Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Газаров Артур: " Мост Над Пропастью " - читать онлайн

Сохранить .
Артур Юрьевич Газаров
        Мост над пропастью
        Глава 1 Заказчик всегда прав
        - Ну-ссс, давайте посмотрим. Любопытно, что там у вас получилось, - Евгений Михайлович улыбчиво глянул на Дмитрия. Взгляд на секунду задержался, рука потянулась к кнопке питания ноутбука.
        Постояв с минуту возле стола, высокий элегантный мужчина присел в кресло. Строгий светло-серый костюм-тройка в тонкую полоску ему шел.
        Тишину ненавязчиво разбавлял мерный стрекот кондиционера.
        - Пожалуйста, Евгений Михайлович, смотрите. У нас все в полном порядке. Мы уже закончили проект. Теперь соответственно ждем оплаты с вашей стороны, - Дмитрий расположился в кресле за столом-приставкой.
        Кабинет гендиректора известной компании "ГеоИнформатик" отличался от привычных офисов разве что солидными габаритами. Путь солнечным лучам преграждали жалюзи, создавая в просторном кабинете мягкое рассеянное освещение.
        Настроение у Дмитрия великолепное. Лучше бывает только когда выигрывает любимая футбольная команда "Зенит".
        Еще бы было плохое...
        Работа закончена, Иванникова ждут достойная оплата и новые, не менее интересные заказы.
        - Конечно. Сейчас я посмотрю, чем вы меня порадуете. Да, интересно, что вам удалось сделать. А вы Дмитрий, пока поскучайте немного. Хотите кофе? - не отрывая глаз от экрана, спросил генеральный директор.
        - Да, не откажусь, спасибо, - кивнул Дмитрий, листая красочный проспект компании, вкусно пахнущий типографской краской. Дмитрию нравился запах.
        Читал он много, Дмитрия привлекала приключенческая литература. Каждый раз, когда впервые брал в руки книгу, разворачивал ее и с наслаждением принюхивался. Каждая из них с неповторимым запахом. У новеньких, вышедших из типографии яркий и сильный, как весенние цветы. У зачитанных и потрепанных, также и у библиотечных устоявшийся дух старых вещей. Причем у каждой книжки, независимо от возраста запах отличался. Дмитрий на память не жаловался, позже вспоминая содержание, автоматически всплывал в памяти и запах любимой книги.
        Дмитрий любил книги настоящие - печатные. Современный вариант, электронные книги не признавал. Несомненно, преимуществ много. Электронные не занимают много места, всегда под рукой сразу тысячи книг. Как удобно, особенно в поездках, когда не надо брать с собой несколько книг, занимающих немало места, да и вес ощутимый. Что греха таить - в Интернете можно бесплатно скачать практически любую. Читать можно и в темноте.
        Дмитрий однажды взял у приятеля, но ему современная "читалка" совсем не понравилось. Нет ощущения, что в руках действительно книга, пластмасса вместо бумаги. Это все равно, что слушать музыку в наушниках, а не через высококачественную акустику. Да и все, что достается легко, быстро и бесплатно не дает возможности, как следует насладиться, прочувствовать ценность вещи.
        Гендиректор буркнул в микрофон, через пять минут на столе дымилась чашечка кофе, рядом сахар в вазочке и печенье в плетеной корзинке. Секретарша вышла из кабинета гордой неспешной походкой. Девушка ритмично цокала каблучками по паркетному полу, высоко неся голову на длинной шее. Дмитрий проводил девушку в светлой блузке внимательным взглядом. Забавная походка, наверное, требующая специального обучения, подумал он.
        Евгений Михайлович основательно углубился в проект, внимательно изучал работу, которую выполнил Дмитрий с группой сотрудников. Заказчику представлена трехмерная модель местности, оцифрованная командой молодых специалистов, недавно закончивших МИИГАиК.
        Дмитрий допил кофе, отодвинул чашечку. Затем приступил к знакомству с направлениями деятельности компании, лениво перелистывал проспект с сочными, эффектными иллюстрациями. Компания "ГеоИнформатик" занималась весьма серьезными вопросами - от подготовки земельных участков к строительству крупных промышленных комплексов до инвестиций в перспективные масштабные проекты.
        Затем, когда Дмитрий покончил с проспектом, взгляд переключил на интерьер кабинета. Оформлен довольно строго, но со вкусом.
        Ничего лишнего.
        Дмитрий отметил мысленно, что неплохо бы и себя тоже приучить к аккуратности и порядку. У него неизменно всего вокруг слишком много, и это все находилось вечно в состоянии ожидания заботливой руки хозяина, а хозяин страдал хронической нехваткой времени вперемешку с ленью.
        Стены директорского кабинета украшали черно-белые фотографии в тонких металлических рамах. Красивые виды городов мира, снятые широкоугольным объективом Дмитрий долго рассматривал с нескрываемым интересом.
        Полчаса утекли, будто песок между пальцами.
        Евгений Михайлович поднял голову, погладил коротко стриженную седеющую бородку.
        Дмитрий замер. Почему-то казалось, что здесь, что-то не так.
        Евгений Михайлович вынес приговор:
        - Извините друг, вам неуд!
        Зеленовато-серые глаза вцепились строго. Взгляд твердый, внимательный. Трудно смотреть в такие глаза, в глубине души Дмитрий почувствовал, что наткнулся на острое, колючее.
        - То есть как? - округлились голубые глаза Дмитрия, ясные как у ребенка.
        Евгений Михайлович встал. Неспешно подошел к окну. Хозяин кабинета молчал, видимо обдумывал, как поступить, затем повернулся, пронизывающим взглядом посмотрел на Дмитрия. Взор у Евгения Михайловича долгий и острый. Создавалось впечатление, что он совершенно спокойно читал мысли, будто видит человека насквозь. Явно бывший препод, подумал Дмитрий. Непроизвольно поднялся с кресла. Трудно усидеть, когда рядом стоит человек с очень сильной энергетикой, ощущающейся на уровне подсознания.
        - Я как заказчик не удовлетворен результатом, - Евгений Михайлович подошел ближе. От него исходил тонкий аромат дорогого мужского одеколона.
        - В чем ваши претензии, что мы сделали не так? - развел руками Дмитрий, нахмурившись.
        Дмитрий со стороны выглядел серьезным и целеустремленным человеком. Сейчас и без того бледное лицо сделалось как белый лист бумаги. Мышцы лица напряжены, зубы сжаты.
        Сразу после окончания института Дмитрий учредил собственную организацию, набрав таких же молодых специалистов - однокурсников. Третьим по счету заказчиком новоиспеченной компании "Технограф" представился Евгений Михайлович Еремченко. До этого проблем никаких не возникало, но и заказчики попадались намного проще. Первым к ним обратилось муниципальное жилищно-коммунальное учреждение, второй по счету оказался частный предприниматель, занимающийся охранной деятельностью.
        - Может, присядем, - коротким жестом гендиректор компании "ГеоИнформатик" указал на кожаный диван, уютно пристроенный возле стены напротив окна.
        У Дмитрия внутри закипало, не привык, когда в чем-то упрекали. Как это так, они старались, работали, можно сказать со всей душой отнеслись к заказу, а тут тебе вот оно - придирки, несправедливость, и вообще, похоже, им не хотят платить за работу. Знаем мы...
        - Не сердитесь молодой человек, - голос у Евгения Михайловича звучал тихо, но ровно и уверенно. Он мог, не повышая голос, заставить себя внимательно слушать большую, разновозрастную аудиторию.
        - Да, я, вообще-то..., - сбиваясь, начал, было, Дмитрий. Со стороны всегда хорошо заметно, что человек нервничает. Сам же он этого не всегда замечает.
        - Понимаю, я все прекрасно понимаю, - остановил решительно Евгений Михайлович, по-отечески сжав руку.
        - Тогда я ничего не понимаю, - Дмитрий покраснел, сразу стало жарко. Пришлось ослабить галстук и расстегнуть верхнюю пуговицу белоснежной сорочки.
        Выражение лица у Евгения Михайловича не менялось. Лицо человека, внушающего доверие и уважение с первого взгляда. Всегда ухоженный, внимательный и, как любили поговаривать подчиненные, слишком справедливый. Глядя на него трудно утверждать, что этот человек может говорить неправду. Казалось, ложь с несправедливостью и Евгений Михайлович просто несовместимы.
        Он любил, когда все расставлено по полочкам, когда не остается никаких недоговоренностей, двусмысленностей.
        - Итак, Дмитрий, давайте обо всем начистоту. Позвольте мы с вами не будем друг друга обманывать. Так ничего хорошего у нас с вами никогда не выйдет. Согласен - вы выполнили работу, затратили время, силы, понесли определенные материальные расходы и так далее. Вы сейчас ждете от меня, чтобы я немедленно подписал акт выполненных работ, так? - Евгений Михайлович рассматривал Дмитрия, будто видит человека впервые, хотя знакомы они более шести месяцев.
        Евгений Михайлович улыбнулся, но Дмитрию показалось, что это совершенно не к месту. Обидел, а теперь еще и улыбается. У Дмитрия характер так и не изменился с детских лет, обидчивый, вспыльчивый. Чуть что сразу надуется, лицо темнее тучи. Но любая обида у него, будто летняя гроза, всегда проходила сразу. Следов не оставалось, словно водой смывало. Часто шел на примирение первым. Дмитрий рос единственным ребенком в семье, все внимание родители уделяли ему. Привык, что окружающие всегда хвалят, уважают, ценят.
        - Не знаю, не знаю..., - скривился Дмитрий, отвернувшись. В голове шла самая настоящая битва. Что делать? Как быть дальше, забирать и уходить, или переделывать? Он никак не мог решить, от сомнений на душе становилось скверно.
        - Подумайте хорошенько, - ровным низким голосом предложил Евгений Михайлович, будто легко читает мысли.
        - Да, конечно, - как-то сразу изменившись, выпалил Дмитрий, нервно перебирая длинными пальцами плотные листы каталога. Казалось еще немного, и он пулей выскочит из кабинета, хлопнув дверью.
        Взгляд Дмитрия через мгновенье перескочил на окно, упал на солидный набор канцелярских принадлежностей на столе гендиректора, затем вырвал на стене какую-то грамоту в рамочке.
        - Значит так. Работу вы выполнили, но далеко не в полном объеме и немного не так, как я просил. У вас на этот счет какие-либо возражения имеются? - Евгений Михайлович умел, снижая голос дать понять собеседнику, что спорить с ним нет оснований.
        Дмитрий молчал, щеки надуты, лоб наморщен. Со стороны выглядело действительно смешно - детсад.
        - Можете освежить в памяти техническое задание, если забыли, о чем мы с вами договаривались с самого начала, - Евгений Михайлович указал на стол. Наискосок лежала синяя папка с документами.
        - Да нет...мне итак все понятно, - примирительно выдавил из себя Дмитрий, покусывая губу.
        Евгений Михайлович бросил короткий взгляд на настенные часы, хладнокровно отсчитывающие время строгими зелеными цифрами и продолжил:
        - Я принимаю во внимание, что ваша компания пока лишь начинает свою трудовую деятельность. Вы многого еще не знаете, опыта у вас скажем так маловато. Так что все допущенные вами ошибки вполне закономерны. Их можно списать и на неопытность, и на незнание специфики заказа, но это не освобождает вас от обязанностей. Я принимаю не домашнее задание студента-первокурсника, а работу, от которой зависит вся моя дальнейшая деятельность. Поверьте, это очень серьезный проект. К тому же плачу вам немалые деньги. Если фундамент некачественный, то согласитесь, на нем здание долго не простоит. Так? - на последнем слове он сделал акцент, застыв, будто ожидая ответа.
        - Так, - тяжко вздохнув, согласился Дмитрий, потупив взгляд.
        - Поэтому вы должны вновь вылететь на местность и восполнить пробел. Практически отсутствуют некоторые ключевые детали, координаты не совпадают с реальными, границы многих объектов смещены. Все это, на мой взгляд, совершенно недопустимо. В общем, здесь вам есть над чем поработать. Деньги нужно отрабатывать, а не предлагать полуфабрикат в надежде, что это как-то может быть прокатит. Так, что я жду от вас исправлений, причем в ближайшее время. Проблемный участок я обозначил на карте, недоработанные объекты помечены знаком "Х". Есть вопросы? - вскинул темные с проседью дугообразные брови Евгений Михайлович. Узкие очки без оправы сползли почти на кончик носа.
        - Нет у меня вопросов. Будем работать, - пробормотал под нос Дмитрий. Он мысленно все как следует взвесил, хотя эмоции чуть не взяли верх. Хорошая репутация компании сейчас ему ох как нужна. А если Евгений Михайлович останется довольным, это хорошо. Это и статьи в геоинформационных журналах и на профильных сайтах, это и довольно сильный козырь в выступлениях на конференциях. В конце концов, это полезные рекомендации. Связи у Евгения Михайловича большие. Так, что сейчас лучше все переделать, пусть даже с некоторыми убытками для себя.
        - Вот и замечательно! Надеюсь, все сделаете как надо. Успехов, - Евгений Михайлович крепко пожал руку, уверенным движением вручил флешку и лазерный диск.
        Дмитрий вложил диск в папку, резким движением затянул молнию, флешку сунул в карман. Взгляд уткнулся в светло-серые остроносые туфли Евгения Михайловича.
        - К вам генерал МЧС Сухов Виктор Петрович, - раздался звонкий голосок секретарши из переговорного устройства.
        - Минут через пять пусть войдет, у меня сейчас важный звонок, - Евгений Михайлович заглянул в органайзер и достал мобильный телефон, затем он кивнул Дмитрию, что означало - пора уходить.
        Дмитрий прикрыл за собой дверь, вежливо распрощался с секретаршей, светловолосой дамой в черных строгих очках. Шею и плечи она держала особенно подчеркнуто. В ее взгляде он прочитал интерес к нему. Но времени, чтобы пригласить эту красивую стройную девушку на ужин в кафе выкроить сложно, да и настроение испорчено напрочь. Конечно, Дмитрий часто ловил на себе заинтересованные взгляды со стороны женского пола. Высокий, плечистый, с утонченными чертами лица. Говорил он приятным мягким голосом, удачно сочетающимся с хорошими манерами и всегда уместным юмором, замешанным на оптимизме и уверенности в себе. С ним приятно иметь как деловые отношения, так и просто поговорить на разные темы. Правда, Дмитрию не нравилось, когда кто-то гладил "против шерсти".
        Вот и приехали! Работой группы увлеченных специалистов, таким масштабным и новаторским проектом заказчик остался недоволен, думал Дмитрий, шагая по Калужскому проспекту. Дмитрий любил ходить пешком по Москве, несмотря на то, что в гараже стоял "Форд". Вот и сейчас он предпочел добираться до заказчика на метро. Конечно, это лучше, чем терять драгоценное время на простаивание в пробках, особенно, если учесть, что сегодня пятница. Пусть в метро менее комфортно, чем в салоне авто.
        Дмитрий достал из кармана пачку, воткнул сигарету в рот и поднес зажигалку.
        На душе все постепенно раскладывалось по местам. Как же все трудно дается. Теперь вместо того, чтобы браться за новые дела неизвестно еще, сколько придется дорабатывать. Взгляд выхватывал среди прохожих красивых девушек, в голове крутились слова Евгения Михайловича.
        Дмитрий выбросил окурок и размеренным шагом подошел к киоску. Здесь переступая с ноги на ногу, выстоял очередь. Трое взрослых, за ними стояли шумные детишки - человек семь, после три девушки и в конце очереди полный мужчина с газетой, бесконечно вытирающий лицо платком. Купив фруктовое мороженное, Дмитрий почувствовал облегчение. Жара стояла южная. Ни малейшего ветерка, хотелось бесконечно пить холодное, а также скорее сбросить с себя пиджак и галстук.
        Ладно, продолжил размышление Дмитрий, облизывая палочку с розовым мороженным, проект геоинформационной системы мы, конечно, доработаем. В противном случае получим всего половину суммы плюс "известность" среди клиентов и конкурентов. С другой стороны Евгений Михайлович прав, ребята, конечно, позволили себе некоторые вольности, да еще и трехмерку слепили кое-как. Что говорить немного схалтурили, в надежде, что пройдет. А не прошло, мужик оказался крепким орешком.
        Хотелось, конечно, сделать быстрее. Да и не привыкли они так много, а главное очень точно работать.
        У заказчика в свою очередь могут возникнуть серьезные проблемы. Раз задачи Евгений Михайлович ставит столь четкие, значит и у него они ответственные.
        Причина неудовлетворения понятна, на большом участке карта не соответствует местности, на деле пользы от такой карты будет немного. Одним словом, нужно взять и переделать, мудрить здесь нечего. Причем, чем быстрее это сделать, тем лучше.
        Дмитрий долизал мороженное, стаканчик с палочкой отправились в урну, вынул из кармана клетчатый платочек, вытер пальцы и рот.
        Через несколько минут нырнул в спасительную подземку. Все-таки в разгар летнего зноя лучше укрыться от беспощадных лучей куда-нибудь подальше и не высовываться до вечера. В метро не намного прохладнее, чем на загазованных улицах с плавящимся асфальтом. Но все-таки нет солнца над головой.
        Иванников задержался возле газетного прилавка, выбрал журнал, чтобы не рассматривать со скуки пассажиров в метро. Да и хватит обдумывать, пора, наконец, отключиться от мыслей о работе.
        Дмитрий не заметил, как добрался до Бибирево. Большую статью-прогноз известного астролога он буквально проглотил. Прогноз, конечно, малоутешительный - опять про Конец Света, к тому же, как ему показалось, содержал сплошные противоречия. Вроде в целом может и похоже на правду, но с другой стороны кто знает, как все произойдет на самом деле...
        Интересно, откуда собственно некоторые люди могут знать, что произойдет в дальнейшем? Каким образом они заглядывают вперед? Ученые просчитывают варианты будущего, исходя их имеющихся фактов. У них вероятностный прогноз, использующий заданные начальные параметры, но практически не учитывающий некоторые случайности. Ученые просто не могут ничего знать о них знать, на то они и случайности.
        А астрологи, экстрасенсы и прочие "необычные" люди вроде как считывают имеющуюся информацию откуда-то, что недоступно обычным людям. То есть случайности для них закономерны. Так ли на самом деле? Дмитрий почему-то слабо доверял всем этим "специалистам".
        Можно строить прогнозы, планировать развитие событий, опираясь на исходные данные, а в будущем чаще всего все складывается совершенно по-другому. От катастроф спасает какая-то немыслимая случайность, к внезапным проблемам приводит ровное течение событий, в итоге получается, что далеко не всегда человек хозяин своей судьбы. Нередко обстоятельства заставляют бросать все и заняться неожиданными проблемами.
        Ему сразу вспомнилась любимая фраза - хочешь рассмешить Бога, расскажи ему о своих планах.
        Дмитрий подумал, что толку знать будущее города, страны, планеты, если все равно человек ничего изменить самостоятельно не в силах. Допустим, характер, поступки, мысли формируют будущее, думал Дмитрий. Соответственно нужно избавиться от ненужного балласта, всего негатива, накопленного за годы жизни. Как показывает жизнь, далеко не каждый может взять и резко изменить привычный образ жизни, а уж про слабости человеческие и говорить не приходится. "Сломать" характер не каждому под силу. Вот я, например, подумал Дмитрий, могу себя переделать, перевоспитать? Он даже улыбнулся. Пассажир - женщина напротив это заметила и улыбнулась в ответ. Но Дмитрий смотрел "в никуда".
        Тут и ребенку понятно, что если все будут жить правильно, по совести, то и будущее просто обязано быть светлым, без каких либо вариантов. В самом деле, откуда взяться инфекции в стерильных помещениях. Но "стерильных помещений" на Земле ничтожно мало, стойких к негативу людей не так много, как хотелось бы. Следовательно, всегда будут иметь место проблемы, противоречия, несоответствия...
        Что есть жизнь? Борьба за существование и на этом точка? Тогда все лишено смысла. Существовать можно в разном качестве, злость, ненависть тоже существуют. Тоже борются за себя. Выходит смысл жизни не в борьбе, а поиске истины или сотворении чего-то нового, полезного...
        Размышляя об этом, он пришел к выводу, что будущее лучше не знать. Жить нужно сегодняшним днем. По возможности, лучше максимально активно, с пользой и для себя и для других. А обещанное будущее может оказаться совсем не таким, и груз ложных знаний может негативно сказаться на сегодняшних мыслях, поступках, делах...
        Придя домой, Дмитрий включил душ и полез под струю холодной воды. Минут десять простоял без движений. Вода замечательно успокаивала, буквально "причесывала" душу, напряжение как рукой сняло. Голова немного побаливала, в висках пульсировало. Почувствовав заметный прилив бодрости, он нехотя вылез из-под душа, затем вытер тренированное тело грубым полотенцем, накинул шорты и достал из холодильника бутылочку холодного пива.
        В школе и в институте он занимался фехтованием. Дома на стене до сих пор висела сабля, на шкафу лежала маска, на стене красовались грамоты в рамочках. Сейчас Дмитрий поддерживал себя в форме, посещая три раза в неделю бассейн по вечерам. Как-то у него загорелся интерес к восточным единоборствам, к боевым искусствам приобщил друг - Алексей Дзюба. К сожалению, жизнь повернула так, что видеться они стали крайне редко, в спортзал тоже оба перестали ходить. В последнее время друзья иногда созванивались, общаясь по телефону раз в две недели. Ну и по праздникам не забывали друг друга.
        Отхлебнув пару глотков, Дмитрий потянулся за мобильным телефоном. Очень нравился этот самый обычный "кирпичик" с большим ярким дисплеем и сочным звонким звуком. Дмитрий терпеть не мог "раскладушки" и "слайдеры".
        - Слушаю! Да это я, Павел, - громко отозвался в трубке бодрый зычный голос.
        - Паш, лети ко мне, - негромко произнес Дмитрий.
        - К тебе, это куда? Где ты сейчас находишься? - торопился жизнерадостный Паша.
        - Да сейчас я дома. В такое пекло сегодня уже никуда не двинусь. Сил больше нет никаких. Посидим, обо всем поговорим, обсудим, заодно и пообедаем, - Дмитрий переложил телефон, правой взял бутылку, отхлебнул.
        - Скажи, ты сегодня заходил к Евгению Михайловичу? - в напористом голосе Паши прозвучал неподдельный интерес.
        - Конечно, заходил! Я ему все показал...именно это я и хочу с тобой обсудить, - Дмитрий пригладил волосы, но не стал причесывать. Честно говоря, там и причесывать нечего. Дмитрий часто ходил в парикмахерскую, тщательно следил за волосами. Стрижка всегда короткая, стильная. Волосы всегда уложены красиво.
        В офис ехать совсем не хотелось, да и смысла никакого нет. Приехать, чтобы переговорить с ребятами? Рассказать обо всем он может Паше и у себя дома, тот перескажет остальным.
        Так проще.
        Для него.
        Дмитрий подумал про себя - эгоист. Да, возможно, имею право. Я все-таки сегодня разговаривал с заказчиком, трудный выдался день. Так, что пусть Пашка помучается немного в пробках. Впрочем, с климатконтролем в машине можно и в пробках немного постоять.
        Ждать пришлось долго, Паша опоздал на целых три часа. Дмитрий даже успел навести дома некое подобие порядка. У него вечно не хватало времени, чтобы разложить вещи по шкафчикам и полочкам, прибраться на кухне.
        - Пробки, шеф, - вжав голову в плечи, извинился Паша. Плотный и коренастый, широкое лицо по-детски улыбчивое. С этим человеком всегда чувствуешь себя как за каменной стеной. Почему-то с ним все проблемы и нелегкие мысли сразу отходят на второй план. Паша самый нужный человек в компании, первый помощник, правая рука Дмитрия, заместитель директора. Он всегда оперативно решал любые вопросы, все устраивал, пробивал. Паша мог найти что угодно и где угодно, мог договориться с самым несговорчивым человеком, для него не существовало ничего невозможного. И все по одной простой причине - он нравился людям своей простотой и искренностью. А ключ он к людям находил элементарно. Паша узнавал, чем интересуется человек, какое у него хобби, что сейчас больше всего на свете волнует собеседника, и старался искренне помочь. Увидев неподдельный интерес к интересующим проблемам, часто реальную помощь, люди всегда охотно навстречу. Он же обещания сдерживал - помогал людям по мере сил и возможностей. Паша работал много, рабочий день затягивался частенько до позднего вечера, да и в выходные редко отдыхал. Зато никогда не
отказывал себе в таких мелочах, как немного посидеть в кафе в обеденный перерыв, либо съездить с нужным человеком в сауну или в ресторан.
        - Знаю, поэтому я часто езжу на метро, в отличие от вас всех. Садись, - Дмитрий успел немного отдохнуть от жары. Сейчас чувствовал себя гораздо лучше, чем в первой половине дня. Головная боль исчезла.
        - Чем порадуешь? Деньги, деньги-то, когда будут? - громко отчеканил Паша, усаживаясь в кресло рядом с журнальным столиком. На скатерти ручной работы высокая керамическая ваза с фруктами. Паша схватил красное наливное яблоко и смачно надкусил.
        - На твоем месте я бы не стал перебивать аппетит. Сейчас есть будем. Наверное, ты без обеда сегодня? - взгляд Дмитрия остановился на нагрудном кармане Пашиной рубашки. В нем уместились мобильный телефон, блокнотик, две ручки, платок, врученные за первую половину дня визитки и расческа.
        - О каком обеде ты говоришь, Дим. Знаешь, что у нас творится! - жуя, с трудом выговорил Паша.
        - Не, не знаю, - перебил Дмитрий, натягивая на себя желтую майку со смайликом.
        - Сегодня в конторе все как заведенные. Весь день носимся, - выдохнул Паша, звучно откусив почти пол яблока.
        - Что случилось - то, скажешь ты, наконец? - пожал плечами Дмитрий.
        - Да все нормально. Просто заказ внезапно на голову свалился. Представляешь! - Паша состроил смешную рожицу.
        - Заказ говоришь? А почему я ничего об этом не знаю? - скривился Дмитрий. Взгляд скользнул по темно-серым брюкам, карманы оттопырены. Интересно, чем их Пашка набил, подумал Дмитрий.
        - Большой и хороший заказ, серьезный. Может быть, даже удастся кое-какое оборудование прикупить. Парочку лазерных сканеров, представляешь какие масштабы. Сам не ожидал, - прижал губы Паша, от чего лицо сделалось еще более смешным. Ему бы с такой внешностью, да с удивительной находчивостью в КВНе играть, дорога на телеэкран обеспечена.
        - Эээ, погоди...давай не будем спешить. Заказ это, конечно, здорово. Есть долг, надо отработать. Мы кое-что до того, как приступим к новому делу, должны переделать, - сомкнул руки Дмитрий, хрустнув пальцами.
        - Постой, постой, что это у нас выходит, я не совсем понимаю? - Паша потянулся за вторым яблоком.
        - Пошли на кухню, поедим и заодно поговорим.
        - Дим, а ты так телик себе и не купил? - подмигнул Паша.
        - А зачем мне собственно телевизор? - обернулся и скривился Дмитрий.
        - Ну, так...должно быть...людям положено иметь телевизор, а то скучно как-то без него. Мне, например, некуда уткнуться, да и фон какой-то иногда хочется включить, - жизнерадостная улыбка застыла на лице Паши.
        - Знаешь, я и не собираюсь покупать телик. Мне хватает книг, компьютера. А телевизор мне будет мешать, как назойливая муха, пользы от ящика никакой. Без конца щелкать между каналами, терпеть рекламу, не это выше моих сил, нервный я, - раздраженным голосом ответил Дмитрий.
        Он вынес из холодильника тыквообразную кастрюлю с борщом и, распаковал пиццу, упрятал ее в СВЧ-печке. Дмитрий любил готовить, но не всегда времени хватало на то, чтобы побаловать себя едой собственного приготовления. Так и на этот раз, вчера хватило максимум на борщ, со вторым дело осложнилось, когда позвонили ему с работы. Пришлось отложить свинину по-карибски и ограничиться покупной пиццей.
        - Понимаешь, Паш, наши ребятки здорово сочканули. Да и мы тоже хороши! Решили, что нам важнее как можно быстрее получить деньги и максимально быстро развивать бизнес. Получилось как всегда, поспешишь...дальше сам знаешь. Но нашему заказчику совсем не до шуток. Он ждет от нас серьезной работы. В-общем, придется нам все бросить и заняться доработкой. Засучим рукава, возьмемся за дело. Иначе мы просто нарвемся на неприятности. Конкретно осложним себе дальнейшую жизнь.
        Вкусно запахло борщом, у Паши даже слюнки потекли.
        - А как же все-таки новый заказ? Что мы с ним будем делать? - у Паши сейчас выражение лица очень напоминало обиженного кота.
        - Пока никак. Срочно дорабатываем проект и сдаем заказ, после можно начать думать о новом, - Дмитрий, вооружившись огромным кулинарным ножом, принялся нарезать хлеб. Делал он это профессионально, быстро. Ровно и аккуратно нарезал батон. Точно также нарезал копченую колбасу и сыр. Отец у него работал шеф-поваром в большом ресторане. Дмитрий нередко ему помогал.
        - Так ведь они уйдут к конкурентам, никто нас ждать не будет. Время сейчас другое, - Паша наморщил лоб, и его кислая физиономия, как у клоуна, заставила Дмитрия невольно усмехнуться. Это же надо так часто менять маски - интересный человек, что на душе, то и на лице. Причем выпячено так, будто смотришь через лупу, подумал Дмитрий.
        - Да не переживай ты так сильно. Подумаешь, найдем мы еще заказы. Это я тебе обещаю, как директор. Тише едешь, дальше будешь. Я теперь торопиться не собираюсь, пусть мы заработаем меньше. Евгений Михайлович нам сейчас намного важнее, чем возможность получить новый заказ. Видать проект, который он нам поручил достаточно значимый для него. Гадать не буду - не знаю, каковы конечные цели, кому он там что делает, но от нас требует по полной программе. Все оказалось намного серьезнее, чем я себе это представлял. Поэтому впереди предстоит экспедиция и нас ждет много-много работы, - Дмитрий, покончил с нарезкой, живо разложил на столе тарелки, ложки, вилки.
        - А ты не забыл, что у нас впереди серьезная ежегодная научно-практическая конференция? - отломил кусок хлеба от остатка батона Паша и загнал себе в рот, не дожидаясь обеда.
        - Не, не забыл. Пословицу знаешь? - хитро подмигнул Дмитрий.
        - Какую? - пережевывая хлеб, невнятно пробормотал Паша.
        - За двумя зайцами погонишься...
        Глава 2 Командировку не стоит откладывать
        Подготовка к командировке прошла невероятно быстро, можно сказать по-военному оперативно. Сами себе определили на все ровно сутки. Тем более что Евгений Михайлович звонил, интересовался состоянием дел, давая им понять, что время не ждет.
        Дело усложнялось еще и затянувшейся жарой. В такую погоду нужно не к командировкам готовиться, а, валяясь на песке в тени зонта, отдыхать на пляже или в прохладном погребе дегустировать вина.
        Все сотрудники компании четко понимали, что раз надо, значит, следует уложиться в самые сжатые сроки и выполнить задачу, чтобы ни случилось. Неважно, что она достаточно трудная - выбирать не приходится. Жесткие сроки, огромный объем работы, но самое главное жить придется в полевых условиях, в палатках. С собой таскать не т смысла, их возьмут на месте напрокат.
        А про запланированный коллективом отпуск и говорить не приходится - отпуск проведут, в лучшем случае через год.
        Билеты на самолет "Москва-Барнаул" на следующий день лежали на столе у Дмитрия.
        В кабинете пять человек, каждый из которых будет прилично нагружен - кто компьютерной техникой, кто аппаратурой связи, а кто специальным прибором, с помощью которого им однажды посчастливилось откопать клад. Собственно так и образовалась их компания. Друзья еще со студенческих лет увлекались поиском кладов, начитавшись в школьные годы приключенческих романов, кропотливо накапливая и анализируя информацию. Самостоятельно по схемам, которые нашли в Интернете, собирали и приобретали готовые приборы. Однажды им посчастливилось обнаружить весьма солидный клад. На эти деньги и учредили собственную компанию "Технограф". Несмотря на довольно приличные заказы от серьезных компаний азарт кладоискателя у ребят нисколько не угас.
        В аэропорт Внуково их доставил собственный микроавтобус. На корпусе большими буквами зеленого цвета красовались название компании, телефоны и электронный адрес. Микроавтобус не раз их выручал во время работы, а также при проведении различных конференций, выездных семинаров. Они зарабатывали деньги, также часто проводя платные семинары в полевых условиях. От студентов нет отбоя, тем более что плату устанавливают невысокую, а практические навыки они дают твердые. Это и работа с электронными тахеометрами, сканерами и спутниковыми навигационными системами геодезического класса. Также постоянно проводят занятия в офисах с профессиональным программным обеспечением.
        По дороге в аэропорт они размечтались и, с вдохновением строили планы на будущее. Самая приятная тема - кто на что потратит деньги, полученные после сдачи работы.
        Удобно расположившись в креслах "Боинга-737", время даром не теряли, они сразу принялись за работу. В поездках пользовались планшетными компьютерами отечественного производства. Эти "планшетники" надежно защищены от влаги, песка и предназначены в основном для силовых структур, геодезистам они тоже подошли. Приступив к подготовке, фиксировали на электронной карте, участки, которые предстояло исправить.
        Все в рамках того, что указал заказчик и ничего более. Объем работ итак немалый, чтобы проявлять инициативу.
        Никто не жалел о том, что на их долю выпала нежданная командировка. Свежий чистый воздух, частые поездки на арендованном внедорожнике и постоянная ходьба сказались на самочувствии и настроении самым положительным образом. Накопившуюся за год усталость как рукой сняло.
        Дни пролетели быстро, заставляя торопиться и работать с полной отдачей.
        Стоял теплый летний вечер. В такие вечера в самый раз ждать с букетом цветов в руках свою половину. Бархатное небо украсили мириады звезд, до которых, как им казалось, не суждено никогда добраться.
        Спать совсем не хотелось, к тому же прекрасное настроение почему-то зажгло огонек воспоминаний. Хотелось о многом поговорить. Вспомнился школьный выпускной вечер, танцы, прогулка до утра.
        Работа близилась к концу, все сделано как нужно, теперь действительно на совесть. Потрудились они действительно от души, с таким результатом не стыдно перед заказчиком.
        Уезжать никому не хотелось, за работой два месяца пролетели будто сон, приятный, добрый сон.
        Впереди оставалось еще несколько дней, за которые нужно обязательно уточнить оставшийся единственный объект. Для этой задачи отводилось строго два дня. И последние четыре дня они оставили для себя. Ведь на десерт приготовлено самое интересное.
        Ветки в костре потрескивали успокаивающе, шумно закипал котелок с водой. Чай, который они каждый вечер пили у костра, показался всем особенно вкусным. Ни о чем другом они днем и не мечтали, как посидеть вечерком у огня, разговаривая друг с другом, обсуждая выполненное за день, строя планы на завтрашний день. Это такое счастье - сидеть у костра, пить чай и любоваться звездами. Жизнь в полевых условиях никого не тяготила, напротив, они, наконец, вырвались из душной городской суеты и шума. Чем не отпуск...
        Хорошо, когда никто не тянет одеяло на себя, работали дружно и весело. Все делали вместе, с юмором, как в студенческие годы, любые вопросы решались быстро и без лишних слов. Никто не спорил. Все хорошо знали Димин немного эмоциональный характер, поэтому относились к этому с пониманием. Дмитрий, видя, что никто с ним спорить не собирается, тоже быстро успокаивал нервы, когда они начинали "шалить". Друзьям он это объяснял тем, что в детстве ел слишком много шоколада.
        - Ну, что завтра что ли, давай рискнем? - предложил Паша.
        - А, давай! Успеем мы карту докончить между делом, у нас осталось совсем немного, справимся, - согласился Дмитрий с азартной улыбкой на лице.
        - Вот это здорово! - поддержали остальные - Гена, Саша и Олег.
        Саша достал из темно-серого, видавшего виды рюкзака карту, на которой по их предварительным данным отмечено место расположения клада.
        - Аппарат готов, - доложил Гена, засучивая рукава клетчатой рубашки. Скромный, всегда подтянутый молодой человек среднего роста с густыми волнистыми волосами каштанового цвета.
        - Замечательно, а если судьба смилостивится и нам действительно повезет, мы действительно найдем, - воодушевился Олег, потирая руки. У него на лице всегда сверкала улыбка. Заметна склонность к полноте, но от этого внешность нисколько не страдала. За эти два месяца он под солнцем загорел больше всех. Коротко стриженные светлые волосы можно вообще не причесывать, зато на детских фотографиях можно полюбоваться золотистыми кудрями.
        - А чтобы повезло, давайте-ка все сейчас ляжем спать, встаем завтра очень рано, надо бы выспаться, чтобы не прозевать свое счастье, - негромко проговорил Паша, почесав за ухом.
        - Эх, и спать-то не хочется, такая красота вокруг, здесь так хорошо, - Дмитрий взял двумя руками чашку, поднес ближе, втянул носом аромат и сделал глоток. Горячий травяной чай приятно обжег горло.
        - Всегда так получается, вечером не уснуть, а утром никак не подняться, - наполнил алюминиевую кружку Гена. Всегда слегка небритый, зато прическа обязательно на высоте - аккуратная укладка.
        - Надо заснять на видео наш чудный вечер, - Олег наклонился и достал из рюкзака видеокамеру, установил ее на штатив и вдавил кнопку "Запись".
        - Правильно, зато потом будет что вспомнить, - помахал в объектив Паша, изобразив на лице добродушную улыбку.
        - Или в какую-нибудь презентацию встроим, представляете - полевые будни сотрудников компании. Покажем новичкам, когда придут к нам в будущем. Думаю, им смотреть будет интересно, - сжимая пальцы, добавил Дмитрий.
        - Жаль, что видеокамера не может передать воздух. Такой вкусный воздух! Забрать бы с собой, - Саша втянул носом прохладный вечерний воздух, делая "пьяные" глаза. Самый высокий в их компании, немного не складный и худощавый. Глаза широко отрытые, выражение лица вечно такое, будто он хочет поделиться чем-то очень серьезным. Прозвище к нему прицепилось "дядя Степа". Очень умный, сообразительный человек, который все свободное время посвящал математике. Школу и институт закончил с отличием, постоянно участвовал в олимпиадах. К тому же очень любит играть в шахматы.
        - Может когда-то техника дойдет и до этого, а так - переселяйся сюда, продай московскую квартиру и наступит тебе счастье, - рассмеялся Паша, хлопнув по плечу дружественно.
        - Шутник, что я здесь буду делать - один?
        - Большим человеком будешь, устроишься в местную администрацию землеустроителем, затем немного поработаешь, с людьми познакомишься, потом выдвинешься в депутаты, а там и до главы недалеко, глядишь, высоко взлетишь, - предложил Дмитрий.
        - Спасибо! Кто высоко взлетает, тот рискует низко упасть. Я лучше останусь с вами, не променяю пусть даже самый свежий воздух на друзей.
        Улеглись поздно. Стрелки часов подбирались к двум ночи, а подъем как всегда в шесть. Что поделать - не спится и все...
        Первым просыпался обычно Гена. Осматривался, умывался, расставлял все по местам, принимался за чтение. Обычно он смотрел газеты, реже журналы. Затем будил остальных. Труднее всех поднимался Дмитрий, любитель поспать утром подольше. Вот и на этот раз Дмитрия пришлось будить всем вместе.
        После короткого, но калорийного завтрака, они взяли ламинированную карту, лопаты, прибор для поиска кладов, который весил чуть больше пяти килограмм, запасные аккумуляторы к нему, фляги с водой, еду.
        Два дня они внимательно и терпеливо исследовали местность - с утра и до вечера буквально вынюхивали все вокруг. Много копали в разных местах, устали здорово, но все безрезультатно.
        И, наконец, на третий день, когда почти отказались от своей затеи с кладом, Саша громко закричал:
        - Я нашел!!! Я точно нашел!!! Все сюда!!!
        - Стой, не двигайся, - скомандовал Паша, достал из кармана небольшой фотоаппарат и сделал снимок на память.
        Через пять минут все принялись усердно копать. На глубине чуть больше метра лопата Саши наткнулась на твердый предмет.
        - Точно, в этом месте есть клад, - радостно прокричал Саша.
        - Ну-ка, давайте все вместе возьмемся, - Дмитрий подошел и начал копать рядом, затем присоединились остальные. Работать стали энергично, молча, доносились тяжелое дыхание и стук лопат.
        Когда вырыли квадрат размером два на два метра, находку старательно окопали со всех сторон, Паша, скомандовал:
        - Хорош, пора бы и отдохнуть. Дальше копать нет никакого смысла.
        - Обвязываем, - Дмитрий направился за веревкой, змейкой брошенной на земле в трех метрах от клада.
        Из ямы покряхтывая, подняли два старинных ящика. Внешне не большие, но очень тяжелые и оба на совесть обиты железом.
        Внутри оказалось много всего интересного, в основном украшения из серебра, очень бережно и заботливо упакованные. Добро неплохо сохранились.
        - Повезло ведь нам! - больше всех радовался удаче Дмитрий, будто маленький ребенок. Дмитрий буквально бредил кладами.
        - Эх, надо бы обмыть хорошее дело, - усмехнувшись, предложил Гена.
        - Правильно, чтобы со следующим кладом никаких проблем не возникло, - согласился Паша, хлопнув Гену по плечу.
        - А что, вы рассчитываете, что всю жизнь можно прожить на одних кладах? - возразил Олег.
        - Ты что-то имеешь против? Тебе не нравится такая жизнь? - удивился Гена, не отрывая взгляда от находки.
        - Клады кладами, но мы ведь должны зарабатывать себе на хлеб не случайными заработками, а жить как все цивилизованные люди. Мы же современные люди, мы должны заниматься своим делом - геодезией, - размахивая рукой, громким уверенным голосом утверждал Олег.
        - Конкуренция злая штука, друг. Не забывай, что с каждым днем все сложнее становится жить. Не будет заказов, тогда мы хоть на кладах выживем. С другой стороны человек рожден не для того, чтобы всю жизнь посвятить тому, чтобы зарабатывать деньги. А, имея достаточные средства, он может сделать именно то, к чему у него душа стремится, а не то, что он вынужден предпринимать, чтобы прокормить себя, - поделился мнением Дмитрий, сжимая кулаки. На лице сияла счастливая улыбка.
        - Эх, до чего же жить хорошо! - поднял глаза и руки к небу Паша.
        - И ведь на самом деле, - согласились все дружно.
        * * *
        Новый год друзья решили встретить на даче у Саши. Седьмой по счету Новый Год, проведенный на даче. Всем нравилось праздновать на уютной даче с камином. Дача - одноэтажный деревянный домик, расположена возле озера. Зимой здесь необыкновенно красиво, пейзажи будто сказочные. Особенно в солнечные дни.
        Сильный снегопад остановил их на полпути в нешуточной пробке. Огромное число машин скопилось на трассе М3.
        - Вот, еще немного и Новый Год нам придется праздновать в машине, - похлопал с силой Дмитрий по рулю.
        - Ну и ладно, что ты беспокоишься, шампанское у нас лежит в багажнике, закуска тоже имеется. Полный порядок, - смирился Саша.
        - Надеюсь ГАИшники нас поймут, - улыбнулся Олег.
        - Если поделимся с ними, - добавил Дмитрий.
        - Прорвемся, время еще у нас в запасе есть, не хочется с ними делиться, - успокоил всех неисправимый оптимист Паша.
        - Не переживайте, в Новый Год обычно происходят разные чудеса, ведь мы этого достойны, не так ли? - с юмором, вспоминая рекламный слоган, произнес Гена.
        - Каждый человек достоин чуда, но не каждый находит время подумать, помечтать. Наверное, поэтому с ним чудо в жизни так и не происходит, а надо-то всего лишь уделить немного внимания и времени, искренне захотеть и ни на что другое не отвлекаться, - добавил Олег.
        Автомобили, застрявшие в пробках, напористо сигналили, но гудки скорости не прибавляли.
        - Может быть, может быть..., - пробубнил Дмитрий.
        Чудо все-таки свершилось, друзья попали на дачу до Нового Года, на часах около десяти.
        Саша и Паша вдвоем раскрыли разбухший и потрескавшийся от старости стол, который пережил не один десяток торжеств, накрыли скатерть, выложили шампанское, закуски. Гена принялся разжигать костер во дворе.
        Встречу Нового Года совместили с открытием второго найденного ящика, первый, который они нашли, вскрыли сразу же - не месте. Насчет второго, который оказался намного меньше по габаритам, договорились открыть именно в Новый Год.
        Когда часы с кукушкой, висевшие над картиной, пробили двенадцать, раздался звон бокалов и следом затрещал замок ящика.
        Крышка подалась неохотно, со скрипом. Пришлось приложить большие усилия, так как ящик немного деформирован.
        Сверху драгоценности прикрывала красная ткань, частично выцвела, по ней расползлись большие пятна, и она немного заплесневела.
        В комнате воцарилось молчание. Олег извлек немного смятый сверток, лежащий сверху. Бумага туго перевязана потемневшей веревкой. Развернули сверток, внутри оказалась карта. Дмитрий забрал из рук Олега карту, внимательно ее осмотрел и забрал себе. Затем они с интересом разбирали разные металлические предметы: изделия из серебра, различные украшения.
        - Ну, вот и подарки нам на Новый Год, забирайте, кому что нравится, - Саша доставал из ящика украшения, показывал их как на аукционе, затем вручал тому, кто первый протянет руку.
        Вскоре интерес к "подаркам" поубавился, зато появился большой интерес к карте. Удивительно, но недвусмысленно обозначена схема другого клада. По всей вероятности намного более содержательного.
        - На Новый Год принято загадывать желания, может быть им суждено сбыться, - мечтательно произнес Саша.
        - Загадали, конечно, - произнес Дмитрий, глотнув минералки из большой пластиковой бутылки.
        Паша ловко и без лишнего шума откупорил вторую бутылку и начал разливать шампанское.
        Дмитрий загадал желание. Он мечтал разбогатеть, найти самый большой клад в мире и тогда, наверное, наступит безграничное сказочное счастье. Вот тогда он будет себя чувствовать уверенно, вот тогда можно жить спокойно. И еще очень хотелось заглянуть в будущее.
        - Вперед! За новым кладом! - поднял бокал с искрящимся шампанским Дмитрий.
        - Начальник, на сей раз тебе придется отправляться одному. Дима, да и то очень нежелательно, - медленно проговорил Паша.
        - Вот так новости! Еще чего, почему вы так решили? - удивился Дмитрий, откладывая бокал с недопитым шампанским.
        Все молчали, похоже, они тоже разделяли мнение Паши, если судить по их выражению лиц. Во всяком случае, никто не изъявил желания присоединиться к Дмитрию.
        - Нам ведь нужно работать. Забыл, что у нас впереди четвертый по счету заказ. Ведь достаточно большой объем работы, а ты, будто мы еще в детстве, все про клады мечтаешь, - Паша серьезно настроен на работу.
        - Я на правах директора беру отпуск и оправляюсь на поиски. Не сомневаюсь, что вы без меня неплохо справитесь. И не стоит беспокоиться, если и удастся мне найти клад, делю на всех, - Дмитрий окинул друзей вопросительным взглядом.
        - Допустим, поделишься. Все знают, что ты не жадный, речь не об этом. Так, ты что, один отправляешься? Ты собираешься искать клад в одиночку? - поинтересовался Гена, сомкнув брови. Он знал, что переубедить Дмитрия практически не реально. Лучше пусть едет.
        - Ну, если вы все такие трудяги, то придется заняться поиском клада мне одному...
        - Один в поле не воин, надо взять хотя бы еще одного человека с собой, - настаивал Паша, подхватив вилкой колбасу.
        - Есть у меня такой товарищ. Одно препятствие - сагитировать Алексея невероятно трудно, а так в остальном все нормально, - Дмитрий целиком уверен в друге, о котором подумалось сразу. Дмитрий нисколько не сомневался - они поедут вдвоем.
        - Отлично. Вот видишь, у тебя и компания подобралась, а там глядишь, действительно повезет, - повеселел Саша, откинувшись на спинку дивана. Шампанское начинало действовать.
        - Послушай, Дим, а может не надо, а? Может оставить эту авантюру и серьезно заняться нашим как видно неплохим бизнесом, развивать геоинформатику, идти научным путем, так сказать, а не как авантюристы - что увидел, что успел, то и хапнул, - высказал свое мнение Гена.
        - Вот тебе, пожалуйста! Тут такой шанс выпал, о котором люди могут всю жизнь мечтать. А я буду здесь в кабинетах прохлаждаться. Нет, так не пойдет. Я свое никогда не упущу. Мы еще музей кладов у нас в офисе устроим, мы на эти деньги еще дочернюю компанию построим, - Дмитрий мысленно отправился в поход. Окружающее потеряло интерес. С детства увлекающийся человек, который мгновенно переключался на новый объект, если он захватывал всерьез.
        * * *
        Работы свалилось неожиданно много, после того, как со второй попытки успешно сдали заказ Евгению Михайловичу. Появилось много разных предложений, заманчивых перспективных. Работа над новыми проектами приведет одним выстрелом сразу к трем зайцам - рост благополучия, высокий имиджа фирмы, и, наконец, существенное расширение компании. Возможно, даже придется открыть филиалы в разных городах. Текущие дела захлестнули так, что работать пришлось без отдыха. А уж задерживаться допоздна на работе стало нормой.
        Дмитрий понимал, что положение сейчас серьезное, время для компании ответственное. Самый раз приложить все усилия, сосредоточить ресурсы и день за днем развивать компанию. Он оказался перед выбором. В глубине души он осознавал, что следует забыть о кладе и остаться работать, так как удача на их стороне и при должном старании компанию ждет головокружительный взлет. При таких доходах можно будет и не беспокоиться о кладах. Хватит и на развитие бизнеса и на безбедное существование. Экономический эффект от умелого применения новых технологий довольно высокий. Услуги их компании приносили заказчикам большую пользу.
        В раздумьях он провел не один час. Дмитрий от затеи своей после долгих и глубоких размышлений не отказался. Несмотря на то, что новые проекты требовали полной отдачи, Дмитрий целиком переключился на новую поездку. Раз судьба предоставила ему шанс, значит нужно воспользоваться, думал он. Посвящать себя целиком исключительно деньгам явно не самый правильный шаг в жизни. Конечно, не стоит отключаться от всего остального, что делается в мире. Жизнь заключается явно не в том, чтобы день и ночь развивать компанию, строить успешный бизнес. Есть более заманчивые цели - ведь жизнь дается всего один раз. Проходит она быстро, дай Бог хоть одну цель успеть реализовать...
        Пусть в глазах коллектива директор будет выглядеть чуть ли не предателем. Зато Дмитрий не станет всю оставшуюся жизнь сожалеть о том, что не нашел времени и упустил такой редкий шанс. Дмитрий понимал, что клад нечто более значимое, чем пусть даже необыкновенные материальные ценности. Ведь может еще предстоит историческое открытие. Он не стал ничего об этом говорить друзьям, ведь им по большому счету все это сейчас не нужно. У них другие цели.
        Коллектив компании с большим нежеланием отпустил Дмитрия на пару недель. Все понимали - с одной стороны нельзя в столь горячую пору отпускать директора, с другой стороны чисто по-человечески жалели Дмитрия. Они его хорошо понимали. Что ж у каждого человека есть сильная привязанность. Не стоит удерживать тигра в клетке, когда от него убегает добыча.
        * * *
        Дмитрий и старый и не раз проверенный в трудных жизненных мгновеньях друг детства Алексей, которого он все-таки с большим трудом уговорил отправиться с ним на поиск клада, шли в гору медленно и осторожно. Выверяли каждый шаг. Из-под ног летели мелкие камни, осыпался песок. Скатиться вниз совсем не сложно, достаточно одного неловкого движения. Но оба старались быть внимательным и ни на что не отвлекались. Без необходимости не разговаривали, чтобы не сбивать внимание.
        Детство Алексея - неутомимый энергичный и веселый "моторчик". Когда вырос, он остался таким же безнадежным оптимистом и заводилой. Обидно, что в последнее время как-то стало не до шуток, слишком много дел. Алексей очень любил подбивать людей на разные начинания и дела, на которые никто сам не решался. У него всегда хватало фантазии с избытком. Придумать новое и необычное не составляло труда. Организованность, целеустремленность, большая сила воли позволяли добиться задуманного.
        Старался всегда поддерживать физическую форму, что также способствовало отличному настроению, на удивление практически никогда не портилось. Всегда предсказуемый и уравновешенный человек. Он любил спорт, с детства увлекался восточными единоборствами, занимался много и серьезно. Хотя в последнее время часто он выглядел угрюмым и замкнутым из-за постоянной занятости на работе, знакомые знали как очень доброго, веселого и отзывчивого человека.
        Сейчас Алексей вечно чем-то загружен. Время всегда распределено чуть ли не по минутам. Иногда и для спорта выкраивал немного, что возвращалось кубками, многочисленными почетными грамотами, всевозможными призами. Профессионально заниматься спортом ему все же не хотелось, понимал, что спорт для него любимое, но хобби. Алексея приглашали и на тренерскую работу, предлагали заниматься в частных заведениях. От всех предложений он отказывался сразу и при этом решительно, переубеждать Алексея никому не хотелось.
        Молодой человек приятной внешности - рост выше среднего, всегда подтянутый, романтик и большой любитель морских прогулок. Правда в последнее время нас поглощен работой, что все увлечения отошли незаметно на второй план. Для него работа теперь единственная, самая важная цель.
        Внешне местность перед пещерой выглядела обычно, несколько очень больших камней разбросало под горой. С виду ничто не намекало на вход в глубокую пещеру. Невнимательный и ленивый человек прошел бы дальше. Если не полениться и подойти ближе, немного поднявшись и пройдя между камнями внимательно посмотреть, то за одним из огромных камней можно разглядеть едва заметный проход. Да, всего лишь темная дыра, диаметром примерно сантиметров семьдесят - восемьдесят, причем от любопытного взгляда так называемый вход прикрыт кустарником.
        - Нам, наверное, вон туда, - победно направил указательный палец Дмитрий.
        - В эту нору? - поморщившись, спросил Алексей, озираясь по сторонам. Вокруг ничего похожего на вход в пещеру не видно.
        Дмитрий посмотрел на него - глаза растерянные, выхваченный из тепличных домашних условий человек, который из-за него оказался в совершенно непонятной, неуютной ситуации.
        В небе парили две птицы, похоже, хищные.
        - Ага! - твердо ответил Дмитрий.
        - Ты уверен? - Алексей скривился и посмотрел на Дмитрия, как на своего мучителя, который зачем-то заставляет лезть в какую-то узкую нору, в которой в лучшем случае окажется просто небольшое гнездышко, да еще и неизвестно кого.
        Головокружительно свежий воздух позволял дышать с наслаждением полной грудью, редкие растения и тишина создавали удивительное чувство внутреннего комфорта. На душе спокойно, легко. Не на шутку уставшие ноги требовали принятия горизонтального положения. Да и голова немного разболелась от перегрева.
        - Сейчас мы с тобой точно узнаем, ошибся я или нет, - Дмитрий попытался пролезть внутрь, буквально впихивая себя. Следом за ним протиснулся Алексей. Ему немного легче - идти вторым всегда как-то проще спокойнее.
        В руках загорелись мощные фонари, заливающие немалую площадь ярким белым светом. С собой они прихватили запасные аккумуляторы повышенной емкости. Карту предусмотрительно отсканировали и записали в КПК, так намного удобнее, хотя, конечно, бумажная карта не забыта, копии лежали у каждого в рюкзаке. Координаты ключевых точек определены заранее. Двигались, постоянно сверяя маршрут с помощью GPS-навигатора.
        Внутри пещеры оказалось намного просторней, чем они представляли вначале. Несколько десятков метров пробирались между причудливыми камнями. Красивые и высокие, они напоминали сказочных великанов. Неспешно, осматриваясь, высвечивая высокий свод над головой, друзья не забывали при этом поглядывать себе под ноги. Жизнь приучила Дмитрия, что главная задача кладоискателя это сохранить собственную жизнь. О здоровье нужно думать в первую очередь, бездумно рисковать собой жизнь давно отучила.
        - Уверен, точно наша пещера, вон проход какой, все совпадает, - Дмитрий свернул направо. Действительно перед ними открылось большое пространство, уходящее куда-то вглубь.
        Прохлада пещеры бодрила.
        - Похоже, наши приключения впереди, главные события еще начинаются. Я чувствую, что главные сюрпризы нас ждут впереди, - усмехнулся Алексей, озираясь по сторонам и прислушавшись к звукам. Тишина успокаивала и настораживала одновременно.
        - А ты переживал, что нам здесь будет скучно, - подмигнул Дмитрий.
        - Видимо нам не придется возвращаться.
        Дмитрий удивленно посмотрел на друга.
        Алексей немного помолчал и добавил:
        - С пустыми руками.
        - Не, мы с тобой должны обязательно найти здесь сувенирчики, а не то ребята нас засмеют. Скажут, вот отправились в такую даль и все впустую, - настроение у Дмитрия заметно поднялось.
        - Да, в крайнем случае, камушков каких-нибудь красивых наберем, не будет обидно.
        - Найдем что-нибудь, не думай. Мне всегда в таких делах везло. Скажу тебе по секрету - клады сами меня выбирают. Чувствую, что и на этот раз интуиция не подведет, - Дмитрий направил фонарь влево и высветил какую-то надпись на стене. Разобрать, что там написано он не смог - текст совершенно непонятный. Но важен сам факт того, что кто-то здесь побывал. Кто-то оставил память о себе, это хорошо, значит, мы точно здесь не впустую бродим, подумал он.
        - Тогда шагаем дальше, - Алексей, как и Дмитрий одет в легкую, но утепленную куртку, удобные брюки с многочисленными карманами. На ногах альпинистские ботинки.
        - Идем до конца? - Дмитрий полон сил, и ему казалось, что несколько часов ходьбы они выдержат спокойно. И дай Бог, сегодня же и найдут клад. Если верить схеме, то получается, что клад расположен где-то совсем недалеко от входа.
        - Погуляем немного, если сегодня не справимся, переночуем на выходе, а завтра снова зайдем сюда. Я думаю, что так будет правильно, - Дмитрий посветил фонарем по сторонам. Разнообразие каменных форм притягивало взгляд. Он достал из кармана компактную цифровую фотокамеру, сделал несколько снимков, посмотрел их на экране. Сюжетами остался доволен.
        - Так и сделаем. Ночевать в пещере мне тоже кажется, что не стоит. Мало ли...да и холодновато как-то, - Алексей поежился.
        Внезапно прибор громко запищал, отбрасывая красные отблески сигнальной лампы. Они остановились, сверились с картой.
        Все совпадает.
        Именно в указанном месте и должны находиться сокровища.
        - Приехали! Остановка! - Дмитрий скинул с плеч рюкзак и громко хлопнул, сразу оживившись.
        - За дело! - Алексей тоже остановился.
        - Ага. Не хочется ждать до завтра. Я ж не усну, - Дмитрий принялся энергично разбирать под ногами камни.
        Алексей, вооружившись небольшой лопатой, начал копать, целеустремленно, сосредоточенно. Дмитрий вытаскивал из земли холодные камни и аккуратно складывал их на расстоянии двух метров от Алексея. Вскоре образовались две горки, одна из камней, вторая из песка. Когда Алексей почти по пояс углубился, он лопатой наткнулся на твердую поверхность. Под ногами оказался огромный металлический ящик темного цвета, они окопали квадрат по периметру. С первой попытки поднять не удалось, вытащили с огромным трудом. Хорошо, по бокам приделаны массивные железные ручки.
        - Ничего себе! Вот мы везунчики! - Алексей сел на землю, смахивая пот со лба.
        - Что удивляешься? - Дмитрий привалился рядом, сильно уставший, но бесконечно счастливый.
        - Поднять такую махину! Ну, мы работяги с тобой, - Алексей хлопнул друга по плечу.
        - Хм, а ты думал! - Дмитрий улыбался, смотрел, прищурившись. Гордость, которую он при всем желании не мог бы скрыть.
        - Давай посидим немного, отдохнем. Сил никаких нет, честно, - признался Алексей, тяжело дыша.
        - Еще бы! Перелопатить две такие горы, и поднять такую коробку, это не каждому дано, - Дмитрий направил фонарь на горки песка и камня, уважительно кивнул.
        На душе тепло и радостно. Они чувствовали себя победителями, уходить никуда не хотелось. Вставать тоже.
        Алексей достал из рюкзака флягу, еду.
        - Надо перекусить по такому случаю, жаль отметить нечем, - предложил Алексей.
        Дмитрий не отказался.
        - С ребятами и отметим, вот приедем и в офисе устроим праздник по поводу нашего успеха, выпишу всем премию. Наверняка ребята сейчас в поте лица стараются.
        - Ладно. Мы тоже не отдыхаем.
        После того, как перекусили они еще немного посидели, помечтали о том, куда деньги можно потратить. Дмитрий любил мечтать, представляя в подробностях разные варианты развития событий.
        Наконец, любопытство взяло свое. Они поднялись, преодолев усталость и сонливость, и приступили к знакомству с находкой. С замком пришлось повозиться, не сразу, но через десять минут он подался. Со скрипом они приподняли крышку и направили фонари. Азартно сверкнули драгоценности - камни, золото. Дмитрий запустил руку, схватил, что попалось, и поднял, пересыпая.
        - О! Добра нам точно на все хватит, - лицо Алексея вытянулось, он явно не ожидал такого богатства.
        - Вот ребята позавидуют - не каждый раз удается найти столько драгоценностей, именно мы с тобой смогли все это добро отыскать, - Дмитрий полон чувства, что сейчас весь мир ему улыбается. Он добрался до дна и обнаружил там корону, усыпанную драгоценностями, карты, какие-то схемы.
        - Какая красота, неужели мы не во сне? - Алексей даже ущипнул себя.
        - Интересно, сколько нужно найти кладов за свою жизнь, чтобы потерять к ним интерес? - Алексей взял в руки жемчужное ожерелье, покрутил в руках и накинул на шею.
        - Алексей, ты думаешь, что после такой находки у меня охладеет азарт? - Дмитрий нацепил на себя браслет с рубином.
        - Ну, а зачем тогда все время что-то искать, если будет хватать на жизнь с избытком? Разве я не прав?
        - Как зачем, меня сам процесс захватывает! Остановлюсь, когда состарюсь, наверное, когда не в силах будет ходить.
        - Получается, что у тебя зависимость, привычка. Человек становится рабом кладов, - размышлял вслух Алексей.
        - Не знаю, как обозвать мое пристрастие, но каждый раз, когда нахожу клад, возникает такое же чувство, как у альпиниста, покорившего горную вершину. Дух захватывает. Меня больше не сокровища даже интересуют, а сам процесс, ну и результат, конечно...
        - Наверное, так. Каждый человек находит интерес в жизни. Один коллекционирует марки, другой получает удовольствие от фотографирования бабочек.
        Алексей сделал несколько шагов вглубь пещеры, Дмитрий пошел следом. Неторопливо прогуливались, обсуждали, как все это хозяйство вынести - по частям или тащить тяжелый короб со скоростью черепахи.
        Не успели пройти несколько метров, как фонарные лучи выхватили красивейшее озеро с прозрачной водой. Озеро немаленькое и, похоже, продолговатой формы, уходило вглубь пещеры.
        - Вот это красотища! Вот это чудо! Не ожидал здесь увидеть такое, ох не ожидал, слушай, нам определенно сегодня везет, - не переставал восхищаться Дмитрий.
        - Надо же! Первый раз такое вижу, ну неужели..., - удивился Алексей.
        - Что?
        Алексей шел впереди, Дмитрий отставал от него примерно на метр.
        - Подойди сюда, смотри - видишь? - Алексей направил фонарь.
        За озером виднелись контуры какого-то сооружения. Назначение постройки угадать трудно - абсолютно непонятно. Трудно на столь большом расстоянии определить, что перед ними собственно такое и находилось ли сооружение в воде или оно укреплено на камне-островке.
        - Хм. На самом-то деле что это? - Алексей не сводил глаз с явно рукотворной конструкции из каких-то полупрозрачных строительных материалов.
        - Даже предположить ничего не могу, я ничего подобного в жизни не видел. А может быть здесь упрятан еще один клад, А? Как думаешь? - предположил Дмитрий, на лице заиграла озорная улыбка, глаза заблестели.
        - Кто знает, один Бог всем ведает. Нам остается наблюдать и делать выводы, - пожал плечами Алексей.
        Немного помолчал и добавил:
        - Послушай, мы так беззаботно здесь прогуливаемся, а там оставили добра на миллионы...
        - А собственно, что мы сейчас теряем? Оставим, пусть себе спокойно лежит. Никто в безлюдной пещере не заберет, открыть тоже никто не откроет. Здесь же никого нет. О кладе знают наши сотрудники, но они не думаю, что втихаря, по нашим следам...не, на такое они не способны. Я в ребятах уверен.
        - Да ничего не теряем, за этим мы и пришли сюда - найти как можно больше всего интересного. Вперед и с песней! Идти, так до конца, чтобы потом нам ни о чем не жалеть, - Алексей решительно шагнул к озеру, напевая себе под нос какую-то песенку.
        Пришлось искупаться в ледяной воде, чтобы добраться до конструкции, которая напоминала какой-то сказочный каменный цветок. Конструкция имела цилиндрическую форму с небольшим куполообразным сооружением сверху. Одежду Алексей и Дмитрий оставили у берега озера, забрали два водонепроницаемых фонаря.
        - Фу, ну и водичка. Обжигает, - кряхтел Дмитрий.
        - А ты, что хотел? Бассейн с подогревом? - Алексей представил, что холод на него не действует, и ему самовнушение почти помогло.
        - От теплой воды сейчас я не отказался бы, - у Дмитрия зубы стучали от холода.
        Оба покрылись мурашками.
        Когда приятели вылезли из воды, подошли к загадочному строению поближе, окончательно убедились, что такое сооружение построено людьми. Это явно не природная причуда. Да и надпись какая-то имелась на металлической табличке, правда на совершенно непонятном им языке.
        - Рискнем? - Дмитрий кивнул в сторону надписи.
        - Почему бы нет, раз мы здесь, значит надо постараться получить информации как можно больше. Да и интересно, что это такое вообще? В жизни ничего похожего я не видал.
        Озираясь, вошли, внимательно прислушиваясь к внутренним ощущениям. Вокруг полная тишина, ни каких звуков не слышно. Любопытство толкало вперед.
        Вопреки ожиданиям ничего непредвиденного не произошло. Несколькими минутами позже перед ними открылась возможность уйти вглубь, будто открылась невидимая дверь, чем они и воспользовались. Немного непривычное ощущение, словно оказались в сказке.
        - Как ты думаешь, Дим, что там может быть? - Алексей дышал часто, смотрел, широко раскрыв глаза. Чувствовалось, что он начинает нервничать.
        - Не переживай ты, сейчас увидим. Будь спокоен. Хотя, похоже, что мы с тобой здесь обнаружим нечто большее, чем просто клад, - Дмитрий дрожал от холода, потирая себя руками.
        - Согласен с тобой. Да, здесь становится намного интереснее. То, что мы нашли по сравнению с тем, что дальше увидели цветочки. Жаль, что наша одежда осталась на берегу. Голышом разгуливать в пещерах не самое приятное занятие.
        - Ничего потерпим. Ради такого можно и без штанов...
        Пройдя через укрепленный ребрами жесткости металлический переход, они вышли на небольшую ровную площадку. На стене висел какой-то распределительный узел, от него шли витые металлические шланги. Висели таблички, которые при ближайшем рассмотрении оказались сенсорными дисплеями. Дисплей расчерчен в виде клавиатуры, каждая ячейка - кнопочка с нанесенными знаками. Символы выглядели китайской грамотой.
        Дальше вглубь уходил тоннель, ровный, прямой, будто вычерченный по линейке. Хотя на стенах укреплены сигнальные светильники, они не горели. Выключателей нигде не нашли.
        Друзья разговаривали полушепотом, хотя, казалось, кого здесь можно спугнуть или наоборот? Тем не менее, они часто и непроизвольно оглядывались по сторонам, будто искали притаившихся людей или даже может быть животных. Воображение строило разные предположения, но ничему не находилось подтверждение. Они шагали по холодному полу, выложенному темно-синей плиткой.
        - Ноги мерзнут, пойдем быстрее, - Алексей съежился, чувствуя, как ноги начинает сводить от холода. Однажды в детстве застудил их, теперь при низких температурах ноги дают о себе знать. Вот бы не чувствовать температуру, подумал Алексей. Летом жара, зимой мороз. Почему человек так зависим от температур...
        - Вот интересно, вход в пещеру фактически замаскирован. Напрашивается вопрос - кем и для чего? - Дмитрий вращал головой, пытался разглядеть все детали окружения. Его не покидало ощущение заброшенности того места, где сейчас они находились.
        - Может быть, в этом месте раньше находилась какая-то секретная военная база или резиденция спецслужб, либо нечто аналогичное. Что если какая-нибудь секретная научно-исследовательская лаборатория? Совсем не обязательно, что вход искусственно замаскирован. Возможно, нора существовала всегда, да и клад не обязан иметь никакого отношения к загадочной постройке. Лабораторию или базу, скорее всего, могли соорудить значительно позже, - размышлял вслух Алексей, потирая ноги.
        - Сейчас узнаем, когда, наконец, выйдем куда-нибудь или войдем. Скажу так - все это любопытно...
        В конце тоннеля обнаружились постройки. С виду они напоминали какие-то производственные, не исключено, что лабораторные корпуса или испытательные камеры.
        Дмитрий и Алексей вскоре зашли в небольшое помещение. Внутри в самом центре возвышался неожиданно широкий столб. Материал с виду напоминал полупрозрачное стекло или полимер зеленовато-голубого цвета.
        - Со стороны похоже на большую душевую кабинку, - с иронией заметил Алексей.
        - Странно, - Дмитрий коснулся гладкой поверхности. Ощущение, что гладишь холодный металл, отшлифованный до зеркальной поверхности.
        Неожиданно вспыхнул свет. Мягкий струящийся с таким же, как стекло едва заметным зеленоватым отливом.
        - Вот это да, - Алексей шагнул внутрь, рот приоткрыт, в широко открытых глазах отражался светящийся столб. Следом вошел приятель, оба оказались в центре ограждения диаметром около трех метров.
        - Много здесь места, несколько человек спокойно поместятся. А со стороны выглядела эта штуковина намного меньше, - Дмитрий почувствовал себя уютно, на душе стало легче. Внутри сооружения оказалось намного теплее. Уходить отсюда совсем не хотелось.
        Все, что они увидели, выглядело слишком загадочно, чтобы делать какие-то выводы. Любые выводы сейчас окажутся поспешными, слишком мало информации. Необычное зрелище требует немедленного ответа на вопрос - что это такое? Иначе кто его знает...
        - Дим, а что за кнопочки, для чего они, как ты думаешь? - Алексей перебирал взглядом разноцветные органы управления, пальцы непроизвольно тянулись к ним.
        - Надеюсь, нам повезет - узнаем. Да и символы совершенно непонятные, какие-то незнакомые, на японские или китайские не похожи, - пожал плечами Дмитрий.
        - Да, странно как-то все. Раз на входе нет охраны, значит все хозяйство никому не нужно? Выходит, что либо сюда изредка кто-то заглядывает, либо заглядывать просто некому. Что же упрятали так далеко от людей?
        - Эх, как бы я хотел об этом узнать, - Дмитрий вопросительно посмотрел на Алексея.
        - А что тут думать, либо возвращаемся обратно, либо действуем методом "научного тыка", - усмехнулся Алексей.
        - "Научного тыка", говоришь? - почесал в растерянности затылок Дмитрий.
        - Ну да, все великие открытия в науке делаются именно так. Даже мировые ученые как малые детки играют с кубиками, разбирают по косточкам то, что им непонятно. Либо все получится, либо...
        - Все взлетит, - улыбнувшись, громко произнес Дмитрий. Широко взмахнул руками, как птица, собирающаяся взлететь.
        - Не совсем так, конечно...пффф, - Алексей медленно выдохнул.
        - Тем не менее, во все времена ученые играли с огнем из чистого любопытства. Часто совершенно не представляя, чем все может закончиться. Взять хотя бы тот же Адронный Коллайдер...
        - Значит, и мы пойдем тем же испытанным веками научным путем. Согласись, не хочется отсюда так просто уходить, - потер ухо Алексей.
        - Мы теперь не с пустыми руками, - довольным голосом ответил Дмитрий.
        - Золото не в счет, - подмигнул Алексей.
        - Эх, Алексей, расскажи кому - ни за что не поверят. Совершенно не реальная ситуация. Жаль, что даже фотика нет с собой, чтобы заснять такое чудо, - поморщился Дмитрий, фыркнул и посмотрел на себя, усмехнувшись.
        Дмитрий медленно поднес указательный палец, и осторожно нажал на большую кнопку. Она расположена точно по центру пульта. Ничего не произошло.
        Друзья переглянулись.
        Затем вместе начали перебирать различные комбинации, манипулировали кнопками желтого и зеленого рядов, взялись за джойстик, немного похожий на рычаг переключения скоростей.
        Система внезапно заработала.
        От неожиданности они вздрогнули.
        Аппаратура издавала нарастающие по громкости и разные по тембру звуки.
        Появился запах, одновременно напоминающий озон и расплавленную пластмассу, так плавится вставленный в сеть блок питания.
        - Во! Есть контакт! - счастливая улыбка застыла на лице Дмитрия.
        - Контакт есть, а что дальше? - сжал кулак Алексей. В отличие от приятеля он выглядел серьезным, словно предстоял прыжок в воду с десятиметровой высоты.
        - А что будет дальше или мы обо всем узнаем прямо сейчас или нас уже не будет, - без тени сомнения в правильности принятого решения ответил Дмитрий.
        Прошло несколько секунд, у обоих сердце замерло, оба затаили дыхание. Послышалось тихое низкочастотное гудение, оно напоминало работу силового трансформатора. Позже раздалось несколько тонких звуковых сигналов различной длительности. Под ногами они ощутили легкую вибрацию, будто кто-то включил виброплатформу. Свет, отдаленно напоминающий подсвеченный пар, начал струиться сильнее, пока полностью не заполнил все вокруг. Они ощутили пронизывающее насквозь излучение неведомого происхождения. Незнакомая, мощная направленная энергия. Каждая клетка организма почувствовала прилив необыкновенно сильной жизненной энергии. На душе спокойствие, необычайно легко, никакой тревоги или паники. Наоборот полное умиротворение и желание слиться с очищающим всепоглощающим энергетическим полем.
        Сознание работало, как часы на удивление четко. Растворились в состоянии невесомости, одновременно появилось чувство полного контроля над ситуацией. Еще мгновенье и все вокруг исчезло, будто смылось каким-то огромным бескрайним полем.
        Создалось такое впечатление, что оказались во сне. Сон здоровый, яркий, запоминающийся, из тех, что снятся один раз в жизни и помнятся всю оставшуюся. Возможно, такие сны не забываются и в следующей жизни. Знакомое ощущение, что все когда-то вроде бы как происходило.
        Возбужденное воображение рисовало бесконечно меняющиеся абстрактные картины. Необычные, красочные. Яркие, но гармоничные краски переплетались в немыслимых сочетаниях, рисовались сложные узоры, фракталы. Забавно наблюдать за происходящим. Все вокруг играло, сверкало, напоминая праздничный фейерверк, калейдоскоп искрящихся превращений цвета, формы и света.
        Ощущение торжества жизни их долго не покидало. Параллельно возникло такое чувство, будто они заново родились.
        Глава 3 Визит в будущее
        Июнь, 2333 год.
        Дмитрий и Алексей чувствовали себя в новой обстановке вполне уверенно, будто они на самом деле родились в 2300 году. Оба прекрасно вписались в быт четвертого столетия.
        Ранним летним утром Дмитрий направился в агентство "Экстратур". В этом году босс ему выделил целых три недели отпуска, о чем он даже мечтать не смел. Такой шаг навстречу в благодарность за качественно и своевременно выполненную работу.
        Работал Дмитрий архитектором виртуального города.
        Так проще и удобнее - вначале все строить в виртуальном городе, моделировать, испытывать новые здания, пробовать смелые идеи и решения, а затем с учетом всех полученных нестыковок строить новые города в реальности. Виртуальный город - точная копия реального, где добавлены новые постройки, жил своей жизнью. Здесь проходил транспорт, шли дожди, дули ветры и даже периодически город испытывался на предмет перенаселения.
        Дмитрий подошел к ангару, посмотрел в глазок охранной системы, лазер его просканировал, и, убедившись в том, что перед датчиками находится владелец, система открыла вход.
        Внутри находилось индивидуальное транспортное средство, летающий автомобиль марки "Стрела Альфа". Удобный, надежный и универсальный транспорт. Он позволял проехать не любым дорогам, но также смело можно передвигаться по бездорожью. Чаще, конечно, использовался для полетов на небольшой высоте. Максимальный потолок всего двадцать пять метров. Справедливости ради стоит сказать, что высоты часто оказывалось более чем достаточно. Что говорить, удобно, конечно. Никаких проблем с перемещением в пространстве практически не возникало.
        Дмитрий еще сегодня собирался к двум часам заглянуть к своему другу - Алексею. Тот жил всего в десяти километрах от Иванникова. Очень хотелось повидаться, поболтать обо всем, ведь друзья так давно не виделись.
        Раньше они чаще встречались. Правда, когда это было...
        Сейчас у каждого работы выше крыши, нередко времени не хватало, чтобы выспаться. Дел как всегда скапливалось много, загруженность и у того и у другого полная. Оба трудились с максимальной отдачей. Каждому нравилось, то, что они делают. Каждый с душой занимался любимым делом и получал от этого достаточное материальное вознаграждение.
        На сегодня у Дмитрия запланирован поход по магазинам, нужно купить в дорогу необходимые вещи, да и разрешение на замораживающее оружие требовало продления. К тому же успеть бы, переоформить индивидуальную карту новой платежной системы...
        В агентстве приветливо встретила симпатичная голубоглазая девушка с длинными светлыми волосами, одетая в синюю форму, которая ей очень шла.
        Девушка, предложив чашечку ароматного кофе, не заставила долго ждать.
        Все оформили быстро, ему сделали приличную скидку, обслужив по высшему классу.
        Через два дня Дмитрий собирался отправиться на морское побережье. Когда билеты находятся на руках, на душе совсем другое состояние. Он жил чувством, что скоро вырвется из душного и шумного окружения, а впереди почти целый месяц отдыха.
        Чемоданное настроение...
        Чтобы чувствовать себя по-настоящему счастливым, Дмитрию нужна морская вода и свежий воздух. Свобода от пробок, суеты и пестрых улиц важнее дорогих ресторанов, важных деловых встреч и комфортной квартиры.
        Одному на отдых ехать не хотелось, скучно...
        Дмитрий любил общительных людей, веселые компании, и вот он все же нашел время и заскочил к другу.
        - Привет! - голос Дмитрия прозвучал настолько жизнерадостно, что Алексей невольно улыбнулся.
        - Привет! Че это ты такой веселый? - удивленно поднял карие глаза Алексей.
        - Послушай, у меня к тебе дело, - голос Дмитрия звучал уверенно, сильно.
        Такой голос способен как подчинить своей воле, так и увлечь, зажечь...
        - Какое еще дело, что ты на этот раз придумал, колись, - Алексей сидел в большом кресле, буквально утопая в мягкой обивке.
        На полу в углу прижился звуковой проигрыватель, негромко играла спокойная инструментальная музыка. Он любил джазовые и блюзовые мелодии, Дмитрий же больше предпочитал электронную энергичную и танцевальную музыку.
        - Бросай все, махнем на море, - Дмитрий выглядел как настоящий отпускник. Вместо привычного строгого костюма и галстука на нем светлая майка, джинсы, легкие коричневые туфли и очки от солнца.
        - Ну не дави, пожалуйста, - Алексей отмахнулся от друга как от назойливой мухи. Состроил физиономию, будто Дмитрий предлагает ему нечто совсем неприятное.
        - Чего так? - вскинул брови Дмитрий.
        - Я не могу сейчас ехать, ты же знаешь.
        - Не знаю, и знать не хочу, тебе пора отдохнуть, посмотри, на кого ты стал похож, - Дмитрий размахивал руками, говорил громко.
        - Сейчас у нас очень горячая пора, к нам на склад поступила новая партия сложнейших роботов, и нужно их распределить на производстве, разобраться, наладить, пристроить и так далее. Далеко не просто все. Дмитрий, сам понимаешь, для столь объемной работы требуется немало времени, - Алексей сидел за тонким экраном, который висел на кронштейне, укрепленном на низком потолке.
        Вокруг Алексея разбросаны инструкции, книги, блокноты. В пепельнице дымилась сигарета.
        Рядом недопитая бутылка пива.
        - Ну, хотя бы дней на десять, ну на недельку ты можешь оставить свою работу? А? - Дмитрий потер лоб.
        - Нет, - отрезал Алексей, шумно втянул воздух.
        - Да посмотри же на себя! На кого ты стал похож - весь осунулся, бледный, пора и об отдыхе все же подумать, если так будет продолжаться, то на тебя ни одна девушка не посмотрит. Скоро состаришься и будешь противным ворчливым дедом, - Дмитрий хлопнул друга по плечу. Энергии у него сегодня, хоть отбавляй, рука упала на плечо энергично, и Алексей вздрогнул и поднял удивленные глаза.
        - Эх, - Алексей почесал затылок, задумался. Он потянулся, отрешенно глядя куда-то в сторону. В спине хрустнуло.
        Дмитрий долго уговаривал друга, не смотря на категорические отказы.
        Он знал, что Алексея лучше убеждать, что ему все нужно доказывать, раскладывать по полочкам. Такой он немного инертный человек, но, тем не менее, замечательный. Дмитрий уважал и дорожил единственным преданным другом, несмотря на сложный, порой даже противоречивый характер. Вернее даже не характер, обстоятельства вынуждали этого человека постоянно приспосабливаться, идти на компромисс, делать выбор, не всегда легкий, без уверенности, что принято верное решение.
        В итоге Алексей согласился, Дмитрий представлял, как трудно далось Алексею такое решение. Алексей пообещал приехать на море немного позже, после того, как со спокойной совестью разгребет завал на работе.
        - Вот, держи, домосед, - Дмитрий вручил ему путевку в серебристом конверте с голограммой. Она весело переливалась всеми цветами радуги под светом сверхэкономных ламп.
        - Дим, спасибо, ты настоящий друг! Не дашь погибнуть от одиночества. Не учитываешь, что мне придется пожертвовать драгоценным временем, - Алексей крепко пожал ему руку и выдавил из себя некое подобие улыбки. Вообще в последнее время Алексей улыбался редко, к лицу так и прилипла маска серьезности. Нагрузка в последнее время неизменно росла, постоянно сверху валилась работа, причем, как правило, совсем не вовремя.
        Дмитрий верил, что Алексей приедет. Хотя сам Алексей в одиночку ни за что бы не поехал. Исключительно ради того, чтобы Дмитрия не обидеть. Работа работой, откуда Алексей практически не вылезал, но Дмитрием он дорожил. Дмитрий настоящий друг, ради которого он готов пойти на все. Алексей и Дмитрий друг друга никогда не бросали в трудностях. Может быть, именно из-за этого им обоим удалось многого добиться в жизни.
        Когда изможденные горожане изнывали от тридцатипятиградусной жары и задыхались от смога, Дмитрий отправился на море, чтобы хорошо и беззаботно провести время. В отличие от Алексея он умел отключаться от мыслей, связанных с работой, мог мгновенно переключаться на новые дела. По дороге распределил дни своего отпуска - наметил экскурсии, поездки по интересным местам, предварительно ознакомившись в БИФе - Большом Информационном Хранилище.
        Отдыхать, так отдыхать!
        Даже не верилось, что все получилось так просто, легко и быстро: на работе все в порядке, шеф доволен.
        Впереди блестящие перспективы, замаячили выгодные контракты. Очевидно, предстоит глобальное расширение бизнеса. В таких случаях у людей обычно в глубине души закрадывается сомнение, а если все обернется совсем не так, а вдруг...
        Тьфу, тьфу, тьфу...вроде пока везло, все шло гладко, все просто замечательно.
        Не сглазить бы...
        Поэтому Дмитрий сейчас старался ни о чем, что касается работы не думать.
        Успеет...
        О чем еще может мечтать полный сил одинокий мужчина, отправляясь на отдых? Конечно, о встрече со сказочной принцессой. Несмотря на возраст, ему уже или как он сам считал еще тридцать два, он не обзавелся женой, не встречался с девушкой.
        Не встретил еще любовь, ради которой...
        Через месяц у Дмитрия день рождения. Вспоминалась лишь романтическая юношеская увлеченность, которая закончилась тем, что они расстались, как-то случайно и неожиданно. Просто оба друг другу оказались не нужны.
        Работа отнимала немало времени, с другой стороны ему она нравилась. Он собирался прочно встать на ноги, а потом думать о создании семьи. Ему казалось, что семья требует не просто много денег, а недостижимо много.
        Тем не менее, его материальное положение позволяло путешествовать, когда захочется. Дмитрий занимал не последнюю должность в одной из успешных и престижных компаний, "Новый город" далеко не бедствовала. Как принято говорить сейчас, он занимал должность топ-менеджера или просто, выражаясь обычным языком, работал руководителем, заместителем генерального директора по техническому развитию, главным архитектором виртуальной реальности.
        Каждая работа периодически требует смены деятельности, иногда и отдыха, именно тогда она и приносит удовлетворение. Да и вообще человек не должен становиться слишком узким специалистом, пусть даже самым высококвалифицированным. В жизни может наступить такой момент, когда его специальность окажется невостребованной. Обстоятельства могут измениться в любой момент, даже при полном благополучии и кажущемся неизменным будущим.
        Поэтому чаще более успешными оказываются разноплановые люди, они не замкнуты на своем любимом деле, развиты всесторонне.
        В самый последний момент перед отъездом раздался звонок. Дмитрий схватил трубку видеофона. На экране появился Владимир, начальник отдела маркетинга компании, в которой работал Дмитрий. Он стоял вдалеке от камеры, в кадр вошел почти во весь рост - по колено.
        - Привет, Дмитрий. Хочешь, я те6я обрадую?
        - Привет, Володь, а чем ты меня можешь обрадовать? - наклонил голову Дмитрий.
        Владимир немного помялся, выдержал паузу, посмотрел на Дмитрия и сообщил:
        - Наша компания неожиданно получила новый заказ. Ты себе даже не представляешь насколько он интересный. Компания заработает помимо уймы денег возможность незамедлительно открыть филиалы в разных странах. Не ты вообще представь себе...
        Владимир сунул руки в карманы и вопросительно наклонил голову, стриженную почти наголо.
        - Что ты хочешь этим сказать, что я должен сдать билет? - нахмурился Дмитрий, лицо напряженное, глаза забегали.
        - Конечно. Какой сейчас может быть отпуск, ведь у тебя скоро вся жизнь превратится в сплошной отпуск. Давай, выходи завтра на работу, сразу же и приступим. Представь, как интересно - мы создадим с нуля модель одного из красивейших городов мира. Получится грандиозный технический проект, вдобавок окажется интересным для туристов, людей искусства..., - Дмитрий Владимира не слушал.
        - Если выбирать между отдыхать или остаться, то я выбираю отдыхать. Даже не пытайся меня уговорить. Я давно настроился, менять хорошо обдуманные планы не люблю. Зачем ломать себе настроение, если я для себя все решил, - Дмитрий резко перебил собеседника.
        - Ты не понимаешь всю важность момента. Выпал такой редкий шанс! - покачал головой Владимир.
        - Я хорошо понимаю одно, что все подобные случайные радости, впрочем, как и неприятности, не самое правильное в жизни. Вернее даже случайности правильные для кого-то, но не для меня. Не люблю, когда мне внезапно сбивают планы, - Дмитрий выразительно посмотрел на экран видеофона, давая понять, что пытаться его переубедить бесполезно.
        - Очень жаль, - мужчина в экране видеотелефона поправил галстук.
        - Мне тоже.
        - После отпуска разговор с шефом будет непростым, - изменившимся голосом отрезал Владимир.
        Дмитрий коснулся кнопки, изображение погасло.
        Глава 4 Странная находка
        Кажется, отдых удался...
        Дмитрий не только накупался вдоволь и набрался ярких впечатлений, собрал богатую коллекцию ракушек, но еще умудрился познакомиться и даже по уши влюбиться. Объект его симпатий - симпатичная обаятельная девушка. Даму сердца звали Надеждой. Внешность артистичная. Белокурая, худощавая, стройная, с малых лет занималась спортивной стрельбой. Надежда Смирнова, высокая девушка с темными прямыми волосами и большими красивыми глазами зеленого цвета, курносым носиком и удивительно гармоничными правильными чертами лица покорила мужское сердце раз и навсегда. В этом Дмитрий себе признался.
        Надежде пока еще не решался сказать.
        Ноги сами так и шли к ней...
        С каждым днем они виделись все чаще.
        Каждый вечер они проводили вместе, под романтическим лунным светом прогуливаясь вдоль нежно шелестящего волнами морского берега. Днем дружно собирали большие ракушки, беззаботно и весело плескались в воде, катались на яхте, и без остановки говорили обо всем на свете. Им все казалось интересным как никогда. Вдвоем хоть на край света, призналась как-то ему Надежда.
        Надежде Дмитрий нравился, она нашла в нем массу достоинств, но и, не скромничая, заявила, что если он не перестанет на нее тратить огромные деньги, то она никогда не выйдет за него замуж.
        Голос у нее ласковый - звонкий и веселый, она часто смеялась, улыбка ей очень шла. Добрая и открытая девушка с немного озорными глазами.
        Мечтая о спокойной и счастливой совместной жизни, они даже запланировали свадьбу. Дмитрий и Надежда обзвонили всех знакомых. С нескрываемой радостью пригласили их на свадьбу, даже дату назначили, предварительно созвонившись с сотрудницей ЗАГСа.
        Надежда мечтала о свадебном наряде, который сама придумала и нарисовала. Ее эскиз свадебного платья очень напоминал наряд принцессы.
        Вдвоем на берегу моря, сидя на камне, составили список гостей. Дмитрий выбрал маршрут свадебного путешествия.
        Со смехом они обсуждали свою будущую семейную жизнь. Подолгу бродили по безлюдным местам, в такие минуты им никто не нужен. Старались уединиться, поделиться различными бесконечными историями, а также впечатлениями от всего, что видели и слышали...
        Дмитрий и Надежда каждый день на белоснежной яхте, под названием "Черный пират" отправлялись в море, проводя там практически все свое свободное время. Дмитрий нырял в ластах и с маской, увлеченно занимался подводной охотой. Иногда под воду спускалась его подруга, но она не так сильно увлекалась подводным миром. Ей больше нравились такие развлечения, как концерты, выставки...
        Жаль, что безжалостно время утекало, словно яркие краски во время рассвета, еще немного и сказочный отпуск подойдет к концу.
        Надежда пригласила Дмитрия к себе. Вместе они осмотрели фильм, поужинали.
        Квартира Надежды Дмитрию очень понравилось. Все со вкусом, все красиво.
        Современная квартира современной девушки - ничего лишнего, никакого хлама, все везде разложено аккуратно и со вкусом. Дмитрия больше всего поразила огромная ванная комната. Изысканная сантехника, мягкое освещение, большое зеркало. Но самое интересное лежало на полках. Столько бытовой химии сразу можно увидеть разве что на полках магазинов. Всевозможные кремы, гели, шампуни и прочие гигиенические средства пестрили на многочисленных полках. Дмитрий подумал - неужели так много человеку действительно нужно, неужели Надежда всем этим постоянно пользуется. Но спросить не решился, мало ли, еще обидится. Дмитрий же привык обходиться одним куском мыла.
        На шестой день внезапно изменилась погода. Ветер подул сильный, он играючи поднимал в воздух все легкое, что могло летать - птичьи перья, пакеты, бумага, пляжные зонты...
        Небо нахмурилось, не обещая ничего хорошего отдыхающим. Большинство из них успело рассосаться по кафешкам, барам и прочим развлекательным заведениям.
        Надежда со своей подругой Ольгой осталась дома, чтобы посмотреть новый видеофильм "Розовый фламинго", широко разрекламированный по Интервидеоканалу. Дмитрий же не на шутку "загорелся" морской прогулкой в шторм. Ведь такие впечатляющие кадры можно снять! Фотографировать он любил, небольшая всепогодная фотокамера у него всегда с собой...ни один интересный момент Дмитрий не упускал.
        Морская прогулка в шторм - испытание явно не для слабонервных. Дмитрий об этом знал хорошо. Далеко не каждый человек отважится, и будет рисковать ради минутного удовольствия. Дмитрий никогда не считал себя трусом, напротив, он всегда стремился навстречу опасностям, любил острые ощущения. Риск ему нужен как воздух. И стоит отметить, что ему всегда везло, слава Богу, пока без исключений.
        По дороге на море Дмитрий любовался, как ветер, развлекаясь, заигрывает со всем, что попадается на пути. Невероятная мощь, перед которой все практически бессильно. На самом деле, что может противостоять ветру?
        Вообще, стоит ли человеку идти против природы, пытаться все менять по своему усмотрению, если так устроен мир. Человек сам по себе не может противостоять стихии, но есть разум, который может помочь человеку в трудных ситуациях, значит нужно стараться придумать выход. Как-то защититься от стихии или наоборот ее использовать. И почему получается так, что чем больше человек создает всевозможных систем для укрощения природы, тем меньше он от нее получает и вынужден довольствоваться тем, что он создает сам. В итоге приходится тратить намного больше сил, знаний, энергии, чем когда в далекие времена человек все что ему нужно брал у природы. Чем больше он пытается причинить вреда окружающей среде своей деятельностью, тем больше попадает в капкан безвыходной ситуации.
        Дмитрий, размышляя, любовался непогодой и попутно делал снимки. Чем больше человек создает для себя удобств, тем дальше он уходит от природы, тем меньше у него возможностей получить бесплатно природные ресурсы и тем больше возникает проблем с техникой, технологиями, больше всевозможных обязанностей. Получается, что, окружив себя искусственно созданной окружающей средой, человек теряет самое главное - Свободу.
        Отвлекшись на резкий порыв ветра, Дмитрий продолжил мысль, именно поэтому его всегда и тянет куда-то вдаль, бросить все - комфорт, удобства, предсказуемость и отправиться навстречу неизвестности.
        Удача зачастую благосклонна к смельчакам. На этот раз Дмитрий спасся просто чудом. Можно смело отметить второе рождение. Шторм буйствовал настолько сильно, что его хоть и не маленькая яхта перевернулась, едва не разбившись о скалы. Еле удалось выбраться на берег, он сам в свое спасение верил с трудом. Сердце колотилось как бешеное. Обессиленный, весь в царапинах, Дмитрий свалился на холодный мокрый песок. Пахло тиной. Несколько минут лежал, не шевелясь, думая лишь о том, что волей Бога он еще жив...
        Поднял глаза к небу, сопровождая взглядом низко проплывающие набухшие тучи, которым давно пора сбросить лишнюю влагу. Жаль, под рукой фотоаппарата не оказалось. Он утонул, когда Дмитрий очутился в воде, неплохой бы кадр получился.
        Эх, столько интересных снимков ушло вод воду...
        Такие сюжеты!
        Дмитрий вгляделся в ровный ряд ракушек вдоль побережья, заметил, как море выбросило на берег загадочную штуковину.
        Дмитрий заставил себя приподняться. Спину пронзила боль.
        Издалека вещица напоминала нечто отдаленно похожее на наладонник - карманный компьютер. Во всяком случае, так ему показалось. Может, померещилось, подумал Дмитрий, мало ли...
        Протер глаза.
        Нет, не исчезло...
        Он заставил себя встать. Левая нога болела, бедро кровоточило. Видимо ударился о камни. Проковылял несколько метров и поднял странную находку, омываемую пенными волнами. С первого взгляда обычный современный прямоугольный предмет, таких вокруг великое множество. Хотя, если присмотреться, изготовлен из необычного материала. Явно не металл, да и на пластик не похоже. Корпус, покрытый царапинами, хоть и легкий, но оказался довольно прочным. Дмитрий покрутил занятную вещицу, внимательно осмотрел ее с разных сторон и к удивлению обнаружил, что имеется крышка. Через несколько секунд он разобрался, как ее открыть. Крышка садилась через герметичную прокладку и удерживалась замком. Осмотрел, разобрался и включил устройство, так и не понял, что собственно у него в руках.
        Едва уловимый звук, похожий на щелчок и заметная вибрация сообщили о том, что устройство готово к работе. На экране высветились странные символы. Где-то он их видел, наверное...
        Что-то знакомое...
        Долго пытался извлечь из глубин памяти нужную информацию, но так ему и не удалось ничего вспомнить.
        Может во сне, подумал Дмитрий.
        Как он правильно догадался, найденная штуковина с незнакомыми символами оказалась чем-то вроде навигационного устройства. Причем оно еще работало, корректно. Аппарат показался довольно странным тем, что он совершенно не похож на все современные электронные устройства, да и в музеях таких приборов никогда не видел.
        Через мгновенье Дмитрий присвистнул от удивления, вытянув шею. Он не слышал, как шумит море, не видел, как вокруг летают пакеты и обрывки бумаг.
        Вот удача!!!
        Ведь навигатор принадлежал явно не земной цивилизации, о чем говорило многое. Буквы и символы - на Земле ничего похожего нет. Дмитрий всматривался, но так и не смог понять - все незнакомо и непонятно. Самое главное, что немало удивило - меню имело мысленное дистанционное управление. Без каких-либо дополнительных приспособлений. В земных электронных устройствах пока подобная технология не применялась. В том, что он имеет дело с явно неземной символикой, Дмитрий нисколько не сомневался. Отдаленно напоминало японские иероглифы, но выглядело совершенно по-другому. Да, определенно где-то на Земле высадились инопланетные гости...
        Иначе как все объяснить?
        Но самое странное и одновременно очень полезное, что ему удалось выйти на режим языкового перевода, и понять структуру меню.
        - Ну и умная же ты машинка, - вслух произнес Дмитрий, улыбаясь. Он чувствовал внутри тепло, зазвучали мажорные аккорды. Окружающее перестало для него существовать, весь мир сосредоточился в этой маленькой "игрушке".
        Каким образом странный водонепроницаемый блочок оказался на дне моря, оставалось гадать.
        Дмитрий так увлекся находкой, что не заметил, как неожиданно приблизился вечер. Ветер заметно стих, но на пляже людей не прибавилось. Воздух холодный, совсем не помешала бы куртка или теплая рубашка.
        Долгие размышления на тему что же делать со странной, будто свалившейся с неба находкой завели его в тупик.
        Мысли сбивали друг друга.
        Сомнений нет - самый настоящий портативный компьютер, причем объем его памяти намного больше, чем даже у серьезных современных персоналок. Как выяснилось после работы с содержимым памяти найденного чуда техники, принадлежал навигатор цивилизации Вардян. И не просто принадлежал. Дмитрий, внимательно разбираясь с информацией, добрался до карты.
        Глаза широко открылись. Вырвалось:
        - А-а-а, чудо!
        Мажорная гамма чувств согрела душу.
        Карта содержала подробный план-схему, здесь в деталях указано как добраться до сокровищ планеты Варда. Судя по всему, действительно сокровища достойны самого пристального внимания.
        - Интересно, как могла столь подробная электронная карта с далекой планеты оказаться на Земле? - пробормотал он, морща лоб.
        Воображение рисовало далекую планету, ее обитателей...
        Напряжение возрастало, внутри закипало, мысли упорядочились и Дмитрий почувствовал, как сознание становится кристально ясным. Дмитрий ощутил мощный прилив энергии. Лежать или сидеть на песке он не в силах, несмотря на усталость и ноющую боль в ноге.
        Вот загадка, вот это ему повезло или не повезло, спросил себя Дмитрий и стал прогуливаться с важным видом. Со стороны картина выглядела смешно - расхаживал, будто ворона по пустому вечернему пляжу.
        Дмитрий напряженно размышлял над ситуацией - что же с этим вообще делать. Состояние "потери покоя", с ним такое случалось, когда он заряжался какой-нибудь новой для него идеей.
        Дмитрий действительно потерял спокойствие, внутри все бурлило, требовало выхода - немедленных действий.
        Удержать тайну в себе он не смог и поделился "секретами" со своей девушкой.
        - Нам надо решить, как быть. Что вообще с этим делать? - Дмитрий не мог усидеть на месте, он даже стоять спокойно не мог. Ему теперь обязательно нужно чем-то заняться, куда-то бежать, что-то организовывать. Слова клад, сокровища на него действовали также как на коллекционера старинная, крайне редкая монета.
        - По закону нам нужно сдать находку, - тихо произнесла Надежда, постукивая тонкими длинными пальцами с раскрашенными ногтями по полировке стола.
        - Наверняка, эта штучка попадет в руки других кладоискателей. А те обязательно воспользуются таким уникальным шансом, скажешь, нет? Даю сто процентов, что именно так и выйдет - попади она в чьи-то руки, все там мозг затмят сокровища, - Дмитрий внимательно посмотрел на Надежду. Ей очень шло белое платье с ремешком, на шее тоненькая цепочка с украшением в виде солнышка.
        - Не знаю, - пожала плечами Надежда, поправив непослушные волосы.
        - Которые нам даже и спасибо не скажут, - высказался Дмитрий, глядя на навигатор. Он лежал на столе рядом с высокой коробкой персикового сока.
        Исцарапанный, но исправный.
        - Вообще-то ты прав! Не известно еще, как все повернется. Кто и как воспользуется ситуацией, а с другой стороны, у нас нет никакой уверенности, что клад, о котором идет речь, действительно существует. Мало ли, что записано в карте. Не исключен обман. А что если клад кто-то нашел, - согласилась с Дмитрием Надежда. Она подумала, как следует, взвесила все "за" и "против".
        Решили в целях безопасности не "светить" свою маленькую звездную тайну. Пока у них слишком мало информации, чтобы делать какие-либо выводы. Скорее всего, они окажутся поспешными.
        Так можно "наломать дров", пусть лучше все останется в тайне, во всяком случае, пока...
        Да и слишком малы шансы, чтобы добраться до клада. Сомнительное приключение - найти клад на какой-то, бесконечно далекой, никому не известной планете.
        Поздно вечером Дмитрий созвонился с другом. Тот еще не спал, он всегда ложился поздно, любил по вечерам заняться чем-то интересным: читал, иногда что-то мастерил или просто смотрел интересную передачу. Дмитрий знал и поэтому твердо уверен, что друг точно еще не спит.
        - Ты собираешься или не собираешься составить нам компанию? Совесть есть? - немного настойчиво, можно сказать даже требовательно спросил Дмитрий.
        - Фу-ууу, ну не можешь никак без меня обойтись, ты ведь знаешь, сколько сейчас у меня разных дел, столько всего...
        Алексей произнес голосом стонущей скрипки. Он вызвал у Дмитрия ответные чувства. Тот немного смягчился, ему чисто по-человечески жаль друга, сидящего в духоте, окруженного делами и заботами.
        - Ха, если бы ты знал, какие у нас тут такие дела закрутились, бросил бы все и прилетел...
        - Дмитрий, пойми меня тоже! Сил больше нет, на работе торчу до вечера, никак не освобожусь, - негромко пробормотал в трубку Алексей.
        - Какая работа! Ты что, здесь мы такое нашли. Я не могу тебе обо всем по телефону рассказать. Нужно, чтобы ты обязательно к нам приехал. Может быть, мы даже... в общем, не до работы сейчас. Давай, дуй к нам, чем быстрее, тем лучше, точно не пожалеешь...
        - Скажешь ты, что у вас там или так и будешь загадками разговаривать? - недовольно процедил Алексей.
        - Я не могу сказать, понимаешь, сейчас не могу. Пока впечатлениями поделюсь: такого в моей жизни еще не случалось. Такое выпадает раз в жизни, понимаешь? - голос Дмитрия выдавал избыток эмоций.
        - Нет. Ничего не понимаю, то есть вообще ничего я в твоей запутанной истории вообще не понимаю!
        - Тогда лети сюда, мы тебе на месте все объясним, - заговорщицким голосом прошептал Дмитрий.
        - Ну, молодцы - вы просто издеваетесь!
        - Нет, даже не собираюсь. В данном случае я не шучу! Все очень серьезно, - убедительно ответил Дмитрий.
        После минутного молчания Алексей согласился:
        - Ладно. Уговорил, я согласен, будь по-твоему, - повеселев, бодро ответил он.
        - Вот, теперь совсем другое дело! Обязательно приезжай! - обрадовался Дмитрий.
        Алексей вначале не поверил, считая, что друг все затеял ради того, чтобы каким-то образом вытащить из дома. Но вот когда Дмитрий ему продемонстрировал навигатор, Алексей точно решил, что такие вещи без внимания оставлять не стоит. Последний глупец может упустить такой уникальный шанс, думал Алексей. И дело даже не столько в богатствах, а в том, что они знают, где можно найти следы древней цивилизации и ответить на вопрос - что они делали или делают на Земле. Ведь до сих пор человечество так и не знает, посещали ли инопланетные корабли, когда-либо Землю. Никаких следов, никаких доказательств, одни предположения, подозрения...
        Дмитрий любил читать. За всю жизнь прочитал немало увлекательных книг. В основном это остросюжетная приключенческая и фантастическая литература. Алексей же больше любил смотреть фильмы, обожал начало - погружение в сюжет, когда усаживался в кресло, заставка, первые кадры...
        Не только в фильмах и книгах судьба распоряжается по-своему. Планирует человек одно, а часто в жизни происходит все иначе. Человек считает, что вариантов быть никаких не может, а, казалось бы, самая незначительная мелочь способна в корне изменить любые планы.
        Так и на этот раз, необычная находка сбила конкретные планы на будущее не одного Дмитрия. Он рассчитывал, что вскоре должна состояться свадьба с Надеждой, и молодожены отправятся в свадебное путешествие.
        Алексей, после того, как увидел и потрогал находку, обсудил планы с Дмитрием, также забыл, что такое покой и сон. Будто заведенный он постоянно в заботах - искал информацию, строил гипотезы, спорил с Дмитрием, предлагая разные, часто противоречащие друг другу варианты.
        Дмитрий друга не узнавал. Тот ли Алексей, который в последнее время засиживался на работе, вечно недоступен, вечно уставший, с красными от компьютера и документации глазами...
        Вечером Дмитрий встретился с Надеждой, приготовив букетик полевых цветов, заодно пригласив Алексея в кафе, на берегу моря, да еще на вершине высокой скалы. Вид отсюда завораживал.
        Панорама вечерней бухты, огни причалов, яхт, смелые краски неба...
        Стоял тихий теплый вечер. Легкий ветер приятно ласкал лицо после дневного сорокаградусного зноя.
        Из колонок возле стойки доносилась спокойная мелодичная музыка. Заказали фруктовые коктейли, мороженное.
        Через полчаса к ним присоединилась девушка. Ростом чуть выше среднего, привлекательные мягкие черты, светловолосая, с открытым добрым лицом. Волосы собраны в забавный хвостик, перевязанный разноцветными резинками. Казалось, в ней жизнь бьет ключом - эмоциональный и очень веселый человек. Улыбка не сползала с ее миленького личика.
        - Познакомьтесь, Ольга Ильина, - представила девушку в коротких желтых штанишках и белой майке Надежда.
        - Алексей, - он приятно удивился, узнав, что за вечер ему не придется наигранно поддерживать разговор Дмитрия с Надеждой. То, что приятель по уши влюблен, Алексею объяснять не нужно.
        - Ну, а это Дмитрий, ты с ним знакома, - улыбнулась Надежда. Улыбка ей очень шла. Губы, слегка намазанные помадой, обнажили ровные белые зубы.
        - Присаживайтесь, - Алексей заботливо придвинул кресло из пластика цвета морской волны, на спинку которого нанесена эмблема кафе "Прибой".
        - Итак, друзья, у меня к вам есть одно серьезное предложение, - голосом человека, знающего слишком много начал Дмитрий, будто боясь, что его могут подслушать сидящие за другими столиками.
        - Как интересно, - улыбнулась Ольга, широко раскрыв светло-зеленые глазки с длинными ресничками.
        - Что интересно? - спросил Дмитрий.
        - Интересно вы разговариваете с Алексеем.
        - Чем это? Что в нашем разговоре так удивляет? - наморщил лоб Дмитрий, потянулся к коктейлю.
        - Да так, - пожала плечами Ольга, бросив взгляд на Надежду. Та в ответ загадочно улыбнулась.
        - А если серьезно? - поинтересовался Дмитрий, наклонив голову.
        - Странный у вас акцент. Немного напоминает, как люди разговаривали в прошлом. Я сразу обратила внимание. Так разговаривали раньше в фильмах. Старомодный какой-то, - улыбнулась Ольга, с интересом рассматривая обоих.
        - Ну, наверное, Ио, что мы говорим по старинке не самое плохое, - скромно ответил Дмитрий.
        - Да, конечно, - Ольга запустила ложку в огромную розочку в чашке с мороженным.
        * * *
        Все четверо отважились рискнуть и отправиться по закоулкам Галактики на край Вселенной. На загадочной далекой планете Варда с нетерпением хотелось отыскать клад, принадлежащий древней, скорее всего погибшей цивилизации.
        Почему погибшей?
        Именно так они решили, потому что в навигаторе увидели отметки о сеансах связи с планетой. И еще предупреждения системы о том, что связи никакой нет...
        Вечером они собрались в кафе "Морской Волк", за чашечкой кофе, заказали мороженное с клубникой и шоколадной крошкой с орехами. Дмитрий и Алексей взяли себе по бокалу свежего разливного пива.
        Дмитрий подарил Надежде браслет с драгоценными камнями, Алексей Ольге ожерелье.
        - Спасибо! Какая красота, откуда у вас такие ценности? Ведь такие вещи не продаются, - глаза у Надежды засверкали.
        - Честно говоря, я и сам не помню, - признался Дмитрий.
        - Наверное, в наследство получили от родителей, и я не знаю, откуда у нас эти вещи, - удивленно произнес Алексей.
        - Нужно посмотреть правде в глаза. Смело и без каких-либо иллюзий. И отдать себе отчет, что мы все здорово рискуем на пути к сокровищам. Мы можем подвергаться опасностям, очень и очень непростым испытаниям, - обратился Дмитрий к женской половине компании. Взгляд у него серьезный, задумчивый. Дмитрий затянулся и выпустил дым в сторону.
        Из висевших под потолком динамиков раздавалась громкая современная музыка, приходилось говорить с усилием.
        - Что ты хочешь этим сказать, что мы с Ольгой можем остаться здесь и забыть обо всем, навсегда? - недовольно спросила Надежда, плотно сжав губы. Она сидела за столиком в белых брючках и бирюзовой маечке. Темные длинные волосы спадали за правое плечо.
        Лучи цветомузыкальной установки весело скакали по лицам, время от времени выхватывая и фиксируя эмоции.
        - Стоит предположить, что на той далекой планете нас будут ждать сюрпризы. Дело не ограничится кладом. Предстоит большое и серьезное испытание, а не развлекательная поездка, - полушепотом произнес Дмитрий, отхлебнув глоток темного пива.
        - Понятное дело, - ответила Надежда, шмыгнув курносым носиком.
        - Думаю, ради будущего стоит рискнуть. Мне, да и всем, наверное, очень интересно, куда же нас приведет упавший с неба навигатор. Я думаю, что здесь все намного сложнее, чем мы себе представляем. Чую, здесь наверняка существует какая-то тайна, причем спрятана глубже, чем мы сейчас себе можем вообразить, - продолжил Дмитрий, голос его звучал немного громче и увереннее, чем обычно.
        В глазах Ольги заиграли веселые искорки. Она достала зеркальце и неспешно накрасила губы.
        - Я согласен. Перспективы действительно заманчивые! Конечно, с одной стороны у меня сейчас просто огромнейшая куча работы, но надо сказать, справедливости ради, хорошо оплачиваемая. Скоро у меня еще и защита диссертации, но с другой стороны? - лицо у Алексея очень напряжено, чувствовалось, что ему не просто принять такое решение. Отказаться от стабильности в пользу сомнительной авантюры?
        С моря дул легкий ветерок, вечерняя прохлада способствовала ясности мышления. Каждая мысль тщательно взвешивалась, никаких эмоций, которые могли бы влиять на принятие решений. Каждый из них отдавал себе полный отчет в том, что они сейчас делают.
        - Давайте-ка мы все-таки рискнем! Лучше нам самим заняться поиском сокровищ странной цивилизации. Стоит решиться, давайте мы не будем откладывать, а то еще другие заинтересуются, мало ли какие могут случиться непредвиденные обстоятельства, - Ольга решительно настроена на приключения, ведь в таком случае они проведут время вместе с Алексеем. А так еще неизвестно как все сложится в дальнейшем.
        В жизни всегда находятся какие-то внезапные важные дела, а тут еще у него защита диссертации на носу...
        - Допустим, находим мы клад, а если...хлоп... окажемся в ловушке, - все еще сомневался Алексей, ерзая в кресле.
        - Надо рискнуть! Ну не получится, так ничего страшного. Зато мы первые откроем новую цивилизацию. Нет, ты сам представь, мы - первооткрыватели древней цивилизации! - поднял указательный палец Дмитрий, бросив на Алексея многозначительный взгляд.
        - Думаю, все правильно. Без приключений все шло бы как обычно, привычно, слишком скучно. Проживем мы свою жизнь, как все остальные. Состаримся, так и не узнав ничего нового. А тут..., - Ольга тоже загорелась не на шутку.
        - Что - ж, тогда нам придется дружно махнуть за сокровищами, - потер руки Дмитрий, вдохновленный поддержкой друзей.
        Он и Алексей потянулись за сигаретами.
        Энергичная ритмичная музыка сменилась красивой медленной мелодией. Успокоились и прожектора цветомузыкальной установки. Несмотря на предстоящие приключения, у всех на душе легкость и спокойствие.
        - И вообще мы теперь можем круто изменить всю свою жизнь!!! - сжала кулачки Надежда.
        - Итак, решено! Надо срочно, прямо сейчас браться за дело и не откладывать, - подытожила Ольга.
        - Ну, ладно, убедили, убедили вы меня, все, - на последнем слове Алексей сделал акцент, отпив из бокала.
        - Договорились, - Дмитрий радовался больше всех.
        Дмитрий и Алексей пригласили девушек на танец, те приняли с удовольствием приглашение.
        Из кафе уходить никому не хотелось, засиделись допоздна. Страстно обсуждали бесконечные будущие дела и строили смелые планы, пустив волю фантазии.
        Несмотря на то, что легли поздно, с раннего утра все, не завтракая, засели за информационные панели. Начали собирать сведения, связанные с космическими полетами.
        Арендовать космический корабль все же слишком дорогое удовольствие, такое решение для очень богатых людей. Аренду могут себе позволить лишь единицы. Выхода на таких богачей ни у кого из них нет, а искать и придумывать разные комбинации явно не стоит - время тратить попусту.
        Да и найти пилотов, которые согласились бы за разумную плату лететь в полную неизвестность, пусть даже за весьма приличную оплату, совершенно нереально. Чтобы они пилотам не пообещали за работу, вряд ли отыщутся такие безумцы.
        Друзья решили сделать проще. Ведь можно разбить полет на несколько этапов, выбрав те корабли, которые им по карману. Пусть они так потратят больше времени, на зато в итоге получится проще и дешевле. Самое главное действительно видится реальная возможность, почти гарантированный результат.
        Дмитрий предложил вначале обратиться в туристическую фирму "Канопус", которая оказывает недорогие услуги всем желающим выбраться в Ближний Космос. В "Канопусе" не должны с них содрать много...
        Как назло, свободных мест в турфирме не оказалось. Желающих полетать вокруг Земли, оказывается, хватало с избытком. И дело даже не столько в острых ощущениях, сколько в том, что на Земле экология давно оставляла желать лучшего, при каждой возможности люди старались выбираться подальше от душных городов, в которых жить становилось все хуже и опаснее. Загазованный, "невкусный воздух", вечный шум, высокие уровни вредных излучений, да и техногенных происшествий хватало...
        Находиться между городами, на Природе тоже сомнительное удовольствие. С одной стороны - велик риск оказаться в самой настоящей свалке, хорошо, если отходы не токсичные. С другой стороны - высокий уровень преступности. Остаться в лучшем случае без денег и одежды никому не хотелось.
        В полетах им предлагалось помимо невесомости и выхода в открытое пространство - по желанию еще и целый комплекс оздоровительных мероприятий. Некоторые корабли оснащены специальными лечебными и очистительными системами для организма.
        Второе туристическое космическое агентство "Сириус" тоже ничем не порадовало. Они услышали единственный ответ - ждите, пока ничего нет. Сколько ждать, не известно, как минимум три недели.
        Скорее всего, больше...
        При всей их активности пока толком ничего не получалось, будто останавливала невидимая сила или наоборот испытывала на прочность их начинание. Но медлить не хотелось, и они прощупывали все возможные варианты. Кто-то обещал помочь, кто-то поговорить с нужным человеком. В итоге впереди теплилась слабая надежда, хотя настроение подпортилось, не такое радужное, как вначале.
        Время шло быстро. Ничего так и не изменилось, никаких ощутимых сдвигов не происходило. Когда все практически потеряли надежду на полет, настроение окончательно испортилось, внезапно раздался звонок на мобильный коммутатор. Позвонили из "Канопуса". Приятный женский голос бодро сообщил, что чисто случайно появились места на космическом корабле "Ягуар-7", который очень скоро должен отправиться в полет. Перед рейсом несколько клиентов туристической фирмы отказались лететь, сославшись на случайно возникшие семейные проблемы.
        Правда, корабль оказался самого низшего класса, без особого комфорта, к которому так приобщились практически все люди, живущие на Земле. Комфорт стал неотъемлемой частью современного человека, изменив людей - физически стали намного слабее, лень и инертность поработили население основательно.
        Такая ситуация новоиспеченных путешественников очень даже устраивала. Зачем же платить лишние деньги, которых собственно итак ни на что не хватает. Космические полеты стоили слишком дорого. Комфорт сейчас им абсолютно не нужен, результат намного важнее. Они с радостью согласились, ведь в руках наиболее оптимальный выход.
        Спокойно, без приключений и происшествий они добрались до места назначения - первого пункта своего путешествия курортной планеты Циредос.
        Пусть маленькая, но победа. Они ведь теперь на пути к своей цели. Первый шаг сделан...
        Группа неугомонных туристов, с которыми летели вместе, с шумом и смехом, делясь яркими впечатлениями, сразу разбежалась по местным достопримечательностям, заранее забронировав места на вечер в ресторанах.
        Они же, переночевав в гостинице "Космос" отправились на поиски корабля, чтобы сразу лететь дальше. Ждать на Циредосе нет никакого смысла, каждый день проживания обходился им в кругленькую сумму.
        Алексей прежде как-то бывал на Циредосе. Здесь ничего особенного он не заметил, местные немногочисленные красоты его как-то не впечатлили. Тихая и мирная жизнь для желающих подлечиться и ищущих возможность немного развлечься.
        После нескольких полетов в ближний Космос Алексей твердо решил, чем тратить время на путешествия и развлечения, лучше заняться делом, так будет намного больше пользы. Алексей отдавал себе отчет в том, что соблазнов в жизни много и большинство из них просто пустое времяпровождение, а жизнь так быстротечна. Не успеешь глазом моргнуть, как приблизится старость. Он считал, что нужно успеть в жизни сделать самое главное, реализовать себя. И вот он весь погрузился в работу, занялся наукой.
        Алексей на чужой планете друзьям помогал ориентироваться. В памяти, на что он никогда не жаловался, еще свежи координаты и телефоны нужных организаций. Жаль, что ничего подходящего не подвернулось и на сей раз. Пришлось на планете задержаться, расходуя так недостающие финансовые средства. Пара дней ушло на поиски по информационным каналам, еще пара на ходьбу по офисам, встречи, разговоры. Как-то все складывалось не совсем удачно, не так гладко, как хотелось бы. Будто судьба испытывала их решение на прочность, оттягивая полет в неизвестность.
        Совершенно случайно наткнулись на исследовательский рейс. Корабль принадлежал НИИ "Косспас". Им удалось познакомиться с командиром корабля - Ильей в агентстве по пассажирским перевозкам "Альбатрос".
        Илья Агафонов случайно оказался именно в агентстве "Альбатрос", и именно в те часы, в которые они находились в здании. Услышал краем уха, что молодым людям срочно нужно лететь, любезно предложил вариант услугу. Друзья, не стали раздумывать и напросились в команду.
        Командир - высокий, седой мужчина с правильными чертами лица объяснил, что он не против подбросить их. При этом он лично заинтересован в них. Попутчики даже могут немного подзаработать, если согласятся проводить во время полета некоторые научные эксперименты. Ему требовались на борту младшие научные сотрудники. От них требуется немногое - выполнять разные несложные поручения в должности лаборантов.
        Что ж, совсем даже не плохо.
        Да и деньги сейчас совсем не помешают, к тому же лететь будет не скучно, все же есть, чем заняться в пути. К счастью, объем работы оказался небольшим, вчетвером они справятся без проблем.
        Они обсудили основные рабочие вопросы, обо все мирно договорились и затем подписали контракт, скрепив его индивидуальными цифровыми подписями.
        Суть работы заключалась в следующем. В лаборатории Института Космических Исследований разработан новейший человекоподобный робот со специальным предназначением. Проект шел под грифом "Секретно". Робот изготовлен на опытном заводе объединения КИ в единственном экземпляре. Он предназначался для космических целей, разумеется, в первую очередь военных. Операция проходила под кодовым названием "Карлос".
        Военные практически довели его до ума и отправили свое детище на тренировочный полет в Космос. Недоступное для обратной связи руководство в последний момент пересмотрело собственные планы.
        Наверху решили, что на данное время нет смысла финансировать тренировку робота. Начальство финансовыми средствами распорядилось по-своему, решив вместо человекоподобной робототехники развивать роботизированные самоходные установки, оборудованные мощным лучевым вооружением. Во всяком случае, им так показалось, что отдачи от последних на новых планетах будет больше, чем от человекоподобных существ, которых разработано итак уже немало. В итоге получилось, что высококвалифицированные вояки занялись не "Карлосом", а испытанием на полигонах самоходных вездеходов, оснащенных сложной системой самоуправления.
        Илья согласился попутчиков взять сразу. А как узнал, что Алексей работает в оборонном предприятии конструктором-робототехником, сразу решился на более тесное сотрудничество.
        Задача полета заключалась в адаптации "Карлоса" к общению с людьми именно в условиях перелета и высадки на новую планету. Соответственно Карлоса нужно как следует испытать его в полете.
        Новый маршрут должен обучить робота, то есть натренировать для серьезных и ответственных миссий вплоть до самостоятельного управления космическим кораблем на случай, если с командой произойдет нечто непредвиденное. Хотя, как отчетливо понимал капитан корабля, вряд ли "Карлосу" придется служить...
        Почему-то военные в самый последний момент все пустили на самотек. Во всяком случае, в их глазах все выглядело именно так. Илья же не мог просто так взять и бросить дело, столько сил и времени он отдал исследовательской работе...
        Друзья с радостью согласились и оправились в полет на видавшем виды научно-исследовательском корабле. На борту нашлось много всего интересного. Увидели всевозможные приборы, инструменты, приспособления. Самый современный компьютерный комплекс, новейшая и совершенная навигационная система - использовалась исключительно в военных системах. Алексею, как специалисту по робототехнике вдвойне интересно и полезно.
        Контракт на работу на время полета, тем не менее, оформили именно с военным ведомством. Все как положено, по всем правилам.
        С самого начала дела пошли хорошо, все складывалось более чем удачно. Работа понравилась.
        Еще бы - интересно, да и условия проживания вполне комфортные, а уж с питанием просто великолепно. Здесь нашлось, чем себя побаловать. Запасов еды хватило бы на полгода. Кроме полезной пищи организаторы полета предусмотрели еще и различные деликатесы, десертные блюда. Не забыли и про напитки, которых здесь оказалось в изобилии.
        В итоге все прошло так, как договаривались. Условия соглашения исполнены, и они получили обещанную сумму, честно заработанные деньги. Настроение бодрое и радостное - ведь скоро долетят, да еще и с приличным вознаграждением в кармане...
        Большой плюс - они научились работать с новейшей робототехникой. Но на планете Алунга, когда они должны приземлиться, их ждал не совсем приятный сюрприз.
        Командир корабля, когда отправил результаты исследований в Центр, во время полета получил секретное распоряжение, после которого сразу изменился в лице. Скрыть свое внутреннее состояние он не мог.
        Согласно предписанию командир корабля должен уничтожить все следы проведенного эксперимента. Илья обязан стереть абсолютно всю информацию в памяти компьютера. Причем без возможности восстановления. Командиру корабля намекнули на то, что утечка информации не допустима. "Карлос" проект совершенно секретный, шума никакого не должно возникнуть в связи с этим. Тем более в прессу ничего не должно просочиться.
        Командир понял, что от следов эксперимента и связанными с ним людьми Центр решил избавиться. Почерк хорошо знакомый. Они планировали использовать в своей работе секретных агентов в виде роботов, которых официально как бы не существует.
        Робот предназначался исключительно для тайных военных целей. Лишние свидетели, люди имеющие навыки работы, знающие его происхождение, слабые и сильные стороны им не нужны, важен лишь опыт, полученный этими людьми в обучении робота. Ценный опыт будет учтен в дальнейшей работе по совершенствованию робота.
        Кто и как записывал всю их работу - никто не мог знать. Видимо, негласно велось круглосуточное наблюдение, информация транслировалась по радиоканалу сразу в Центр.
        Командир, когда ему стало известно решение Центра, честно предупредил пассажиров - им нужно торопиться. Командир корабля предложил воспользоваться дочерним кораблем. Небольшой, но надежный и удобный аппарат предназначен на экстренный случай. Топлива и надежности у него хватит, чтобы добраться до ближайшей цели. Нужно действовать как можно скорее и предельно осторожно. По его расчетам корабль может быть ликвидирован с большой вероятностью через пару часов.
        Командир убежден, что им нужно избегать контактов с незнакомыми людьми и не распространяться о себе. Также капитан предложил им забрать с собой Карлоса. Ему жаль уничтожать столь совершенного робота, который внешне не отличим от человека. Даже если случится проверка, не сразу выяснится, кто собственно перед ними. Кроме того, капитан предложил забрать оружие, им оно может пригодиться. Командир, не кривя душой, предупредил, что за ними обязательно будет вестись слежка с единственной целью - уничтожить. Сам он тоже собирался "исчезнуть", но в каком направлении он не сказал. Вполне разумно с его стороны.
        Конечно, никто не ожидал такого резкого поворота событий. Хотя Алексей в процессе работы догадывался, что здесь не все так просто. Но он хорошо понимал, что преждевременно не стоит никого пугать. Будут вопросы, тогда и будем думать, решил он, чтобы не нагнетать страхи.
        К счастью, дочерний корабль находился в полной готовности, заправлен топливом и мог перемещаться на большие расстояния.
        Пересев на дочерний корабль, вместе они благополучно добрались и высадились на планету, которая не пользовалась известностью и популярностью - Калигурию. Посадка не запланирована, и Центру, естественно, о своем решении ничего они не сообщили. Командир спешно распрощался, пожелал удачи и еще раз посоветовал никому ничего не говорить и не доверять. Все должно остаться в тайне.
        Пару секунд постоял, кивнул и удалился, быстрым шагом направившись в сторону транспортной стоянки.
        Друзья, теперь и Карлос вместе с ними, встали посреди открытого, хорошо просматриваемого, пространства, обсуждая, что им делать дальше.
        Вокруг никого не видно, кое-где переливались огни рекламных щитов, где-то вдалеке работал какой-то исполинский механизм, издавая низкочастотный гул.
        Немного постояв, они поговорили и пришли к выводу, что нужно спрятаться в какой ни будь гостинице, не очень известной, желательно даже самой захудалой.
        Корабль оставили на произвол судьбы, уничтожать не стали, чтобы не привлекать излишнего внимания. Хотя в нем предусмотрена такая возможность, в том числе могли это сделать дистанционно.
        Карлос полностью подчинялся их приказам, теперь он их надежный помощник, на которого можно во всем положиться.
        Дружно направившись в сторону центра, они, перебивая друг друга, о чем-то оживленно спорили.
        Позже Алексей заметил "хвост". Двое мужчин в серой неброской одежде торопливо приближались к ним. Через несколько минут они недвусмысленно подошли и предложили проследовать за ними.
        - Сейчас, как же! Для того мы сюда и летели, хм, - загадочно усмехнулся Дмитрий.
        Робот оказался не слабым парнем, он помог быстро избавиться от крепких мужчин с невозмутимыми лицами. Втроем, конечно, проще справиться с хорошо обученными агентами, которых они отключили на время и оттащили за угол. Уложили за магазином возле мусорного бака, накрыв пустыми коробками, которые валялись вокруг в достаточном количестве.
        - Может, их того, - Дмитрий на мгновенье задумался.
        - Думаю, что не стоит, делать глупости легко, но от последствий избавиться не просто. Зачем нам осложнять и без того нелегкую жизнь, - остановил его Алексей.
        - А если они нас найдут...
        - Ничего, мы успеем удрать отсюда подальше, а связанные эти дядьки далеко не смогут убежать. Давайте мы их свяжем лучше.
        - Убивать как-то нехорошо, нельзя уничтожать без крайней необходимости, - поморщилась Надежда.
        - Даже если враг - убивать не стоит, - добавила Ольга.
        - Просто так спокойнее как-то, убитый лев безопаснее спящего, - возразил Дмитрий.
        - Может оно и так по правилам военных и бандитов, а по человеческим понятиям нет. Зачем убивать, когда у нас есть в запасе достаточное время? - спросила Надежда.
        - Ладно. Вы правы, пусть живут, оставим их, - смирился Дмитрий, сжав пальцы.
        - Пожалуйста, не говори, что тебе за все стало стыдно, - усмехнулась Надежда.
        - Хм, все потому, что Дима слишком увлекается компьютерными играми. Там убить человека - делать нечего. А поведение человека в виртуале в точности совпадает с реальностью, - пояснил Алексей, потянувшись к сигарете.
        - Пошли, философы. Пока мы тут будем размышлять о добре и зле, плохие парни очнутся, тогда мы точно никуда не попадем, - Дмитрий зашагал первым, решительно, быстро.
        У них оставалось в запасе еще чуточку времени, чтобы унести ноги с Калигурии как можно дальше. Медлить никак нельзя, ведь их могут в любой момент арестовать или убить, что, в общем, равнозначно. Никакой гарантии, что после ареста их оставят в живых. Вряд ли их после всего, что произошло, отпустят.
        Не теряя времени, подавив в себе чувство голода и жажды, они внимательно изучили все рейсы, которые шли на другие планеты.
        Наиболее удобным оказался подвернувшийся старенький корабль с гордым названием "Звездный". Старичок должен в ближайшее время пойти на списание. Для утилизации отработавшей ресурс техники специально выбрана планета. На ней нет ничего, кроме свалки и нескольких сопутствующих предприятий. Когда космическая техника отрабатывала ресурс, попадала сюда. На Сильпии - кладбище кораблей "Звездный" должны утилизировать. Использовали новейшие технологии, что давало возможность не так сильно ухудшать экологию планеты.
        Корабли там разбирались, чуть ли не до винтиков. Наиболее ценные материалы отделялись и сразу направлялись на перепроизводство. Менее ценные использовались для изготовления различной продукции. От строительных блоков до всевозможных монтажных изделий. Практически безотходное производство, вполне рентабельное, но очень вредное.
        С них даже денег не взяли за полет. Несколько раз предупредили, что риск высокий, если отправятся в полет на такой развалине. Ведь корабль может подвести их в любую минуту. Если во время полета дряхлая посудина не дай Бог сломается, то это будут теперь их проблемы, ведь дали письменное согласие и знают на что идут.
        Каждого ознакомили с подробнейшей инструкцией, как следует действовать в случае непредвиденных обстоятельств. Каждый по отдельности прошел короткий, но емкий экспресс-курс по ремонту космической техники. Тогда дали подписать контракт, в нем дали согласие на любые непредвиденные события, связанные с изношенным состоянием техники.
        Действительно полет оказался сплошным испытанием. Все вынуждены работать на износ. С непривычки вымотались, как новобранцы на полигоне. Ремонтировали одно, сразу же выходило из строя другое. Здесь практически все пришло в полную негодность, как в старой коммунальной квартире. Корабль действительно шел на заслуженный покой.
        Робот тоже не бездельничал, постоянно во всем помогал, выполняя сложную работу, которую люди выполнить не в состоянии.
        Карлос оказался прекрасным помощником в любом деле. Даже однажды вышел в открытый космос, отлично справился с ремонтом обшивки корабля. Действия Карлоса записали на видео, проанализировали и пришли к выводу, что человек в тех же условиях в лучшем случае работу смог бы выполнить раза в три-четыре дольше.
        Перелет на "Звездном" запомнился надолго нескончаемыми техническими проблемами, изнурительным трудом и спартанскими условиями. Не космический корабль, а старая квартира, в доме под снос...
        Ему бы подошло название "Хромая лошадь".
        Тем не менее, после полета осталось чувство удовлетворения.
        Во-первых, чудом выжили, и им удалось бежать. Вряд ли теперь за ними будет хвост. Во всяком случае, ничего подобного больше за собой не замечали.
        Во-вторых, им не пришлось скучать в полете. Время пролетело быстро. Вдобавок научились грамотно ремонтировать сложную космическую технику.
        На Сильпии, заваленной горами ржавого железа попытались найти хоть какой-то корабль. Все усилия оказались впустую.
        Вскоре поняли, что попали в самую настоящую яму. Отсюда до цели очень трудно будет добраться.
        Найти вообще какой-либо транспорт на Сильпии совершенно нереально. Отсюда раз в три месяца шел корабль на Калигурию и раз в год на Землю. Их, конечно же, не устраивало.
        Вся планета напоминала заброшенную пустыню, унылые редкие сооружения и ограды напоминали о том, что здесь еще можно найти живых людей. Наравне с людьми в производстве принимали участие роботы.
        На Сильпии постоянно завывали сильные ветры, поднимая в воздух пыль, песок. Производственные корпуса наполовину утоплены в песок. Температура на планете довольно высокая, зато радовал воздух - сухой. Поэтому жара переносилась сравнительно легко, к тому же постоянно дующий ветер тоже как-то спасал. Здесь все время хотелось пить, губы часто высыхали, и кожа на них покрывалась трещинами. Никаких торговых павильонов, автоматов. Пришлось довольствоваться водопроводной водой, которую еще нужно где-то найти. К удивлению, оказалась на редкость вкусной, никакая земная газировка с химическими добавками ней не сравнится. Вода здесь чем-то напоминала горную родниковую.
        Чистая, свежая.
        С едой здесь все оказалось немного проще - много рабочих столовых, а также встречались иногда и кафе, хотя крайне редко. В тех же рабочих столовых можно сытно и недорого отобедать.
        На Варду все без исключения пилоты категорически отказывались лететь. Туда действовал негласный запрет...
        Кем и зачем установлен запрет, оставалось загадкой. Ответа так и не нашли.
        Когда кто-то из них упоминал в разговоре планету, сразу же следовало молчание. Собеседник мгновенно менялся в лице.
        Разговор заканчивался.
        Они прочувствовали, что люди подсознательно боятся таинственной планеты. Хотя толком никто не мог объяснить, что собственно их отталкивает.
        Сами они и не думали отказываться от полета, им казалось, что на самом деле на планете есть какая-то тайна и у людей страх основан на неверной, искаженной информации.
        Весь день прошел в напряженной работе. Поиск длился с утра и до позднего вечера. Искали любую информацию, хоть какую-то зацепку, разговаривали с разными людьми, обращались во всевозможные официальные учреждения, изучали справочники, просматривали базы данных в сети.
        Даже минутки не нашлось перекусить, да и подходящих заведений, где можно поесть, по пути не встречалось. За время путешествий научились справляться с любыми трудностями, пусть голод, напряжение или сильно ограниченный сон.
        К вечеру, уставшие, забрели в небольшой кабак. Привлекла яркая световая вывеска "Старый охотник". На ней из старинной двустволки в руках угрюмого мужика бесконечно вспыхивали звездочки.
        В маленьком, но чистом и со вкусом оформленном помещении уютно устроились в уголке возле окна. За окном наблюдали мирную картину - низкий фонарь освещал лавку, на ней, прижавшись друг к другу, целовалась парочка.
        Заказали по кружке пива и кробусы - изделия квадратной формы, по вкусу напоминающие креветки.
        Пиво холодное, свежее и очень вкусное. Наверное, во многом еще и благодаря местной воде.
        - Что же нам дальше делать - тупик. Ума не приложу, не оставаться же в такой дыре пожизненно, - Алексей зажег сигарету и посмотрел расстроенными глазами, сгорбившись.
        - Что делать, что делать, если мы все начнем киснуть, тогда ничего у нас не получится. Точно придется плюнуть на свою затею и возвращаться на Землю, - пожал плечами Дмитрий и немигающим взглядом смотрел на друга, выпуская вверх струйку дыма.
        Воздух в кабаке очищался системой, температура градусов двадцать, не выше.
        - Совсем не хотелось бы возвращаться на Землю ни с чем. Согласитесь, обидно возвращаться с пустыми руками, - почти прошептала Ольга, покачивая головой. Взгляд грустный, казалось еще немного и заплачет.
        - Конечно, что мы слабаки какие-то, подумаешь трудности! Что вы все как маленькие, первые трудности и все не на шутку испугались, - усмехнулась Надежда, выпрямив спину.
        - Трудности - не трудности, а реально как нам добираться до Варды? Вот конкретная задача, на нее нет ответа, и похоже, что в ближайшем будущем ответ на этот вопрос мы так и не получим, - громко произнес Алексей.
        - Дело в том, что если у нас закончатся деньги, то мы здесь НИКТО!!! Мы никуда не попадем, понимаешь всю прелесть ситуации? Ни на Землю, ни на Варду, будем вынуждены до конца жизни работать за гроши на вонючей свалке, на каком-нибудь паршивом местном заводике. Поэтому нам нужно, во что бы то ни стало сообразить, придумать как быть с полетом. То есть искать, искать и еще раз искать, - Дмитрий докурил сигарету, загасил и опустил голову на левую руку, заваливаясь на левый бок.
        Наступило затишье, каждый обдумывал ситуацию, никто не решался высказать свое предложение.
        В это время к ним подсел худощавый мужчина с длинными светлыми волосами, завязанными в хвостик. Одет в коричневый костюм из кожи, немного смахивал на ковбоя, на вид можно дать лет тридцать пять - тридцать семь.
        - Алекс, - деловито представился "ковбой", окинув всех уверенным взглядом, знающим себе цену. Внешность у него приятная, располагающая к общению.
        - Вы здесь давно? - поинтересовался Дмитрий, подтянувшись.
        - Да. Я слышал ваш разговор, - низким голосом с хрипотцой произнес Алекс. Лицо серьезное, строгие прямые черты лица, внимательный взгляд.
        - Вот как! Значит, мы так громко разговариваем? Мы ведем себя совсем не осторожно, - удивилась Надежда, вытянув шею.
        - Выходит так, - согласился Алексей, который выглядел неважно, потупил взгляд, из пачки в рот перекочевала сигарета.
        - Не берите в голову, сейчас не имеет ровным счетом никакого значения. Я могу предложить вам полет, окажу услугу. - Алекс отхлебнул пиво и достал из кармана синюю пачку "Ночная птица", неспешно вытянул сигарету и с наслаждением затянулся, выпуская фигурную струйку дыма. Ее эффектно подсветил желтый свет прожектора, укрепленного на стене. Рядом с прожектором висел морской пейзаж, написанный размашисто кистью увлеченного удачным освещением импрессиониста. Массивная коричневая рама неплохо дополняла картину, занимавшую почти половину стены.
        - Алекс, вы действительно можете нам помочь? Вы на самом деле командир корабля? - поинтересовалась Надежда. Вся сразу подтянулась, выпрямилась, в глазах засветилась радость.
        Никто не сводил глаз с Алекса, тот смотрел в пепельницу с тремя окурками.
        - Вы почти угадали. Поясню - я и командир, и пилот в одном лице. Сейчас я слоняюсь без работы, мой корабль давно простаивает без дела. Почему бы мне не подзаработать, - усмехнулся Алекс. На правой руке красовался внушительный перстень с камнем.
        - Могли бы вы..., - начал, было, Дмитрий.
        - Мог бы. Я вообще давно "закис" от безделья, - раскатисто засмеялся Алекс, докуривая сигарету.
        - Хорошо, какие условия, какая оплата, сколько вы просите за вашу работу? - торопливо проговорил Алексей. Хотел достать сигарету, но передумал - на сегодня, пожалуй, хватит. В горле першило, да и горечь во рту надоела.
        - Условия самые хорошие. Должен сообщить вам, что стоимость моих услуг высокая. Сами понимаете, что ваш маршрут не из тех, куда соглашаются. Да и корабль у меня не из последних, ему еще далеко до сильпийских переработок. Так что
        легко и быстро никак не получится. Придется раскошелиться, а мне потрудиться, - прищурился Алекс, старательно погасил сигарету в пепельнице.
        Воцарилось молчание.
        Пауза длилось минуты три.
        - Сами понимаете... риск...
        - Мы можем вам предложить сделку, - хитро посмотрел ему в глаза Дмитрий, после его взгляд переключился на ухо Алекса, празднично сверкнула сережка в лучах прожектора.
        - Любопытно, - вскинул изогнутые и светлые, будто из шелка брови Алекс.
        - На планете есть у нас одно дельце, очень неплохое. На мой взгляд. Мы рассчитываем получить большой доход. Что если мы с вами окончательно расплатимся позже, то есть когда у нас на руках будут деньги? Сейчас отдадим за дорогу туда. За обратный путь расплатимся, когда вы нас заберете назад. Годится? - Дмитрий говорил медленно, негромко, изучая лица посетителей за окружающими столиками. Похоже, тем нет никакого дела до их разговоров. Посетители заведения спокойно беседовали, смеялись, пили пиво...
        - Не вопрос. Я согласен, если оплата будет достойной, - Алекс поскреб ногтем по слегка небритой щеке.
        - Хорошо, что вы согласились, мы рады, - кивнул Алексей, глаза у него не выглядели такими потухшими.
        - Да! Можете жить спокойно, я не тороплю вас с оплатой, - ободряюще подмигнул Алекс. Глаза у него умные, внимательные и, казалось, всегда немного прищуренные.
        Алексу рассказали, о том, что цивилизация на планете Варда, скорее всего, погибла, что они летят с немалой долей риска - всякое ведь может произойти.
        Алекс немного подумал и ответил:
        - В таком случае я предлагаю вам следующий вариант. Мотаться вместе с вами по таинственной планете я не собираюсь. Я не охотник за приключениями, мне рисковать совершенно ни к чему, да и не интересны мне ваши дела. Я человек, который любит получать за свою конкретную работу живые деньги. Высажу вас, сам полечу обратно, и прилечу к вам по сигналу межпланетного передатчика.
        - У нас нет никакого передатчика, - испугалась Надежда, широкими глазами посмотрела на Алексея. Он попытался задать тот же вопрос.
        - Не переживайте, я вам его оставлю. Мощная и надежная аппаратура воспринимается приемником моего корабля даже если передатчик находится в самых глухих уголках, - пояснил Алекс, откинувшись на спинку кресла.
        - Как скажете, командир, - ответил Алексей, широко улыбался и выглядел взбодренным.
        - Простаивать на незнакомой планете или отправляться с вами на поиски мне совершенно не хочется. Вы должны понимать, что вы сильно рискуете. Мало ли, что там может произойти. Поэтому, если обстоятельства изменятся, и по какой-либо причине вы не сможете покинуть эту планету, вы остаетесь там. Навсегда, в таком случае не вините меня - ваш выбор осознанный. Со мной может случиться что угодно, с кораблем тоже. Стопроцентной гарантии нет, что через длительный промежуток времени я смогу за вами прилететь. Договорились? - сморщил нос Алекс, изучая внимательно сидящих напротив людей. Сейчас больше похожи на загнанных лошадей, чем на развлекающихся в кабаке бездельников.
        - Мы согласны! - в один голос ответили все четверо.
        Не дай Бог еще Алекс передумает.
        - Рискованные вы люди, стоит вам сказать, - Алекс многозначительно покивал головой, пряча пачку сигарет в карман.
        - Кто не рискует, тот не пьет шампанское, - с победной улыбкой ответил Дмитрий. Он бы сейчас не отказался сплясать, будь он в ресторане или на дискотеке.
        - А я вот терпеть не могу шампанское. Мне больше пиво нравится. Вот номер моего счета, - Алекс протянул листок бумаги, на нем вывел цифры размашистым почерком.
        - Давайте, - Дмитрий загреб бумажный прямоугольник и спрятал его в нагрудном кармане, предварительно запомнив счет. Он всегда старался важные цифры и адреса запоминать сразу. Не раз в жизни выручало.
        - Вы можете перечислить деньги на мой счет в ближайшие дни? - поинтересовался Алекс.
        - Да, конечно. Мы с вами оставим информацию о сделке в Реестре, вы будете спокойны и мы тоже, - крепко пожал руку Дмитрий.
        - Действительно лучшее решение в нашем случае. Да и мне будет так намного проще, ведь мало ли что может произойти, - охотно согласился Алекс, потер волевой подбородок с ямочкой, которая ему очень шла.
        Без каких либо формальностей, за исключением финансовой сделки, ее они оформили в Реестре, потерявшие покой и сон искатели приключений отправились на Варду. Хотя могли, конечно, оставить информацию в Центральной Базе Данных, сообщить о намерениях.
        Во всяком случае, они смогли бы так рассчитывать на спасателей, если что. Но им не хотелось, чтобы о кладах знали, да и вообще так как-то проще...
        Алекс человек не болтливый.
        Да и за его молчание его они заплатили отдельно - об этом тоже договорились.
        Полет в отличие от предыдущих, к счастью, проходил ровно, никаких проблем, поломок, никаких непредвиденных событий не произошло. Наоборот, за время перелета они очень хорошо провели время, отдохнули и набрались сил. Корабль Алекса - "Сокол" оказался очень комфортным, с тренажерами, тиром, кинозалом.
        Время здесь совершенно не замечалось, долетели неожиданно быстро и практически незаметно.
        Да и с питанием им повезло. Еда ничуть не хуже домашней. Завтрак, обед и ужин готовила команда роботов, они превосходно обслуживали корабль. Карлос с ними подружился и многое перенял. Даже дома они не всегда так вкусно питались, из-за постоянной нехватки времени чаще ужинали в кафе, ресторанах.
        Глава 5 Варда
        Планета встретила их, сохранив сдержанность.
        Она не торопилась показывать с первых мгновений характер.
        Обошлось без каких либо капризов. Но и особой доброжелательностью она при первом знакомстве не отличилась. По первым впечатлениям совершенно непонятно, каково вообще здесь - хорошо или плохо, опасно или нет. Все же в глубине души оставалось какое-то необъяснимое чувство тревоги, беспокойства. Но почему? Откуда оно? Неизвестность или может от недостатка знаний, нехватки информации, неподготовленности, от отсутствия опыта? А может по причине, что здесь ждет какая-то засада, что если нам подсказывает внутренний голос, дается своевременное предупреждение свыше...
        Приближаясь к планете, они, перебивая друг друга, строили разные гипотезы. Догадки при этом высказывались часто взаимоисключающие.
        Дистанционное зондирование поверхности планеты сообщило радостные сведения. Температура воздуха максимально благоприятная для человека. В среднем температурные перепады наблюдались от минус десяти до плюс тридцати градусов по планете. Приборы показали уровень вредных излучений очень низкий по сравнению с Землей, а состав воздуха приближался к Земному. Кислорода здесь намного больше. Воздух по составу чистый.
        Решили на всякий случай высадиться на поверхность планеты в скафандрах, рисковать сейчас явно не стоило. Но после первых проб, сделанных на поверхности планеты, Алекс первым демонстративно снял шлем.
        - Все нормально, жить здесь можно, - он шумно вдохнул воздух, будто пробуя его на вкус.
        Казалось, воздух наполнен ароматами трав. Незабываемый, головокружительный запах.
        Остальные, переглянувшись, последовали примеру Алекса. Немного прогулялись по поверхности, осмотрелись. Затем принялись выгружать из корабля вещи. На корабле предусмотрен транспортный подъемник, с его помощью выгрузить вещи не составило никаких проблем.
        Весь багаж аккуратно собрали в кучку, со стороны она выглядела внушительно. Здесь же на всякий случай закопали на глубину метра радиомаяк - воткнули в землю металлический штырь-антенну с излучателем на конце. Маячок будет служить ориентиром того места, куда они приземлились. Метка может понадобиться, чтобы сориентироваться в случае необходимости. Радиомаяк может работать как минимум тридцать лет без подзарядки, используя радиоизотопный источник энергии.
        Теперь они точно могут определить координаты места, не забудут, где
        высадились. Договорились о том, что здесь же их будет ждать Алекс, если они ему не сообщат другие координаты, когда прилетит за ними.
        - Ну, все ребята, я свое дело сделал, высадил вас живыми и здоровыми. Все остальное дело ваше, - Алекс выглядел не таким как всегда.
        На лице исчезла беззаботность, не осталось и следа привычно стабильного веселого настроения. Сейчас он выглядел задумчивым и серьезным, в его глазах так и читалось "ну и рискуете же вы - подумайте хорошенько".
        - Спасибо! Большое вам спасибо! В долгу мы не останемся! - пожал руку Алекса Дмитрий, затем Алексей, потом Ольга и Надежда.
        - Удачи вам! Берегите себя! И обязательно возвращайтесь! - помахал Алекс, постоял немного и медленно, будто нехотя медленным шагом направился к кораблю.
        Семь суток корабль простоял на своем месте. Алекс терпеливо ждал целую неделю. Мало ли что могло случиться. Отсюда самостоятельно никак не выберутся. Обстоятельства заставят сразу передумать и вернуться, мало ли здесь обнаружится нечто такое, что их заставит бежать.
        Но они не передумали.
        * * *
        Пятеро шагали дружно по неизвестной никому планете.
        - Какая на удивление спокойная и тихая планета. Здесь так чудно, мне Варда очень нравится. Оказывается, находятся в мире уголки, где все так умиротворенно, красиво, - Ольга улыбалась, говорила, часто размахивая руками.
        - Хочется надеяться, - усмехнувшись, посмотрел на нее Дмитрий. Он подумал, если бы у Ольги выросли крылышки, она сейчас бы точно полетела.
        Они шли, растянувшись по цепочке, будто бойцы космического спецотряда, гордые, довольные, хорошо экипированные.
        Робот находился всегда рядом. Они давно подружились, причем по-настоящему относились к нему, как к товарищу, и относились к нему, как к члену своей команды. Действительно совершенное и очень приятное в общении существо, его и роботом не хотелось называть. Карлос многое понимал с полуслова, им показалось, что он даже обладает собственным характером. Характер, если можно сравнивать робота с человеком у него идеальный. Для человека такой характер не просто положительный, а замечательный. Некоторое подобие человеческого характера придавало чувство, будто рядом с ними на самом деле человек.
        Карлос не капризничал, он не требовал много внимания, постоянного обслуживания. Могучий робот помогал людям во всем с самого начала, совершенно не зная усталости. Он таскал тяжелые вещи, их человек даже поднять не в состоянии, выполнял всевозможные сложные поручения. Легко делал как мелкую работу, так и задания, требующие размышлений, внимательного подхода к делу. Да и в опасных ситуациях робот также их не раз выручал. Его боевая подготовка оказалась не хуже, чем у самых тренированных воинов спецподразделений. В базе Карлоса знаний хранились приемы рукопашного боя, он на удивление хорошо владел как холодным, так и боевым лазерным оружием.
        Все не раз благодарили за такой полезный и весьма своевременный подарок судьбы. Питался Карлос от встроенной аккумуляторной батареи. Она гарантированно рассчитана на пять лет непрерывной эксплуатации. На всякий случай прихватили с собой еще две батареи, запасные шли в комплекте.
        Двигаться по поверхности планеты совсем несложно, вначале представляли все гораздо труднее.
        Они планировали все действия, ориентируясь по удобной для чтения карте навигатора. Его дисплей имел отличную яркость даже на ярком солнце.
        Трехмерная карта составлена достаточно подробно и максимально соответствовала реальной местности. Сопоставляя картинку на экране и окружающее пространство, можно безошибочно определить направление движения. Видимо использовалось помимо трехмерного моделирования местности, еще и фотовизуализация, возможно аэро или космическая съемка, проведенная жителями планеты.
        К тому же навигатор постоянно подсказывал направление движения к выбранной ими ближайшей целевой точке.
        Робот шагал первым. Скорость его движения могла регулироваться, и они выбрали чуть большую скорость, чем, если бы они шли вразвалку. Его угол обзора составлял сто восемьдесят градусов, поэтому поворачивал голову он редко, хотя случалось иногда. Ходил Карлос очень забавно, осторожно, но достаточно быстро прощупывая поверхность, на которую предстояло наступить. Большое число датчиков очень хорошо позволяло определить, что творится в реальности. Оптические системы робота прощупывали поверхность на предмет "провала". Карлос не опирался сразу на всю ступню, не перекладывал всю свою массу на выдвигаемую ногу. Так, что если внезапно перед ним окажется яма или еще что-то в том духе, он удержится на задней ноге, и молниеносно сообразив, что к чему, скорее всего, отойдет назад или, в крайнем случае, откинется на спину, либо перепрыгнет. Карлос будет действовать наиболее оптимально, в зависимости от ситуации.
        Карлос изучал местность с помощью встроенных сканеров. Когда появлялись сомнения, он незамедлительно сообщал. Голос низкий, тембр приятный. В случае, когда робота переставали слушать, он подавал короткий, но резкий звуковой сигнал. Столь пронзительный звук непроизвольно заставлял обратить внимание.
        Здесь на чужой и далекой планете все выглядело необычно, но нельзя утверждать, что враждебно. Скорее наоборот. Они ожидали увидеть совсем другое, более грустное зрелище. Хотя на душе все равно как-то неуютно, немного щемило. Вероятно, из-за понимания, что на Землю им суждено вернуться в далеком будущем.
        Все-таки родная планета слишком далеко...
        Непросто жить, зная, что домой не скоро, а может быть - никогда.
        Красота здешних мест оказалась сказочно привлекательной. По-настоящему райская, яркая, насыщенная разнообразием форм природа, предоставленная самой себе.
        После привычных и приевшихся земных видов, немалых по площади территорий почти безнадежно искалеченных цивилизацией все здесь выглядело новым, все вызывало удивление и восхищение. Планета оказалась настоящей находкой для любителей красивых и необычных пейзажей, природа не жалела ни красок, ни форм.
        В этих фантастических местах наверняка можно снять великолепнейший фильм, как документальный, так и художественный...
        Затаив дыхание, негромко восхищаясь красотами, они шли по захватывающим дух горным перевалам, пробирались по стремительным горным речушкам с чистейшей водой, даже искупались в одном из озер. Несмотря на то, что вода обжигающе холодная, все остались довольными. После купания получили заряд бодрости, да и настроение существенно улучшилось.
        Еды им должно хватить надолго, ведь они запаслись специальными батончиками, шариками, предназначенными для питания в Космосе. Весьма калорийное и насыщенное питание. Одного большого батончика "Домо - Л" хватало на сутки. А каждый шарик "Энергоплюс - Д" мог дать человеку много сил на пару дней.
        Кроме того, у них еще припасены небольшие трубочки на случай, когда потребуется восполнить нехватку витаминов - "Вита Экспресс" и "Вита А", каждой таблетки хватало надолго. Первые употреблялись, когда организму мог понадобиться допинг, они позволяли сразу ощутить результат, вторые принимались регулярно в качестве витаминов на каждый день. Хотя нередко растягивали скудные запасы и экономили. Вместе они прекрасно дополняли друг друга, полгода можно прожить, употребляя в пищу лишь одни космические таблетки.
        Навигатор их вывел из горной местности в густой и темный лес. Высокие хвойные деревья, дружные могучие великаны, укрыли их от солнечного света, погрузив их в мир причудливых лесных фантазий.
        Здесь не обнаружились никакие тропинки, абсолютно никакого намека на отголоски цивилизации. Дикая и нетронутая разумным существом Природа. Не исключено, что сюда вообще никогда не ступала нога человека.
        - Может нам отсюда улететь сразу, пока не поздно, - как-то нерадостно спросила Надежда, вращая головой в разные стороны.
        - Зачем? Ведь здесь так здорово! Мне, например, Варда очень нравится, - вытянул челюсть Алексей, голос у него звучал бодро и радостно.
        - Опасно все-таки. Похоже, что у нас здесь непростые перспективы, - как-то загадочно с кривой ухмылкой произнес Дмитрий.
        - Мне тоже здесь нравится. Просто я не знаю, что может нас остановить и застать врасплох. А что опасно, Дим, что ты подразумеваешь под этим, а? - с удивленным выражением лица, вся встревожившись, спросила Надежда. Светло-серый костюм-комбинезон ей очень шел, облегая стройную спортивную фигурку.
        - Землян пускать сюда, - усмехнулся Дмитрий, указывая руками в разные стороны.
        - Ну что мы варвары какие? Мы же нормальные люди, которые отдают себе отчет в том, что делают. Я не думаю, что мы нашим визитом причиним вред цивилизации, - обиделась Ольга не на шутку. Она посмотрела на Дмитрия как на нашалившего одноклассника.
        - Конечно, мы постараемся вести себя хорошо, не будем сорить, не будем хулиганить, не будем оставлять костры без присмотра. Честно обещаем, - примирительно произнес Алексей, будто извиняясь за то, что дернул одноклассницу за косички.
        - Мы приехали в гости. Обычно принято ходить в гости с подарком, пусть даже не дорогим. Мы, выходит, заявились без подарка, - Надежда испытующе посмотрела на Дмитрия.
        - Подарок обязателен? - пожал плечами Дмитрий.
        - Да, конечно. В гости без подарка не принято ходить. Так, что взамен на гостеприимство планеты нужно будет сделать добро, нужное и полезное для нее, - улыбнулась Надежда.
        - Что мы можем? Четверо уставших от первых же трудностей людей. Не навредить бы, - Ольга устремила взгляд в сторону горизонта. Облака вытянулись в форме гордо летящего дракона.
        - Еще не вечер, - негромко ответил Дмитрий, сверившись с навигатором.
        Весело заливались пестрые птицы, перескакивая с ветки на ветку, будто от любопытства заглядывая в лица нежданных гостей. Изредка слышалось жужжание мелких насекомых. Никаких животных здесь они не встретили, вопреки ожиданиям. Им почему-то казалось, что на планете они на каждом шагу встретят самых необычных животных, которые доставят уйму жутких проблем. Вопреки ожиданиям, ничего подобного не наблюдалось.
        Часа три они искали хоть какое-то подобие дороги, хоть какой-то намек на тропинку. Откуда же ей взяться, если ее никто не протоптал, ни люди, ни животные, ни тех, ни других они до сих пор не встречали.
        Вообще, странно как-то...
        Почему нет людей, почему нет животных?
        Объяснение они пока не могли найти.
        Пробираться сквозь лес крайне неудобно, трудно. Постоянно натыкались на густые заросли, плотные сплетения растений. Под ногами то и дело встречался мелкий кустарник, попадались пни, сваленные деревья, камни, скользкие от влаги. Скорость их передвижения в таких условиях, напоминающих непроходимые джунгли, оказалась очень медленной. Зато воздух здесь чистый, пахло свежестью, зеленью, некоторые растения испускали головокружительные ароматы. Самое интересное, что растения имели настолько разные формы, цвета, что взгляд непроизвольно на них задерживался. Иногда они даже останавливались, чтобы внимательнее рассмотреть эту действительно неземную необыкновенную красоту.
        Дмитрий не упускал возможность сделать снимок, когда кто-то замечал красивый цветок или оригинальное сплетение форм.
        Он на Земле купил специально для путешествий цифровую камеру с усиленной защитой - от непогоды, песка. Памяти и аккумулятора хватит на год, как минимум.
        Карлос терпеливо останавливался и ждал, нагруженный основательно. Поначалу как-то непривычно, что Карлос все время шел с тяжелым грузом, несмотря на то, что он все-таки робот. Затем привыкли и перестали обращать внимание.
        Здесь в густом лесу иногда даже приходилось пускать в ход лазерное оружие, чтобы расчистить себе путь.
        Ближе к вечеру все заметно уставали, мышцы на ногах будто деревенели. Некоторое время они шли молча, разговаривать не хотелось, не возникало желания даже поворачивать голову, да и смотреть и восхищаться постоянно красотой местности тоже как-то утомляло.
        - Человек такое существо, что устает от всего. И от хорошего тоже, - первой нарушила молчание Надежда.
        - Хочется упасть прямо здесь и не двигаться, - Алексей еле передвигал ноги.
        - Да, хотя бы часок полежать без движений, но нельзя, мы не будем рисковать, - добавил Дмитрий.
        - Ну да. Приползет какая-нибудь змеюшка, - Ольга рукой сымитировала движение змеи.
        - Дело даже не в том. Мы просто слишком мало знаем, чтобы доверяться этому волшебному лесу, полному неожиданностей, - Дмитрий задрал голову и посмотрел вверх. Высота деревьев впечатляла. Некоторые из них ростом казалось метров сто, на вид чем-то напоминали секвойю. Деревья разглядывать интересно - сложный, какой-то причудливый рисунок коры. Забавная текстура
        Плавно стемнело.
        Как раз лес закончился, вышли в поле.
        Закат на Варде впечатлил необычайной красотой, переливался богатыми оттенками. Тона закатного неба, розовато-золотистые, яркие и насыщенные заставляли подолгу любоваться, забыв обо всем на свете. Трудно оторвать взгляд от изменившегося до неузнаваемости неба. Теплые краски обволакивали, казалось все вокруг. Мир, подсвеченный боковыми лучами, будто преобразился, заиграл, засиял.
        Еще примерно минут двадцать они шли, растянувшись по цепочке, с интервалом более метра. Они не маскировались, ни от кого не прятались, решив, что если здесь и есть враждебные существа, все равно о них узнают, тем более что реакция у Карлоса мгновенная, и они успеют воспользоваться оружием, которое всегда держат наготове. С момента, как высадились на планету, у них выработалась стойкая привычка смотреть по сторонам, вслушиваться в окружающие звуки. Причем каждый надеялся на себя, так, как будто он здесь один - излишняя внимательность никогда не помешает, тем более на чужбине. Лучше перестраховаться, чем недоглядеть.
        Им повезло, впереди кустарник поредел, и они свернули к наклонной извилистой дороге, густо поросшей травой.
        По узкой дороге вышли к берегу реки, поросшему кустами. Кусты по пояс, деревья практически не встречались - попадались какие-то карликовые. Не то деревца, не то кусты. Так, что вдаль все просматривалось хорошо. Местами встречались большие лужи, видимо недавно здесь пролил дождь.
        Они почти сразу привыкли к особенностям планеты. Здесь трудностей хоть и хватало, но редко когда перед ними возникали непреодолимые препятствия. Они успели понять, что здесь не стоит опасаться неожиданностей. Резко вряд ли ситуация изменится. Многое, так или иначе, узнается заранее. Пусть времени пройдет немного, но все равно они успевают получить представление о характере местности, по которой предстоит перемещаться.
        Несмотря, что сейчас идти стало намного легче, искатели сокровищ устали серьезно. К тому же практически стемнело. Еще не ночь, но уже и не день, освещение крайне слабое. Чтобы разглядеть вокруг что-либо, приходилось напрягать зрение. Пора задуматься об отдыхе, нужно как-то и где-то переночевать. Дмитрий достал фонарь и пошел впереди, выбирая наиболее простой путь.
        Через полчаса шли совсем медленно, высматривая и обсуждая подходящее местечко для ночлега.
        Дорога резко оборвалась, не ждали. Перед взором предстала огромнейшая воронка, что могло быть - трудно представить.
        - Очень похоже на то, что сюда когда-то попал метеорит, - остановился Дмитрий.
        - Хотя это всего лишь предположение, не исключено, что это не так, но другое мы себе не можем представить, - Алексей окинул взглядом огромную воронку.
        - Да, не хватит у нас фантазии предположить. Не стоит гадать, лучше давайте спать, - Ольга всматривалась в основание воронки, оно проваливалось в непроглядную черноту.
        - Что толку, что мы сейчас разгадаем эту загадку? Сейчас нам, а особенно к концу дня, когда нестерпимо хочется спать, не о том надо думать, - прислонилась к ней Надежда, зевая.
        - Давайте обойдем воронку, а там решим, - Дмитрий двинулся первым.
        Обходить им ее пришлось долго, едва переставляя ноги, но другого выхода не виделось. Здесь явно не самое подходящее место для ночлега. Затем сверились с навигатором, и вновь вышли на маршрут.
        Стемнело окончательно.
        Видимость упала до нуля, даже фонари не особо помогали. Пришлось устроиться на ночь прямо возле дороги. Развернули палатку, закутались в спальных мешках. Спальные мешки оказались удобными и очень практичными. Спалось в них хорошо. Палатка несгораемая, за прочность можно не волноваться, вдобавок превосходно сохраняла тепло. К тому же насекомые не проникали внутрь.
        Карлос бдительно охранял их сон. Робот периодически сканировал пространство, определял движущиеся объекты в радиусе до километра. Ему можно доверить многое - охранять покой, и собственную жизнь. Карлос мгновенно оповестит всех, и сразу вступит в бой.
        Карлосу не требовался отдых, робот бодрствовал круглосуточно. Вот так бы человеку, сколько полезных дел можно сделать, если использовать все ночи...
        Две жизни можно прожить...
        Хотя еще неизвестно когда больше пользы от человека, во время сна или бодрствования. Что если во сне жизнь человека более насыщенная и значимая, а здесь мы моделируем разные ситуации или играем, примеривая на себя разные роли, прогоняем всевозможные варианты...
        Утро началось с легкого дождичка, капало почти бесшумно. Шел приятный теплый летний дождь. Спокойный, без грозы и порывов ветра. К счастью он прошел быстро.
        После дождя капли влаги сверкали на ветках деревьев, траве, как драгоценные камни, переливаясь всеми цветами радуги. Свежепомытые растения выглядели сочными и жизнерадостными. Яркие насыщенные краски не переставали радовать глаз.
        - Я заметила, что здесь на планете окружающий мир выглядит более четким, кристально ясным, - Надежда сорвала красивый бардовый цветок и поднесла его к носу. Запах приятный.
        - Видимо это особенность местного воздуха, его необыкновенная прозрачность, - наклонил голову к растениям Дмитрий.
        - Даже на очень больших расстояниях все объекты кажутся удивительно ясными и даже близкими, - заметила Ольга.
        - Вот именно, поэтому мы часто путаемся в расстояниях, определяемых на глаз, - добавил Алексей.
        Здешние растения отличались необычайно богатой на удачные цветовые решения раскраской, будто Творец их создавал без спешки, с особым старанием и наслаждением от работы, уделяя много внимания и сил каждому виду. Несмотря на размеры - и малым и большим, всем досталось оригинальности. Конечно, и на Земле многие виды животных, растения, ракушки могли покрасоваться неповторимыми узорами, но здесь оригинальность превзошла все мыслимые варианты.
        Где бы они ни находились, воздух всегда и везде чистый, свежий. Дышалось невероятно легко. Наверное, и от свежего воздуха, от отсутствия заводов и фабрик, транспорта, суеты и шума, они не так сильно уставали. Каждый день ходили и двигались много, но физическая нагрузка в радость. Главное наутро вновь чувствовали себя бодро, на следующий день успевали полностью восстановиться. На Земле от таких нагрузок они давно бы выдохлись.
        Вышли на поляну с цветущими ярко-красными растениями, напоминающими астры. По краям поляны красные цветы чередовались с голубыми. Решили остановиться именно здесь, с видом на цветочный ковер и позавтракать в ароматном цветнике.
        У них выработалась полезная стойкая привычка - как проснулись, сразу браться за дело. Времени даром не теряли, жаль просто так тратить столь драгоценный ресурс, который на Земле воспринимался немного по-другому. На Земле временем они так не дорожили.
        На продолговатых листьях, сидели огромные бабочки, причудливой раскраски, крылья у них вырезаны с большой фантазией, несколько разноцветных бабочек порхали вокруг большого пушистого, шарообразного цветка. Такие "сюрпризы" в виде эффектных и невероятно красивых созданий здесь не редкость.
        Половину дня передвигались, будто в ботаническом парке, не уставая любоваться местными красотами, громко обмениваясь восторженными впечатлениями.
        - Эх, как же хорошо здесь, а вы все не хотели лететь на Варду, - Дмитрий радовался как ребенок, веселыми глазами смотрел по сторонам.
        Слева вальяжно раскинулся куст с огромными розовыми цветами, справа сгруппировались стройные растения с желто-зелеными вытянутыми цветками.
        - Кто не хотел, просто все новое, как обычно встречает сопротивление, да и от старого так просто не оторваться. Нам нужен достаточно мощный импульс, который заставит сдвинуться с места, - улыбнулся в ответ Алексей. Почувствовав тепло, он снял верхнюю часть комбинезона.
        - Все нормально, ребята, не спорьте. Все будет хорошо, конечно, мы не зря здесь оказались, - усмехнулась Надежда, всматриваясь в летящую над головой крупную бабочку.
        - Дорогая Надежда, мы еще ничего не знаем. Что нас ждет впереди, что придется преодолевать, - обернулся Алексей и выразительно посмотрел Надежде в глаза, любуясь ее жизнерадостной улыбкой, всем очень нравилась.
        - Ты знаешь, лучше бы и не знать. Я не люблю, когда все заранее известно, когда нет места ни сомнениям, ни надежде, - прямодушно ответила Ольга, собрав волосы в хвостик.
        - Зато так жить проще. Когда все заранее известно, планируешь вовремя действия, приходишь к намеченному результату, - уверенно сказала Надежда.
        - Возможно и проще, но совсем не интереснее, - возразила Ольга.
        - Подождите, не гоните коней. Давайте-ка мы остановимся. Чувствую я, что приключения все наши еще впереди, - отозвался Алексей, он остановился возле изогнутого, будто застывшего в замедленном танце дерева. Дыхание сбивалось.
        Алексей с интересом разглядывал выгнутые колесом листья. Насыщенный светло-желтый цвет листьев, с прожилками очень выразительной и красивой формы, на них проступали расплывчатые зеленоватые пятна, создавая абстрактные узоры.
        - Я вот, что скажу - решил бросить курить. Все хватит. Надоела одышка, да и вообще, - Алексей достал пачку и выложил ее на траву.
        - Ну ты даешь, молодец. Стоило улететь так далеко, чтобы бросить курить, усмехнулась Надежда.
        Ольга подошла и пожала руку.
        Дмитрий посмотрел на Алексея, немного подумал и заявил:
        - Я тоже присоединяюсь. Поддержу тебя, все и я бросаю.
        - Ну вы ребята молодцы. Есть все-таки сила воли, - Надежда смотрела на них с нескрываемым восторгом.
        Дмитрий вынул из рюкзака блок сигарет и положил его на ветку дерева.
        - Вот молодцы, я рада. Перелет пошел на пользу, поздравляю, - Ольга пожала руку Дмитрию.
        - Так, что у нас там дальше предстоит по плану? - поинтересовался Дмитрий, перебирая пальцами сорванный с дерева небольшой красноватый плод. Отдаленно напоминал желудь, длиною около пятидесяти миллиметров. Приятная на ощупь шершавая поверхность.
        - Кажись, нас ждет большая пещера. Она должна появиться скоро, если доверять карте, - ответил Алексей, всматриваясь в крупную птицу с сине-красным оперением. Она гордо сидела на ветке. Длинным клювом птица вращала в стороны, наклоняя голову, пытаясь их разглядеть зеленоватыми пуговичками-глазками. Примерно через каждые две-три минуты она издавала забавные звуки. Со стороны слышалось "Уль-ууль".
        - Вроде как карта нас еще не подводила ни разу, - громко высказал Дмитрий, выпятив подбородок.
        С пещерой, указанной в памяти навигатора, пришлось непросто. На местность они вышли довольно уверенно и быстро, точно определив соответствие местности координатам. Именно перед двухметровым камнем треугольной формы должна находиться предполагаемая пещера. Вход в подземелье так и не нашли. Тем не менее, появилась уверенность в том, что где-то поблизости расположена пещера, вернее вход в нее. Раз нанесена на карту, значит должна быть.
        Возможно, вход завален или они его не нашли из-за того, что кто-то старательно замаскировал.
        Кроме того, могли пройти мимо и просто не заметить.
        - А что нам собственно гадать? - Алексей, скрестил руки, вскинув брови. Глаза оставались наполовину прикрытыми - забавное выражение лица.
        - Что ты нам предлагаешь? - поинтересовалась Ольга, наклонив голову.
        - Я думаю, что нам надо в данный момент остановиться. Не нужно все время куда-то идти, да еще и такими темпами. А еще нам совсем не мешало бы немного перекусить, а потом спокойно, с хорошим настроением, начнем искать пещеру. Так ведь мы можем далеко уйти, мне честно говоря, не хочется возвращаться, - Алексей ладонью погладил живот.
        - Я за отдых, - живенько откликнулась Надежда, сразу повеселев.
        - Ну и я тогда тоже "за", - согласился Дмитрий, подняв обе руки.
        - Какие тогда имеются у нас предложения? - Ольга стояла, прищурившись, искривив губы.
        - Итак, как озвучено, мы сейчас приступим к приему пищи. А Карлос пусть займется ответственным делом, - предложил Алексей с уверенностью в голосе.
        - Насчет перекусим мы, конечно, согласны. Что же, по-твоему, должен будет делать Карлос? Какое у него сейчас может быть дело? - спросила Надежда, усаживаясь поудобнее на расстеленный на траве прорезиненный коврик.
        - Ну, скажем так, что задача для него совсем несложная, тем более что Карлос оборудован дальнобойным пространственным сканером. В радиусе полкилометра он прощупает все пространство на предмет пустот, - пояснил Алексей, вращая указательными пальцами в разные стороны.
        - Хорошая идея, вполне логично. Ты уверен, что у Карлоса встроена столь совершенная система пространственного сканирования? - согласился Дмитрий, усаживаясь рядом с Надеждой.
        - Я почти уверен, но сейчас мы все проверим на деле. Думаю, что твои сомнения быстро рассеются, - обнажил зубы Алексей.
        Алексей подошел к Карлосу, долго объяснял задачу. Говорил, наверное, минут пять. Похлопал Карлоса по плечу, отошел быстрым шагом в сторону. Немного подумал, будто нехотя присоединился к остальным.
        Карлос медленно и чинно стал расхаживать по заданному Алексеем маршруту, занялся сканированием. В момент, когда включался сканер, робот останавливался.
        Результат его работы порадовал. Вскоре на экране портативного компьютера, на который Карлос передавал отсканированное изображение, отобразилась векторная схема пещеры. Под их ногами, оказывается, растянулась длинная, извилистая пещера, с множеством ответвлений...
        Как оказалось на самом деле, вход основательно засыпан песком и камнями. Не удивительно, что не смогли отыскать вход. Мимо места, которое когда-то считалось входом прошли, не останавливаясь - не заметили ничего, что могло бы хоть как-то напоминать вход в пещеру.
        Робота не допускали к раскопкам. Хотя он мог, конечно, им помочь. Движения его точны, уверенны, скорость несравненно быстрая. Да и сил хватало с избытком. Но, тем не менее, лишний раз они старались не рисковать. Слишком высокотехнологичный помощник, он еще пригодится для более квалифицированной работы. Не дай Бог произойдет поломка и что тогда делать без него? Решили зря Карлоса не эксплуатировать, ведь заменить его здесь будет некем.
        Роботу поручили самую сложную часть, на его долю выпала прокладка маршрута передвижения в пещере. Карту переписали в его память. С помощью встроенных систем сканирования он постоянно сверял маршрут и корректировал направление движения.
        Все остальные действовали уверенно, и умело, будто всю жизнь занимались раскопками. Лишь изредка устраивали короткие паузы, чтобы сделать пару глотков. Во рту быстро пересыхало, видимо от сухого мелкого песка, который как пыль растворился в воздухе.
        Робот терпеливо ждал, пока все дружно убирали песок, камни, обломки веток. Затем он продвигался на освободившееся расстояние, сканируя его и определяя дальнейшее направление движения.
        Физическая работа на свежем воздухе всегда вызывает аппетит. Когда
        показался вход в пещеру, и вся черновая работа осталась позади, решили остановиться. Пора сделать перерыв, в самый раз немного подкрепиться. Ведь неизвестно когда еще выпадет такая возможность. И вообще, сколько еще им придется шагать в кромешной темноте. Поэтому разумнее подкрепиться до начала подземных странствий.
        Деликатесы с собой не захватили. Питались они комбитаблетками, которых хватало надолго, но удовольствия от синтетики не получали никакого, лишь утоляли чувство голода. Тем не менее, они здорово соскучились по настоящей еде, не говоря о домашней. Сейчас бы с удовольствием променяли безвкусные таблетки на какой - ни будь беляш или хачапури.
        Присмотревшись к местной природе, иногда баловали себя ягодами, которыми питались птицы. Чтобы не рисковать, другие ягоды, которые оставались нетронутыми, старались не употреблять. Проще всех, конечно, Карлосу. Ему трудно понять, почему человеческий желудок устроен так, что систематически в него нужно подкидывать еду, причем желательно, всегда разнообразную.
        Они вошли, вернее, спустились, почти скатились в пещеру, проникнув внутрь через большую, широкую яму. Спускаться не очень удобно, попутно сыпался песок, под смех и громкие возгласы падали мелкие камни.
        В темноте им пригодился мощный фонарь с "вечными" батарейками, работали они на синтезированных элементах. Экономить энергию такого фонаря не стоило - номинальный срок эксплуатации составлял десять лет. С таким фонариком они чувствовали себя уверенно.
        Оказавшись в подземелье, увидели красивую пещеру, где им предстояло пересечь подземную реку, в свете фонарей вода создавала фантастическую картину.
        Сверху громко шлепались капли.
        Дмитрий никогда не забывал делать снимки на память, он старался не пропускать самые красивые, самые интересные и значимые в их путешествии сюжеты.
        Лезть в ледяную воду ни кому не хотелось, но пришлось. Здесь оказалось не глубоко, всего метра полтора или даже чуть меньше. Больше всего они боялись за Карлоса. Как выяснилось совершенно напрасно. Робот прекрасно переносил воду, ничего внутри не сгорело, не замкнуло. Полная влагозащищенность вселила оптимизм.
        Чуть позже в пещере им посчастливилось повстречать озеро, причем озеро довольно большое. Необычайно красивое и захватывающее зрелище. Друг за другом переплыли глубокий водоем, над которым низко свисали длинные причудливые образования. В свете фонарей они напоминали уснувших волшебников, висевших вниз головой. Как ни странно летучих мышей или подобных им не самых приятных существ в пещере не оказалось. Никто впрочем, об этом не сожалел.
        Согласно схеме, заложенной в памяти навигатора, пещера должна переходить в лабиринт.
        Карта не обманула.
        В лабиринт попали сразу после небольшого наклонного спуска, когда от подземного озера прошли метров сто, сто-двадцать. Находясь длительное время в пещере, да еще и искупавшись в ледяной воде, основательно продрогли. Разница в температуре на поверхности и в пещере составляла примерно градусов двадцать.
        Двигаться стали быстрее, так как энергичная ходьба немного согревала. Часто вынужденно приходилось сбавлять темп, так как под ногами попадались неровные участки, камни, лужи.
        Вскоре сравнительно ровная дорожка под ногами стала обрастать камнями, которые навалены, как попало, и с шумом скатывались под ногами. Пробираться здесь совсем не просто. Едва не сломав себе ноги, с трудом обходя острые крупные камни, они выбрались в узкий проход. Прошли друг за другом метров двадцать, и, наконец, теснота сменилась простором.
        Вышли на место, над которым будто купол возвышался каменный свод. Прикинули на глаз, показалось метров десять. Из любопытства попросили Карлоса измерить высоту купола, оказалось все сто.
        - А вот и долгожданный лабиринт, - Дмитрий подошел к дверям.
        Старинные, из дерева, с витиеватыми узорами они будто открывали вход в древнюю сказочную страну.
        - Заперты? - направила фонарь Ольга.
        - Нет, - Дмитрий открыл и вошел.
        Лабиринт, сказочно красивый, увел их, казалось от реальности в какой-то параллельный мир. Стены, потолок, пол, все выложено плиткой с узорами.
        Вначале блуждание по лабиринту вызвало массу положительных эмоций. Затем бесконечное хождение начало надоедать.
        - Такое впечатление, что мы отсюда никогда не выберемся, - Ольга с тревогой всматривалась вперед.
        - Да, совсем запутались, надо немного передохнуть, - Дмитрий остановился.
        - Зря мы так сделали, - Алексей переложил фонарь в левую руку.
        - Как, в чем мы не правы? - Надежда повернула голову.
        - Понимаете, мы понадеялись на себя, рассчитывали на память. В итоге запутались. Сейчас мы находимся где-то в середине, либо чуть дальше. Но не в этом суть. Одинаково трудно найти выход и вход. Мы сейчас можем выйти к началу, в лучшем случае.
        - А в худшем? - осторожно спросила Ольга.
        - Так и будем бесконечно здесь шастать, пока не помрем, - с улыбкой пояснил Алексей.
        - Ну, спасибо. Успокоил, - обиженно проговорила Надежда.
        - Ладно, что делать-то будем, что ты предлагаешь? - спросил Дмитрий.
        - Навигация здесь не работает. Я проверил. Предлагаю Карлосу пройти обратно ко входу и вернуться.
        - Зачем? - удивилась Надежда.
        - У него записывается во внутреннюю память пройденный путь. Но мы ему с самого начала не дали команду записывать в компьютер, а в глубины его памяти мы влезть не можем, и сам он не сможет извлечь. Но безошибочно по пройденному пути доберется до входа и вернется, заодно и запишет схему движения. Остальное додумаем, - Алексей окинул всех взглядом.
        - Точно, но если не вернется, тогда мы здесь с тоски загнемся, - Ольга посмотрела на Алексея с недовольством.
        - Не беспокойся, все будет хорошо.
        - Другого выхода нет. Сами мы сейчас не выберемся. Совсем запутались, - Дмитрий покрутил фонарем по сторонам. Они оказались в центре перекрестия. Четыре направления, в каком из них двигаться?
        Карлос пришел, как и рассчитывали по времени - прошло около двух часов.
        - Вот, оказывается здесь самая середина и есть, - улыбнулся Алексей.
        - Куда дальше? - глухим голосом спросил Дмитрий.
        - Одно направление точно вычеркиваем.
        - Предлагаю пойти направо, - Надежда заявила уверенно.
        - Интересно, а почему не налево, - поинтересовался Дмитрий.
        - А ты посмотри на потолок, - Надежда глазами указала направление.
        Над головой они увидели белую окружность диметром с метр, внутри изображение.
        Человек - не то мужчина, не то женщина с большой повязкой на глазах держал скрещенными два меча. Один белого цвета, второй черного.
        - Белый меч указывает прямо, значит надо идти прямо, - Алексей показал пальцем направление.
        - Я думаю, что нам сейчас надо свернуть направо, так как голова человека ориентирована именно в этом направлении. Путь, который указывает черный меч, отметается сразу - однозначно возврат к исходной точке. Карлос подтвердил.
        - Ну-ка давайте посмотрим еще раз на то, что Карлос начертил маршрутом.
        Дмитрий внимательно изучил схему, сопоставил ее с возможными вариантами и пришел к выводу, что Надежда права.
        Они не ошиблись. Составляя пройденный маршрут, выход вырисовывался все нагляднее. Правда, идти пришлось много, еще около четырех часов. Дважды сбивались с правильного пути, попали в ловушку. Хорошо под рукой схема пройденного пути - угадать следующие шаги оказалось не так несложно.
        Прошли через лабиринт с интересными украшениями, подсказками, сюрпризами в виде тайников с древними предметами, картами, схемами. Отнял он у них немало сил, зато багаж увеличился.
        Есть хотелось невыносимо, но самое главное - пить. Воду взять негде, запасы давно закончились.
        Надежда выходе из лабиринта их ждал самый ценный подарок - источник.
        Холодная родниковая вода, обжигала, сводила зубы, и подарила бесконечное счастье.
        Уставшие, с отбитыми от бесконечной ходьбы ногами, улеглись возле источника. Через десять минут уснули крепким сном.
        Пол дня ушло на поиск в подземного городка. В навигаторе он отмечен как один из главных пунктов маршрута.
        С первых шагов захватило дух. Сложенный из твердых каменных пород, городок, казалось жил своей тайной жизнью. Здесь встречались всевозможные формы, уникальные цветовые сочетания, драгоценности, все выглядело как в настоящей сказке.
        На карте городок так и обозначен в виде фигурок. Иначе сюда не добраться, нужно через лабиринт, хотя, как им сейчас казалось, не такой уж и сложный, но его нужно пройти обязательно.
        Подземный городок невероятно красивое место, которое с каждым шагом не переставало их удивлять и радовать. Дмитрий не прятал камеру - снимал все подряд.
        Среди фигурок, построек, каменных фонтанов они должны найти недостающий фрагмент карты, который спрятан в одну из фигурок. Число фигурок внушительное, порядка пятидесяти. Все подряд проверять слишком утомительно, и Ольга предположила, что это должна быть необычная фигурка, особенная. Она не ошиблась. Фрагмент карты нашли в тайнике, он спрятан в фигурке королевы, а может быть принцессы. Фигурка выделялась на фоне остальных: гордая, элегантная одежда, более благородное лицо.
        - Эх, если бы здесь, на этой планете жили люди, обязательно мы бы открыли маленький туристический бизнес, - предложил Дмитрий, довольный своей идеей.
        - Какой такой бизнес? - удивилась Надежда, глядя на Дмитрия, высвечивающего статую принцессы.
        - Как какой - туристический. Думаю, что от туристов здесь не будет отбоя, - с вдохновением ответил Дмитрий.
        - Думаю да, оригинальная идея. Дело за малым - нужны посетители, а их пока взять негде, не с Земли же нам возить сюда туристов, - легко согласился Алексей.
        - А зачем собственно нам нужны деньги, ведь они нам здесь даже не понадобились, мы без них прекрасно обходимся, - Ольга звонко рассмеялась.
        - В самом деле, ну пускали бы мы сюда туристов бесплатно, допустим. А сами занимались бы благоустройством пещеры, сделали бы стенды, музей. Можно соорудить привлекательный вход в виде большого ярко-разукрашенного шара или еще чего-то подобного, можно пустить подземные вагончики, типа для обзорных экскурсий. Взамен они бы нам давали продукты, одежду, обувь и другие нужные вещи, - звенящим голоском продолжила Надежда.
        - Ага, после того, как мы еле-еле отыскали вход, появилась идея сделать его видным за километр, - засмеялся Алексей.
        - Вот и идеи на будущее полезные появились, - Ольга шла, внимательно смотря себе под ноги. Один раз она упала, теперь старалась быть внимательнее. Несколько раз спотыкался Алексей, и Надежда тоже один раз чуть не грохнулась. Хорошо, Карлос успел ее вовремя подхватить. Конечно, они не профессиональные спелеологи, навыков никаких, все познавалось на практике. Для новичков держались весьма неплохо. Ошибка заключалась в том, что слишком торопились, шли быстро, практически не сбавляя темп. Поэтому и уставали сразу. Если бы шли медленнее, чаще бы отдыхали, то и запас сил могли растянуть еще на половину дня, как минимум.
        Вот и сейчас хотелось есть и спать одновременно. Крайне неприятное состояние, когда мозг буквально блокируется. Когда не думается ни о чем, кроме отдыха. Восприятие заметно притупилось.
        И вообще они начинали понимать, что все действительно на самом деле не так просто, что все достигается совсем не быстро, как они себе представляли на Земле, находясь в тепличных условиях.
        Показалось, что холод усиливается.
        Теплых вещей с собой не взяли, ограничились курткой. Они рассчитаны на осенне-весенний период. При желании подкладку и рукава можно отстегнуть. Хороший свитер сейчас бы совсем не помешал.
        Чтобы не замерзнуть окончательно, решили все время идти, лишь останавливаясь на короткие паузы, не давая себе уснуть на ходу.
        Полная темнота также начинала раздражать, терпимо час-два-три, не более. Но когда непонятно когда увидишь свет...
        Казалось, стены длиннейшего подземного перехода выложены из черного бархата, жадно поглощающего лучи. Свет от фонарей буквально проваливался в черную дыру.
        - Что же нам делать дальше? - спросила Ольга, бедняжка еле волокла ноги, практически засыпая на ходу.
        - В каком смысле? - поинтересовался Дмитрий, голос которого напоминал человека, который сидит перед телевизором в час ночи, но никак не решится лечь спать.
        - Ну, в том, что когда мы, наконец, остановимся? - делая паузы между словами, ответила вместо Ольги Надежда.
        - Ты тоже считаешь, что нам стоит остановиться? - посмотрела на нее Ольга и подумала, что Надежде действительно не помешает сейчас отдых, часов на шесть-семь, впрочем, как и ей.
        - Не знаю, стоит или нет, но сил у меня почти не осталось, честно призналась Надежда.
        - Не стоит нам сейчас здесь останавливаться. Лучше пусть мы пойдем дальше немного медленнее, но не будем подвергать себя рискам, - предложил Дмитрий.
        - Да, я тоже так считаю. Давайте еще немного, последние усилия, может, мы даже скоро выберемся, - согласился Алексей.
        - Вот так всегда, никакой заботы, никакого сочувствия, хоть бы девушек пожалели, - с долей иронии произнесла Надежда.
        - Понимаешь, если мы ляжем спать в самом настоящем холодильнике, мы можем замерзнуть. Заболеем, да и вообще, еще неизвестно, что и кто может здесь обитать. Просто опасно так вот бездумно укладываться среди мрачных камней. Сюда могут прибежать, приползти, да и утащить нас могут отсюда, - поделился соображениями Дмитрий, и затем прислушался к окружающим звукам. Неспешно и звонко падали капли, выбивая замысловатый ритм.
        - Согласна. А что делать? Я очень устала, - тяжело дышала Ольга.
        - Давайте поступим так. Пять минут отдыха, ну пусть десять, но не больше. Всем по усиленной дозе питания. Воспользуемся стимуляторами, именно на такой случай они припасены. Их дал Алекс. Говорит, что здорово помогает в экстремальной ситуации. Но посоветовал без лишней необходимости не употреблять, - Дмитрий достал из кармана пакет и начал раздавать цветные таблетки, на каждой нанесено по два знака плюс. Энергетические красного цвета, витаминные таблетки зеленого и стимуляторы синего.
        Действительно не прошло и десяти минут, как все мгновенно почувствовали мощный прилив сил. Откуда-то появились бодрость, энергия. Да и настроение заметно поднялось.
        - Вот, совсем другое дело. Я теперь даже могу двигаться дальше, - повеселела Надежда, хотя в свете фонарей выглядела очень бледной.
        - Тогда еще немного отдохнем и выдвигаемся вперед, - почти шепотом объявил Дмитрий.
        Все сейчас часто позволяли себе говорить громко, но в пещере громко разговаривать не принято. Просто так они отгоняли от себя сон.
        Еще несколько минут посидели, разминали мышцы ног, затем с трудом заставили себя подняться и направиться дальше.
        Пройдя несколько десятков метров, они оказались на круглом бетонированном основании. Площадка диаметром метра три имела явно искусственное происхождение.
        - Это должно находиться где-то здесь, - спокойным ровным голосом сообщил Карлос, внимательно следивший за маршрутом.
        - Под словом это, вообще-то что подразумевается? - полюбопытствовала Надежда.
        - Пункт. Он на карте отмечен как склад с оружием, - тихо разъяснил Дмитрий, не оборачиваясь.
        Алексей, не торопясь и очень внимательно сверился с картой, действительно все совпадало, причем с точностью буквально до метра. Они оказались именно в том месте, где припрятан склад оружия. Ввнушительный арсенал.
        В каменной стене вмонтирован тайник, со стороны выглядел совершенно незаметно, если не знать о том, что здесь должен быть тайник. Он состоял из нескольких секций. Вначале пришлось разобрать ребристые металлические щиты под прикрытием под каменную кладку. Щиты оказались слишком тяжелыми и неудобными. Да еще и крепление как назло сделано основательно. Когда сняли щиты, они с грохотом на всю пещеру, соскользнули на бетонный пол. За ними припрятаны массивные деревянные ящики. Открыв один из них, внутри увидели странной формы технические изделия. Оружие тщательно упаковано, пахло смазкой. В комплект прилагались темно-зеленые коробочки с зарядами.
        - Даже на оружие эти штуки совсем не похожи, - удивился Алексей, рассматривая сверкающую металлическую конструкцию, больше напоминающую сложный научный прибор, чем боевое оружие.
        - Не похожи они в твоем воображении. Ты же не знаешь, как должно выглядеть местное оружие, - возразила Надежда, схватив второй образец, несколько отличающийся по форме, но в целом весьма похожий на тот, который держал в руках Алексей.
        У обоих экземпляров предусмотрены удобные хваткие рукоятки, с прорезиненным покрытием, с пупырышками. В каждом имелось выходное отверстие, очевидно, для излучения, а также система оптического прицеливания с поворотным дисплеем и упругие, хорошо ощущаемые пальцем кнопки. Вес оружия совсем не тяжелый, всего килограмм, может чуть больше.
        - Не знаю, не знаю. Конечно, конечно, может я и не прав, - с волнением в голосе признался Алексей, внимательно разглядывая занятную конструкцию. Она напоминала скорее лабораторный инструмент, чем привычное ручное оружие.
        - Давайте мы его испытаем, а? Прямо сейчас, - предложила Надежда, направив ствол на стену.
        - Не думаю, что ты выбрала самый лучший вариант, - остановил ее Алексей, решительно наклонив оружие вниз.
        - Что тебя останавливает? Почему ты так, так...против? - поинтересовался Дмитрий, доставая еще один экземпляр из ящика. Теперь все вооружены кроме Ольги, она стояла в стороне и молча наблюдала за друзьями.
        - Странные вы люди, следует заметить, - сердито произнес Алексей, решительно вернул оружие на место.
        - Что такое? - усмехнулся Дмитрий, скривившись.
        - А то, что вы ведь не знаете, какая мощь у этих игрушек. Нет, вы вообще о чем-то думаете, вы представляете, что могут эти штуковины вытворить? Если мощность окажется такой, что мы себя здесь закопаем или импульс отскочит от стен и поджарит нас как кроликов. Вы об этом хоть немного подумали? - возмутился Алексей, постучав кулаком по голове.
        - Если честно, то нет, извини, не подумали, - прямо ответил Дмитрий.
        - Плохо, что не подумали. Здесь нельзя думать привычными земными понятиями. Здесь каждая мелочь может иметь другое значение, каждая вещь может оказаться совсем не такой, какой мы ее себе представляем, - сердито пробубнил Алексей.
        - Ладно, давайте впредь будем действовать более осторожно. Ничего не будем предпринимать, предварительно не обсудив, - мудро предложила Ольга.
        - Давайте. А то как-то сразу стало не по себе, как представила, что мы могли натворить глупости, - поддержала ее Надежда, возвращая свое оружие в ящик с опаской в глазах.
        - Я предлагаю взять с собой по одному такому оружию каждому. Карлосу тоже. Возьмем с собой побольше зарядов, а там видно будет. Все равно ящик с собой не попрем, зачем добру пропадать, возьмем, что сможем. Согласны все? - оглядел друзей Алексей.
        - Конечно, - отозвались дружным хором.
        - Тогда выбирайте себе на вкус и цвет, кому что нравится, - направил фонарь Алексей в сторону ящика.
        Попутно среди оружия обнаружили отдельный ящик, в нем находились схемы, карты, разные приборы, небольшие устройства, напоминающие нечто среднее между КПК и мобильным телефоном. Приборы заметно отличались от земных. Все аккуратно сложили в рюкзак.
        Нагрузились и, довольные находкой, с хорошим настроением зашагали вперед. Шли долго, продвигались крайне медленно, вели себя осмотрительно. Часто останавливались, чтобы случайно ничего не пропустить. Мало ли что может произойти, могут обнаружить интересный объект, о чем упустили или специально умолчали в навигаторе.
        Внезапно Карлос сообщил о том, что вскоре они выйдут на поверхность. Их радости не было предела. С удвоенной энергией все зашагали вперед, откуда-то взялись силы.
        За маршрутом теперь кроме робота никто не следил. Подземелье их порядком утомило своей сыростью холодом, темнотой, ограниченным пространством.
        Надежда первой увидела свет звезд.
        Небо напоминало волшебное покрывало, усеянное звездами, одни яркие, другие заметно скромнее. Некоторые участки щедро посыпаны скоплениями звезд. После пещерной темноты ночь показалась очень светлой.
        Позади остался нелегкий путь, давший им недостающий фрагмент карты и мощное оружие, которого судя по всему им хватит надолго.
        - Пожалуй, пора нам укладываться. Спать хочется. Наверное, на сегодня достаточно, - вяло предложила Ольга без энергии в голосе.
        - Я тоже так думаю, - зевая, согласилась Надежда.
        - Да, конечно. Все мы устали. Есть здесь еще один момент, сильно отклоняться от маршрута не стоит. В темноте мы много не находим. Лучше разберемся с утра, когда видимость будет нормальной, - Алексей бросил рюкзак на землю и принялся разворачивать палатку.
        Дмитрий увлекся навигатором, высматривал карту, сосредоточившись так, что ничего вокруг не замечал. Девчонки почти спали, стоя.
        - Что стоите, хоть бы помогли что ли. Думаете, что я один в состоянии установить палатку, - пробурчал Алексей.
        - Карлоса возьми в помощники, ему спать не хочется, - предложила Надежда.
        - Давайте лучше все вместе возьмемся, так будет и проще и быстрее, я тоже, как и все хочу спать, - Алексей жестом пригласил друзей к работе.
        Дружно развернули палатку и совместными усилиями установили ее очень быстро. Алексей проверил, все ли закреплено надежно. Обошел вокруг и, убедившись, что все в порядке дал команду спать. Закутавшись в спальные мешки, мигом уснули. У них даже сил не осталось для разговоров, хотя каждый попытался поделиться впечатлениями. Но их хватило на то, чтобы подумать о том, какой сегодня провели необычный и трудный день. Через пару минут все дружно засопели.
        На поверхности температура намного выше, чем в пещере. В ночное время температура снижалась довольно значительно по сравнению с дневной. Перепад составлял градусов десять-пятнадцать.
        Как всегда Карлос дежурил у входа в палатку. Он периодически обходил ее, высматривая, что творится возле их лежбища. Карлос идеально ориентировался в полной темноте. Ему не нужно включать фонарь, чтобы убедиться, что вокруг никого нет. Встроенные инфракрасные сканеры прощупывали пространство на большом расстоянии, и если бы рядом оказалось живое существо - человекоподобное или животное, он бы сразу подал сигнал. При условии, если бы существо проявляло признаки агрессии оно начало бы действовать решительно. Уверенные в возможностях робота, друзья спали спокойно. К тому же у них не возникало чувства, что у Карлоса может сбиться система саморегулирования, что он может внезапно выйти из-под контроля и представлять для них опасность. За время полета на испытательном корабле они убедились в преданности и надежности своего электронного друга. Самый надежный помощник, бдительно охранявший их сон. Ведь в нем конструкторами встроены системы двойного контроля поведения. Так просто он не мог натворить глупостей.
        Дмитрий открыл глаза первым. Прислушался, все тихо, слышалось размеренное сопение. Все еще сладко спали, жалко будить. Пусть поспят еще, подумал он и медленно, стараясь не шуметь, выбрался из палатки. Дмитрий потянулся, сделал легкую зарядку и, увидев неподалеку речку, направился к реке умываться.
        Дмитрий и Алексей не брились с первых дней пребывания на планете. Ведь часто не хватало времени и условий для бритья. Да и бритвенными принадлежностями не напасешься. Легкая бородка им шла, обоим. Надежда и Ольга не возражали против неухоженного вида. Бородатая внешность заметно прибавляла возраст.
        Примерно через час проснулись остальные.
        - Привет, что не спится? - спросил Алексей, потягиваясь.
        - Да. Как-то вот не спится, выспался, наверное. Пора уж делом заняться, - ответил Дмитрий, раздетый по пояс.
        Фигура у него стала более красивой. Мышцы упругие, особенно выделялись бицепсы. Да и спина выглядела могучей.
        - Вынужденные остановки необходимы, мы же не можем все время идти и идти. К тому же нас никто никуда не гонит, - тоже разделся по пояс Алексей, собираясь умыться в реке. У Алексея выделялись грудные мышцы, хорошо смотрелись мышцы живота.
        - Алексей, ты не думай, я не спешу, и я не тороплю никого. Отлично понимаю, что нам не нужно найти сокровища любой ценой. Просто здесь мне хватает короткого сна, я не сильно устаю, хочется все время двигаться,
        работать, - потер локти Дмитрий. Бодрый, энергичный.
        - А я, наоборот. Мне здесь здорово спится, хочется дольше отдыхать, - засмеялся Алексей, вытянув руки в сторону.
        - Сходи к реке, а я пока маршрут посмотрю, - Дмитрий взял в руки навигатор и принялся разбирать очередной участок карты.
        Дмитрий долго изучал предстоящий участок дороги, просчитывал, прикидывал в уме комбинации, выстраивал из веток на земле разные варианты движения и затем произнес:
        - Мы должны будем внести некоторую корректировку маршрута.
        - С чего ты так решил? - поинтересовалась Ольга, она за это время успела сходить к реке и умыться.
        - Согласно данным, которые хранятся в навигаторе, впереди должна встретиться либо какая-то база, не исключено, что склад, а может быть даже и жилище каких-то существ. В общем, я не очень точно разобрался, но одно ясно - впереди нас ждут необычные вещи. Поэтому не стоит идти так сразу. Нам нужно вначале убедиться, что это собственно такое, - насупившись, глухим голосом пояснил Дмитрий.
        - То есть ты предлагаешь нам вначале провести разведку, а потом уже...? - к нему подошла Надежда и с любопытством заглянула в экран навигатора.
        - Да, именно так. Предлагаю вам всем остаться здесь, а я и Карлос, мы вдвоем отправимся на разведку. Не стоит, конечно, всем рисковать. Если, что мы дадим сигнал, вы отходите вправо, в сторону леса, так проще будет скрыться. В любом случае я рискую один, так как вас втянул в авантюру именно я, - Дмитрий взглядом осмотрел каждого и убедился, что ни у кого из них нет сомнений в правильности его решения.
        Где-то вдалеке весело заливалась птица. Со стороны реки доносился шум воды, он здорово успокаивал.
        - Давай. Постарайся действовать осторожно, лучше не спешить. Здесь главное не обнаружить себя, если, к несчастью, окажется, что там кто-то есть. Хотя совсем необязательно, что этот кто-то представляет опасность, - подошел к ним Алексей.
        - Костры не разжигать, не расходиться, быть на связи, - глухим голосом негромко скомандовал Дмитрий, затем прокашлялся.
        - Да, так и будем действовать, удачи. Береги себя, - кивнув, согласился Алексей.
        Дмитрий и Карлос, вооружившись оружием, найденным в пещере, а также вдобавок еще и собственным, отправились в противоположную от реки сторону. На карте база указана в четырех километрах от того места, где сейчас находилась палатка, ее друзья пока не собирались сворачивать. Возможно, придется в ней переночевать.
        Старались двигаться бесшумно, не задевая веток. У Карлоса включены сканеры, и системы определения электромагнитных полей. Пока никаких излучений он не зафиксировал.
        Вскоре вырисовалась более-менее внятная картина. База действительно имела место именно там, где и предполагалось. Крупные металлические сооружения, вышки, какие-то сложные приспособления, назначение которых Дмитрию совершенно непонятно.
        Вся территория базы обнесена высоким каменным забором. Карлос не обнаружил движения внутри. Похоже, что живых существ за забором нет. Тепловые датчики ничего не определяли.
        Дмитрий остановился, прислушался - ничто не нарушало тишины. Не слышно машин, механизмов, роботов. Дмитрий осмотрелся и подобрался вплотную к забору. Немного постоял, снова прислушался, оглянулся по сторонам. Затем дал сигнал Карлосу, тот подошел к Дмитрию, получил инструкцию, и они разошлись в разные стороны, по периметру обошли территорию. Встретились в противоположной стороне, убедившись, что никто их не обнаружил, и никто не охраняет территорию базы.
        - По периметру все чисто. Тишина. Никого пока здесь нет. Мы входим внутрь, - сообщил Дмитрий по рации почти шепотом.
        - Принято. Старайтесь действовать осторожно. Не рискуйте без необходимости, - с сочувствием в голосе ответил Алексей.
        - Постараемся, - коротко ответил Дмитрий, отключив передатчик.
        Дмитрий попробовал открыть ворота, но не смог. Закрыты наглухо. Тогда он встал на плечи Карлоса, подтянулся и перелез. Через пять минут Дмитрий открыл ворота изнутри и Карлос вошел.
        Все здесь напоминало закрытое спецучреждение. Не то военная, не то научная база. Трудно что-то утверждать, не зная цели, ради которой здесь когда-то трудились.
        Повсюду шли кабели, уложенные на опорах, тянулись провода заметно меньшего диаметра, подвешенные на скобах, проложены гибкие трубопроводы, выкрашенные серой краской. Кое-где валялись раскрытые ящики, металлические предметы, обрывки кабеля.
        Создалось ощущение заброшенности. Очевидно, что здесь давно никто не ходил, все дорожки поросли травой, многие объекты покрылись песком, некоторые мхом и даже кое-где плесенью.
        С одной стороны Дмитрия разруха успокоила. Ведь можно не беспокоиться о том, что их сейчас схватят или по ним откроют огонь. Тем не менее, на сердце как-то тревожно, и расслабляться еще рано.
        Дмитрий первым шагнул в большое помещение, осмотрел, затем вошел Карлос, мгновенно просканировал комнату и сообщил Дмитрию, что все в порядке.
        Внутри Дмитрий увидел приборы, вмонтированные в стойки. Но все оборудование находилось в нерабочем состоянии, техника обесточена. Не подавали признаков жизни приборы и в остальных помещениях. Дмитрий остановился, на всякий случай все сфотографировал.
        Через минуту Дмитрий поймал себя на мысли, что здесь нет никаких следов битвы, вряд ли где-то здесь велась стрельба. Создалось ощущение, что все давно покинули базу. Будто по команде, оставив все, как есть.
        Возможно, не хватало времени, когда произошли какие-то события и все спешно уходили из базы. Либо получили команду свыше, а может условия внезапно стали невыносимыми...например, радиация или химическая утечка...
        Дмитрий замерил уровень радиации, он оказался в пределах нормы.
        Неожиданно они наткнулись на что-то большое, замаскированное. Оказалось транспортное средство, небрежно заваленное мешками, в них набиты изделия из ткани. Что-то похожее на упакованные брезентовые тенты. Зачем они в таком большом количестве, подумал Дмитрий и пожал плечами.
        Радость двойная - машина, конечно, хорошо, парочка тентов тоже им совсем не помешает. Как часто бывает в жизни, радость оказалась преждевременной. Движущееся средство, похожее на вездеход, не желало заводиться. Внимательно осмотрели со всех сторон приземистый внедорожник, заглянули внутрь, постучали - толку мало. Достали инструменты, рядом нашли рекомендации по ремонту. Вдвоем приступили к делу, и целый час пытались его оживить. Наконец, двигатель радостно загудел, корпус завибрировал. Уселись в кресла и выехали из базы. Управлять транспортным средством оказалось не сложнее, чем автомобилем на Земле.
        Немного отъехали, затем Дмитрий остановил машину.
        - Карлос, пошли обратно, - уверенно скомандовал Дмитрий.
        - Что-то случилось?
        - Нет. Просто я думаю, что нам нужно взять еще одну машину, которая стояла чуть дальше. Прихватим на всякий случай. Поедем на двух, если одна заглохнет, хоть вторая останется.
        - Логично, - не мог не согласиться Карлос.
        Со второй машиной получилось немного сложнее, пришлось повозиться дольше. Немного покапризничав, она завелась, двигатель мощно загудел. Глушить его не стали, Карлос занял кресло водителя.
        Дмитрию показалось, что кто-то позвал.
        Прислушался.
        Сразу стало как-то не по себе.
        Он остановился, осмотрелся по сторонам и задумался, глядя в сторону двухэтажного прямоугольного здания с темно-зеленой крышей.
        - Что-то не так? - спросил Карлос.
        - Пока все так, слава Богу. Мне показалось, что мы не все здесь осмотрели, поправь, если ошибаюсь, - задумчиво, немного рассеянно, ответил Дмитрий.
        - Пойдем обратно. Еще раз все посмотрим, - предложил Карлос.
        - Нет, друг. Давай сделаем так - ты остаешься здесь, охраняй машины и вообще смотри в оба. Если что-то случится, кого-то увидишь, свяжись со мной по рации. В случае атаки действуй на поражение. Я постараюсь быстро, я недолго. Мигом осмотрю здесь немного и назад. Жди меня здесь, - Дмитрий проверил еще раз оружие Карлоса, связь и торопливо зашагал в сторону здания.
        Странное дело, подумал Дмитрий, неужели у меня здесь начались какие-то проблемы с психикой. Нет, вроде я отчетливо слышал чей-то, кто-то меня точно позвал. Не может же быть случайным видением. Хотя кто его знает, на Земле можно совершенно точно сказать, что такое невозможно. Нет, надо проверить, убедиться...
        Что-то непонятное.
        Случайностей здесь быть не может.
        Дмитрий еще подумал, что хорошо, что он сам пошел, а не Карлоса отправил. Ведь Карлос все же не человек, он не может реагировать на все так, как отреагирует человек в случае нештатной ситуации. Карлос будет действовать по жесткой схеме, которая отработана в его памяти. Если он столкнется с чем либо необычным, он просто не будет знать, что делать. Поэтому робот может все испортить. Нельзя ему доверять сложные непроверенные ситуации.
        С другой стороны, хорошо, что они не пошли вдвоем. Если случится что-то непредвиденное, Карлос спасется, плюс он доставит друзьям машину и сообщит, что и где произошло.
        Дмитрий уверен, что он сделал единственно верный шаг в данной ситуации. В душе не возникало сомнений - все сделал правильно.
        Дмитрий прошел метров тридцать, прислушался - тишина.
        Зашагал дальше.
        Он внимательно смотрел по сторонам - никого так и не увидел. На всякий случай громко произнес:
        - Эй, кто ни будь есть здесь?
        Прислушался - ответа не последовала.
        Обошел здание, вокруг него все просматривалось хорошо в радиусе порядка ста метров. Дмитрий пожал плечами - на самом деле здесь никого. Если его кто-то позвал, то зачем этому человеку тогда убегать, прятаться?
        Что за ерунда...
        Странно!
        Он немного подумал и вошел в здание.
        В помещении достаточно светло, свет из окна полностью освещал комнату. Затаил дыхание - тишина, ни единого звука он не услышал.
        Осмотрел все здание. Нигде никого не заметил. В глубине души не покидало чувство, что все-таки здесь кто-то прячется.
        Внутреннее чувство не ошиблось.
        Спустя несколько секунд прямо перед ним возникло едва заметное свечение, превратившееся позже в облачко.
        Дмитрий стоял как вкопанный. Смотрел на уникальное явление, не имеющее объяснение в его голове.
        Неужели у меня крыша поехала, подумал он, проговорив мысли вслух.
        - Нет, Дмитрий, ты не сошел с ума. Ты действительно встретился со мной, я здесь, перед тобой, - ответил ему негромко мягкий мужской голос. Дмитрию показалось, что голос звучал с незнакомым акцентом.
        - Ты это кто? Где ты? - Дмитрий посмотрел вокруг себя, но никого не увидел.
        Как-то немного не по себе.
        - Это я - Меитсу Ситлум, - медленно, размеренно проговорил голос.
        - Я тебя не вижу. Ты где? - Дмитрий посмотрел наверх, но там никого не обнаружил.
        - Сейчас ты меня увидишь, если тебе так нужно, - терпеливо, как-то доверительно, по-дружески ответил голос.
        Чудеса какие-то, подумал Дмитрий, или я сошел с ума или я куда-то попал.
        Если внутри меня слышатся голоса, то, наверное, дела мои совсем плохи. Похоже, я вляпался конкретно...
        Дымчатое белое облачко постепенно приобретало форму, Дмитрий увидел прямо перед собой высокого мужчину. Одет он в серебристую одежду, она плотно облегала его мускулистое тело. Лицо у человека выглядело осмысленным, не лишенным привлекательности.
        Внешность внушала доверие. Волосы коротко пострижены, какого-то пепельного цвета. Глаза голубоватые, кожа бледно-белая. Такое впечатление, что брови и ресницы отсутствовали. Нос небольшой, уши тоже маленькие, плотно прижатые к голове.
        Дмитрий отметил, что внешность у его собеседника не обычная. Он какой-то слишком туманный или вокруг него еще не рассеялось облачко. Будто не хватает резкости, словно видит он через смягчающий фильтр. К тому же мужчина держался как-то необычно, не совсем естественно. Может быть, здесь на планете Варда люди физически немного отличаются от земных. Человек держался, будто манекен. Вел себя странно, как статуя - двигался, не менял позы, не поворачивал и не наклонял головы. Он смотрел, не моргая, двигались одни губы, руки вытянуты вдоль туловища, словно дали команду "смирно".
        Дмитрий даже вспотел от перенапряжения. Он внимательно следил за тем, что происходило. Поначалу возникла в глубине души мысль достать оружие, но понял, что сейчас самозащита не требуется. Направлять оружие в данной ситуации, наверное, неправильно. По отношению к нему никто пока не проявил агрессии, и Дмитрий не видел явных причин для угрозы. Поэтому решил пока не идти первым на конфликт, подождать и посмотреть, что произойдет дальше.
        - Кто ты такой? Откуда ты знаешь наш язык? Ты с Земли? Почему ты такой необычный? Что ты сделаешь со мной, много ли здесь таких как ты..., - Дмитрий задавал вопросы скороговоркой, торопился.
        - Постой, остановись! - оборвал его Метсу Ситлум.
        - Мне многое не ясно, я в растерянности, хочу все выяснить, пока даже не знаю, как мне быть, - Дмитрий волновался и перекладывал вес с ноги на ногу. Он не мог спокойно стоять на одном месте, слишком сильно волновался, слишком неожиданно произошла невероятная встреча.
        - Дмитрий, давай договоримся так. Ты больше меня не будешь перебивать. Ты не задаешь никаких вопросов, ты внимательно и молча меня слушаешь. Очень внимательно слушаешь, все запоминаешь. То, что я тебе сейчас скажу имеет важное значение.
        - Хорошо, - машинально проговорил Дмитрий, на лбу проступили капельки пота.
        - Сейчас ты узнаешь многое. Также многое останется открытым, остальное вы сами все выясните.
        - Я больше не буду перебивать, прошу извинить меня, - Дмитрий почувствовал неловкость за свое внезапно нахлынувшее любопытство, за нетерпение.
        - У меня очень мало времени, кончается энергия. Я должен успеть тебе многое сейчас сказать. Затем я исчезну. Ты будешь действовать. Никто не должен ничего знать. Информация предназначена для тебя одного, - Метсу Ситлум смотрел на Дмитрия внимательным немигающим взглядом, в глазах читались грустные нотки.
        - Да, конечно, - прошептали губы Дмитрий.
        - Я, Метсу Ситлум, командир отряда специального назначения Варды. Перед тобой образ, моя проекция, у вас называется голограмма. Меня давно нет на самом деле. Я должен донести до тебя важную информацию. Итак, Дмитрий. Ты здесь не случайно, мы тебя...
        - Позвали? - переспросил Дмитрий.
        - Да. Ты здесь, чтобы сделать очень важное дело. Ты должен спасти Варду. Дмитрий, ты должен остаться на Варде. Варда будет твоя планета. На тебя одного вся надежда. Не покидай Варду. Помоги ей.
        - Вы хотите мне сказать, что я... я не должен лететь на Землю? - Дмитрий сильно удивился, он оказался в полной растерянности.
        - Дмитрий, у меня очень маленький заряд. Я скоро исчезну. Навсегда. Я не могу существовать долго. Самое главное ты должен оставаться здесь. Не покидай Варду, слышишь? Обещай мне, что ты это сделаешь! Это самое важное, от этого зависит все.
        - Как, но как же сокровища, мы же прилетели сюда...
        - Дмитрий, ты король Варды! Запомни - ты в будущем король Варды! - Метсу Ситлум произнес эти слова так уверенно, твердо и громко, что Дмитрий сам чуть не поверил в это.
        - Получается, что вы побывали на Земле, вы все... а где здесь люди, почему никого мы не встретили?
        - Ты король, запомни, Дмитрий, ты король, не улетай..., - угасающим голосом протянул Метсу Ситлум и растворился в дымке. Облачко рассеялось.
        Видение исчезло, даже следа не оставив.
        Дмитрий хотел бы задать еще тысячу вопросов, но не кому. Его собеседник исчез также бесследно, как и появился.
        Дмитрий медленно сполз на пол и уселся прямо на полу, широко раскинув ноги. Он долго еще так просидел и уставился в одну точку, мысленно переваривая то, что услышал.
        Внутренне состояние напоминало улей, в голове все гудело.
        Явно не видение, все происходило на самом деле, мне не показалось, такое не может показаться. Дмитрий пытался себя убедить, что с ним все в порядке. Жаль, что я слишком много задавал вопросов, фактически я расходовал его драгоценное время, его энергию на глупые сои вопросы. За упущенное время мог бы узнать больше, намного больше. Он мог бы рассказать еще что-то очень важное. Эх, если бы я знал, что ему оставалось на самом деле так мало...
        Ладно, пора определиться, как быть дальше.
        Времени мало, очень мало...
        Дмитрий взял себя в руки, сосредоточился и попытался выработать дальнейший план действий.
        Хорошо, что Дмитрий видел его один. Хорошо, что здесь нет Карлоса. Метсу Ситлум дал ключевую информацию, он донес до Дмитрия знание о том, что их здесь ждали, на них надеялись.
        Все эти сокровища предлог, не более.
        Скорее всего, теперь никого нет. Это послание в будущее. Люди надеялись...
        Их послание услышано. Дмитрий получил именно ту информацию, которая для него предназначалась. Он это осознал. Теперь задача Иванникова задержаться на Варде.
        Крайне важно не проговориться друзьям, надо все оставить в тайне. Во всяком случае, пока. Потом будет видно.
        Все должно идти по намеченному плану, никто не должен ничего заподозрить.
        Трудно будет скрывать и в то же время действовать...
        Самое же главное остаться здесь. Как их убедить, что придумать, на какое время, может навсегда?
        Вообще, зачем им оставаться здесь, если они никому не нужны и никого на Варде нет или есть?
        Какой смысл в этом?
        Что за шутка?
        Какой я король? Сам себе король?
        Как же я смогу убедить друзей остаться?
        Все непросто, все очень непросто - думал Дмитрий и поднялся.
        В голове круговерть.
        Дорога шла ровно, лишь изредка поворачивая.
        Удивлению Дмитрия не было предела, когда путь внезапно пересекло стадо животных. Крупные, рогатые, угрюмо плелись друг за другом. Сам факт появления животных удивил. Ведь до сегодняшнего случая никого не встречали. Любопытно посмотреть на здешнюю живность. Животные передвигались так медленно, растянувшись, что проскочить не представлялось возможным. Пришлось переждать.
        Ни одно животное не обратило внимания на машины.
        Не успел он проехать километр, как дорогу пересекло еще одно стадо, скорость у животных, напоминающих косулей, заметно отличалась.
        За ними охотилась большая дикая кошка с ярко-рыжими пятнами. Неслась она с завидной скоростью. Такими темпами бы передвигаться по планете - за пару дней до сокровищ добраться можно.
        Дмитрий хотел достать фотоаппарат, но не успел.
        Жаль, красивый кадр упустил.
        Следом за ней не спеша прогуливалась, с любопытством разглядывая машину, еще одна кошка. Такая же красивая, гордая. Возле машины животное задержалось, лениво потерлось и неспешно пошло дальше. По только ей известным кошачьим делам.
        На этот раз Дмитрий успел достать камеру, сделал несколько кадров.
        - Ждите нас, мы сейчас приедем, - у Алексея в руках включился передатчик.
        - Приедете или придете? - удивился Алексей, усилив громкость сигнала в динамике передатчика, не поверив ушам.
        - Встречайте, встречайте. Мы приедем. Мы теперь на колесах, - с радостью ответил Дмитрий. Чувствовалось, что настроение у него превосходное.
        - Ничего я не понимаю, - растерянно протянул Алексей.
        - А не надо ничего понимать, скоро сами все увидите, - весело ответил Дмитрий.
        Дмитрий и Карлос подъехали к палатке на весьма эффектных транспортных средствах, чем немало удивили друзей. Две внушительные боевые машины-вездеходы с мощными колесами, солидным вооружением и дальнобойными фарами притормозили в трех метрах от палатки. Двигатели издавали низкий вибрирующий звук, после выключения они еще несколько секунд гудели, никак не успокаиваясь.
        - Ну вот, теперь мы еще и автотранспортом обзавелись, - выскочил из машины Дмитрий, следом из второй выбрался Карлос.
        - Молодцы! Автомашина как раз то, что нам сейчас как воздух необходимо. Не ожидал, честное слово, - восторг застыл на лице Алексея.
        - Я же говорил, не зря же мы на разведку ходили, - с довольной улыбкой ответил Дмитрий, заботливо поглаживая нагревшийся капот.
        - Где такие машинки вы откопали, красота! - не скрывая радости, произнесла Ольга, чмокнув Дмитрия в заросшую бородкой щеку.
        Палатку сложили быстро, управились всего за двадцать минут. Вскоре с приподнятым настроением друзья расселись по машинам. Конечно, на такой комфортной технике передвигаться проще и приятнее, чем все время идти пешком. Им даже не верилось, что они теперь едут по Варде. Пусть не по трассе, пусть не с максимальной скоростью, но зато намного быстрее, чем, если бы они шли пешком, таская на плечах нелегкий груз.
        - Так мы и ходить разучимся, - пошутила Ольга.
        - Не переживай, находимся еще, вся жизнь впереди, - успокоил ее Алексей.
        - Ты, что хочешь, чтобы мы всю жизнь скитались по Варде? За что нам такое наказание? - широко раскрыла глаза Надежда.
        - Эх, если бы я еще знал, что я хочу..., - задумался Алексей.
        - Разве это наказание..., - едва слышно произнес Дмитрий.
        Весь день они катались, изредка останавливаясь на несколько минут.
        Машины часто подкидывало, дважды они даже чуть не опрокинулись. После чего старались выбирать относительно ровные участки, но им все чаще попадалась сложная местность.
        К концу дня вторая машина безнадежно застряла. Более часа пытались выбраться, но безрезультатно. Хорошо машин две. Вытянули с помощью троса, присоединив трос ко второй машине.
        Животные здесь попадались крайне редко, но все же иногда они выходили навстречу. И вот сейчас большое стадо крупных животных, отдаленно похожих на носорогов внезапно преградило им путь. Животные настроены решительно. С их стороны доносилось грозное рычание, животные с огромным кривым рогом надвигались на машины. Деваться некуда. Уехать быстро отсюда никак не получится - местность слишком извилистая, усеянная камнями и сломанными деревьями. Отсиживаться в машинах тоже не самый лучший выход. Кто знает, что у этих диких животных на уме.
        Да и машины жалко.
        Все пятеро сразу выбрались и машин, в руках готовое к бою оружие. Отстреливались из лучевых пистолетов, которые любезно подарил Илья Агафонов, командир корабля. Хорошее оружие. Мощное и точное, с элементами искусственного интеллекта. Оно не только безошибочно определяло кто свой, а кто чужой - в людей с таким же оружием и с кодом подтверждения владельца не фокусировалось, и соответственно не стреляло. Зато врага они находили быстро и точно, корректируя направление, если владелец немного ошибся.
        Животные буквально поджаривались, запах стоял не совсем привлекательный, но от этого энтузиазм не убавлялся. Казалось, собственная жизнь зверям не особо интересна. Они шли, не задумываясь об опасности, гибли, но не сдавались. Запах паленой шкуры становился сильнее. Откуда-то они приходили еще и еще. Когда огонь велся практически непрерывно, вскоре наступила пауза. Животные больше не появлялись.
        Похоже, битва приблизилась к концу. Последние три особи пустились в стороны, спаслись бегством.
        После сражения с дикими животными первая машина завелась с трудом, и "чихая" тронулась с места.
        Старались не гнать, ехали медленно.
        - Не будем насиловать транспорт? - спросил Дмитрий.
        - Лучше медленно ехать, чем быстро идти, - заметила Надежда, укладывая свое оружие.
        - Да. Лучше потихоньку, - отозвался в рации голос Ольги из второй машины.
        После этого все затянули песню, и поехали, вспоминая разные мелодии, которые они слушали на Земле.
        - Вот музыку мы с собой забыли взять, как ее сейчас нам не хватает, - с сожалением произнес Алексей.
        - Все изначально очень трудно предусмотреть. Да и до музыки ли нам тогда было, когда мы в спешке собирались сюда. Зато сами теперь петь будем, - ответила Надежда, чуть повернув голову.
        - Я полностью с тобой согласна. Петь очень полезно, и для дыхания и для настроения, - согласилась Ольга.
        К вечеру всех начало клонить ко сну. То и дело машина притормаживалась. В ней конструкторы предусмотрели весьма полезную штуку - автоконтроль и авторегулировку скорости. Эта система автоматически снижала скорость, когда водитель находился в менее активном состоянии, а они то и дело все дружно начинали зевать.
        - Сделаем остановку? - спросил Дмитрий, отрывая руки от джойстика.
        - Да. Пора отдохнуть. Надо бы нам еще, наверное, что-то поесть, - согласился Алексей, отвечая в микрофон передатчика.
        - Тогда стоп-машина, - скомандовала Надежда.
        Двигатели успокоились, издав угасающий вибрирующий звук.
        Через час все спали крепким сном. Карлос как всегда бдительно охранял их отдых. Расхаживал медленным размеренным шагом, сканировал пространство.
        Утро их встретило небольшим теплым дождичком, тихо шелестящим. Через час все подготовились к отъезду, расселись в машины и завели двигатели. Не успел пройти еще час и дождь закончился.
        Пробираться пришлось по очень сложной местности - подъемы, наклоны, большие ямы, лужи. Двигатели натужно урчали, но не сдавались. Настоящие вездеходы, богатыри с повышенной проходимостью. Под рукой чувствовалась мощь техники. Часто случалось, когда колеса застревали, мощный двигатель буквально вытягивал машину из ямы.
        За день они проехали в общей сложности километров четыреста. К вечеру одна из машин не выдержала - сломалось сцепление, затем машина врезалась в глыбу, разбив правую сторону. Обидно, но колесо безнадежно покорежено, подвеска сломалась. Ремонт в таких условиях не представлялся возможным. Любая попытка совершенно пустая трата времени, нет ни подходящих условий, ни запчастей. Комплект инструмента, который имелся в багажнике, предусмотрен лишь для мелкого ремонта.
        Весь следующий день, они, надеясь на чудо, пытались общими усилиями ее починить, но все труды оказались бесполезными. Поработав весь день, устали не на шутку, но ничего у них так и не получилось.
        Когда смирились, что машину придется оставить, они забрали все, что можно взять - топливо, заряженный аккумулятор, сняли также и колеса и отправились, основательно нагруженные. Несколько дней ехали без приключений, теперь без крайней необходимости старались не увеличивать скорость. Выбирали более ровные и безопасные участки. Чтобы чем-то занять себя, вспоминали песни, затем дошло дело и до анекдотов, а закончили загадками.
        - Теперь по плану у нас впереди должна быть точка "S", - предупредил Алексей, внимательно сверяясь с картой.
        - Что за точка, что-то я ничего такого не припомню? - повернулся Дмитрий, который сидел в кресле водителя.
        - Ты не отвлекайся от дороги, я и так тебе все расскажу, - прищурив левый глаз, ответил Алексей.
        - За меня можешь не беспокоиться, я очень внимательно слежу за дорогой, - повернулся Дмитрий к лобовому стеклу, на котором мелкой, едва заметной сеточкой нанесен символьный полупрозрачный дисплей.
        - Точка "S" вход в систему сложных подземных сооружений, схема которых, к счастью, имеется в нашем навигаторе, - медленно, делая паузы между словами, пояснил Алексей.
        - Вот теперь мне все понятно. Скоро мы должны будем, наверное, добраться до Белого Храма, так? Или я ошибаюсь? - Дмитрий опять обернулся, посмотрел на Алексея и затем быстро перевел взгляд на приборную панель.
        - Да, Дмитрий, все так, все правильно. Одно плохо. Машину перед входом в подземное царство, к сожалению, нам придется оставить, - Алексей не поднимал головы от навигатора.
        - Жаль. А то бы мы проехали бы весь путь на машине, как бы хорошо, - негромко рассмеялся Дмитрий.
        - Мы не ищем легких путей, раньше шли пешком и вроде ничего, не стоит расслабляться, - серьезным голосом ответила Ольга.
        - Да, на самом деле, так будет не интересно. Точно также, как в компьютерных играх - когда все легко и просто, когда игрушка заканчивается сразу совсем не интересно. Удовлетворение остается, когда прилагаешь усилия. Чем больше усилий, тем глубже чувство удовлетворения, - поддержала ее Надежда.
        - Сколько придется нам бродить по подземке, никто не знает. Мы даже предположить не можем примерно всю длину. По навигатору тоже не понятно - там не указано, - Алексей смотрел в сторону лобового стекла потухшими глазами.
        - Да и сколько нужно будет добавить на наше пустое хождение, пока не найдем правильную дорогу, могут появиться препятствия, типа заваленного входа в пещеру, - добавил Дмитрий.
        - Поэтому, скорее всего, о машине можно будет смело забыть. Доедем и на том спасибо, а там будем добираться, как придется, - медленно, размеренно говорил Алексей, будто параллельно размышляя о чем-то своем.
        - Я думаю, что место, в котором мы оставим нашу машину, нужно будет как следует запомнить, она нам еще понадобится, - вмешалась Надежда.
        - Сделать нетрудно. Вопрос в том, где мы вообще выползем, может оказаться слишком далеко, - усмехнулся Алексей.
        Досадно, но машина заглохла преждевременно. Дальше вынуждены добираться пешком. Правда, шагать пришлось не так уж и много, но все равно обидно. Идти с грузом, в общем-то, нелегким, по неровной часто меняющейся местности хоть и привычно после стольких испытаний, но все же менее комфортно, чем сидя в мягком кресле машины.
        Навигатор не подвел их и на этот раз. Пришлось очень постараться, чтобы обнаружить на местности нужную точку. Когда вышли на заданные координаты, обозначенные в навигаторе как символ "S", сделали длительную остановку.
        Подкрепились и решили разойтись в разных направлениях. Искали каждый по отдельности, находясь друг от друга в радиусе ста метров. Так намного проще, чем, если бы все вместе искали вход в подземелье. Прочесав территорию, очень быстро нашли начало подземных сооружений. Все хорошо ориентировались на местности, изучив многие особенности планеты. Варда сейчас фактически стала их родным домом. Можно сказать, что все привыкли к ней.
        - Я нашла, давайте идите все сюда, - громко крикнула Надежда, остановившись возле неприметного отрезка трубы, вкопанного в землю. Недалеко от него находилась деревянная постройка, размером примерно с небольшую торговую палатку, которая обычно ставится на остановках.
        Все торопливо направились к Надежде. Она улыбалась довольная, что именно ей на этот раз повезло. Каждый из них любил, когда он чем-то да выделится среди остальных. Своего рода соревнование.
        Они отворили дверь, прочную и массивную, пришлось срезать замок.
        Включили фонари и стали осторожно спускаться по каменным ступенькам, хорошо ступеньки все ровные, без выбоин. Спустившись вниз метров на тридцать, они вышли в тоннель, уходящий куда-то в неизвестность.
        Обрадовала прохлада.
        На поверхности очень жарко.
        Пройдя очень длинный тоннель, от которого они порядком устали - километра три, не меньше, вышли к развилке.
        - Теперь сворачиваем направо, - спокойным ровным голосом пояснил Алексей.
        Он постоянно следил за маршрутом. Тоже самое делал Карлос. Все остальные доверяли им и не перепроверяли.
        - А дальше что нас ждет? Надеюсь что-то сказочно красивое? - веселым звонким голосом поинтересовалась Надежда.
        - Может, и ждут нас сказочно красивые места. Перед тем, как нам попасть туда, надо пробраться через сложную систему переходов. Не гарантирую, что все будет так просто, - ответил Алексей.
        - Что ты пугаешь, что мы трудностей не видели. Подумаешь переход, не такое проходили. Все будет хорошо, не спеша, спокойно доберемся. Нам ведь спешить особо не надо, - Дмитрий посмотрел на Алексея как учитель на несдержанного ученика.
        - Ладно, пошли уж..., - недовольно протянул Алексей.
        Из системы переходов выбрались к вечеру.
        Хотя какая разница в подземелье...
        Ощущение такое, что весь день разгружали грузовики с коробками. Мышцы ныли от перенапряжения, спину тянуло, голова тяжелая.
        Шутка ли - переходы, сравнимые с испытательными тренажерами. Чего здесь только не понастроили. Приходилось где-то перелезать, где-то переползать, иногда встречались сложнейшие конструкции, с ними приходилось возиться очень долго, чтобы разобрать.
        В конце они не могли отделаться от чувства, что все придумано для людей их роста. Кто знает, может, строили какие-то низкорослые...
        Усталость долго не давала уснуть.
        Проснувшись, Ольга первым делом спросила:
        - Что сегодня у нас по плану? Если опять физическая нагрузка, то я пожалуй останусь здесь.
        - Ну, что ты. Хватит с нас физухи. Мы же не к олимпийским играм готовимся. Завтра согласно навигатору у нас еще один лабиринт. Правда, на этот раз вообще сказка - хрустальный. Должен быть, а какой будет на самом деле - увидим, - Дмитрий улыбнулся.
        Вход в лабиринт надежно охранялся боевыми роботами. С непривычки
        испугались, не ожидали такого.
        Роботизированные существа чрезвычайно забавной конструкции воинственно преградили путь.
        - Вот нам сейчас именно роботов не хватало для полного счастья, - раздраженно выпалила Надежда.
        - Стоит из-за них расстраиваться? Считай, что своего рода развлечение - самая обычная тренировка, приближенная к боевым условиям, - Дмитрий приготовил оружие.
        - Главное, без паники, - Алексей перевел оружие в боеготовность.
        К ним вылезли какие-то странные, удивительные роботы, совершенно непривычные глазу жителя Земли. Роботы изготовлены из мягкого резиноподобного материала. Вместо головы у них находился вытянутый по бокам предмет, немного похожий на вращающийся локатор. Подвижные длинные конечности напоминали клешни крабов.
        - Какие жути, - скривила лицо Ольга.
        - А тебе красавцев подавай? - усмехнулся Алексей.
        - Хе, не ну таких уродов еще надо постараться придумать, - шагнула назад Ольга.
        Два робота насмерть встали у входа, мимо таких пройти невозможно. Сталкиваться один на один с этими существами рискованно. Физически они наверняка намного сильнее, да и реакция может быть несравнимо выше.
        - Огонь! - скомандовал Дмитрий, нажимая на пусковую кнопку своего оружия.
        Пришлось начать атаку. Нужно уничтожить роботов физически, иначе нельзя, тем более, что появилось еще двое. Роботы всячески препятствовали. Вряд ли удалось бы как-то их обмануть, роботы соображали неплохо. А агрессивности им не занимать.
        На удивление роботы оказались хорошо обученными. С ними пришлось нелегко. Бой продолжался довольно долго, прежде чем смогли продолжить путь дальше. Ни один робот не стал сдаваться или отступать, они держались как единая команда, до последнего.
        Поразили их действия - четкие, согласованные.
        Роботы передвигались шумно, внутри работали механизмы, по полу они тоже двигались не беззвучно.
        После сражения, непростого, а главное неожиданного, отнявшего у них немало сил и нервов, медленно и осторожно пробирались по лабиринту. Теперь как следует, запоминая весь пройденный путь. Ведь еще неизвестно, что их ждет дальше. Не хотелось бы, придется возвращаться.
        Алексей в своем карманном компьютере набрасывал схему пройденного пути. Карлос дублировал.
        Лабиринт действительно оказался хрустальным. Стены, украшения, различные фигурки - переливались всеми цветами радуги в свете фонарей. Незабываемые впечатления оставил лабиринт. Ощущение зимнего волшебства.
        Постепенно вырисовывался сложный лабиринт. Структура, в целом напоминала какой-то крестообразный знак. Несмотря на прозрачность, чуть не запутались в нем. Хорошо с собой всегда навигатор, компьютеры, да и у Карлоса система сканирования работала без сбоев.
        Тем не менее, прошли немного больше, чем нужно, заметно отклонились в сторону.
        Что поделать - пришлось возвращаться. Ошибка обошлась сильной усталостью мышц ног.
        Выбрались из лабиринта довольные и счастливые, еще бы - столько впечатлений и радости.
        Дальше путь уходил в полную неизвестность. Здесь навигатор не выдавал ничего путного. Информации по участку не нашлось. Пошли, полагаясь на интуицию. Конечно, могли долго плутать, вообще не найти ничего.
        С трудом выбрались из каких-то заброшенных мест в тоннель. Он привел к системе подземных ходов, через них попали в бетонное строение. Судя по всему какой-то секретный бункер. Во всяком случае, вывод такой напрашивался. Сюда подавался воздух через специальную вентиляционную систему. К своему удивлению смогли даже включить освещение. Дальше двигаться стало невероятно трудно. К этому времени все устали до изнеможения, продолжать путь никто практически не мог даже при всем желании.
        - Чтобы не упасть в каком-то темном проходе, который, скорее всего, появится на нашем пути дальше, предлагаю остановиться именно здесь, - Алексей, открыв рот с высунутым языком, посмотрел на девушек.
        - Во всяком случае, здесь есть свет и свежий воздух, - согласилась Ольга, указав рукой вверх.
        - И если как следует поискать, то может и лежаки найдутся в спасительном бункере? - предположила Надежда и направилась исследовать окружение.
        Вскоре они вошли в помещение, похожее на комнату. В ней можно вполне неплохо отдохнуть, тем более им, привыкшим спать на камне, траве и вообще, где придется. Вдоль стен приделаны полки, конструкция напоминала откидывающиеся диваны в поездах. Эти полки без мягкой обивки, но и то показалось райским удовольствием. Здесь даже нашли чистое постельное белье, пахло ароматом какого-то местного растения. Вкусный, напоминающий душистый цветочный букет запах.
        От полной тишины непривычно гудело в ушах. Тишина беспокоила недолго, хватило пары минут чтобы отключиться. Никто не ворочался в своей постели, как легли, так и заснули. Карлос прогуливался возле входа. Ему дана команда, в случае появления опасности сразу открывает огонь. На шум они проснутся в любом случае.
        Будильник не стали устанавливать, решили, как следует выспаться. Пусть организм сам определит, сколько времени ему нужно для сна, особенно, учитывая нагрузки последних дней.
        На следующий день, когда проснулись, хотя на самом деле день оказался вечером, они, заглотав таблетки, намеревались продолжить путь. Ольга случайно обнаружила душевую кабинку. От такой возможности никто не отказался. Помылись, как следует, с огромным наслаждением. Долго не хотелось выходить из воды. Душ теперь из разряда забытых ощущений.
        - Эх, чаю бы сейчас, горячего, с шоколадными конфетами, - мечтательно протянул Дмитрий.
        - Не помешал бы, да. А еще с малиной или медом, - облизываясь, добавил Алексей.
        - И от баранок я бы не отказался, - улыбнулся Дмитрий, вытянув нос.
        - А еще булочку, сдобную, посыпанную сахарной пудрой и с повидлом, - поддержал его Алексей.
        - Ну, вы тут и размечтались. Пора выбросить все из головы - вредно. Иначе так и будете целыми днями ходить и страдать, - немного рассерженно вклинилась в разговор Надежда.
        - Пойдемте, пойдемте. А не то вы и до тортиков договоритесь, - Ольга встала и начала собираться к походу.
        Нехотя, с вздохами оторвались от пищевых фантазий Алексей и Дмитрий. Медлительно стали собирать вещи.
        Не спеша, оглядываясь, выдвинулись в сторону, которая навигатором указана, как дорога к Храму.
        Теперь настроение заметно улучшилось. Огромная часть пути пройдена. Фактически большая часть маршрута, указанного в навигаторе. Вероятность дойти до сокровищ очевидна.
        В успех верилось.
        - Странное дело, - начал разговор Алексей.
        - Алексей, мы еще мысли угадывать не научились, - слегка недовольно высказала Надежда.
        - Меня удивляет, что к Храму не пробраться ни через лес, ни через горы. Почему-то дорога практически все время шла через подземелье, - повернулся Алексей, он говорил в ее сторону, но смотрел куда-то мимо. -
        - Странно, конечно. Но факт, который изначально находился в маршруте навигатора. Интересный путь, кто-то ведь постарался, - Алексей потер глаза
        и наклонил голову.
        - Тот, кто сделал эту дорогу тайной, далеко смотрел, - многозначительно произнес Дмитрий.
        - Давайте считать, что нам крупно повезло. Все складывается более, чем удачно, - радостно подытожила Надежда.
        - В какой-то степени да. Но не стоит преуменьшать и наши заслуги. Все же
        успех в большей степени скорее зависит от нас, чем от везения, - возразила Ольга.
        - Да. Основное - воля, своя и еще раз своя, все остальное лишь дополнение к ней, - добавил Дмитрий.
        Нельзя утверждать, что дорога дальше пошла трудная. Нет, скорее приятная. Она шла практически ровно, без крутых поворотов, наклонов, подъемов. На пути не встретили никаких препятствий. Даже не верилось, что так тоже может быть легко и просто.
        Вскоре вышли к указанному на карте месту, Белому Храму. Он находился хоть и на поверхности, но как-то рачительно огорожен и замаскирован.
        - Ну, наконец-то, мы оказались на свежем воздухе! - воскликнул Алексей, победоносно подняв руки, наслаждаясь чистым свежим воздухом.
        - Выход из подземелья снял с души огромный камень, тяжко все-таки, - кинул Дмитрий.
        - Свет! Какой яркий свет! - Ольга никак не могла привыкнуть к ослепительному дневному свету. Глаза немного побаливали после долгого пребывания в темноте.
        - Я до последнего считала, что Храм тоже окажется в подземелье, - Надежда
        любовалась открывшимся видом.
        - Пойдемте, пойдемте, впереди у нас еще много всего, возможно даже интересного. Медлить не стоит, хочется все сделать быстрее, мы и так слишком много времени тратим на поиски, - стремительно направился вперед Дмитрий.
        Дорога к Храму вымощена ровными гладкими камнями светло-серого цвета. По краям равномерно высажены деревья. Смотрелись красиво - высокие стройные. Что-то среднее между хвойными и лиственными породами. Кусты, растущие вдоль дороги, явно нуждались в ножницах заботливого садовника.
        Шли медленно, наслаждаясь красотой, изредка обмениваясь впечатлениями. Тихая, умиротворяющая красота, создающая на душе состояние беззаботности.
        Дмитрий не удержался, достал фотоаппарат и надолго увлекся съемкой. Друзья его не стали торопить. Увидев неподалеку скамью, Алексей, Ольга и Надежда присели, предавшись внутренним ощущениям, которые их убеждали в том, что они на правильном пути. Причем не только сейчас, они вообще на правильном жизненном пути...
        Алексей высунул из кармана куртки навигатор, включил и пробежался по пунктам меню. На карте в точности увидел миниатюрную объемную копию Храма.
        Все совпадает. Отлично.
        Наконец, Дмитрий закончил свою фотосъемку и довольный подошел к отдыхающей на скамье компании.
        Они успели приступить к еде, не дожидаясь Дмитрия.
        - Дайте хоть попить что ли, в горле все пересохло, - Дмитрий вернулся вдохновленный, довольный удачной съемкой.
        - На, держи! Летописец ты наш, - протянул флягу Алексей, улыбаясь.
        - Конечно. Если я не сфотографирую, никто за меня снимки не сделает, вас же не заставишь ничего фотографировать. Вам подавай готовые снимки разглядывать, - покачав головой, ответил Дмитрий, отрываясь от фляги.
        - Человек так устроен, одни создают, другие его творением наслаждаются, - довольный жизнью высказался Алексей.
        - Несправедливо как-то, - насупившись, возразил Дмитрий.
        - Ну почему же. Один в обществе таскает санки, другой катается. Поэтому всегда существовали бедные, во все времена есть богатые, умные и глупые, хитрые, прямые и открытые. Все люди разные, потому, что каждому нравиться быть таким. Одному нравится быть рабочим, потому, что он любит работать, все его мысли притянуты к работе, а другой не представляет себя рабочим, его интересует результат, он хозяин. Он примерил на себя эту роль, ему она понравилась. Он в нее вжился, а так как делает убедительно, то и другие его поведение воспринимают как должное. Каждый играет свою роль в жизни, - пожал плечами Алексей.
        - Хорошо, пусть я буду вашим рабом, я согласен, господин, но мне очень нравится снимать, - с иронией ответил Дмитрий.
        - Ладно, шутник, есть будешь? - поинтересовался Алексей.
        - Не, есть не хочу. Пить, хочу пить. Во рту все пересохло, никак не отопьюсь, - приглушенно ответил Дмитрий, облизнувшись.
        - Тогда давай допивай, и нам надо идти. Времени хоть и много, но оно не бесконечно, - Алексей поднялся первым, за ним последовали девушки.
        К Храму вели ступени высокой каменной лестницы. Так много, что не сосчитать. В самом верху возвышалось красивое строение, каменное, белого цвета. Высокий, величественный Храм заставлял задумываться о вечном, отгоняя прочь все суетливые случайные мысли. Строгий, лаконичный и очень красивый Храм.
        Когда поднялись на выложенную необычной формы разноцветными камнями площадку, расположенную перед Храмом ощутили все его величие. От Храма исходила сильная энергетика.
        Особенное место, заряженное положительной силой.
        Возле Храма они увидели беседку, так и хотелось зайти, в ней посидеть. Красное дерево и кованный металл, выкрашенный черной краской, удачно сочетались друг с другом.
        В противоположной стороне возвышался небольшой фонтан, он давно не действовал. Воды в нем нет, поверхность покрыта пылью, паутиной, листьями.
        Когда-то здесь, перед храмом росли, видимо очень красивые цветы. Теперь их вытеснили буйные сорняки. Хотя и они тоже смотрелись гармонично. С большими шариками вверху, из них торчали интересной формы шипы.
        - Никогда такой красоты еще не видела, - восторженно произнесла Ольга, буквально застыв, созерцая эту красоту.
        - Давайте-ка я вас всех сфотографирую на фоне Храма, - Дмитрий построил всех перед фасадом - Карлоса, Надежду, Ольгу и Алексея и сделал пару кадров.
        Затем они обошли Храм, Дмитрий сфотографировал его со всех сторон. Удивительно гармоничная архитектура, украшенная резьбой по камню.
        Когда внимательно и с большим интересом изучили практически все, что можно рассмотреть снаружи, направились внутрь.
        Открыв высокие узкие двери, которые оказались не запертыми вопреки ожиданиям, они с замиранием сердца шагнули внутрь.
        - Интересное внутреннее состояние. Никогда так не волновалась, как сейчас. Никогда в жизни на душе еще не было так...даже не знаю, как сказать, не могу подобрать слова. Не то, чтобы тревожно, а как-то трепетно, как будто сердце хочет выпрыгнуть из груди, - сдавленным голосом произнесла Надежда.
        - А я вот думаю..., - начал, было, Алексей.
        - Бывает, - усмехнулся Дмитрий.
        - Да нет. Я хотел сказать, что вот если бы двери Храма оказались запертыми на замок, - Алексей взглянул вопросительно на Дмитрия.
        - И что? - в ответ посмотрел на него Дмитрий.
        - Ну вот, стали бы мы ломать замки? Как-то неправильно, нельзя таким способом ломиться в Храм. Нельзя взламывать двери Храма, - Алексей сжал губы.
        - Согласен. Это выглядело бы и некрасиво и святотатственно, - прикрыл глаза Дмитрий.
        - Ты хочешь сказать, как бы мы тогда поступили? - поинтересовалась Ольга.
        - Да. Именно это. Стали бы мы ломиться или ушли бы? - спросил себя Алексей.
        - Сложный вопрос. Наверное, в таком случае надо бы уйти. Когда сам Бог закрыл перед тобой двери. Раз они сейчас открыты, значит, мы действуем правильно. Ничего не нарушаем, - рассуждал Дмитрий, разглядывая иконы на стенах и роспись.
        - Я считаю, что мы все же люди, а не варвары и чем-то отличаемся от бездумных расхитителей, - Алексей закинул голову и увидел люстру, висящую высоко под сводом.
        - Ты прав. Нам не нужны сокровища любой ценой, мы не пираты, не бандиты, не жулики, не воры, мы просто любители путешествий и приключений, - рассуждала Надежда, глядя на стены.
        - Да собственно нас сюда привели не, сколько сокровища, сколько желание испытать себя, - Дмитрий посмотрел в глаза Надежде, ясные, как голубое небо.
        С самого начала путешествий девушки забыли про косметику, которую прихватили с собой. Оказывается можно прекрасно обойтись без нее. Кожа сохраняется и выглядит намного лучше.
        - Да и вообще вместе нам не так скучно, будем считать, что мы находимся на экскурсии, - добавила Ольга.
        - Я присоединяюсь - вместе весело шагать по просторам Варды, - усмехнулся Дмитрий, не отрывая глаз от резных украшений Храма.
        Храм со стороны выглядел маленьким, внутри оказался большим и просторным.
        Окна продуманы и установлены так, что световая картина внутри получалась весьма эффектной и выразительной. Иконы и росписи на стенах удачно подсвечены светом из окна. Лица друг друга они видели очень интересными, свет делал их мягкими.
        Храм спроектирован так, что благодаря его особой форме все звуки усиливались. Слова, произнесенные совсем негромко, отдавались эхом, звучали намного сильнее. Громко разговаривать при всем желании вряд ли получилось бы. Создавалось ощущение, что сам себя слышишь как бы со стороны.
        Храм, как утюг, пригладил душу. Явно прочувствовали, как их внутренний мир меняется. Ощущение, что на душе становится ровно и гладко, мысли стали концентрироваться вокруг самого главного - их будущего и будущего планеты, ни о чем постороннем думать не хотелось.
        Они обошли все внутри и шагнули в дверь. Таинственная дверь открыла ход куда-то вниз. Спустившись, оказались в небольшом помещении, здесь на стене не нашлись выключатели. Пришлось включить фонари. Помещение симметричное, прямо напротив входа они увидели большую икону в очень красивой раме. Смотрелась она нарядно. На боковых стенах висели две расписные картины. На картине слева рассмотрели яркое восходящее солнце, заливающее лучистым светом захватывающий горный пейзаж. На правой стене изображено море, острова. Закат придавал картине особое очарование. Золотисто-охристый свет нежно обволакивал уходящий день.
        - Возникло такое чувство, что сейчас будто весь мир держу на ладони, - негромко произнес Алексей, не отрывая глаз от картины.
        - Представляете, мне показалось, будто здесь я когда-то побывал. Вроде как все мне подозрительно близкое и знакомое, - пожав плечами, высказал Дмитрий.
        - Когда мы сюда прилетели, я бы никогда не подумала, что на планете раньше жили такие славные люди, которые могли все это создать, - Ольга не переставала смотреть по сторонам, взгляд, полный удивления, каждый миг находил что-то новое.
        - Почему? Почему ты так предубежденно отнеслась? - поинтересовался Дмитрий.
        - Думала, что здесь люди зациклены на технике, - Ольга развела руками и посмотрела на Дмитрия
        - У меня возникло ощущение приближающейся Вечности, - Надежда приложила ладонь левой руки к груди.
        - Да. Очень интересно взглянуть на жителей планеты, - сказал Дмитрий, не отрывая глаз от иконы, от которой, казалось, исходил свет.
        - А лучше бы поговорить с ними..., - добавила Надежда, не поворачивая головы.
        - Или хотя бы познакомиться с историей загадочной, приносящей с каждым шагом новые сюрпризы, планетой, - сдавленным голосом произнес Алексей.
        - Господи, как же бесконечно разнообразен и в то же время похож как две капли воды этот мир. Мне кажется, все во Вселенной родственно и имеет какие-то общие корни, все создано одним Творцом, - Ольга смотрела на Дмитрия большими круглыми глазами.
        - Бесконечность Вселенной может на деле оказаться таким же общим пространством как, например, город или страна, а? Все в мире наверняка объединено прочными нитями. Их мы пока не видим в силу разных причин. Может быть такое? - спросила Надежда.
        - Почему бы нет? Скорее да, чем нет. Иначе мы, ну никак мы не смогли оказаться здесь, - ответила Ольга.
        - Я с самого начала моего сознательного существования как-то усомнился в том, что жизнь простая цепочка случайностей. За каждым событием наверняка стоит хорошо объясняемая логика, - дополнил Дмитрий.
        - А я не могу сказать, что точно знаю, как выглядит истинная картина мира. Может быть, в первую очередь огромное информационное поле, пронизывающее все насквозь и имеющее связь абсолютно между всеми элементами. Но не всегда элементы, под ними мы подразумеваем и нас в том числе - людей, знают об этом, - рассуждал Алексей, перекладывая фонарь из руки в руку.
        - Думаю, что суть заключается в движении. Изначально нет ничего, это абсолютная пустота, абсолютное ничто. Жизнь - любые живые существа не могут без движения, а раз есть движение, значит, должно иметь место развитие. Поэтому, чтобы жить, нужно все время двигаться, что-то делать, развиваться и куда-то или к чему-то стремиться. Иначе говоря, если мы перестанем развиваться, мы все вымрем, - высказал свое мнение Дмитрий.
        - Если так случится, что мы - человечество вымрем за ненадобностью, то значит, что от нас ждали другого, что мы так и не смогли или не захотели сделать или не сделали по незнанию. Значит тот, кто нас создал, рассчитывает на определенный результат. То есть мы должны достичь определенных высот, прожив свою жизнь, - продолжил мысль Алексей.
        - Согласен. Но не на сто процентов. А что если от нас не ждут ничего конкретного. И все заключается в том, чтобы мы поняли кто мы, как нам следует себя вести, иначе говоря, мы должны выучить правила игры. После этого мы можем начать самостоятельные движения. При этом, не боясь ошибиться, с учетом тех самых правил, - Дмитрий почесал затылок.
        - Хорошо. Но при этом есть одно очень важное но. Человек не должен делать то, что ему неприятно, противно. Когда он это делает, значит, он предает себя и всех остальных. Именно здесь и кроется тайна. Если ты делаешь, то, что тебе нравится, и ты убежден в своей правоте, тогда весь мир широко распахивает перед тобой ворота, ты идешь легко и быстро. Как мы сегодня и убедились, - произнес Алексей, прислонившись к стене.
        - Ты так думаешь? - спросил Дмитрий.
        - Да. А ты не согласен со мной? - вскинул брови Алексей.
        - А посуди сам, Алексей. Я мечтал сюда прилететь ради интереса, который для меня важнее всего, важнее работы, уютного дома, комфорта. Мной двигала сила - такое сильное желание и чувство, что это необходимо. Ведь пришлось бросить все, и я отправился сюда, при этом и тебя тоже убедил. А затем и девчонки не испугавшись трудностей, рискнули с нами.
        - Суть в том, что мы всегда имеем главное право - право свободного выбора. И если мы когда-то не выберем то, что в глубине души считаем нужным, именно то, к чему стремится душа, мы всю жизнь будем себя пилить, ругать и сожалеть об этом. А если кто-то отнимает его у другого, то это также должно считаться преступлением, - Алексей замолчал и продолжил осмотр.
        Некоторое время они ни о чем не говорили и размышляли. Затем Дмитрий заметил мозаику из камней. Полюбовавшись фантазией мастера, он представил себе украшение, в центре находился крест. Дмитрий потянулся, дотронулся и взял крупный камушек в центре мысленно представляемого креста. Продолжением камушка оказался ключ. Самый настоящий металлический ключ. Длинный, старинный ключ, головка которого вставлена в камень.
        - Вот это да! - Алексей округлил губы.
        - Еще бы знать от чего он? - покрутил перед носом ключ Дмитрий.
        - А я, кажется, догадываюсь, - загадочно улыбнулась Ольга.
        - По-твоему что это? - поинтересовался Дмитрий.
        - Икона двустворчатая, она отрывается...
        - В самом деле, ну ты молодец! - Дмитрий осторожно раскрыл створки, простонавшие едва слышным писком. Блеснула металлическая дверь с красивыми тонкими узорами.
        - Надо же, я бы никогда не догадался, - признался Алексей, наклонив голову.
        Дмитрий вставил ключ и осторожно повернул его по часовой стрелке. Замок будто ожил. Послышался звук, напоминающий переключающийся шаговый механизм. Когда Дмитрий провернул ключ на сорок пять градусов, замок послушно открылся. Слух ласкала тонкая мелодия, воспроизведенная механическим устройством.
        - Люди все с душой создавали, здесь все так интересно, - Надежда с восторгом рассматривала потолок, стены.
        В открывшуюся потайную дверь вошли без спешки и суеты.
        У Дмитрия с детства перед новыми для него дверями всегда возникало особое чувство - волнующее, захватывающее.
        Внутри их приютил кабинет. Стены плотно заставлены полками с книгами. Центр кабинета по-хозяйски занял широкий стол, рядом присоседился обитый драпировкой стул. Вся мебель изготовлена из полированного красного дерева. На поверхности стола, застеленной темно-коричневой скатертью дружно расположились лампа и книга.
        Подошли к столу, на него падал свет фонарей. Надежда провела указательным пальцем по поверхности книги. Книга, поверхность стола и лампа покрыты слоем пыли. Хотя, казалось, откуда ей здесь взяться?
        Дмитрий покрутил головой, посмотрел по сторонам. Книг много, как в библиотеке. Все разные - по толщине, по размерам. Обложки также отличались, некоторые явно древние, некоторые сильно потрепанные.
        Наверное, главная библиотека, которую хранили древние монахи, сколько разных знаний, воспоминаний, подумал Дмитрий.
        Его пронизывало необычное чувство. Кристальная ясность. Думалось на удивление легко. Создавалось такое ощущение, что мозг способен видеть в темноте, слышать далекие звуки, понимать речь незнакомых народов.
        Но внезапное чувство всезнания, ощущение того, что человек способен разобрать самые сложные загадки как-то досадно быстро улетучилось. Кратковременное просветление, избавление от лишнего, ощущение легкости и понимания всего на свете. Ничего подобного с ним раньше не происходило.
        У остальных такого ощущения не возникало.
        Самое ценное - книги древние монахи надежно спрятали в потайном кабинете. Видимо знания, хранившиеся столь заботливо, действительно важные.
        На столе лежала большая книга. Дмитрий взял ее в руки, оказалась неожиданно тяжелой. В Храме из всей богатой библиотеки кто-то почему-то выбрал именно ее. В середине, ближе к началу книги лежала закладка.
        Они попытались перевести надпись, выбитую на обложке большими золотистыми буквами.
        Электронный переводчик выдал название древней книги, что означало "Тайны Будущего". Именно в книге указано, где искать вход в Хранилище, именно в нем содержатся сокровища.
        В книге говорилось, что древним предстояла война с чужим разумом. Он придет на планету извне, хотят они того или нет. Но так запланировано. Кем и с какой целью - вопрос оставался без ответа. Чужой разум попытается изменить все на планете, переделать жизнь по своему усмотрению. Изменит все, включая даже внешность жителей. Вначале стремительный технический прогресс людям подарит изобилие и электронный рай. Затем неожиданно обернется полным порабощением людей. Случится так, что без техники и технологий люди не смогут существовать, попадут в железный капкан неумолимого прогресса.
        Затем люди потеряют свободу выбора. Потеряют волю, память, в конце концов, потеряют разум. Они будут счастливы, совершая поступки, которые раньше они бы ни за что на свете не сделали даже в состоянии потери сознания.
        Захват людей будет происходить на клеточном уровне. Психика изменится под воздействием тайного оружия пришельцев, информационного вируса, для которого не существовало никаких преград. Вернее преграда есть, это сила воли, внутреннее противостояние. Но человек слишком слаб, чтобы выразить протест, когда в жизни столько отвлекающих факторов. Леность души сильный тормоз для человека. Зачем бороться, когда можно просто плыть по течению, к тому же оно кажется на первый взгляд вроде как правильным.
        Вирус действовал очень умно и самостоятельно принимал решения в сложных ситуациях, он мог быстро добиваться поставленной цели.
        Несколько дней провели без солнечного света, в кабинете, заставленном книгами. Внимательно, с большим интересом читали с помощью электронного переводчика древние книги.
        Знакомство с древнейшей историей планеты оказалось полезным. Во всяком случае, они теперь вооружены определенными знаниями и могут разобраться в том, что происходит сейчас на планете.
        - Прочитав эту информацию, мы можем сделать выводы том, что собственно и у нас на Земле также нет никакой защиты от подобных вторжений, - Дмитрий подошел к полке и изучал книги.
        - Много вопросов, а ответов у нас на них пока нет, - Ольга подала ему подсвечник, Дмитрий положил его на полку перед книгами.
        Дмитрий снял с полки несколько книг. Просмотрел. Затем все пришли к выводу, что пора отсюда выходить. Все равно не смогут изучить - книг много, времени мало. Еда закончилась, воды осталось немного, да и без свежего воздуха долго не протянут.
        - Сейчас у нас имеется один выход - двигаться дальше. Давайте доберемся до сокровищ, а там будет видно. Хотя древние предупреждали об опасности, многое пока не ясно. Как у них все дальше сложилось? - Алексей первым вышел из темного помещения, где располагалась древняя, пахнущая сыростью, библиотека.
        - Да, на Земле есть ракеты, самолеты, лазеры. Но может возникнуть ситуация, когда все окажется бесполезным хламом. Земля может оказаться беззащитной. Несмотря на оружие, мы в любой момент можем остаться как дети в детском садике, когда нет взрослых - делай, что хочешь, - сморщив нос, ответила Надежда.
        - Груз полученных знаний оказался нелегким. Может лучше бы мы ничего не знали, тихо забрали бы сокровища, сколько смогли и вернулись на Землю. А теперь наша совесть не позволит остаться безучастным. С другой стороны, может мы здесь оказались в нужное время в нужном месте. Фактически ситуация на планете вышла из-под контроля, творится что-то совершенно непонятное. Возможно, нам повезло или, наоборот. По сути, мы должны во всем разобраться. Мы не имеем права делать вид, что ничего не замечаем, что ничего не происходит, - рассуждал вслух Дмитрий, медленными порциями выдавая слова.
        У всех здесь выработалась стойкая привычка не перебивать, если кто-то еще не закончил мысль.
        - Кто знает, нельзя исключать не самый благоприятный вариант, мы оказались на Варде в центре таких событий, что..., - недоговорил Алексей и резко замолчал, задумался.
        - Что придется принимать непростые решения? Готовы ли мы? - продолжила мысль Ольга.
        - Вообще, иногда жить бывает немного страшно, а нередко жутко страшно, когда вокруг нет тепла, света, добра, когда нахлынет поток не самых приятных фактов, б6есконечных опасностей, - не поднимая глаз, выдохнула Надежда.
        - Когда мы вышли из Храма, мы посмотрели на мир совершенно другими глазами. Мы не те зомби-золотоискатели, которых манит блеск драгоценностей. Что лучше - пребывать в неведении, успокаивая себя тем, что все вокруг идеально или раскрыть глаза и видеть, понимая, откуда может исходить угроза? - Дмитрий остановился, посмотрел еще раз вокруг, хотел достать фотокамеру, но почему-то передумал и зашагал дальше.
        - Надо знать, надо всегда обязательно стремиться узнать как можно больше, иначе можно все время попадать в плен собственных или чужих иллюзий. Впрочем, это одно и тоже, - ответила Ольга, глядя на закат.
        - Стоит обратить внимание - темнеет. Будем идти по темноте или остановимся, как быть дальше? - спросила Надежда.
        - Давайте пойдем, ведь все равно никто из нас сейчас спать не хочет, - Дмитрий посмотрел по очереди на всех. Вряд ли они сейчас мечтали о сне.
        - Нет, спать никто не хочет, - ответила за всех Ольга.
        Вокруг темно, но на душе как-то все равно спокойно, тепло. Вырисовывалась какая-то большая светлая цель, хотя сейчас не совсем ясная.
        Шли молча.
        Каждый размышлял о чем-то своем.
        Глава 6 Мост
        День стоял теплый. Небо ясное и кристально чистое.
        Мирно жужжали в поле насекомые.
        Все обещало сегодня быть как никогда удачным.
        Погода на удивление практически каждый день стояла благоприятная. Будто планета давно соскучилась по людям и гостеприимно встречала, стараясь украсить, заодно еще продлить время пребывания на Варде.
        Облака, словно огромные белоснежные скульптуры хвастливо состязались оригинальностью формы. Они проплывали, словно на параде - медленно, демонстративно.
        Все время путешественники шагали по ровному полю, на котором росли невысокие кусты с белыми пушистыми цветами, возле которых весело кружили насекомые. Эти мелкие суетливые создания переливались всеми цветами радуги, похожие на слюду крылья преломляли свет как призма. От них исходили интересные звуки, казалось, насекомые напевали какие-то обрывки мелодий, наслаждая слух. Отсюда долго не хотелось уходить. Стояли и слушали, наблюдая за жизнью этих неугомонных "цветастиков".
        Внезапно путь их оборвался.
        Как-то слишком неожиданно вышли к обрыву, остановившись как вкопанные. Затаив дыхание, посмотрели вниз, хорошо сейчас не ночь. Одно неосторожное движение и можно распрощаться с жизнью. Надежда краю пропасти явно суетиться не стоило.
        Вид сверху завораживал, фантастические масштабы захватывали дух. Перед ними открылась красивейшая и одновременно головокружительная панорама, вызвавшая у Надежды непроизвольное "Ах!".
        Над пропастью, заполненной внизу водой, прикрытой частично туманом, скорее всего над широкой рекой, висел, прогнувшись, мост. Тонкий длинный мост из веревок предательски раскачивался на ветру.
        Предстояло добраться до сокровищ, пройдя по тонкому и явно не самому надежному мосту. Eдинственный путь к сокровищам, по-другому на ту сторону никак не пройти. Река раздваивалась островом, лишь с одного берега к краю острова брошен мост.
        Некоторое время они стояли, не вымолвив ни единого слова, любуясь потрясающим видом. Внизу все казалось таким маленьким и игрушечным, что им даже и в голову не пришло, что эту реку очень трудно даже на плоту пересечь. Над рекой клубился густой туман, от чего на душе становилось немного не по себе.
        - Хоть и стыдно сказать, но мне страшно! - честно признался Дмитрий, он впервые за все время высказал сомнение. Голос прозвучал немного приглушенно. Дмитрий, прищурив глаза, всматривался вдаль, губы сжаты. На лице напряжение.
        - У меня такое ощущение, что мы попали в какую-то сказку. Все то, что с нами происходит, кажется совершенно нереальным. Мне до сих пор трудно во все поверить, - немигающим взглядом смотрел на мост Алексей.
        - Да, я согласна с тобой полностью. Просто захватывающая волшебная красота! Не сон ли? - быстро проговорила Ольга, не отводя глаз от реки.
        Взгляд у всех буквально прикован к пропасти, из ее глубин доносился грохот воды. Зрелище буквально завораживало и одновременно вынуждало задуматься - а стоит ли...
        Воздух бодрящий, прохладный. Можно сказать, что даже немного холодновато.
        Ольга поежилась, обхватила себя за плечи. Надежда также вся сжалась, прижала локти к себе. Хотя так даже лучше, в жаркую солнечную погоду трудно путешествовать.
        Дмитрий запустил руку во внутренний карман куртки, где всегда наготове, неизменно всегда в футляре лежал фотоаппарат. Он достал камеру, палец машинально потянул рычажок питания. Дмитрий тщательно скомпоновал кадр и придавил кнопку спуска. Дмитрий сфотографировал уникальный пейзаж. Такой сюжет они вряд ли когда-то забудут, такое впечатывается в память на всю оставшуюся жизнь. Дмитрий постоял, немного подумал и сделал еще пару кадров, отойдя вправо на пару метров. Обычно на экранчике камеры все замечательно, а на деле оказывается, то кадр смазанный, то что-то кадрировано не совсем удачно, то еще что-то не так, что-то лишнее случайно влезло в кадр. Лучше подстраховаться и продублировать, тем более жаль упускать такую красоту.
        Алексей о чем-то сосредоточенно размышлял, пальцы нервно перебирали ветку, он ее сорвал с юного лиственного деревца. От ветки шел приятный лесной запах.
        - Может, не пойдем туда, а ну его, - Алексей резко перешел от глубоких размышлений к делу.
        Грозный рык пропасти придавал его словам весомости.
        - Ну, вот еще! Страшно, когда ничего не можешь сделать, а когда ты знаешь, что впереди открытая дорога бояться нечего. Закроем глаза и быстренько проскочим по мостику, - с радостными нотками в голосе ответила Ольга, покрывшаяся мурашками, но уверенная в своей правоте.
        - Нет, дорогая, так никуда не годится! Нельзя с закрытыми глазами идти по ветхому мосту! - возразила Надежда, на ее лице недвусмысленно написано - я туда ни за что на свете не пойду.
        Минут двадцать они стояли, и молча смотрели на мостик, каждый мысленно взвешивал все "за" и "против".
        Легкий ветерок дул со стороны реки, туман понемногу рассеивался. Стали проглядываться большие камни, воинственно торчащие из реки. Щекочущее нервы зрелище.
        - Вопрос не в том, что сможем мы или не сможем, это все эмоции, которые легко пересилить. Суть в том, что, сколько лет сооружению. А с закрытыми глазами никто по мосту не ходит, - не спеша, проговорил Дмитрий, повернувшись к Ольге.
        - Явно не стоит рисковать. Хотя, конечно, такую красоту не каждый день увидишь, - Надежда указала в сторону реки.
        - Рискованно? Да, я тоже так считаю. Смелость выгодная черта характера, но разумность еще лучше, - посмотрел на нее Дмитрий, на секунду задержав взгляд.
        - Действительно такая красота, я думаю, что лучше всего смотреть с середины моста, да и снимки оттуда можно сделать замечательные. Наверное, могли бы претендовать на самые лучшие кадры. Жаль, что слишком опасно, чтобы рисковать, - Надежда задумалась и стала жевать губы.
        - М-да, - почесал висок Алексей.
        - Как понимать твое м-да? - придирчиво спросил Дмитрий.
        - Понимайте, как хотите, а я думаю, что через вот это идти явно не стоит, - Алексей пальцем указал в сторону моста, который будто нарисован кончиком кисти китайского художника. На картине всего два цвета - белый и светло-коричневый.
        - Боишься? Бледный трус! - презрительно усмехнулась Ольга, демонстративно отвернулась в сторону, задрав голову.
        - Можно подумать, что ты не боишься? Никогда не верил и не поверю, что те, кто заявляет, что они ничего не боятся, так думают на самом деле. Просто такие люди чаще играют на публику, и они знают, как себя пересилить. Но все равно в душе страх конечно же испытывают. Пусть они находят способ загнать страх глубже, но страх никуда не исчезает. Все равно им боязно, - Алексей присел на камень, ветка в его руках лишалась листьев.
        - Я нет! Я ни сколечко не боюсь. Мы прошли такой длинный и ужасно трудный путь, чтобы какой-то там несчастный мостик нас остановил? Ты хочешь сказать, что из-за него мы откажемся от добытых такой ценой сокровищ? Никогда! - в глазах Ольги блеснула решительность, она готова хоть сейчас пройти по мосту.
        Постепенно на затянувшемся светлом небе скопились множество темных облаков. Казалось, до них можно рукой дотянуться. Они угрюмо плыли по небу, тяжелые и уставшие, создавая фантастические образы. Они придавали пейзажу особый драматизм.
        - Вот именно - несчастный. Ты попала прямо в точку. Тебе нужны они, эти самые несчастья? - Алексей поднял камушек и бросил в сторону моста. Посмотрел по сторонам, нашел большой камень, хотел и его бросить, но передумал и вернул на место.
        - Нет, - мгновенно последовал ответ, как мячик, отскочивший от стенки.
        - Дело в том, что мы вообще-то не знаем, в каком состоянии находится это чудо инженерной мысли. Может веревочный мостик вообще на соплях держится, ты об этом не подумала? - Алексей говорил громко, энергично.
        - Ходили же по нему люди. Иначе, зачем он вообще нужен? Значит, он их выдерживал, и нас тоже должен обязательно выдержать, - никак не успокаивалась Ольга, ей так и хотелось отправиться прямо сейчас. Трудно устоять на одном месте, когда цель вот она.
        - Ходили, ходили, а теперь не ходят. Ты возьми и подумай, сколько лет, а может даже столетий постоянно над влагой висит мостик? Ветер, дождь, снег...а что если там почти труха, наступишь на него и хана! - Алексей встал, зашагал мимо Ольги. Лицо напряжено.
        - Я подумал и скажу вам так друзья. Если честно, я тоже не уверен, что состояние моста приемлемое для ходьбы по нему, - произнес Дмитрий, обхватив лоб ладонью.
        - Вот так всегда! Все мужики самые трусливые существа на свете. Все им страшно, всего они боятся, позорище!!! Не серьезные вы какие-то, - громко возмутилась Ольга, демонстративно отвернулась.
        - Что ты на самом деле считаешь, что вот так легко, даже не проверив, можно взять и пройти по нему? Вот по этому мосту, который висит над бездной. Длина этого моста не меньше пятидесяти метров, мне трудно сейчас точно сказать, может намного больше. А падать с него еще дольше, равносильно самоубийству, и никакое чудо здесь никого не спасет, - громко и внятно ответил Алексей, он никак не мог успокоиться. Ольга принятым легким решением его вывела из равновесия. Алексей часто и нервно постукивал очищенной от листьев веткой по коленям.
        - Не обязательно по нему идти толпой. Можно пройти по одному, от начала до конца. Чтобы нагрузка оказалась маленькой на мосту должен находиться всего один человек, затем пройдет следующий. Я пойду первой, если вы все такие неуверенные в себе, - Ольга посмотрела на Алексея, нахмурившись. Во взгляде злость вперемешку с обидой. Ей трудно сейчас оставаться на одном месте спокойно. Внутри все кипело.
        - И что? Ну, скажи - пошла ты, первая... провалишься...все...пропало...зачем нам сокровища? Зачем тогда все? - Алексей подошел к ней, сердито заглянул в глаза.
        - Кто не рискует...
        - Это не риск, это не трусость, это самое настоящее безрассудство, когда человек идет явно на гибель по причине своей недальновидности, но никак не хочет себе в этом признаться, когда расплатой за самоуверенность будет человеческая жизнь, - с недовольством в голосе ответил Алексей, отшвырнул ветку в сторону обрыва.
        - В таком случае я могу пойти одна, а вы как хотите. В конце концов, мое право. Каждый человек имеет право выбора. И никто не может его у меня отнять, - смело заявила Ольга с твердостью в голосе.
        - Оля, не надо горячиться! Давайте лучше мы все сядем и спокойно обдумаем, как нам действовать дальше. Нас ведь никто не заставляет бежать на мост? - остановила ее Надежда.
        - Давайте поступим так. Мы не будем торопиться, какой смысл нам сейчас рисковать? Если мы погибнем на этом действительно несчастном жалком мосту, то зачем тогда нам нужны какие-то сокровища? Мы ведь не сумасшедшие? Слава Богу, пока еще не помешанные на богатствах? - спросил Дмитрий, окинул всех вопросительным взглядом.
        - А может вообще плюнуть на эту затею? То есть совсем. Ну, его...зачем нам все эти дурацкие сокровища? В самом деле? Нет, так нет! Мы все нужны друг другу живыми и здоровыми, - крепко сжав кулаки, предложил Алексей.
        - И что ты предлагаешь, не идти туда? Сдаться при первой же трудности? - Ольга скривила губы, что равносильно мысли - как же я тебя презираю.
        - Я предлагаю не делать поспешных шагов. Давайте непростое решение оставим до утра. Как следует надо все обдумать. Пусть каждый про себя хорошенько подумает. А утром на свежую голову, посмотрим, что нам вообще следует делать, - предложил Алексей, обхватив голову за виски. Голова разболелась.
        - Выходит, таким образом - если действовать по твоим предложениям, мы в итоге потеряем почти сутки! Вы это понимаете? И все лишь из-за вашей трусости, фу! Подумаешь, всего-то пройти по какому-то смешному мостику, - Ольга недовольно поморщилась, фыркнула.
        - Ну и что, мы куда-то спешим? Нам кто-то устанавливает график движения? Времени у нас - вся оставшаяся жизнь, эти сутки погоду никому не сделают, - ответил Алексей, весь разгоряченный и буквально наэлектризованный, часто моргал.
        - Нет, конечно. Ничего мы не теряем, но нет абсолютно никакой гарантии, что завтра вы все изменитесь и каким-то образом будете смелее, - усмехнулась Ольга.
        - Тогда поступим следующим образом. Мы сейчас давайте отдохнем, погуляем, начнем готовиться к еде и завтра на свежую голову утром решим, что нам делать. Годится? - еще раз, но более настойчиво предложил Дмитрий.
        - Пожалуй, это будет самое разумное решение, я тоже присоединяюсь, - Надежда подошла к нему и, улыбнувшись, посмотрела на Ольгу.
        - Все, решено! Трое против одного, логика на стороне коллектива. Ольга, даже не вздумай идти ночью тайком через мост. Никто тебя спасать не будет, - произнес Алексей, стараясь придать словам шутливый тон.
        - Уверена, что ты меня спасать не пойдешь, тебе лучше поспать лишний час, чем заставить себя что-то делать, - недовольно протянула Ольга, больно ткнула Алексея в грудь пальцем. Выразительно посмотрев ему в глаза, она резко отвернулась и ушла.
        Через несколько минут каждый занялся полезным делом. Мужчины отправились на охоту. За птицами охотиться одно удовольствие, а заодно как раз неплохо можно будет отвлечься от мыслей, связанных с предметом их недавнего спора. Местные птицы вопреки подозрениям оказались удивительно вкусными, всем понравилось их нежное сочное мясо. С тех пор, как подстрелили в первый раз и зажарили, питались им, когда представлялась такая возможность. Иначе говоря, охотились, когда время позволяло.
        Примерно через час они вернулись с богатой добычей, довольные и счастливые. Ольга и Надежда возились с палаткой. Они ее почти установили и закрепили.
        Дмитрий нес три птицы, размером с большую курицу. Внешне на редкость красивые создания, голубовато-желтого цвета с большим длинным клювом. Алексей
        нес оружие и ягоды.
        - Вот теперь жить можно, да и настроение как-то поднялось, а там видно будет, - обрадовалась Надежда, потирая руки.
        - Еще немного и все будет хорошо, - пообещал Алексей, затем приступил к поиску дров. Он собрал валяющиеся обломки деревьев, ветки, умело и быстро разжег костер.
        Запах костра и жареного мяса птицы им показался самым вкусным на свете. Нечасто выпадала такая возможность.
        - Наконец, мы едим настоящую пищу, - Надежда отломила ножку и откусила большой кусок.
        - Не всегда же на таблетках нам сидеть, если честно, тошнит от этих лекарств, - смачно жевал мясо Алексей.
        - Стоило столько лететь, чтобы сюда попасть на шашлыки, - усмехнулся Дмитрий, откидываясь на бок.
        - А что? Здесь совсем другое дело - свежий воздух, таких красот на Земле не найти, да и птицы на Варде повкуснее будут, - пожал плечами Алексей и посмотрел в сторону сломанного ветром дерева.
        - Тогда будем считать, что отдых удался. Эх, давно забытый вкус, - прикрыв глаза, добавила Надежда.
        - Люди хоть и пытаются выглядеть цивилизованными - компьютеры, оружие, звездолеты, а на самом деле мы такие же первобытные существа, как и раньше. Самое ценное для нас, как и тысячи лет назад, оказывается пьянящий запах жареного мяса, - Алексей довольный откинулся на спину и прилег на траву.
        Надежда тоже откинулась.
        Одна лишь Ольга сидела, молчала и сосредоточенно жевала.
        После еды заварили душистый чай на травах. Вскоре после чая и задушевной беседы неудержимо потянуло ко сну. Как всегда устроились удобно в теплой палатке. Расположились в ста метрах от края пропасти. На всякий случай, решили отойти подальше, чтобы не рисковать. Береженного Бог бережет...
        Сон крепкий, как всегда. За все время пребывания на Варде никто не мог пожаловаться, что спалось плохо. Да и сны всегда видели интересные, необычные. Эх, записать бы...
        Утро встретило ослепительным солнышком. Оно весело заглядывало в палатку. Тепло и по-домашнему уютно, вылезать из палатки никому не хотелось.
        - Вы долго будете спать? Так все на свете проспите. Хватит дрыхнуть, пора выползать, - бодрым голосом скомандовала Ольга.
        Выползли по одному, потянулись, вскипятили воду, позавтракали.
        - Итак, пора нам, наконец, определиться. Сейчас вы не отвертитесь. Какие у кого будут предложения? - деловито потребовала Ольга. Выражение лица серьезное, настроена она решительно.
        - Не надо говорить, что ты первая отправишься через мост, - заулыбался, глядя ей в глаза, Алексей.
        - Я бы отправилась, но опасаюсь, что ты никогда на это не решишься, - поморщилась Ольга.
        - Друзья, я предлагаю все-таки не ссориться и не спорить, а сесть и как следует все обсудить. Ну, давайте относиться к делу серьезно, а вы как дети маленькие, - Дмитрий держал в руках травинку, он пытался почесать у себя за воротом.
        - Все. Хватит. Давайте прямо сейчас что-то решим. А то просто надоело топтаться на одном месте, так мы еще неделю будем колебаться. Может нам еще ромашку сорвать? - недовольно высказала Ольга.
        - Правильно, иначе так мы здесь все скоро перессоримся, - добавила Надежда, размахивая руками.
        - У меня предложение следующее, забыть о сокровищах и плевать на богатства. Даем сигнал Алексу и улетаем. И все, хватит. Иначе до хорошего наше пребывание на Варде не доведет. Пора нам возвращаться домой, пока мы тут все не перессорились. Да и пока, тьфу-тьфу, никаких серьезных происшествий не произошло, поэтому пока живы и здоровы, пора уносить ноги и вернуться к привычным земным делам. Я за то, чтобы мы ни в какие рискованные дела не ввязывались, давайте вернемся, - поделился соображениями Алексей.
        - Молодец какой, а если Алекс по каким-то причинам не прилетит? Да мало ли что? Что предлагаешь тогда делать? И вообще, почему мы должны поступать так, как ты предлагаешь? Раз мы решились, значит, мы не должны ничего бояться, - Ольга сложила руки на груди и в упор посмотрела на Алексея, требуя немедленного ответа.
        Где-то вдалеке пели птицы на фоне немного приглушенного шума реки. Одна из птиц чинно расхаживала недалеко от них.
        - Я удивляюсь твоей дальновидности - а зачем в таком случае нам эти побрякушки, когда мы на них здесь ничего не купим и никого ими не удивим. Ну, нацепим эти украшения на себя, и будем ходить как папуасы, вот этих вот ворон развлекать? - громко возмущался Алексей, кивнув в сторону гуляющей птицы.
        - Здесь нет ворон, здесь птицы намного красивее. Я считаю, что нам нужно пересмотреть цель своего пребывания здесь. Оставим эти сокровища, сейчас нам просто не до них. Давайте-ка лучше займемся исследованием планеты. На самом деле, мало ли что - Алекс не прилетит и что тогда? Нам ведь нужно как-то на Варде выжить, не можем же мы все время куда-то идти. Когда-то придется, наверное, выбрать место и где-то поселиться, - поделилась соображениями Надежда. Она никак не могла оторвать взгляд от птички, та смешно наклоняла головку с длинным изогнутым клювиком.
        - Не хотелось бы всю оставшуюся жизнь провести с сомневающимися и вечно спорящими людьми. Что я до конца дней так и буду пребывать в капкане чьих-то сомнений? - гневно высказалась Ольга.
        - Не надо нервничать. Все нужно решать мирно и спокойно. Даже если и придется до конца остаться на этой планете, то лучше как-то приспособиться, чем биться головой об стену, - громким голосом высказался Алексей. Он глубоко вдохнул, выдохнул и уткнулся взглядом в землю.
        - Давайте рассудим. Раз так получилось, что наш дальнейший путь лежит именно через злополучный мост, значит, он имел очень большое значение для древних. Отсюда можно сделать заключение, что на том берегу есть или, во всяком случае, когда-то находилось что-то важное. Вряд ли из-за сокровищ стали бы делать мост, - ответила Надежда. Рука потянулась к плечу, укус насекомого буквально горел.
        - Не исключено, возможно, что-то там есть интересное. Мне очень любопытно узнать, что происходило здесь в прошлом, сбылось ли то, о чем предупреждали древние книги, - дополнил Алексей.
        - Может быть и так. Так вот, рисковать никто не хочет - каждый понимает, что пройти через мостик, мягко говоря, рискованно. Правильно, возражения есть? - Надежда окинула взглядом всех, готовая озвучить собственный вариант решения задачи. Взгляд задержался на Ольге.
        - Ну почему, я бы рискнула, - возразила Ольга с торжествующей улыбкой на лице.
        - Опять она за свое! Пойми, Ольга, риск совершенно не оправдан. Я предлагаю сделать следующее. Первым из нас пойдет Карлос. Его вес соответствует весу человека - почти сто килограмм, каждый из нас немного легче, плюс груз, который мы понесем на себе. Если он пройдет, значит, мы по одному сможем смело перейти на противоположный берег, как вам такая идея? - Надежда сжала губы, внимательно всматриваясь поочередно в глаза каждому, будто мысленно получая подтверждение. Ветер приятно дул в лицо, свежий, немного холодноватый.
        - Пфууу, непросто сказать, - медленно выдохнул Алексей, не отрывая глаз от птички, весело чирикающей на ветке.
        - Карлоса отправить первым, рискнуть? Не знаю, жаль, конечно, очень жаль. Есть ли у нас другой выход? - спросил вслух самого себя Дмитрий.
        - Ну не Ольгу же нам посылать на верную гибель, уж пусть Карлос тогда рискнет, как ни крути - человеческая жизнь дороже, чем робот. Для нас, по крайней мере, - пожала плечами Надежда.
        - Последнее слово за Ольгой, давайте ей предоставим право решать, - повернулся к ней Дмитрий. Посмотрел долгим взглядом.
        - Неправильное решение - сейчас спрашивать Ольгу, она не отдает себе отчет, она просто идет на принцип, - вмешался Алексей.
        - Кто-то в любом случае пойдет первым. Если вам Карлоса жалко, тогда я пойду. Ничего не случится. Не бойтесь, ни с ним, ни со мной ничего плохого быть не может. Для вашего самоуспокоения - пусть тогда Карлос пройдет первым. Вы все убедитесь, что я права и что все ваши страхи совершенно беспочвенны, - Ольга надула ноздри, засопела. Она готова наказать каждого из этих трусов, причем немедленно.
        - Ну, ты еще ножной топни для полноты картины, тогда вообще все будет замечательно, - добродушно рассмеялся Алексей.
        - Надо и топну, - сердито ответила Ольга, взгляд сверкнул.
        - Все. Давайте дальше не будем ругаться. Решили, значит так и будет, пора приступить к действиям, - Надежда встала и подошла к мосту, прикинула расстояние и скорость движения.
        - Ну и дураки же вы все! Совсем рехнулись! Я встану здесь и никого не пущу или я ухожу, один. А вы как хотите, - Алексей встал, преградив путь.
        - Во-первых, никто тебе не давал права нас оскорблять. Во-вторых, что ты все время идешь против, раньше ты таким не был. Неужели так трудно оставаться человеком? - Дмитрий выразительно посмотрел на Алексея.
        - Все я иду. Пошли вы все..., - Ольга направилась к мосту.
        - Вот дура! - Алексей схватил Ольгу и с силой швырнул ее на землю.
        - Кретин, как тебе не стыдно, разве так можно, - Дмитрий подошел к Ольге, помог ей подняться. Обнял, поцеловал:
        - Пошли, я тоже иду с тобой, - Дмитрий взял Ольгу за руку и они зашагали к мосту.
        - Совсем что ли? Я вам покажу мост, - Алексей весь покраснел, жадно хватал ртом воздух. Он подбежал к ним, остановился, преградив путь.
        Дмитрий и Ольга шли на него.
        Алексей обоих толкнул, да так, что оба повалились на спину.
        - Алексей, Надежда, Дима, вы, что все с ума посходили? - подошла Надежда с испуганным видом.
        - Ах так, ну держись, - Дмитрий встал и схватил Алексея за куртку. Раздался треск рвущейся ткани.
        - Ах ты гад, все должно быть по-твоему, я всю жизнь должен делать так, как ты хочешь, нашелся тут командир, - Алексей размахнулся и ударил Дмитрия по лицу.
        - Эгоист, все делаешь против, - Дмитрий не замедлил ответить.
        - Ну все, мы сейчас разберемся, кто есть кто. Думаешь, я не знаю, что ты на Ольгу заглядываешься? - Алексей выбросил оружие, разделся по пояс и выставил кулаки.
        - А это мы сейчас посмотрим, кому мозги пора на место вставить. Тоже мне крутой нашелся, насчет Ольги можешь не сомневаться, я ее люблю, как брат любит сестру, а ты за необдуманные слова ответишь, - Дмитрий тоже оставил на траве оружие, сбросил куртку, майку.
        Они набросились друг на друга, стали покрывать ударами. Колотили энергично.
        - Остановитесь, хватит! - Надежда пыталась их разнять.
        - Ну, бестолковые, - Ольга встала между ними, но и ей досталось.
        Алексей и Дмитрий свалились и борьбу продолжали на траве. Постепенно скатывались в сторону пропасти.
        - Все, хватит!!! - Надежда заорала истерическим голосом, огрела обоих ударами длинной и толстой ветки.
        Отпустили друг друга не сразу.
        Еле поднялись, грязные, окровавленные.
        - Не хватало еще, чтобы вы в пропасть скатились, безумцы, - Надежда смотрела на них и мотала головой.
        - Не могу поверить, что такое произошло, - Ольга стояла как вкопанная.
        - Ладно, извини, - Алексей подошел и протянул руку.
        - Мир, - кивнул Дмитрий.
        - Если на Земле человечество когда-то погибнет, то винить в этом следует мужчин, теперь я уверена, - Ольга, покачивая головой, смотрела на поникших мужчин.
        Девушки принялись отмывать и отчищать дуэлянтов. Ссадинами и синяками разукрасили друг друга щедро. Дмитрий держался за челюсть, у Алексея из носа кровь текла долго, никак не могли остановить. Алексея уложили, и часто смачивая тряпку, прикладывали ее к лицу.
        Девушки оставили мужчин, когда сделали все возможное и принялись готовить ужин.
        - Надеюсь, они теперь не подерутся, - без тени иронии произнесла Ольга.
        - Хорошо еще, что закончилось малой кровью, могло быть и хуже, - Надежда тихонько сказала Ольге.
        - Не хватало, чтобы они наделали глупостей, - Ольга принялась разжигать костер.
        - Мужчины живут прошлым и часто оказываются во власти эмоций, это всегда надо учитывать. Они слишком инертные и слабовольные, им трудно сломать себя, чтобы измениться, когда само время того требует, - Надежда подвесила над костром котелок с водой.
        Поужинали молча. Ни у кого не возникало желания говорить, старались не встречаться взглядом. Каждый понимал, что это неправильно, но ничего не мог поделать. Настроение отвратительное.
        Сразу после ужина легли спать.
        Утро встретило их явно улучшенным настроением. Алексей и Дмитрий "расцвели" - на лицах синяки, царапины. Ольга и Надежда старались на них не смотреть.
        Не торопясь, собрали палатку, сложили вещи так, чтобы каждому досталась примерно равная по весу ноша.
        Алексей подошел к Карлосу и с трудом объяснил ему задачу. Губа распухла, говорить трудно. Рассказал Алексей, тем не менее, все до мельчайших подробностей. Программу действий робота Алексей за ночь продумал буквально до мелочей. Он практически не спал.
        - Ну, давай, вперед, дорогой, - Алексей отправил Карлоса, по-дружески хлопнул его по плечу.
        - Ну-ну, опять ну, всегда ну, - пробормотал Дмитрий хриплым голосом, глядя куда-то в сторону. Под правым глазом огромный синяк.
        - Не злись, ну привычка у меня такая, ничего не могу с собой поделать. Ну, у всех нервы. Ладно, надеюсь все обойдется, - виновато ответил Алексей, придерживая левое ухо. Он утром обратил внимание, что ухо распухло.
        - Помолимся, и будем надеяться на лучшее, - скрестила руки Надежда и громко выдохнула.
        Все замерли. Ни о чем думать не хотелось. Мужчины стояли слева от моста, женщины встали справа. Дмитрий и Алексей долго еще не встречались взглядами. Карлос стоял посередине. По команде он выдвинулся. Медленно, будто нехотя и направился к мосту. Первый осторожный шаг на мост, затем обеими руками Карлос крепко взялся за канаты.
        Мост выдерживал.
        - Хорошо, хорошо. Кажется все нормально, - не сводил с него глаз Дмитрий, мышцы лица напряжены, взгляд сосредоточенный.
        - Как он пройдет, за ним пойду. Я следующая, иду и никаких, договорились? - Ольга закинула рюкзак и с нетерпением ждала.
        - Да, хорошо. Давай дождемся, когда Карлос шагнет на ту сторону, - Алексей смотрел немигающим взглядом. Робот все делал точно по инструкции.
        Карлос немного постоял, как и запланировали, затем сделал следующий шаг. Опять немного подождал. Через несколько секунд он продолжил движение, более уверенно. Каждый шаг сопровождался облегченным вздохом. Со стороны зрелище, конечно, не для слабонервных.
        Карлос старательно выверял каждое движение, старался не раскачивать мост. Между шагами выдерживал паузы.
        Через несколько шагов мост не выдержал...
        Разорвался с треском.
        Карлос камнем полетел вниз, буквально исчез в тумане.
        - Уууу, - завопил Дмитрий.
        - Какие же мы бестолковые, что мы натворили, какие же мы..., - схватился за голову двумя руками Алексей, скрючившись.
        - Не надо себя пилить. Мы знали, что рискуем, мы знали, на что идем. Все согласились с этим. Да, на этот раз нам не повезло, что толку сейчас себя винить, поэтому давайте без эмоций, - Дмитрий подошел к Алексею и утешительно похлопал его по плечу.
        - Ольга, а ведь ты хотела пройти по такой ветхой веревке, - с сожалением произнесла Надежда.
        - Хотела, хотела, какая же я дура, - обхватила лицо ладонями Ольга, поворачиваясь к Дмитрию. Вся покраснела.
        - Карлоса жалко, хороший робот, - Дмитрий, с сожалением смотрел в сторону реки.
        - И нас. Как же мы теперь без него. Так все к Карлосу привыкли, - Алексей поднял с пола крошечный камешек и бросил вниз.
        - Да, дела...мост разорван. Починить мы его не в силах, проложить новый тоже не сможем. Карлос разбился, что же нам теперь делать? - Надежда присела на шершавый ствол дерева. Он лежал возле большого камня, изъеденного временем. Узоры оно подарило камню забавные.
        - На самом деле нам всем страшно. Кто знал, в каком состоянии находился мост. Хотя следовало ожидать с самого начала - понятно, что в плачевном. Роботом, конечно же, рисковать не хотелось. Куда мы теперь без него. Трудновато будет, да и жалко, подружились мы. С Карлосом интересно - необычное создание. Жаль, что потеряли такого надежного друга. Что поделаешь? Все в нашем мире не вечно, поэтому надо относиться ко всему с пониманием, - Дмитрий рассуждал, глядя куда-то вдаль. После драки он взял привычку отворачиваться.
        - Зачем же мы тогда сделали глупость? Для того чтобы окончательно убедиться, что никогда в жизни нельзя рисковать, если интуиция подсказывает, что все очень опасно, - Алексей начал расхаживать мимо Надежды. Она молча сидела на камне, обхватив колени, и с тоской смотрела на противоположный берег.
        - Да, прилетели. И что мы здесь делаем, если оказались оторванными от всего мира. Без самого главного нашего помощника? Теперь можно рассчитывать исключительно на собственные силы. А их не сравнить с Карлосом, - Дмитрий достал флягу, жадно отпил.
        - Дмитрий, благодари Бога, что мы все остались живы, что никто не погиб. В жизни всякое бывает, как видишь, а нам просто везет, - Надежда, прикрыв глаза, потупила голову.
        - Клад теперь совсем близко. Основной путь мы прошли, что сейчас думать, сожалеть. Надо действовать, а мы пока все зря время тратим, - Ольга камешками разложила на песке картинку. Получилось что-то похожее на кошечку.
        - А нужны ли нам сокровища такой ценой, может быть ценой жизни? Карлос ушел первым, что нам дороже - жизнь или сокровища? Стоит ли оно того, что кто-то из нас не дойдет? - Дмитрий сделал серьезное лицо. Глаза уставились в одну точку, пальцы сгибались и разгибались. Ноздри надуты. Что-то у него внутри протестовало, мост его основательно выбил из колеи.
        - Дмитрий, я что-то тебя не узнаю, ты ли? - удивилась Ольга, прищурившись и выкладывая последний камешек.
        - Можно спорить, можно что-то доказывать, можно что-то придумывать, но в итоге получается, что мы просто не знаем ответа на один простой вопрос - уносить ноги отсюда пока не поздно, или держаться до конца? Будь, что будет. Идти на все ради цели, как таковой? Вот ответ на этот вопрос хотелось бы знать, чтобы потом не жалеть, - Алексей окинул всех рассеянным взглядом. Взглядом человека, потерявшим опору под ногами. Он и Дмитрий напоминали бомжей, распухшие "цветные" лица, серая оборванная одежда, запущенная растительность на голове.
        Дмитрий смотрел куда-то в сторону, взгляд ушедшего в себя человека, Ольга обрамляла шедевр из камня обломками веток, Надежда сидела, обхватив колено, и грустными глазами смотрела в сторону моста.
        - И ты заодно с Димой? Один из вариантов дальнейшего развития событий - мы можем разругаться, оставшись, каждый при своем мнении. А еще можно вспомнить, как обычно бывает с кладоискателями. Обычно, те, кто находит клад, не хочет делиться с остальными. Как правило, начинается грызня. Люди в самом конце убивают друг друга, - размышляла вслух Ольга.
        - Ну, уж до этого мы, наверное, не дойдем. Я не думаю, что мы такие звери, - обидчиво возразил Алексей.
        - А может, не будем портить наши хорошие отношения, и не нужен нам клад, а? - предложила Ольга.
        - А ты, пожалуйста, вспомни, сколько мы должны Алексу за полет? Выбраться-то отсюда как-то надо, наверное, - наморщил лоб Алексей.
        - М-да, выбираться надо, и долги возвращать тоже надо, - примирилась Ольга, с усилием воткнула в творение заключительный штрих в виде ветки с листьями.
        Дмитрий, казалось, их не слышал и полностью углубился в себя. Напряженно о чем-то думал, смотрел куда-то вдаль, в сторону оборванного моста. Надежда встала, отряхнулась и повернулась к Дмитрию. Тот выглядел недоступным - отрешенный сосредоточенный взгляд.
        - Предлагаю закончить эту бессмысленную затянувшуюся дискуссию и идти вниз к реке, - выпрямилась Надежда.
        - Я за. Я тоже считаю, что это сейчас наиболее правильный шаг, - деловито добавила Ольга.
        - Так это же очень и очень долго. Попробуй ты представь масштабы, какие огромные расстояния. Сколько придется спускаться, затем еще немало топать до берега, после этого как-то нужно переплыть реку. Сколько дней на все может уйти, - уныло возразил Алексей.
        - Алексей, а что ты удивляешься, у нас времени, хоть отбавляй. У нас его хватает с избытком. Что еще нам делать, куда нам здесь спешить? Так хоть мы как-то приблизимся к заветной цели, - Ольга выразительно посмотрела на него, без оглядки направилась к обрыву.
        - Оль, погоди. Не спеши. Кажется, у нас не все согласны, - подошла к ней Надежда и кивнула в сторону Дмитрия.
        - Хорошо. Дим, как ты считаешь? Ты думаешь, что я не права? - Ольга решительно подошла к Дмитрию и открыто взглянула ему в глаза.
        Дмитрий не реагировал, будто в рот воды набрал.
        - Дим, я тебя спрашиваю, ответь мне, - она дотронулась до него рукой, давая понять, что вообще-то с ним разговаривают.
        - Ну-да, ну-да, - как-то неопределенно и очень медленно, будто нехотя, ответил Дмитрий.
        - Ты видишь, что до него сейчас трудно достучаться. Он, он, не знаю...давайте пойдем уж, наверное, - Алексей начал собираться. Движения медленные, не уверенные.
        Дмитрий все еще уходил в размышления.
        Все упаковали через полчаса по-другому. Груз перераспределили, теперь мужчинам досталось больше. И они, нагрузившись, неспешно отправились вниз, к реке. Спешить здесь явно не стоило, можно легко скатиться при одном неосторожном движении. Любой необдуманный шаг мог обернуться не так, как хотелось бы. Просто нужно идти осторожно, внимательно смотреть себе под ноги и ни на что не отвлекаться.
        Некоторое время шли молча, устали от споров. Спускаться оказалось на самом деле непросто, приходилось выверять каждый шаг. Спуск хотя и нельзя назвать экстремальным, но и к простым его отнести сложно, осторожность не помешает. Первым шел Алексей, за ним спускались дамы, последним Дмитрий.
        Несколько раз приходилось его ждать. Внезапная заторможенность Дмитрия начинала всех раздражать, они пытались уговорить взять себя в руки, но все уговоры оказались совершенно бесполезными. Он напряженно о чем-то думал и как-то ленно отвечал на вопросы, а в разговоры вообще не вступал. Затем он совершенно стал неинтересен, оставили его в покое, разговаривали втроем.
        - А что если нам здесь и устроить перерыв, посидим немного, отдохнем. Площадка ровная, довольно большая, мы все здесь поместимся. Может даже удастся поспать. А то как-то без перерыва совсем плохо, идем и идем, не сбавляя темп, - предложила Надежда, смахнув со лба пот.
        - Не, не стоит расслабляться. Тем более устраиваться здесь на ночлег, - обернулся Алексей.
        - Почему? - поинтересовалась Ольга.
        - Кто знает, представьте случайно камни полетят сверху, да и вон птички тут летают. Очень, похоже, что хищные, - поделился соображениями Алексей.
        Они остановились на площадке, оглянулись - пройдена большая половина пути. Постояли, отдохнули немного.
        - Ноги не сгибаются, мышцы болят, мы выдержим такое напряжение? - негромко спросила Ольга.
        - Устала? Я тоже. А что делать. Давайте пусть медленно, но дойдем до берега реки, а там как раз начнет темнеть. Вот мы тогда к вечеру и завалимся спать. А этого даже и спрашивать не будем, - кивнул Алексей в сторону Дмитрия.
        - Правильно, давайте не будем делать остановок. Пусть медленно, но продолжим спуск. К тому же может внезапно пойти дождь. Укрыться негде, тогда мы здесь застрянем надолго или слетим вниз, - Надежда, держась за высохший куст, осторожно сделала следующий шаг.
        До наступления темноты с черепашьей скоростью они спускались к реке. К вечеру, как и рассчитывали, добрались до берега.
        Обессиленные, голодные...
        Рухнули на гальку. Камушки сейчас показались необыкновенно мягкими.
        Алексей лег с раскинутыми руками на галечную поверхность. Затем собрался, вскочил, с невозмутимым лицом начал ставить палатку. Дмитрий прошел к реке, молча, провел там минут двадцать. Вернулся. Из головы торчали иголки растений. Глаза спокойные.
        - Знаете, что?
        - Откуда мы знаем, что ты хочешь нам сказать? - пожал плечами Алексей.
        - Вот, что я вам скажу.
        С удивлением друзья посмотрели на Дмитрия. Он как человек, оставшийся без надежды на стабильность, без уверенности в будущем, стоял, беспомощно опустив руки.
        - Здесь есть тайна, большая тайна. Даже если мы не найдем сокровища, нам пока не стоит отсюда улетать.
        Карлоса нигде не видно.
        Они подошли вплотную к берегу, прошлись по нему, двое направились влево, двое вправо. Внимательно смотрели по сторонам, но так нигде его не увидели.
        - Не знаю, где еще искать? Нигде нет, - Надежда всматривалась в сторону противоположного берега, будто стараясь там что-то отыскать.
        - Видимо течение унесло, - Алексей потупил голову, настроение упало ниже нулевой отметки.
        - Что делать? - Надежда посмотрела на Дмитрия, кивнув.
        - Плавать по такой реке долго невозможно, совершенно нереально. Никто из нас так далеко не проплывет, - Дмитрий ответил после долгой паузы, с сомнением посмотрел на противоположный берег.
        - Да, полностью с тобой согласна. Нас надолго не хватит, рисковать мы не будем, я точно столько не проплыву, - созналась Ольга.
        - Давайте лучше пока отдохнем, обдумаем все, а утром разберемся, утром почему-то в голове появляется больше свежих идей, - предложил Алексей.
        - Да, пожалуй ты прав. Действительно самый разумный выход в данный момент. Сейчас мы все под впечатлением случившегося, - глухим голосом согласился с ним Дмитрий.
        Ранним утром позавтракали, после еще немного отдохнули - все еще хотелось спать. Зачем себе отказывать, когда можно поспать еще пару часиков и весь день чувствовать себя гораздо лучше.
        Алексей походил вокруг палатки, подумал и пришел к выводу, поделился с остальными:
        - Нам сейчас нужно сколотить плот.
        - Ты прав - на нем проще будет добраться до противоположного берега, - согласилась Надежда.
        - Хотя и на нем тоже плыть рискованно, но все-таки хоть какой-то выход, - Ольга обхватила себя за плечи.
        Река оказалась гораздо шире, чем они себе представляли, когда смотрели с обрыва сверху вниз. Широкая сильная река, она вполне могла стать судоходной, будь плавсредства на этой планете. Внизу видимость явно улучшилась, и они разглядели детали пейзажа, сверху совершенно недоступные. Туман, было, отошел, но через некоторое время опять просел до середины реки. Противоположный берег безнадежно утонул в молочном киселе. Такое впечатление, что там все и кончалось...
        Тем не менее, чувство уверенности, что остров именно то, что им надо не покидало.
        - Что придумать, что же нам придумать? Как назло, когда требуется конкретное решение, мозг блокируется, - сжал кулаки Дмитрий.
        - Не блокируется, он просто готовится к напряженной работе, сбрасывая все лишнее, - спокойным голосом пояснил Алексей.
        - Итак, что мы мучаемся? Имеется не так уж и много вариантов. Какие у нас исходные данные - первое нужно сварганить плот, второе - можно не связываться с плотом и отправиться вплавь, третье - пройти вдоль реки, осмотреть местность, где проще перебраться на тот берег. Хорошо, если найдется место, где до острова ближе, - предложила Надежда.
        - Нет, мы вроде определились, что вплавь не годится, вода очень холодная, мы в такой воде долго не продержимся. Нет, плыть так много не сможем. Никаких сил не хватит, - Ольга рукой попробовала воду.
        - Замерзнуть в воде и простудиться у меня нет ни малейшего желания, - помотав головой, признался Алексей.
        - Самое правильное решение - давайте мы лучше поплывем на плоту, - предложила Ольга.
        - Предлагаешь заняться плотом, но мы никогда в жизни не делали плотов, у нас нет ни опыта, ни инструментов. Как делать, из чего делать? - Дмитрий развел руками. Дмитрий начинал раздражать плохим настроением, хотя он прекрасно знал, как нужно делать плот. Не раз читал в книжках.
        - А у нас просто нет никакого запасного выхода, ты сейчас можешь предложить иной способ добраться до противоположного берега реки? - спросил Алексей, прикусив нижнюю губу.
        Дмитрий ничего не ответил.
        - То-то. Тебе и предложить нечего. Поэтому все сейчас дружно беремся за строительство и приступаем к работе немедленно, - громко скомандовал Алексей.
        - Немедленно не стоит. Скоро стемнеет, ведь мы сегодня весь день провозились, так ничего и не начали делать, - справедливо заметила Надежда.
        - Тогда завтра кто первый просыпается, тот будит остальных. И мы сразу начинаем работать. Идет? - радостно воскликнул Алексей.
        - Откладывать нечего. Погода может испортиться в любой момент, давайте с восходом солнца сразу и начнем работать, - хором дружно согласились девчонки.
        Утром первой проснулась Ольга. Потянулась, протерла глаза, затем разбудила остальных. Через десять минут команда строителей-любителей принялась за работу - строить первый в своей жизни плот. Настоящий плот, на который возлагались большие надежды
        С помощью лазерного оружия срезали высокие ровные деревья. Самое сложное оказалось правильно их повалить, чтобы самим при этом не пострадать. С задачей справились, выбрали наиболее подходящие среди многометровых великанов. Старательно очистили бревна от веток и соорудили некое подобие плавсредства. Построили не самый плохой плот. Получилось довольно прочное основание, вполне подходящее для коллективных водных прогулок. Бревна скрепили на совесть, для этого пришлось долго бродить по лесу, чтобы найти нечто похожее на лианы.
        Далось строительство плота нелегко - не хватало подходящего опыта, инструментов, да и сил. Они старались не экономить силы и время. И все же плот сделали красиво. Спустили на воду с большим трудом, он получился слишком тяжелым, практически неподъемным для четырех человек. Когда его протолкнули к воде, по очереди забрались. Торопились, так как течение его относило довольно быстро. Алексей чуть не опоздал.
        Плот выдержал, не опрокинулся. Он получился широким, удобным.
        Поплыли с радостными улыбками. Шутка ли - сами смастерили такое чудо. Не забыли сделать некое подобие весел. На всякий случай приготовили запасные, на случай если потеряют или сломают.
        Грести пришлось энергично, работали веслами по очереди. Направлять плот, чтобы он не налетел на камни, оказалось не так-то просто.
        До противоположного берега добрались сравнительно быстро. Даже удивились - рассчитывали, что все окажется намного сложнее.
        Когда приплыли, затащили плот на берег, чтобы случайно не унесло течением.
        Глава 7 Сокровища
        Есть совсем не хотелось.
        Алексей потянулся к фляге, во рту все пересохло. Вода на Варде чистая, удивительно прозрачная и к тому же необыкновенно вкусная. Не сравнить с земной, вечно пахнущей противной хлоркой, а если и не пахла, то на вкус слишком пресная. Следом к фляге потянулась Ольга.
        - Дальше нам будет намного проще, - предположил Алексей, выражение лица напоминало учителя, обещающего школьникам на этот раз легкую прогулку.
        - С чего ты так решил? - удивился Дмитрий, внимательно изучая Алексея, будто видел его впервые.
        - Еще бы. Мы немного освоились с местностью, разобрались с тем, как нужно себя вести на планете. Мы часто находим способ, чтобы сократить дорогу, лучше ориентируясь по местности, - неспешно ответил Алексей.
        Где-то вдалеке стрекотали насекомые.
        По небу плыла большая черепаха-облако. Пахло полевыми цветами.
        - С одной стороны нам повезло, мы вписались в здешнее бытие, не сглазить бы, не думаю, что дальше на планете условия будут гораздо хуже, - поддержала Алексея Надежда.
        - А ты почему так думаешь? - Дмитрий поинтересовался у Надежды, повернувшись к ней.
        - Местные животные не отличаются особой агрессивностью, они проявляют к нам любопытство, их понять можно - не каждый день видят. Видно давно они не встречались с людьми, видно забыли или не знали, кто такие охотники и что от них ждать, да и немного их здесь собственно, - пояснила Надежда, распрямив плечи. Спина уставала от рюкзака.
        - Может быть, что вы все и правы, но рановато еще делать какие-то определенные выводы. Мы слишком мало видели, мы слишком мало знаем, чтобы обобщать и строить предположения. Пара фактов, две-три картинки еще не все. Не исключено, что в действительности все может оказаться совсем по-другому, первое впечатление часто бывает обманчивым, истина любит скрываться где-то в глубине, - Дмитрий рассуждал, поглядывая поочередно на всех.
        - Что ты предлагаешь, что ты хочешь этим нам сказать? - спросила Ольга, посматривая в разные стороны, и продолжила:
        - Природа здесь практически сохранилась нетронутой, и необыкновенно красивой. А еще я хочу сказать, что нам действительно повезло. Ведь здесь нет ни змей, ни крокодилов, ни ящериц.
        - Я ничего не предлагаю. Просто хочу сказать, что рано еще нам расслабляться. Впереди нас ждет полная неизвестность. То, что мы прошли определенную часть пути относительно нормально, еще ни о чем не говорит. В любой момент может произойти все, что угодно. Каждый из нас должен быть очень осторожным и внимательным. Далеко не всегда и осторожность помогает. Я не знаю, во всяком случае, нам нужно глядеть в оба, стараться не расслабляться, - Дмитрий нахмурился.
        - Что-то ты, Дмитрий, нас пугать решил. Так нехорошо. Наоборот, надо подбодрить, поднять нам настроение, чтобы дальше весело и с песней, вот так легче идти, - Алексей пригрозил Дмитрию пальцем.
        - Я просто думаю, что не надо никогда делать поспешные выводы, не имея достаточных оснований. Вот и все. Давайте пойдем, что ли, - немного подумав, нехотя ответил Дмитрий. Судя по его кислой физиономии, настроение у него почему-то испортилось.
        Противоположный берег реки оказался просто огромным вопреки ожиданиям. Издалека он казался значительно меньше. Громадная территория заставляла задуматься, а каких же размеров собственно остров, и как широко расходится русло реки, чтобы обогнуть препятствие. Все-таки сверху изгиб берега не казался столь огромным. Или причина в выступающей скале, от которой отходил мостик.
        Все, что предстало их взору на местности, в точности совпадало с картой, той, что записана в навигаторе. Карта полностью соответствовала действительности. Это радовало, так как им не приходилось ломать голову и тратить время на корректировку маршрута, на поиски правильного пути.
        Когда прошли вглубь, отошли в сторону середины острова, то заметили, что прямо перед ними начиналась едва заметная тропинка. Друг за другом прошли по ней, сверившись с навигатором. Извилистая тропинка, вернее даже ее следы, некогда существовавшей, должны привести к нужному месту - их конечной цели. Скорее даже намеки на тропинку в виде того, что от нее осталось, местами, будто скупые мазки, нанесенные кистью художника. Но, тем не менее, тропинка угадывалась, хотя и густо поросшая кустарником, высокой травой.
        По ней добрались до постройки, отдаленно напоминающей вход в бомбоубежище. Вход сложен из больших природных камней. Белые, грубо распиленные камни со временем заросли снизу травой, колючкой, в середине мхом. Сверху накопилась шапка из высохших иголок, листьев, в результате вход оказался достаточно завален и замаскирован. Но все равно видно, что не просто груда камней.
        - Вот мы и пришли, наконец, - остановился Алексей, по-хозяйски посмотрев по сторонам.
        - Догадываемся, - немного с иронией ответил Дмитрий.
        - Последний бой? - к входу подошла Надежда, ясным взором посмотрела на Алексея.
        - Теперь нам нужно решиться - готовы ли мы войти? Никто еще не передумал, а? - спросил Дмитрий тихо и вполне, устало прислонившись к камням.
        - А что нам сомневаться, ты хочешь один унести всю добычу? - Алексей посмотрел весьма выразительно.
        - Нет, мне все не нужно, мне интересно найти, а камушки и золото могу отдать, - я не за этим сюда пришел.
        - Странно, я думал, что ты все организовал ради того, чтобы найти сокровища, - пожал плечами Алексей.
        - Да, мы готовы, никаких сомнений, - дружно согласились девушки, подняв руки.
        - Тогда вперед! - скомандовал Дмитрий, махнув.
        Он вошел первым.
        Внутри оказалось очень прохладно и сыро. От холода почувствовали себя не совсем уютно.
        Вначале угнетала теснота, они шли, друг другу мешая. Но постепенно по мере продвижения вглубь подземное пространство становилось все больше и больше.
        Дальше они заметили - слева находилось помещение, напоминало оно бытовку на производстве.
        Вошли.
        - Мне нравится, все удобно, все как-то легко, просто, - Алексей произнес довольным голосом. Фонарем он направлял в разные стороны.
        - Везет же нам, - высказал Дмитрий, раскачивая плечами.
        - В чем? - поинтересовалась Наташа.
        - Во всем. Идем спокойно, без приключений. Даже вокруг обстановка приятная глазу. Удобно перемещаться в цивилизованном подземелье. Не метро, конечно, но все же лучше, чем просто пещера, - ответил Алексей, будто читая мысли Дмитрия.
        - Может и в самом деле хватит с нас трудностей, - усмехнулся Дмитрий.
        - Может, - втянув носом воздух, сказал Алексей.
        Дальше шли молча.
        Никто ни о чем не говорил, каждый думал о чем-то своем. Казалось, скоро, очень скоро должны встретиться сокровища.
        Осталось совсем мало.
        Внезапно на своем пути они увидели дверь, широкую, массивную, похоже она изготовлена из металла. Дмитрий дернул за ручку. Дверь будто приваренная, не сдвинулась ни на миллиметр.
        - Она заблокирована, - справедливо заметил Алексей.
        На двери блестела плоская коробочка. Видимо подобие кодового замка в виде пластины с нанесенными символами.
        - Вариантов нет. Придется разгадывать комбинацию кодового замка, - ответил Дмитрий, направляя фонарь.
        - А если того, прожечь? - предложила Надежда.
        - Нет, так нельзя. Мы не представляем, что за дверью. Окажется что-то такое, что ни в коем случае нельзя резать. Порежем, а потом будем жалеть, - Дмитрий дышал громко, часто. Его дыхание в тишине казалось шумным.
        - Вот времени вам не жалко, - Ольга отвернулась.
        - Не жалко. Стоит повозиться. Сломать легко, сделать трудно. Если есть хоть малейшая возможность не ломать, значит так и нужно поступать, - ответил Алексей.
        На разгадку комбинации ушло немало времени, хорошо кнопок на замке немного. Все-таки у них получилось, шифр подобран, дверь приоткрылась.
        Жаль, но на этом препятствия не закончились. Сокровища не заблестели в свете фонарей.
        Впереди поджидали новые испытания. Вообще, хорошо, когда не знаешь, что тебя ожидает впереди. Так больше шансов дойти до финиша, чем, если бы знать обо всех трудностях в самом начале пути.
        Войдя, они столкнулись с системой хитроумных механизмов, назначение которых угадать трудно. Скорее всего, что-то связанное с системой блокировок, с помощью которых можно установить препятствие. Кто-то очень не хотел, чтобы внутрь проникли посторонние. Позже их предположение подтвердилось. Пришлось долго поработать еще и с хитроумной системой блокировок. Пока разобрались и открыли заслон, состоящий из целой системы - комплекса механических препятствий.
        - Плохо, что времени и сил ушло так много, а прошли всего ничего, - с сожалением произнес Алексей, оглядываясь на механизмы.
        - Но что делать? По-другому здесь никак не пройти, не расстраивайся. Лучше пусть медленно, чем никак. Не обратно же нам возвращаться, - негромко ответил Дмитрий, направив фонарь на Алексея. Тот зажмурился, яркий свет ослеплял.
        - Любые преграды нам не помеха, пусть медленно, но мы должны дойти до цели. Других вариантов быть не может. Вместо сомнений, лучше думать, как преодолеть трудности. Предлагаю впредь не тратить силы и время на обсуждения типа "надо - не надо", - Ольга помахала фонарем то на Дмитрия, то на Алексея.
        - Ты молодец, подруга. Если бы на Земле все так думали, давно бы жили прекрасно, - Надежда поддержала Ольгу и заметила, что впереди показался едва заметный просвет.
        Она указала фонарем в ту сторону.
        - Вижу! Хорошо, наверное, мы почти у цели, - ответил Алексей заметно оживленным тоном.
        - Не стоит строить гипотезы, чтобы потом не разочаровываться. Наверняка это еще не все, - возразил Дмитрий, кашлянув.
        - Тогда я предлагаю сделать остановку, раз мы еще далеки от цели, то нужно распределять нагрузку. Пора дать организму передышку, - Алексей остановился, сбросил ношу.
        - Давай. Останавливаемся, - Дмитрий последовал его примеру, тяжело дыша.
        Когда остановились, сразу почувствовали усталость. Пока шли, вроде все в норме. На отдых оставили два часа, больше находиться без движений нельзя - слишком холодно.
        С трудом пробирались среди сложных переходов, оборудованных системами вентиляции. Вдоль проходов шли какие-то трубы, встречались вентили, все сильно мешало движению. Над головой выступали квадратные металлические и кое-где круглые люки с укрепленными на них замками. Хотелось идти, заодно и все вокруг рассматривать. Любопытно. Все здесь необычно и интересно, передвигаться не совсем удобно.
        Алексей почувствовал, что на него сверху что-то капнуло. Поднял голову, сразу остановился, посмотрел вверх. Ничего подозрительного не увидел, пожал плечами и пошел дальше.
        Вскоре и на остальных покапала влага. Капля за каплей, почти дождь. Дальше сверху начала проступать вода. Идти стало не очень комфортно, но деваться некуда, нужно идти вперед. С каждым шагом воды, капающей сверху, становилось все больше и больше. Вскоре и под ногами оказалась вода. Хорошо обувь ни у кого еще не пропускала. Но ногам болезненно холодно.
        Уровень воды постепенно поднимался, и вскоре почти по колено шлепали в воде, промочив ноги основательно. В таких условиях бы не заболеть, да и как быть - идти назад или продолжать двигаться вперед. Кто знает, что там впереди, можно ли пройти, а если дальше будет сплошная вода выше головы, как пробираться в трубе, заполненной водой? С другой стороны путь назад тоже не прост. Повторить пройденный маршрут при условии, что они основательно вымотались - совсем непросто.
        Скорость движения заметно поубавилась. Передвигаться почти по пояс в воде не самое приятное занятие, ноги не то чтобы устали и замерзли, но вообще похоже отказывались сгибаться. Стоя отдыхать трудно, да и смысла нет никакого. Нужно как можно скорее выбираться отсюда.
        - Вы еще горите желанием найти сокровища? - с улыбкой обратился Алексей к Дмитрию.
        - Ну, как ответить? Мне теперь все равно - я должен это сделать, чтобы доказать себе, что я не зря сюда пришел.
        - Обратной дороги нет, так? - поинтересовался Алексей.
        - Именно так, - звонким голосом отозвалась Ольга.
        - Все прошли, и такое болото тоже пройдем, - громко произнесла Надежда, помогая себе руками.
        Вскоре дорога свернула направо и начала уходить немного вверх. Идти на подъем всегда труднее. Шли из последних сил, даже думать ни о чем не хотелось. Заметили, что уровень воды стал убавляться.
        Настроение немного приподнялось.
        Стали появляться какие-то металлические предметы, похожие на обломки древних механизмов. Причудливые, странные, изогнутые. Каждый из них приходилось отодвигать, так как детали заржавели, а некоторые заржавели основательно, поэтому работали с усилием. Эти неуклюжие конструкции напоминали пугало, которые подавались со страшным скрежетом. В подземелье душераздирающий металлический визг навевал состояние тоски и безысходности. Скорость продвижения замедлилась до минимума. Некоторые железные коряги заставляли буквально протискивались, вымазавшись в ржавчине. Так намного проще, чем их сдвигать.
        - Еще несколько таких механизмов и я просто здесь усну, повисну на нем, - признался Дмитрий, который чувствовал в руках сильную мышечную усталость.
        - Чем тебе не спортивные тренажеры, - усмехнулся Алексей.
        - Да какие там тренажеры, устал я не на шутку, устал! - Дмитрий дышал тяжело, бледное лицо в свете фонарей выглядело осунувшимся.
        - Давайте сменимся, мы идем первыми, вы за нами, - девушки выдвинулись вперед.
        Когда отодвинули последний рычаг, перед ними, откуда-то сбоку навалилась с грохотом груда камней. Пройти через каменный завал невозможно, он практически заполонил весь проход.
        - Ну вот, приплыли, именно этого нам сейчас не хватало, - еле слышно проговорил Дмитрий.
        - Еще пару таких подарков и я точно останусь здесь, - добавил Алексей.
        - Мужики, хватит ныть, давайте лучше возьмемся за дело, - решительно скомандовала Ольга.
        - Что мы будем делать, перебрасывать камни назад и создавать горку позади себя? - поинтересовалась Надежда, поправив ремень.
        - Да, конечно, ты права. У нас нет другого варианта, - пожал плечами Алексей.
        - Так мы тем самым практически отрезаем себе дорогу назад. Вряд ли мы, если возникнет необходимость, перекидать гору камней обратно. Нас просто физически на такой объем не хватит. Кто знает, что еще нас ждет там впереди? - спросил Дмитрий, почти засыпая на ходу.
        - А мы давно обратный путь себе отрезали. Будь что будет, теперь один путь - вперед. Назад нам точно не надо, - ответила Ольга, размахивая фонарем.
        - Эх, и рискуем же мы, - произнес Алексей.
        - Ну, каким образом мы будем все делать? - спросила Надежда.
        - Очень просто. Камни передавать по цепочке и освобождать себе проход, - ответила Ольга.
        Два часа работали как тракторы, без отдыха, не сбавляя темп, несмотря на усталость и голод. Руки беспомощно тряслись от перенапряжения, пальцы едва удерживали вес. Камни, которые им приходилось перебрасывать, холодные, влажные, к тому же очень скользкие. От них противно пахло сыростью.
        Когда немного расчистили проход, и высота каменного завала уменьшилась до уровня пояса, впереди образовался наклонный подъем, ведущий к середине горки. Осторожно забрались на камни и по очереди проползли вперед. Затем скатились сверху вниз, так как на ногах устоять здесь невозможно. Во весь рост над камнями тоже не встать, да и из-под ног камни предательски выкатывались.
        Побитые о камни они, оказавшись, наконец, на полу. С трудом встали на ноги. Поднявшись, отряхнулись, размяли задеревеневшие мышцы.
        После такой работы сил ни на что не оставалось. Хотя идти теперь легко и просто, несмотря на трясущиеся от усталости ноги и руки. Шли по прямому длинному переходу, надеясь, что очень скоро их испытания подойдут к концу.
        Не успели пройти метров сто вдоль прохода, как со скрипом и лязгом к ним навстречу выдвинулись незнакомые существа странного вида. По их фиксированным движениям можно без услуг гадалки предположить, что встретились с роботоподобными механическими созданиями.
        С неожиданно громким высокочастотным шумом паукообразные роботы атаковали их. Действовали очень агрессивно. Выбора не оставили, пришлось вступить в бой. К счастью, он не затянулся надолго, хотя и прошел в напряжении. Им повезло, что двигались роботы неуклюже. Перемещались механические существа не очень быстро, с заметной задержкой, в движениях прослеживалась инертность. Для того чтобы развернуться и начать атаковать в противоположном направлении, роботам требовалось время - секунды три - пять, за которое можно их перехитрить.
        - У меня складывается такое впечатление, что эти железные болванчики сто лет, если не больше, как не смазывались, - бросил Алексей, отстреливаясь.
        - Так это же хорошо. Надо спасибо сказать обслуживающему персоналу, - весело отозвалась Надежда.
        - Правильно, залежались они на складе без дела. А тут мы притащились, разбудили камнями, - усмехнулся Дмитрий.
        - Боюсь, скоро нам не до шуток будет, вон их сколько, даже если у нас реакция лучше, - моргнув, выстрелила Ольга.
        - Да ты не бойся. Страх в нашем деле плохой помощник, лучше вспомни, что мы забрали с собой? - Алексей полез в рюкзак.
        - И что же? - поинтересовалась Надежда.
        - Сейчас увидишь. Ага, держитесь, железяки, - у Алексея в руках сверкнула молния. Он использовал оружие, которое недавно они нашли в подземелье.
        Мощный выстрел сразил робота, с грохотом он полетел на землю. Через пару секунд стрельбу открыли из четырех стволов. Палили практически без остановки. Схватка шла жаркая, нелегкий бой. Все осложнялось еще и тем, что вокруг темнота, а в таких условиях противник явно ориентировался лучше. Держать в руках фонарь с оружием и при этом еще и целиться невероятно трудно. Хорошо, в оружии имелась лазерная красная подсветка. Все же с ней намного проще. Да и в момент, когда кто-то выстреливал, другой успевал наводиться при освещении от вспышки выстрела. Вспышки гасли не сразу.
        С роботами воевать, конечно, трудно, но можно.
        Примерно через тридцать минут уничтожили последнего робота, который, пошатнувшись, попытался удержать равновесие, но не смог и свалился. Он вместе с другими, лежащими на полу теперь уже железяками, образовали приличную горочку металлолома.
        - Победа это еще половина дела, - с сожалением заметил Алексей, пряча оружие, чувствовал тепло - прилично нагрелось.
        - Правильно, настрелял тут, а нам убирать весь хлам, - Дмитрий почувствовал прилив сил. Настроение явно улучшилось.
        - Нам не привыкать работать физически, труд облагораживает человека, - первой взялась за уборку последствий перестрелки Надежда. Победа вдохновила ее.
        - Точно. Чем больше я работаю, тем лучше себя чувствую и тем быстрее готов к новым нагрузкам. Мне нравится, как мы здесь натренировались. На Земле бы от таких нагрузок точно раскисли бы все, - усмехнулся Алексей, присоединившись к уборке останков.
        - А я немного перенервничала, когда увидела сколько их. К счастью, все обошлось. Если честно, я думала, что они нас победят, - стыдясь, призналась Ольга.
        - Надо верить в себя, тогда обязательно придет успех. А если думать, чем все закончится, тогда и получаются поражения. Главное верить в победу и не думать никогда о худшем, там и удача всегда улыбнется, - ответил ей Алексей.
        Расчистка завала шла быстро, очень хотелось поскорее отсюда выбраться. В тех местах, куда попадали выстрелы, оплавленный металл вперемешку с каким-то композитным материалом еще не успел остыть.
        Дальше повезло вдвойне.
        Никто такого сюрприза не ожидал.
        Откуда-то неожиданно появился свет. Не такой, чтобы совсем отказаться от фонарей, но фоновая подсветка теперь вполне достаточная, чтобы вполне уверенно ориентироваться даже без использования света фонарей. Во всяком случае, мучительная, угнетающая темнота исчезла. Еще одна приятная перемена состояла в том, что под ногами показалась плитка, ровная, аккуратная. Идти по ней одно удовольствие, легко и просто.
        - Эх, жалко, что с нами нет Карлоса, классный парень был, - негромко произнес Алексей.
        - Да я тоже никак не могу его забыть. Ты вспомнил о нем, потому, что нам встретились роботы? - спросил Дмитрий.
        - Да.
        - Странное дело. Роботы вроде не люди, а тоже могут быть и хорошими и плохими, и полезными и очень опасными, одних следует опасаться, к другим относиться с любовью, - размышляла вслух Надежда.
        - Может потому, что их создавали люди, и они унаследовали все их черты характера, слабости и наоборот, - Дмитрий, уставший, передвигался из последних сил, шагая размеренно, сам, очень напоминая робота.
        - Допустим. Стоит сказать, что единственное предназначение всех этих искусственных созданий заключается в том, чтобы сделать жизнь людей лучше, легче, в чем-то помочь людям, освободить время для творческой работы. Разве не так? Когда же они становятся опасными, то роботов надо без каких-либо эмоций безжалостно уничтожать, - четким голосом ответила Ольга.
        - Так зачем же их производить тогда? Чтобы свалки захламлять? - поинтересовалась Надежда.
        - Либо перепрограммировать, - пожал плечами Алексей.
        - Их создавать должны добрые умные люди. При этом работать надо без спешки, как следует все продумав, и обязательно с положительными намерениями. Иначе пользы никакой не будет. Что создано с хорошим настроением, таким же и выйдет, - размахивая, поделился соображениями Дмитрий.
        - У нас в руках находится сейчас практически совершенное оружие. Оно помогло нам избавиться от армии роботов, пусть и не самых резвых, но очень опасных, - произнесла Надежда, ожидая, что сейчас на них вот-вот накинутся новые роботы. Оружие держала наготове. Взгляд цепкий, внимательный.
        Вопреки ее ожиданиям ничего не происходило. Никто не напал, никто не набросился из-за угла. От этого Надежде стало немного не по себе. Казалось, что наступило временное затишье перед бурей. Но бури так и не случилось.
        - Когда-то здесь обитали разумные существа, вероятно, люди. Предусмотрительно оставили серьезную защиту. Вот бы знать, кто и для чего это сделал? - голос у Дмитрия садился, говорил он тихо и немного хрипло.
        - Я думаю, что существа, о которых ты говоришь, не самые разумные, так как они могли бы сделать все по-другому, а сделали все не так. Поэтому их и не видно нигде, - возразил Алексей, пряча свое оружие.
        - Почему? - спросила Надежда, продолжая держать ствол выставленным вперед.
        - А то, что их теперь нет. Они исчезли по неизвестным нам причинам. Значит, что-то они сделали не так, что-то явно не додумали, - пояснил Алексей.
        - Может, их роботы уничтожили? - прохрипел Дмитрий.
        - Получается, что их - людей легко перехитрить, так? - спросила Ольга.
        - Кто знает, во всяком случае, роботы, предоставленные сами себе, продолжали выполнять свое старое предназначение, - прохрипел Дмитрий негромко.
        - Если бы мы поняли сразу, то воспользовались бы, то есть перехитрили бы этих роботов, - произнес Алексей, потерев нос.
        - Еще знать бы, как сделать, - кашлянул Дмитрий в кулак.
        Тоннель - прямая труба, постепенно менялся, он становился шире. Форма вскоре из круглой преобразилась в прямоугольную.
        Прошло еще минут двадцать. Все сменилось, будто на сцене резко поменяли декорацию. Тусклый желтый свет исчез, вместо него ярко белый буквально ослепил. Малопривлекательные, давящие на психику подземные переходы уступили место красиво отделанным залам.
        Это еще не дворец, но и не мрачный подвал.
        - Какая красота, - Алексей загляделся на стены, выложенные разноцветными камнями.
        - Действительно, а как интересно на потолке. Все отражается как в зеркале, - высоко задрала голову Надежда.
        - Вот интересно, почти как в сказке - окна-картины, - Ольга медленно продвигалась мимо невероятно реалистично выписанных полотен.
        - Мы не в музее, пойдемте. Все равно на все времени не останется, - Дмитрий
        заснял интерьер и не стал прятать камеру.
        Следующее помещение оказалось не менее интересным. В нем по углам стояли высокие скульптуры. Высокие мускулистые воины с оружием. Похоже, изготовлены они из металла. Пройдя мимо грозных воинов, они буквально испытывали на себе их испытывающий взгляд.
        Дмитрий встал перед необычными дверями, долго разглядывал занимательные украшения в виде птиц и растений. Стены заботливо, с большой фантазией выложены мозаикой. Самый настоящий подземный дворец, отделали его очень красиво и умело.
        Пол отполирован до блеска, украшен серебристыми вкраплениями, образующими солнце и лучи.
        - Надо же настолько сильно любить свое дело, чтобы создать здесь такую красоту, - удивился Алексей, не отрывая глаз от украшений.
        - И еще надо иметь огромный запас терпения. Далеко не у каждого мастера своего дела обычно хватает запаса терпения, - добавила Ольга.
        - Ну и талант должен присутствовать, - Надежда негромко добавила.
        - А еще чуточку фантазии, конечно же, всегда не помешает, - рассмеялся Дмитрий сипло.
        - Вот мы все вместе и нашли рецепт приготовления шедевра, - подытожила Надежда, спрятав оружие.
        Открыть дверь не удалось, на ней висел огромный замок, украшенный всевозможными узорами.
        - Ключика от замка у нас нет, придется поступить не совсем красиво - резать уникальное изделие бластерами, - виновато проговорил Дмитрий.
        - Роботы сюда не могли войти, наверное, - предположил Алексей. Он включил бластер в режим непрерывного излучения, максимально сузил диаметр луча и аккуратно срезал замок. Тяжелый металл с грохотом упал на пол, дымился.
        - Почему ты так полагаешь? - поинтересовалась Надежда.
        - Мне кажется, вряд ли люди роботам оставили ключ, - прищурил глаза Алексей.
        - Думаю, что роботы совсем не нуждаются в сокровищах, которые интересуют людей, - рассмеялся Дмитрий, чихнул и потер нос.
        Вошли внутрь не торопясь.
        Когда очутились в помещение размером метров пять на шесть, сразу поняли, что они, теперь, наконец, пришли.
        - Чувствую, что именно здесь находится конечная точка нашего путешествия, - Дмитрий раскашлялся.
        - Наконец, цель достигнута, - похлопала Ольга.
        - Клад ждал своего часа, - подмигнул Алексей.
        - Клад ждал нас...
        Покрытый тканью, расшитой причудливыми золотистыми узорами, сундук покоился в небольшом углублении в полу.
        Рядом оказался еще один, затем они заметили еще и третий...
        Всего насчитали пять огромных кованых сундуков. Но на этом судьба не закончила раздачу подарков. В соседнем помещении на стеллажах буднично покоились крупные слитки. Самые настоящие слитки драгоценных металлов. Их здесь лежало очень много, сразу пересчитать не так просто. В углу скромно приютились большие запечатанные коробки.
        Дмитрий подошел к одному из сундуков, открыл, приложив заметное усилие. Стоило ему приподнять крышку, как все замерли и затаили дыхание - россыпь бриллиантов сверкнула как в концовке приключенческого фильма.
        - Ах, какое чудо, - восхитилась Ольга, качая головой.
        - Вот, наконец, счастливый момент и наступил! - Дмитрий не мог скрыть довольную улыбку на лице. Правда, глаза выглядели неважно - болезненные, уставшие.
        - Здорово! - Надежда даже подпрыгнула, сжав кулачки и прикусив губу.
        - Ммм, законно можно открывать шампанское, - покивав, предложил Алексей. Взгляд у него сейчас напоминал глаза хищника, готовящегося к прыжку.
        - Одно но, у нас его нет, к сожалению, - Дмитрий сморщил нос, энергично потер его.
        - Эх, надо было взять с собой, вот уж не подумали как-то, - Алексей развел руками.
        - Мы, мы, мы..., - чихнул Дмитрий
        - Молодцы мы! - Надежда улыбаясь, потрясла кулаком.
        - Ладно, не будем здесь долго задерживаться, кто его знает, если это капкан..., - предположил Алексей.
        - Все бы хорошо, но..., - Дмитрий наморщил лоб.
        - Что но? - спросил Алексей.
        - Мы побывали в самом богатом музее. Поглазели и хватит. Можно еще сделать пару снимков на память, - Дмитрий обратился ко всем, кивнув в сторону сундуков, чтобы сфотографироваться.
        Все трое послушно выстроились на фоне сундуков, Алексей открыл крышки, и Дмитрий сделал пару кадров.
        - Не сможем унести, хоть снимки на память останутся, - усмехнулся Дмитрий.
        - Ты прав. Самое обидное, что мы можем унести несколько сувениров каждый и все! - скривилась Ольга.
        - А что же нам тогда делать? Ума не приложу, ничего в голову не лезет, - Надежда подошла к сундуку, захватила горсть драгоценностей и медленно высыпала все обратно.
        - Ну не оставаться же нам всю жизнь среди головокружительного изобилия. Так свихнуться не долго. Сейчас на Варде это красивые блестящие игрушки и не больше, - успокоил ее Алексей, взяв крупный камень в руки.
        - Надо как-то перетащить все добро на поверхность, а потом к кораблю, - предложила Ольга.
        - Да ты что - смеешься? - повернул голову Дмитрий.
        - Почему? - нахмурилась Ольга.
        - Да потому. Не уверен, что мы увидели все сокровища. Вполне вероятно, что объем клада, как минимум, еще вдвое больше, если не в несколько раз. Наверняка там под ногами еще много чего интересного. Вполне может быть, что там спрятано так много, что мы себе вообразить не можем. Хорошо, даже если взять всего пять сундуков. Как мы такие тяжести утащим? - немного нервно говорил Дмитрий.
        - Со стороны смешная проблема! Есть богатства, а унести никак, - обидчиво произнесла Надежда, скривив уголки губ. Она с сожалением посмотрела на сокровища, подошла к слиткам. Взяла один, подержала в руках, погладила и нехотя вернула на место.
        - Самое главное, что они лежат глубоко. Таскать на поверхность без роботов мы просто не сможем, а если брать по несколько килограмм, то вообще замучаемся носить, - Алексей потер лоб и зашагал из угла в угол.
        - А что же тогда нам придумать? - посмотрел на него Дмитрий, глаза у него показались Алексею красноватыми.
        - Не знаю, - честно признался Алексей. Он сомкнул руки и остановившись, поднял голову к верху.
        - И я не знаю, - Надежда выбрала самое красивое украшение, примерила и повесила его на шею.
        - Спать будем здесь, нет смысла выползать, как считаете? - предложил Дмитрий.
        - Никогда не спали среди такого количества сокровищ, представляю, что нам во сне будет сниться, - со сбившимся дыханием выговорила Ольга.
        - А я вот что вам скажу. Я думаю, что именно здесь собраны и спрятаны сокровища всей этой странной планеты. Ушедшая цивилизация специально собрала сюда все сокровища. Они знали или чувствовали, что произойдет что-то непредвиденное или наоборот ожидаемое. Ну и вот они надежно и спрятали драгоценности, - облизнув губы, проговорил Алексей.
        - Не исключено. Тогда времени у них хватало с избытком. Не сразу все произошло, успевали собрать, значит, нашлись люди, которые это сделали, и время позволяло, - пожал плечами Дмитрий.
        - А затем дали знать о случившемся на Земле, - продолжил рассуждения Алексей.
        - Ты хочешь сказать, что они подарили все сокровища землянам? - попыталась уточнить Ольга.
        - Почему бы не подарить? Все равно сокровища пропадут, они ведь знали об этом - к чему приведут события, которые здесь развивались. Так лучше кому-то их отдать, чем забыть о них навсегда. Жалко, ведь они тогда пропадут. Так? - задал ей вопрос Алексей.
        - Значит, получается, что они прилетели на Землю, чтобы отдать нам клад. А зачем еще они прилетали к нам, если только..., - задумалась Ольга.
        - Что если только? - поинтересовался Дмитрий, сразу оживился.
        - Если предупредить о чем-то. Тогда о чем, какая связь между двумя далекими планетами? - пожала плечами Ольга.
        - Трудный вопрос. Хотя я не думаю, что все именно так. Скорее всего, об этом мы узнаем, если захотим во всем здесь разобраться. Вариантов может быть много, но где найти ответ на эти вопросы? - Алексей почесал затылок.
        - Надо идти именно по этому пути. У меня теперь появилось большое желание разгадать загадку этой цивилизации. Тогда мы точно узнаем, что они делали на Земле, как давно они там. Почему они исчезли здесь, на Варде, что с ними собственно произошло? - хрипло проговорил Дмитрий и кашлянул.
        - Сложные вопросы. Нам здесь главное не делать поспешных выводов. Нужно как следует во всем разобраться, потом что-то решать, - лицо у Надежды серьезное, взгляд сосредоточенный, она о чем-то напряженно думала.
        - Мы просто обязаны все выяснить, перед тем как отправимся на Землю. Не исключено, что мы пойдем по ложному пути, по которому кто-то хочет нас направить или раньше об этом позаботился, - высказала свое мнение Ольга.
        - Может быть, все может быть, - громко раскашлялся Дмитрий. Здесь в замкнутом пространстве все звуки казались громче.
        Оживившись, все как-то сразу почувствовали прилив энергии.
        С большим энтузиазмом разобрали и переложили в один сундук самые красивые и самые ценные на их взгляд сокровища. Выбрали лучшее из всего, что здесь увидели, работать пришлось много. Сокровищ хватило на каждого с избытком.
        Утром решили вынести один сундук на поверхность и посмотреть, как вообще все будет выглядеть.
        Нечеловеческим трудом им удалось поднять тяжеленный сундук с сокровищами, зато с чистой совестью успокоили себя - иначе бы винили в том, что поленились.
        Ольга настояла на том, чтобы еще один сундук поднять. С трудом и спорами, но все-таки согласились.
        На пределе человеческих возможностей вытащили и второй. На третий сундук сил не осталось. Даже Ольга от следующего сундука отказалась. Остальные не упустили возможность пошутить по этому поводу.
        С громким выдохом опустили сундук, положив его рядом с первым. Ольга и Надежда уселись на сундуки.
        - Каждая застолбила себе по сундуку, а нам с Дмитрием ничего не досталось, - рассмеялся Алексей.
        - Ничего, сходите еще, пойдете сами, у нас у каждой есть. Нам беспокоиться не о чем, - улыбнулась в ответ Надежда.
        - Ладно, шутки шутками, но что же с ними делать нам дальше? - Алексей разминал большими пальцами мышцы спины.
        - Можно распределить груз поровну, а сам сундук оставить, собственно, зачем нам эта антикварная коробка? Нести сундук, а он сам по себе нелегкий явно не имеет никакого смысла, - предложила Ольга.
        - С одной стороны так. Но с другой стороны на себе ведь много не утащишь. Да и человек, отягощенный грузом за плечами, устанет быстрее. Так хоть сундук можно опустить и отдохнуть, оставить где-то и заняться другими делами. А тут, навьюченные мешочками, как ишаки. Трудно будет двигаться с такими отягощениями...хотя не знаю, давайте все вместе думать, - пожал плечами Алексей.
        Подумали, поспорили, чуть не разругались и решили тащить сокровища в сундуке.
        С каждой стороны сундук держали двое, несли вчетвером, короткими перебежками, с отдыхом. То один перетаскивали, то второй.
        - Сундуки тащить - не чемоданы нести, пора отдыхать, - смахнул пот со лба Алексей.
        - Эх, как жаль, что с нами нет всемогущего Карлоса, - махнул рукой Дмитрий и присел на край сундука.
        - Робот помогал нам во всем, потеряли такого хорошего парня, с ним как за каменной стеной, надежный товарищ, - Надежда подошла к Дмитрию, сгорбившись.
        - Ничего, сокровища найдены! Мы добились главного! Все остальное решится само собой, все остальное настоящие мелочи по сравнению с тем, что мы прошли, - произнес Алексей.
        - Как знать, Алексей, иногда из-за мелочи разваливаются целые империи, - Ольга покосила взгляд.
        - Даже не верится, что у нас в руках драгоценности, которых хватит с запасом на всю оставшуюся жизнь, - Дмитрий шел, улыбаясь и шмыгая носом.
        - С одной маленькой поправкой, если мы все-таки вернемся на Землю, - осторожно добавила Ольга.
        - А если нет? Что будем делать тогда, а? - посмотрела на нее Надежда с испугом в глазах.
        - Вы что, девушки, хотите, чтобы мы здесь цивилизацию заново возродили? - серьезным голосом поинтересовался Алексей.
        - А что? Вполне подходящая для нормальной жизни планета. Чем она вам не угодила? По мне вполне замечательное место для долгой и счастливой жизни. Когда никто, понимаешь, никто тебе не мешает жить именно так, как ты хочешь, - расплылась Ольга довольной улыбкой.
        - Давайте мы лучше будем думать о хорошем. Я допускаю, что мысли могут материализоваться, - кашлянул Дмитрий, потер горло и взглянул, недовольно.
        - Дмитрий, а что такого я плохого сказала? Здесь мы можем все начать с нуля. Жизнь с чистого листа это же здорово, это интересно. Не у каждого выпадает такая возможность. На Земле много негатива, чрезвычайно много допущено ошибок. Там такие накоплены горы проблем, что так просто их не решить. Все слишком запущено с самого начала. А здесь же...все зависит от нас...
        - Типа можем начать жить правильно и не сворачивать с истинного пути, ты это имела в виду, - перебил Дмитрий, вдохнув шумно воздух.
        - Да, именно так. Почему бы нет? Вообще, что нас держит на Земле? Что нас привязывает к ней? Зачем мы вообще обязаны туда возвращаться? - возразила Ольга.
        Пронесли сундуки недолго. Сказывалась общая усталость.
        - Давайте немного передохнем, устал я что-то, - Дмитрий первый опустил свою сторону сундука. Дыхание его участилось.
        Остальные послушно присоединились.
        - Не знаю, как представишь, что больше никогда в жизни не увидишь родную планету, как-то не по себе становится от таких мыслей. Да еще если существует такая возможность улететь, а мы этим не воспользуемся. Обидно, просто обидно..., - с горечью произнесла Надежда.
        - Будем мы на Земле или не будем - теперь наша судьба, все зависит от Алекса. Мы полностью в его руках, - тягостно выдохнул Алексей, он почти улегся на сундук, чем вызвал удивленный взгляд Надежды.
        - По-твоему, выходит, что мы люди сами ничего не можем изменить, если в жизни что-то случайно пошло не так? И также мы не можем ничего изменить в себе, если ведем себя неправильно, если мыслим неправильно. Разве мы действуем как роботы - каждый по своему алгоритму? - пытливо спросила Ольга.
        - Нет, я ничего не хочу сказать. Все покажет будущее, я не берусь судить, у меня слишком мало сведений, чтобы сейчас делать какие либо выводы, - Дмитрий нахмурился, отвернулся и откашлялся.
        - А я думаю, что ничего невозможного на свете нет. Человек всемогущ. Он хозяин своей судьбы, главное сильно захотеть и все получится, пусть даже самое нереальное. Ведь если разобраться, все зависит от фантазии человека, от того, о чем он мечтает. Всем командует воля, - победно заявила Ольга, довольная своей речью.
        - Ну, ты, конечно, загнула. Человек всего лишь имеет две руки и две ноги, а также всего двадцать четыре часа в сутки из которых он должен спать, есть, пить, добывать пищу и так далее, иногда даже времени и сил не хватает толком подумать, - возразил Дмитрий.
        Алексей встал, прошелся и присел рядом с Дмитрием. Затем повернулся и внимательно взглянул на него. Видно, что Дмитрий приболел, к тому же еще и сильно устал.
        - Если у человека нет силы духа, если у него слабая воля, то да, тогда любая слабость оправдание, - помотала головой Ольга.
        - Интересно как-то вы рассуждаете, - вмешалась Надежда.
        - А что, разве я не права? Вот мы, например, и в частности Дима. Захотел ведь и сильно захотел, и ведь, что самое удивительно добился он своего. Взяли и как-то даже полетели на край света, а самое интересное нашли ведь. Нашли! Считайте, что мы сделали практически невозможное. Кому скажешь на Земле, ни за что не поверит, - с вдохновением говорила Ольга.
        - Так ведь и есть на самом деле. Огромное желание и последовательность действий позволили добиться всего, что захотел, - охотно согласилась Надежда.
        - А теперь скажите, что нам мешает каждый раз ставить перед собой те цели, которые мы считаем правильными, нужными, полезными и также целеустремленно идти к ним. При этом не отвлекаться на всякую ерунду? - размахивала руками Ольга.
        - Все зависит от того, какую планку себе поставит человек - сам! Но предел есть, важно строить реальные планы, - ответил Алексей, гордо подняв голову.
        - Нет! И еще раз нет! Все дело в том, что человек отвлекается от цели. Начинает думать о всякой ерунде, увлекается разными сиюминутными делами, мелочами, проигрывая тем самым главному. Каждый миг у человека дается лишь раз. И его он может использовать либо на пустяк, либо на что-то ценное, важное, главное. Иного здесь не дано - либо пустяк, либо грандиозное. Так и получается, увлечешься интригами, чем-то второстепенным, какими-то делишками, считай, пропало. Упустил свою цель. Я убедилась, секрет прост - всего лишь надо быть самим собой и не забывать о цели, не сворачивать со своего пути, - Ольга, будто учительница с серьезным лицом воспитывала нерадивых учеников. Ей сейчас длинной указки не хватало.
        - Проблема заключается еще и в том, что мы не уверены в правильности целей. Часто бывает, что цели с годами оказываются ложными. Знать бы с самого начала, к чему все в итоге приведет, - Алексей встал и потянулся, в спине хрустнуло.
        - Не беда. Кто ищет, кто искренне пытается разобраться в истине, в сути событий, не обманывая себя, тот, конечно, имеет право на ошибку. Пусть ценой потери времени, сил, зато он узнает, где истина, такое дорого стоит. Но дело еще в том, что хотелось бы знать, к чему стремиться, - Дмитрий раскашлялся и тоже встал.
        - Пора нам тебя лечить. Может быть, мы оставим эти несчастные сундуки и займемся твоим здоровьем? - Ольга приложила ладонь ко лбу, холодный. Похоже, температуры у Дмитрия нет.
        - Ничего страшного, пройдет. Не стоит на таких мелочах зацикливаться. Не люблю болеть и тем более лечиться. Ничего, ничего, все обойдется. Все будет хорошо, - кряхтел Дмитрий.
        - У тебя сейчас в данной ситуации просто нет выбора. Лекарств мы не найдем, скорой помощи не вызовем. Надо вылечиться теми средствами, которыми мы располагаем, и не усложнять всем остальным жизнь, - подмигнул Алексей.
        - Ты прав, друг. Вылечусь, обязательно вылечусь, даю честное слово, - Дмитрий встал и взялся за сундук.
        - Может, ну его, оставим сундук. Что нам сейчас эти драгоценности куда-то тащить, надрываться, давайте оставим все здесь и займемся другими, более насущными делами, а? - настойчиво спросила Ольга.
        - Не-а, не могу. Я теперь привязан к нему, - Дмитрий не мог скрыть на лице счастливую улыбку - довольный, радостный, как выпускник, сдавший экзамены на отличную оценку...
        Сундук тащить оказалось непросто, руки вскоре сильно устали. Давно уставшие ноги подкашивались под внушительным весом. Остановку делали через каждые двадцать пять - тридцать метров. Затем следующий. Такими короткими перебежками далеко сундуки не утащишь. Вес даже для четырех человек оказался слишком большим, каждый сундук весил около ста килограмм.
        - Ни тележки, ни коня, ни даже ишака у нас нет, - пошутил Алексей.
        - Может такси тебе еще заказать, размечтался, ишака ему подавай, - сердитым голосом ответил Дмитрий.
        - Вот от такси я точно не отказался бы, - обрадовался Алексей.
        - А чем мы хуже ишака, - улыбнулась Надежда.
        - Ладно, ишаки тоже все-таки не Гераклы. Давайте уж оставим мы эти ящики, - предложил Дмитрий, посмотрев себе под ноги, чтобы не наступить на лепешку, оставленную каким-то, судя по ее габаритам большим животным.
        - Что так прямо здесь и оставишь? - Ольга широко раскрыла глаза, выдохнула и лицо застыло в вопросительном наклоне.
        - Да, оставим прямо здесь. А что тут такого. Не сахар - под дождем не растает. Не будем себя мучить, - размеренно, подчеркивая каждое слово, ответил Дмитрий. Он вытер пот со лба, чувствовалось, что сердце у него колотится из последних сил.
        - А что, по-твоему, мы будем дальше делать? - спросила Надежда, опуская массивную ручку сундука, которую держала вместе с Дмитрием.
        - Для начала надо запомнить место, - Алексей посмотрел по сторонам, оставил метку в навигаторе.
        Дмитрий достал фотоаппарат и сделал пару снимков.
        - Нам надо найти на этой планете местечко потеплее и удобнее, где мы можем поселиться так, чтобы выжить. Что-то другого выхода я себе не представляю, - пожала плечами Ольга.
        - Ну и дела! Что, тогда нам не стоит вызывать Алекса? - остановился и выгнулся Алексей.
        - Вот еще. Ольга просто мечтает здесь остаться. Временное явление, вскоре пройдет. Через некоторое время ей станет совсем тоскливо, просто невыносимо тоскливо. Она заскучает по Земле, но возможности улететь не будет. Кто знает, что и как сложится в дальнейшем у Алекса, - усмехнулась Надежда.
        - Давайте-ка отсюда потихоньку выбираться. Начнем понемногу исследовать все вокруг. Тем более, что в навигаторе отмечены какие-то пункты, сооружения, назначение которых не совсем понятно, - потерев затылок, высказал Алексей.
        - Да, нам бы не мешало подняться повыше и сфотографировать общий вид, чтобы сверху видеть, что и как забирать на звездолет, - глухо произнес Дмитрий, продолжительный кашель заставил его согнуться.
        Два сундука остались ждать своего часа, открытые всем ветрам.
        Пробираясь сквозь кустарник и огромные камни, выбрались к берегу.
        Ноги и руки ныли от усталости, хотелось прямо здесь и сейчас устроить ночлег. Можно даже не есть - никто о еде даже не думал.
        Спустились вниз, к воде без каких-либо проблем. Двигались медленно, с передышками, после сундука усталость долго не покидала их. Требовался основательный отдых, торопиться никто не собирался.
        Сейчас предстояло самое сложное - перебраться на противоположный берег и вернуться на большую землю.
        Несмотря на то, что шли налегке, так и хотелось сделать привал, растянуться на траве, как минимум на сутки.
        Часть вещей израсходована, что-то пришло в негодность, выбросили.
        Только сейчас обратили внимание, что стало жарко - воздух хорошо прогрелся.
        - Рискуем мы, - нарушила молчание Надежда.
        - Апчхи...Что это? Апчхи..., - расчихался Дмитрий.
        - Будь здоров!
        - Спасибо!
        - Сундуки вот оставили, - тяжко вздохнула Надежда.
        - Ну и что, что оставили. А кто из нас может придумать, как унести? Вряд ли на планете кроме нас есть еще кто-то разумный. Животным побрякушки точно не интересны. Да и роботы, если и выползут на поверхность, что маловероятно, все равно сокровища не унесут - не рационально с их точки зрения, - распрямив лямки рюкзака, ответил Алексей.
        - Можетг этим роботам в программу заложили охранять сокровища, и возвращать их на свое место? - хитро прищурилась Ольга.
        - Не, не думаю, вряд ли. Никакого интереса у роботов к драгоценностям быть не может, - поморщился Дмитрий. Голос у него совсем сел.
        - Трудно сделать правильный выбор, вечно сомнения гложут. Путь сюда оказался слишком тяжелым. Не хочется так вот просто бросать добычу, но с другой стороны ничего нельзя сделать. Судьба нам выбор не оставила, - Алексей остановился, обернулся и посмотрел в сторону, где оставили драгоценности, исчезли из поля зрения.
        - Не забивайте себе голову, пошли уж, - дернула его за рукав Надежда.
        Девушки прошли вперед, затем Алексей и Дмитрий медленным шагом направились за ними.
        Алексей вспомнил какую-то старую веселую песенку, протяжно запел. Никто к нему не присоединился.
        Затем долгое время все шли молча.
        Каждый размышлял о том, что ему ближе. Долго здесь думать о чем-то вряд ли получится. Что-то да отвлечет внимание, яркая птица, необычное растение или красивый пейзаж...
        Тишина и покой вокруг способствовали душевному равновесию, окружающая красота поддерживала хорошее настроение, а чистый свежий воздух давал силы.
        Красивая природа, свежий воздух, тишина и покой способствовали ясности мысли.
        - У меня вопрос, - первым нарушил молчание Дмитрий.
        - Какой? - резко и внезапно остановился Алексей, чем немного удивил Дмитрия.
        - Нам надо либо забыть о найденных сокровищах и не рисковать своей жизнью, или же рискнуть, но мы должны отдавать себе отчет, что все может получиться совсем не так, как хотели. Поэтому вопрос - стоит ли ради них? Возможно, пора отсюда сматываться, да побыстрее?
        - Вот неправильно тебе подсказывает интуиция, рано еще отсюда сматываться, тем более что пока нет явных причин, - Надежда сбросила ношу, остановилась рядом с Алексеем и Дмитрием.
        - На этот раз все еще сложнее. Мы должны вначале толком разобраться и в истории планеты и в сегодняшних реалиях. Возможно, что мы остаемся. Мне бы хотелось остаться. Я считаю, что вообще уезжать сейчас отсюда не дело. Причем не важно с сокровищами или без. Я так считаю, что самое большое сокровище не те несчастные сундуки, а сама планета, я в нее влюблена, - Ольга тоже остановилась и присела на огромный валун.
        - Нет, нет, нам надо уходить, так мы никогда не выберемся из бесконечных походов. А если учесть, что у нас одежда изношена, обувь стоптана, скоро ходить будет не в чем, да и с едой постоянные проблемы, - махнул рукой Алексей.
        - А что нам здесь так плохо? Ты посмотри вокруг - рай! Самый настоящий, - Ольга провела рукой и посмотрела по сторонам.
        - Согласен, красиво. Все так, но есть еще вопросы - многое мне не ясно. Например, где мы будем жить?
        - Кругом яркие сочные краски, чистая природа, необыкновенный воздух, где ты еще такое увидишь. Все те планеты, на которых мы побывали и в подметки не годятся. Я думаю, что подходящее жилье можно найти здесь, в городах, жили же люди, значит, где-то есть строения, дома, - Ольга выглядела подтянутой, энергичной, взгляд полон сил.
        - Не хочу в рай, домой хочу! - выразительно посмотрел ей в глаза Алексей и по-детски улыбнулся.
        - Не согласен, никакая это не ловушка и это не рай. Все, конечно, дело привычки. Конечно, дома лучше! Домой всегда тянет, с другой стороны домой мы успеем, а здесь можем упустить главное, - откашлялся Дмитрий.
        - Человек ко всему быстро привыкает и хорошо адаптируется, поэтому нельзя утверждать, что мы будем всегда тосковать. Нам просто сейчас не хватает постоянного места жительства. Жизнь под открытым небом, бесконечные походы - суровое испытание и оно не может длиться вечно. Организм подсознательно ищет комфорт. Надо подумать, что мы собственно хотим - ублажить самих себя, максимально облегчить жизнь или же выяснить, исследовать историю планеты, чтобы узнать что-то важное и полезное для себя, может быть даже для других, - подытожила Ольга.
        - Напрашивается вывод, нам надо перестать сомневаться и идти. Идти до конца, - ответил Дмитрий.
        - Да, правильно. Не будем мы спорить, не будем кидать жребий. Сейчас важно просто выяснить единственный вопрос, - Алексей погладил бороду. Со стороны Алексей похож на ученого, вышедшего на природу для проведения полевых работ.
        - Мне тоже интересно узнать, почему люди на планете, полной вопросов и загадок, исчезли, - подошел к нему Дмитрий и легонько стукнул кулаком в плечо.
        * * *
        - Ориентироваться будем по навигатору. Бояться не стоит, мы должны куда-то выбраться - не потеряемся, - успокоил всех Алексей, настраивая прибор.
        Плот ждал их. Спустили на воду при помощи направляющих - пригодились два рослых бревна.
        С громкими возгласами лихо запрыгнули на плот. Удержались кое-как. Старались держаться ближе к центру, несмотря на то, что плот оказался весьма устойчивым.
        Отплыли сразу - плот унесло, будто лист, подхваченный течением. Чем дальше, тем оно становилось все сильнее. Плот качало так, что душа уходила в пятки. Сидели, вцепившись в бревна. Опрокинуться, и оказаться в холодной воде не хотелось. К тому же то и дело встречались камни, зловеще выглядывающие из воды.
        Стремительное течение довольно быстро отнесло их на середину реки. Туман сгущался, видимость резко ухудшилась. От этого стало немного не по себе.
        Возникло чувство, что оказались в каком-то заколдованном мире, где сами себе не принадлежат. Почему-то появилось ощущение, что события развиваться дальше будут помимо их воли.
        - Что-то мне не нравится все. Как-то все неспокойно, тревожно на душе. Давайте пока не поздно свяжемся с Алексом, - предложила Надежда.
        - Может, лучше приплывем, доберемся до берега, а потом, уже? - пригнувшись, спросил Алексей.
        - Нет, нам не стоит с этим затягивать, так как мало ли что может вообще случиться. Что нам откладывать. Пока он выберется сюда, пока приземлится, вон Дмитрий заболел, кто из нас следующий? - Надежда посмотрела на Алексея вопросительно.
        - Если возникла эта мысль, значит, она появилась не случайно, значит надо этим воспользоваться, - согласился Дмитрий, съежившись. Выглядел он действительно не важно.
        Алексей полез в карман и достал передатчик.
        Долго пытался выйти на связь.
        Ничего не получилось, несмотря на усилия.
        Связь пропала.
        Контрольные сигналы не проходили, устройство тест тоже не прошло.
        - Глухо, как в бочке, - Алексей посмотрел на Дмитрия настороженно, в глазах растерянность.
        - Дай-ка я попробую, - Дмитрий протянул руку и забрал передатчик.
        Дмитрий долго пытался наладить на связь, затем убедился, что все попытки бесполезны, спрятал приемопередающее устройство.
        - Посмотрите, нас куда-то несет, - настороженно произнесла Ольга, ладонями схватившись за лицо.
        - Увлеклись вы ребята, - Надежда с удивлением посмотрела по сторонам. С берегов на них смотрели угрюмые деревья и скалы. Глухие суровые пейзажи не внушали оптимизма.
        - В самом деле, Алексей, доставай навигатор. Давай посмотрим, где мы, куда мы вообще несемся? - в голосе Дмитрия звучала тревога, в глазах испуг.
        Внезапно течение выбросило их на камень, высоко торчащий из воды. Толчок произошел невероятно мощный. От удара с выступающим из реки парусообразным камнем они дернулись назад. Навигатор выскочил из рук Алексея и исчез в воде.
        - Ну, все. Доигрались, - сквозь зубы процедил Алексей.
        - Теперь нам точно тупик, - Надежда покорно склонила голову.
        Все, основательно вымокшие в воде, сидели, потупив взгляд.
        Холод пробирался до костей, заставляя стучать зубами.
        Настроение хуже некуда.
        Впереди сквозь туман едва пробивался свет солнца, по нему и ориентировались.
        Стаи рыб шарахались в стороны. Рыбы здесь водились довольно крупные и выглядели они забавно. Некоторые, довольно крупные и с раздвоенным хвостиком синего цвета, проявили любопытство. Как-то даже две большие рыбы сопровождали их плот метров сто.
        - Похоже, у нас серьезные проблемы, дальше придется нелегко. А пока надо как-то выбираться к берегу, - Ольга гребла изо всех сил.
        - Чем скорее, тем лучше, - нервным голосом добавила Надежда, она также работала энергично.
        - Как же мы теперь выберемся к берегу, река вон как расширилась, до берега слишком далеко, нам туда не доплыть, - пробубнил Алексей, сморщив лицо, отчего стал похожим на старичка.
        - Да. Собственно ничего и не видно, то есть совсем труба, - как в бочку буркнул и громко чихнул Дмитрий.
        Их унесло далеко, куда-то далеко по течению. Они давно забыли, где остались сундуки. Изо всех сил пытались как-то удержаться на плоту. Риск вывалиться большой. Осталось ждать чуда.
        Поначалу ощущения возникали крайне неуютные, боязно. Позже, когда окончательно продрогли от холода, привыкли и перестали обращать внимание на качку и неустойчивое положение.
        Не соскользнуть бы...
        Они отдавали отчет в том, что теперь вряд ли вообще удастся спастись...
        Всем очевидно - гибель неминуема.
        Еще пара часов и их выбросит если не на камень, то в открытое море или плот развалится. К тому же скоро стемнеет.
        Ветер заметно усилился. Держаться на плоту все труднее и труднее.
        Плот крутило как щепку, будто испытывали на прочность.
        Течение, с которым они не могли справиться, их отнесло в открытое море. Плот, казалось, трещал. Никто из них ничего не мог сделать, оставалось сидеть и терпеливо ждать.
        Давно поняли, что любые попытки безуспешны, силы неравные. Стихия оказалась сильнее.
        Безысходность и страх железной рукой сковывали волю.
        Что можно предпринять в такой ситуации?
        Время шло медленно, казалось, каждая секунда растянулась на час.
        Дмитрию становилось все хуже и хуже.
        Прошло около четырех часов. Потеряли всякую надежду на спасение, мысленно ругали себя за тягу к приключениям, за безрассудство, глупость и безудержную жадность, которая никогда до хорошего не доводит.
        Остались бы на Земле, в тепле...
        Сейчас же сидели как кролики и покорно ждали, что с ними случится. Мокрые, замерзшие...
        Они не разговаривали, молили Бога, чтобы их не разнесло, чтобы не разбились.
        Даже если и удастся как-то удержаться, если бревна расползутся, пусть даже спастись и добраться до берега, вряд ли получится найти друг друга. Шансов доплыть до берега, практически нет.
        Ни о каких сокровищах теперь и думать не хотелось.
        Глава 8 Древний город
        Впереди теперь вообще ничего не видно, сколько ни смотри.
        Туман сгустился настолько, что спрятал мир за собой.
        К вечеру похолодало до зимних температур.
        Все четверо окончательно замерзли, промокшие, да еще и ветерок совсем некстати. Сильно хотелось есть, в желудке все сводило. Но сейчас не до еды, ни у кого и мыслей не возникало достать таблетки.
        Добраться бы как-то до берега...
        В глубине души каждый из них смирился с безысходностью.
        Ольга широко раскрыла глаза, вытянула шею. Она заметила, как из тумана стали прорисовываться едва заметные контуры. Что - то высокое надвигалось на них. Будто на белой фотобумаге очень медленно проявлялось изображение.
        - Смотрите, смотрите! - указала пальцем вправо, всматриваясь и пытаясь понять, что же на них движется.
        - Что? Где? - завертел головой Дмитрий.
        - Откуда движется? - Надежда также начала озираться по сторонам.
        - Да вот же, вон - прямо! Неужели вы ничего не видите? - раздраженным голосом возмутилась Ольга, прищуривая глаза. Мокрые волосы прилипли к голове.
        - И в самом деле, - Алексей тоже заметил, что к ним что-то быстро приближается, что-то движется по воде.
        По бороде Алексея стекала влага.
        Из тумана медленно выплывала ладья, которая им показалась огромной.
        В ней находились люди, человек семь - восемь и смотрели на них, энергично указывая руками в их сторону. Люди о чем-то оживленно говорили, что-то живо обсуждали. Общались на незнакомом языке, красивом, мелодичном.
        Ладья шла прямо на них. Сомневаться не приходилось, люди в ней направлялись к плоту. Ладья изготовлена из дерева желтого цвета или покрашена желтой краской с коричневыми украшениями в виде ромбов и треугольников.
        - Интересно, хорошо это или плохо, - глядя вверх, спросил Алексей.
        - Ты думаешь, что встреча с ними может быть опасной? - хмурилась Надежда, мокрые волосы липли к лицу, она часто их поправляла.
        - Бог их знает. Сейчас все увидим. Во всяком случае, выбирать нам не приходится. Выпал единственный для нас шанс спастись, отказываться глупо, - Ольга держалась абсолютно спокойно в отличие от остальных.
        У Надежды и Алексея на лицах застыла тревога. Дмитрий очнулся, вздрогнул и, увидев ладью, широко открыл глаза.
        - Не может быть!
        - Это не сон, это на самом деле, - пояснил Алексей, заметив, что сознание у Дмитрия периодически проваливается.
        - Согласна. Сами мы идем явно на верную гибель, которую до сих пор просто чудом избежали. Нам этих людей просто сам Бог послал, - выдавила из себя улыбку Надежда.
        - А мы еще думали, что на этой планете вообще не осталось людей, - Алексей втянул голову в плечи.
        На серо-голубом парусе ладьи красовался символ желто-красного цвета, напоминающий щит, а сверху над ним солнце.
        Когда ладья поравнялась с ними, она остановилась, коснувшись плота. Небольшой толчок при столкновении заставил всех пошатнуться. Дмитрий чуть не слетел в воду, Алексей его вовремя удержал.
        Люди, одетые в темно-коричневые кожаные куртки, помогли им перебраться в ладью, бросив плетеные из веревок лестницы.
        Последним покинул плот Алексей, который осмотрел его прощальным взглядом. Плот держался на честном слове и вот-вот должен развалиться. На бревнах они бы в лучшем случае добрались до берега, если бы течение не оказалось столь быстрым. При таком стремительном потоке и обессиленных руках, шансов на спасение у них практически не оставалось.
        Спасибо, спасибо, просто чудо, самое настоящее чудо - мысленно поблагодарил Алексей.
        Забравшись в ладью, они встретились с сильными рослыми мужчинами. От крепких здоровых людей исходил сильный дух. Через минуту к ним вышел человек в светло-серой одежде с цветными нашивками. Похоже, он у них за главного. Мужчина что-то сказал, все остальные понимающе покивали. Язык совершенно непонятен, но приятный на слух, не раздражал.
        Жестами и мимикой дали понять, что все в порядке, что с ними все будет хорошо. Глядя на этих спокойных и мужественных людей, никто не переживал и не беспокоился о собственной безопасности. Все уверены в том, что все на самом деле обойдется. От этих людей исходило какое-то внутреннее спокойствие на уровне подсознания.
        Ладья плыла медленно, ловко обходили выступающие камни. Позже река впадала то ли в море, то ли в океан. Но то, что они не на реке стало очевидно.
        Оказывается, до этого на плоту все-таки плыли по реке, просто берегов в тумане не увидели.
        Дальше поплыли быстрее, выступающих из воды камней не видно.
        Когда отогрелись, глаза начали слипаться, неудержимо начало клонить ко сну. Изо всех сил старались держаться, не уснуть, поддерживали друг друга разговорами. Лишь Дмитрий практически спал, изредка открывая глаза.
        Ближе к вечеру заметили, что подплывают к острову, в тумане издалека он совершенно не заметен. Туман скрывал надежно. Остров оказался гораздо больше, чем они могли себе представить со стороны.
        От одного того, что перед ними огромный остров, населенный людьми им стало не по себе. Как получилось, что люди спрятались на острове? Зачем им жить здесь, когда вся планета пустует?
        Волнующее и тревожное состояние долго не отпускало. Такой поворот событий они никак не ожидали.
        Когда подплыли ближе, отчетливо разглядели большой и, похоже, древний город, возвышающийся на острове.
        Дмитрий чувствовал себя совсем неважно. Слабость и головокружение, но сознание он не терял. Голова, несмотря на недомогание, оставалась ясной.
        Он долго думал о том, что теперь с ними произойдет после неожиданной встречи. Попытался построить разные гипотезы, но так и не разобрался - что теперь ждать. В любом случае им предоставлена уникальная возможность спастись, когда сами бы погибли наверняка. Поэтому отказываться от помощи никто не думал.
        Так, что выбор сделан верный, сожалеть не о чем. Дальше будь, что будет. Река бы их в лучшем случае вынесла в открытое море или океан, в худшем случае они могли бы налететь и разбиться о камни, еще находясь в реке. Да и плот мог развалиться в любой момент. Дмитрию требуется лечение, тепло, покой, полноценное питание...
        Не совсем ясно, правда, какие намерения у тех, кто их спас. Хорошо, если добрые люди.
        Впрочем, так ли важно теперь, когда все самое трудное пройдено, решил про себя Дмитрий. Он пытался разгадать загадку, каким образом получилось так, что острова на карте навигатора не оказалось. Ведь фактически получается, что остров-невидимка. Выходит, что тот, кто составлял карту либо не знал о его существовании, либо намеренно скрыл информацию.
        Кто знает, как на самом деле...
        Затем мысли переключились. Странно все как-то! Почему люди с острова не перебрались на материк? Вряд ли они не знали о его существовании, скорее всего по какой-то причине не захотели.
        Со стороны остров практически невидим, будто сама Природа его скрывала от посторонних глаз.
        Совершенно неожиданно, просто чудо. Абсолютно невероятная история, подумал Дмитрий.
        Никто из них никак до конца не мог поверить, что это не сон, что это не случайное видение, мираж...
        Ладья пришвартовалась к деревянной пристани, возле нее покачивалась на волнах еще одна. По габаритам немного больше. Пристань добротная, построена на совесть из прочных широких досок. В самом конце, выходящем к морю возвышался черный столб с утолщением наверху. На нем, похоже, при необходимости в темное время суток зажигался огонек.
        Их пришли встречать люди. К пристани подошло человек двадцать. Одеты скромно в темно-серую и в коричневого цвета одежду. Трудно не заметить - люди физически хорошо развиты, что сразу бросалось в глаза. Высокие, плечистые, с ровной гордой осанкой. Да и двигались они немного по-другому, уверенно, раскованно. На пристань они спустились по деревянному трапу, под которым разбушевавшиеся волны шумно разбивались о камни. Местные жители относились к ним очень внимательно, чувствовалось, что изучают с большим интересом, присматриваются.
        Трое рослых бородатых мужчин вызвались сопровождать. Остальные так и остались на пристани.
        Вверх поднималась дорога, вымощенная большими угловатыми камнями, между которыми забились песок, ракушки, смятая трава. Подниматься оказалось непросто по такой извилистой дороге, которая шла под углом примерно в двадцать двадцать-пять, а местами и тридцать градусов.
        Сопровождающие передвигались легко, даже завидно. Шли они привычным быстрым шагом, энергично. Земляне же на середине дороги устали. Встали, вопросительно посмотрев на сопровождающих - требовался отдых. Местные с пониманием отнеслись к их вынужденной остановке.
        Вскоре их встретили суровые мужчины у городских ворот. Ворота высокие, мощные, изготовленные из твердой древесины, красиво обиты железом. Когда подошли ближе, ворота раскрылись, и перед ними поднялась вверх металлическая решетка с острыми наконечниками у основания.
        Высокая каменная стена, более широкая у основания надежно защищала
        город от внешнего мира
        Просторная городская площадь вымощена отполированными до блеска камнями. Украшали ее резные деревянные скульптуры. Все они разные по форме, содержанию - в основном разные животные. Запах дерева в городе чувствовался, здесь многое построено из древесины.
        Алексей обратил внимание, что каждый камень очень плотно подогнан, а поверхность отполирована до блеска. Сразу видно, что народ по этой площади ходил часто.
        Их провели наискосок через всю площадь. Везде идеальная чистота, нигде ни соринки, все убрано и выметено.
        Затем их провели мимо ряда мастерских с забавными вывесками в виде объемных конструкций. Изготовлены все они из металла и выкрашены разноцветными красками. Со стороны мастерских доносились звуки - постукивание, звон металла, откуда-то доносился скрип механизма, похоже, что-то сверлили или перемалывали.
        Запахи дерева, лаков, краски...
        После мастерских они вышли к аллее, ведущей к деревянной арке. Вошли в сад, ароматы цветов кружили голову. Кругом пышные яркие растения,
        необыкновенно красивые цветы, причудливые деревца.
        С веток доносилось пение птиц, стрекотали насекомые. Сопровождающие предложили им отдохнуть в одной из многочисленных беседок. Никто не отказался, сидели долго, наслаждаясь райским садом.
        К вечеру, наконец, оказались в невысоком двухэтажном доме. С первого взгляда дом им понравился, светлый, аккуратный, построен из гладких бревен. Крыша выкрашена краской светло-синего цвета, которая, если смотреть издалека почти сливалась с небом.
        Внутри уютно и тепло. Свет из широких окон в светлое время суток должен заливать комнаты, в которых их поселили. Стены украшали живописные картины в тонких светлых рамочках, рядом висели гобелены и бронзовые светильники. Из мебели в комнатах присутствовали широкие кровати из темного дерева, низкий столик с выгнутыми ножками, небольшой шкафчик, украшенный вставками разных форм и пород, и еще в комнате стояла пара низеньких кресел.
        Осмотрелись, походили по дому, потрогали все руками и дали понять хозяевам, что очень довольны и рады гостеприимству. Похоже, им удалось выразить благодарность. Местные жители улыбались и что-то несколько раз повторили на своем.
        Перед домом расположился небольшой компактный дворик, огороженный природными камнями. Большие камни красиво выложены, хоть и все они разной формы, сверху украшенными резными фигурками.
        В самой середине дворика притягивал взгляд небольшой продолговатый бассейн. В чистой воде плавали крупные серо-голубые рыбы.
        Прямо перед домом - у самой стены расположился небольшой стол, над которым сооружен навес из металлических прутьев. Их обвивали растения с семиконечными листьями и маленькими темно-зелеными ягодками.
        Жестами и словами, смысл некоторых начали понимать, объяснили, что они могут здесь оставаться и жить. Повода для беспокойства нет, никто их никуда не выгонит и не станет принуждать к каким-то дурным действиям.
        Чуть позже донеслись вкусные запахи.
        Накормили досыта, предложив огромные куски жареного мяса, свежие, вареные и жареные овощи, разнообразные фрукты, очень вкусные пышные лепешки. На десерт принесли сок с сухофруктами и сладостями. Им подавали две высокие стройные женщины, лица гордые, строгие. Одеты они в темно-серые платья, разукрашенные оригинальной вышивкой.
        После такого сытного ужина двигаться просто невозможно, живот оттягивала приятная тяжесть, но зато на душе сделалось очень хорошо.
        Сразу захотелось прилечь. К их желанию хозяева отнеслись с пониманием, постелив постель, пахнущую свежестью.
        Давно они не спали в чистой мягкой постели, да еще пахнущей каким-то особенным ароматом. Тонкий, хорошо успокаивающий запах.
        Двери не запирались - никаких замков ни снаружи, ни изнутри не заметили. Похоже, здесь не принято запираться. В самом деле, если в городе нет стражи, нет тюрем, значит, нет и преступности.
        Спаслось на удивление крепко. Снились просторные поля, залитые ярким светом, по которым они шли, любуясь потрясающей красотой. Снились большие птицы, белые и гордые, летящие над озерами с прозрачной водой.
        Проснулись рано, на удивление полные сил и энергии.
        Обычно требовалось намного больше времени для сна. Видимо комфорт, тепло и тишина сделали свое дело.
        Утром, после плотного завтрака любезно предложили прогуляться и осмотреть город. Ознакомительную экскурсию провел молодой житель, судя по всему очень древнего города, парень с радостью их водил по самым интересным местам.
        Город при внимательном осмотре оказался намного больше, чем им показалось в первый день.
        В этом городе-государстве жили добрые и уравновешенные люди, говори они спокойно, никогда не повышая голоса. Эмоции сдержаны.
        Эти люди не знали, что такое машины, компьютеры, электричество... Вечером улицы освещали огни масляных ламп. В домах также горели лампы, иногда зажигали свечи. Ложились спать рано, вставая с восходом.
        Поздним вечером в городе не слышны разговоры, нет праздного хождения - все подчинялись распорядку.
        Здесь жили трудолюбивые люди, все привыкли делать своими руками, причем чтобы они не делали, работали старательно, заботливо, вкладывали в любой труд душу. Независимо от того изготавливают ли глиняный кувшин, пекут лепешку или точат нож. Все у них получалось одинаково замечательно: красиво, гармонично, качественно.
        Создавалось впечатление, что люди получали истинное удовольствие не от вина и бесконечных пустых разговоров, прожигая драгоценное время в кабаках, а от труда, в который они вкладываю душу, находя в этом особое умиротворение.
        Каждое изделие носило индивидуальный почерк, мастера старался внести что-то уникальное, чем-то отличить свое от всего остального. Любая бытовая мелочь могла занять достойное место в музее.
        Сравнивая улицы на Земле с улицами в этом городе-государстве, расположенном на самой вершине живописного острова, заметили, что здесь не хочется ничего исправлять. Не возникает даже и мысли о том, что что-то нужно доделать или переделать, что-то спрятать, убрать или заменить. Абсолютно каждая мелочь продумана, каждая работа доведена до конца.
        Во всем чувствовалась завершенность, гармония, хозяйское отношение. И от этого на душе становилось тепло и комфортно.
        Обращая внимание на лица жителей, можно убедиться - у них нет места для внутреннего дисбаланса. Им чужды негативные эмоции, которым просто не оставалось здесь места.
        После знакомства с городом их пригласили к главному - человек хоть и не имел никакого статуса, но фактически выполнял работу мэра города, или даже скорее координатора - Каглин Бугд.
        Сдержанный, внимательный и судя по внешности очень умный человек.
        Каглин поинтересовался, откуда они здесь появились, на что получил ответ, который его удовлетворил. Алексей постарался изобразить на бумаге схему их ложного перелета.
        Дмитрия интересовал вопрос - почему на планете не видно людей, на что Каглин ответил, что, мол, здесь самое благоприятное для жизни место, поэтому никто не думает покидать этот город. Нет смысла расселяться по всей планете, на которой не совсем подходящие условия с их точки зрения. К тому же рождаемость невысокая. Проблемы перенаселения у них нет, соответственно нет необходимости покидать райский уголок.
        Слушая и наблюдая за главным, они сделали для себя вывод, что горожане действительно считали, что на планете никогда не существовало людей, кроме них.
        Затем Каглин с гордостью показал коллекцию картин, расписных досок, продемонстрировал глиняные кувшины, статуэтки. Богатство красок поражало - сочные, яркие, очень умело переданы световые переходы, художники уделяли много внимания разнообразию оттенков.
        Им еще раз дали понять, что они могут в городе оставаться и жить, сколько захотят. Одна к ним просьба - они должны присмотреться к тому, что здесь делается и как. И если могут чем-то быть полезными, то нужно внести вклад по мере сил и возможностей в городское хозяйство. Главное делать то, что им нравится, и что у них получается лучше всего.
        Город напоминал одну большую семью, где все родственники и все относились друг к другу как близкие друзья. В городе не увидели судебных домов, армии.
        Детей учили в единственной школе, где давались общие знания, трудовые навыки. Занимались дети пять лет. Дальше они поступали к мастерам в ученики, где трудились до тех пор пока сами не становились мастерами.
        После разговора, большей частью с помощью жестов, рисунков, схем, пригласили музыкантов. Оркестр играл около двух часов. Играл виртуозно. Инструменты звучали удивительно объемно и душевно. Что-то напоминало флейту, играли инструменты, похожие на гитару, мандолину, а также присутствовал басовый струнный инструмент, не обошлось и без ударных, на которых исполняли аккомпанемент очень деликатно. У музыкантов кроме
        хорошего слуха и ритма, есть чувство меры.
        Три месяца, проведенные в древнейшем городе, пролетели незаметно. Как выяснилось, возраст города на острове составлял около семи тысяч лет. В дальнем от ворот конце располагался дворец. В нем постоянно пополнялась коллекция городского музея лучшими изделиями. Им показали уникальные работы древних мастеров. Здесь же недалеко находился дом городского главы.
        Со временем они неплохо освоили язык, и стали понимать, о чем говорят горожане, и даже сами научились строить несложные фразы. Их тоже стали понимать, почти не приходилось разговаривать с помощью жестов.
        Окончательно убедились, что здешние люди даже и не подозревали, что на их планете параллельно когда-то существовала другая цивилизация. Им посчастливилось не пересекаться. Островитяне развивались сами по себе, всегда думали, что одни живут на планете, что их город единственный в мире. У них никогда не случалось войн, нашествий, не находилось в городе места насилию. Они не знали что такое оружие, жестокость, злость, обида, несправедливость, хамство.
        Дмитрий с Алексеем починили старинную мельницу, с помощью которой люди здесь получали муку. Неизвестно с каких времен эта старая добрая мельница существовала в этом городе. Но выпечка всегда умопомрачительно вкусная. А запахи, когда пекарня работала, заставляли половину города вспоминать о еде.
        Также отремонтировали старинный арифмометр, помогавший ученому производить вычисления. Жил здесь всего один человек, который дружил с математикой. Чудаковатый, да и внешность у него отличалась. Высокий, часто сутулился, с большими добрыми глазами и оттопыренными ушами.
        Необычный человек, радующийся буквально любой мелочи, зато очень веселый и добрый.
        Всем остальным жителям города важнее именно их насущные проблемы, которые решали без применения математических методов. Люди обычно действовали, как подсказывала интуиция. А интуиция, похоже, у них редко ошибалась. Иначе чем объяснить постоянные счастливые улыбки на лицах. После того, как прожили здесь некоторое время и показали себя с самой лучшей стороны, друзья полностью вошли в доверие, и с ними местные жители охотно делились накопленными знаниями.
        Они услышали подробный рассказ о том, что планета однажды приютила каких-то чужих, Пришельцев. Корабль приземлился недалеко от острова. Произошла встреча с людьми другой цивилизации, в возможность которой никто не верил.
        Пришельцы выглядели примерно также, как и они, но отличались во всех отношениях - речь, манеры, взгляды на жизнь. Мы друг друга так и не поняли, рассказывал математик.
        Пришельцы не стали вникать в их мир, подарили единственную вещицу. Дмитрий поинтересовался, и им продемонстрировали некий прибор, похожий на очень большой кристалл. Его приняли тогда как сувенир. Они им пытались объяснить, что он может помочь в случае катастроф. Ничего так с нами и не случилось. Все обошлось к счастью без происшествий, они жили без проблем.
        Пришельцы им объясняли, что все живое на планете может погибнуть. Причину им так и не сказали. Но намекнули на то, что нужно думать о спасении. Что спастись можно будет в одном случае, если все жители покинут планету. Если они надумают, то с Пришельцами можно будет связаться через этот предмет. Так ни разу и не воспользовались им. С тех пор этот странный предмет находится в городском музее.
        - Все проходило гладко в вашей жизни? - поинтересовался Дмитрий.
        - Нет. Конечно, не всегда. Бывало и трудности, причем сильные - нас испытывали на прочность. Мы должны были с этим справиться. И мы справились. Как видите, выжили, - отвечал ему главный летописец города.
        Вся городская история сохранялась в больших рукописных книгах. Записи в них делались красивым ровным почерком, обязательно темно-синими чернилами. Книги объемные тяжелые, одетые в толстые кожаные обложки. История записывалась как есть, без каких-либо украшательств. Не скрывали никаких фактов, понимая, что для анализа в будущем очень важно сохранить в памяти мельчайшие подробности бытия. Вообще, они считали, что искажение истины дает огромный шаг назад. Ни один здравомыслящий человек не станет обманывать самого себя.
        - Вы действительно построили у себя настоящий островок счастья. Поистине райский уголок, о таком наши люди на Земле даже и не мечтали, - поблагодарил Дмитрий, познакомившись с летописцем.
        - Спасибо за доброту, за теплые слова, интересно знать, что где-то есть жизнь, а познакомиться с представителями той жизни настоящее счастье, - ответил летописец.
        - А что с Пришельцами? Чем все закончилось? - поинтересовался Алексей.
        - Они предложили нашим людям, не всем - некоторым, кто захочет, лететь с ними, - пояснил летописец.
        - И вы отказались. Я угадал? - спросил Алексей.
        - Нам с ними не по пути. Какой нам смысл с ними лететь в мир, который нам чужд. У каждого народа выработан уникальный путь развития. Каждый должен пройти своей дорогой сполна, чему-то научиться, выстрадать свое. И если ты повторяешь чей-то путь, то ты берешь на себя груз его мыслей и чувств. Ни к чему хорошему не приведет. Надо стараться всегда быть самим собой и никогда не притворяться. Два одинаковых человека невозможно, это не конвейерная продукция. Каждый идет своей, обязательно новой дорогой. Смысл жизни человека - найти единственный в мире новый, обязательно индивидуальный путь. Эта новая дорога самое интересное, самое ценное...
        - Почему вы так думаете? Возможно вам предлагали спасение, может пришельцы знали нечто большее, чем знаете вы? - поинтересовался Алексей.
        - Суть в том, что путь каждого человека и каждого народа в целом уникален. Это творчество, это бесценный опыт. А исследование жизни не может идти по шаблону, который создал другой. Именно ты должен создавать уникальный опыт.
        - Значит, они улетели? Они оставили вас и не стали ничего делать? - прищурился Алексей.
        - Да.
        - А...
        - Нет, нет. У них не возникло даже и мыслей нас порабощать. Отношения выстроились правильными, искренними. Но каждый из нас понимал, что у каждого из нас своя дорога. Поэтому они не стали вмешиваться в нашу жизнь. Ненавязчиво спросили - нужна ли помощь в чем-то? А в чем? Как вы сами видите, можем себя обеспечивать всем. Нам всего хватает. А им наш образ жизни, наша культура показались чуждыми, скучными. Им нравится именно их мир.
        - Интересно вы рассуждаете, - задумчиво произнес Дмитрий.
        - Да. Да! Именно. Пришельцы тоже спросили - не нападали ли на нас, не предпринималось ли атак?
        - Что вы думаете на этот счет? - спросил Дмитрий.
        - Ничего не думаем. Мы всегда стараемся думать о хорошем. Мы не допускаем в мыслях негативных событий.
        - А вдруг...
        - У нас нет страха. Мы не можем думать о плохом, негатив исключен.
        - Почему?
        - Думать о плохом и больно и неуютно и опасно одновременно. Такое подчинение воли плохим мыслям приводит к не желаемым результатам.
        - Вы молодцы. Есть у вас чему поучиться, - улыбнулся Дмитрий. Самочувствие у него теперь отличное, настроение тоже. Хорошо быть здоровым!
        - Зачем нам проблемы, мы не хотим их притягивать неосторожными мыслями. Просто мы можем управлять мыслями так, как нам это нужно. Вот и все.
        - Итак, мы так и не выяснили, что здесь делали Пришельцы, как они сюда попали и что собственно унесли отсюда, - с интересом спросил Алексей.
        - Ничего не унесли, - сразу последовал ответ.
        - Но зачем-то они сюда ведь летели. Разве не так?
        - Может быть. Но нам это не известно.
        Местные всегда говорили правду, у них и в мыслях не возникало лгать, поэтому их ответам всегда можно верить. Они считали, что ложь - неважно когда, неважно при каких обстоятельствах, абсолютно любая, пусть даже обманывая самого себя, в конечном итоге всегда приводит к нежелательным последствиям.
        Летописец, увидев неподдельный интерес, предложил им поговорить с одним человеком. Он знал многое, но знания старался держать в тайне. Причина заключалась в том, что она могла оказать негативное влияние на жителей. Поэтому старались просто о плохом не думать, не вспоминать и как можно быстрее забыть.
        Их проводили в дальний угол города, где обычно горожане не ходят. Мудрец жил в небольшом домике. В нем две комнаты, та, что большая, показалась красиво обставленной, вторая, которая поменьше - уютнее. И рядом находилась совершенно невзрачная постройка с железными воротами. В петлях висел огромный крепкий замок. Такой даже ломом взломать непросто.
        Хозяин потянул за ручку ящик стола, достал из него ключ, открыл сейф, из его глубин извлек коробочку. В деревянной коробочке с какой-то надписью лежал большой длинный ключ на темно-синем бархате. Он сунул ключ в карман, и подал знак - пора выходить.
        Постояли немного перед дверью, посмотрели друг на друга. Человек с ключом о чем-то подумал, может что-то вспомнил, посмотрел по сторонам и осторожно вонзил ключ в замочную скважину, будто прикасается к какой-то тайне.
        Лицо, покрытое морщинами, напряжено. Взгляд серьезный, внимательный.
        Дверь открылась будто нехотя, со скрипом. Пришлось приложить усилие, чтобы открыть замок, им, похоже, давно не пользовались. Высохшими руками зажег лампу.
        Осмотрелись, прошли внутрь.
        В помещении, в котором они оказались, не увидели ничего. Лишь на полу заметили квадратную металлическую крышку с приделанной рукояткой. Мужчина уверенно схватился за рукоятку и с усилием откинул массивную крышку.
        Спустились за ним по ступенькам, старались не споткнуться. Вниз ушли метра на два. Проход узкий и тесный, здесь спускаться надо по одному.
        Несколько десятков метров пробирались по извилистому проходу.
        Когда добрались до нужного места, сопровождающий указал на узкую деревянную дверь.
        - Вход в подземный лабиринт? - поинтересовался Алексей, глядя на запертую дверь.
        - Нет. Это не лабиринт, это самый настоящий древний подземный город.
        Пещерный город Икобек.
        Долго и без спешки ходили по узким переходам старого пещерного города. Заглядывали в выдолбленные в стенах укрытия. В некоторых местах остались деревянные лежаки, где-то в свете фонарей высвечивалась глиняная посуда, встречались также инструменты.
        Когда давным-давно на планете произошла катастрофа, люди спасались, спрятавшись под землей. Все те, кто остался на поверхности, вряд ли смог выжить. Большинство городских жителей укрылось в подземном городке. Люди изредка делали вылазки на поверхность. Когда ситуация нормализовалась, то есть произошло через два поколения, люди вновь переселились в город на поверхности острова.
        Со временем постарались забыть тяжелые годы подземной жизни как страшный сон. Вначале долго решали - оставить ли подземелье в качестве музея истории, как напоминание о тех трудных днях. Но затем решили, что не стоит травмировать психику, лучше все же убрать из памяти все отрицательное. Жить нужно стараться настоящим.
        Вход не стали засыпать - мало ли, пригодится, тогда придется делать двойную работу.
        Возможно, на планете до них когда-то и жили люди, никаких сведений нет. Спаслись лишь те, кто смогли, кто позаботился о себе и ближних, кто спрятался.
        Теперь же люди считают, что они - жители острова сейчас единственные обитатели планеты.
        Возможно, они правы.
        Укрывшись в глубоких пещерах, надежно защитивших их от неблагоприятных условий, большинство выжило, постепенно восстановили все разрушенное хозяйство в городе. К тому, что у них имелось, добавили новое.
        Ушли десятки лет, тем не менее, город сейчас процветает...
        После того, как прошлись по подземелью и увидели, какие трудности преодолели эти терпеливые и трудолюбивые люди, живя без солнечного света, таская на себе воду, еду, рискуя собой, когда ходили по поверхности, они выбрались в том же месте, в котором вошли.
        Стемнело.
        Им предложили сходить в баню, в которой хорошенько попарились, затем предложили ужин, за которым они многое друг о друге рассказали.
        Узнав о том, что гости к ним прилетели за сокровищами, чему, конечно очень удивились, ведь сокровища, получается, принадлежали людям, о которых они ничего не знали, предложили посетить Золотую Долину.
        Древние часто бывали там - возле Соленого Озера, где раз в год добывали соль. Признались, что золото, как таковое их совершенно не интересовало. Эти драгоценности им ни к чему, деньгами они никогда не пользовались, главная ценность в их жизни, чтобы у всех людей всегда поддерживалось хорошее настроение. Вот этим они действительно дорожили, следили за тем, чтобы все жили полной жизнью. Если у кого-то возникали трудности, то все вместе старались помочь, не считаясь со временем, силами. Тем самым они считали, что умножают свое истинное богатство - дорожа настроением каждого человека.
        Еще жители острова рассказали им, что раньше, очень давно, об этом помнят лишь самые старые люди, которым перевалило за сто лет, из-под земли вылетали "огненные" стрелы. Они даже указали примерные координаты, откуда вылетали те самые "огненные" стрелы. Но сами туда не решались ходить, считая, что это все до добра не доводит.
        Еще они рассказали много разных интересных легенд.
        * * *
        Древние очень обрадовались их визиту, тем более что ребята им помогли во многом, они не только починили мельницу. Все четверо работали наравне с горожанами, стараясь сделать как можно больше полезного для города. Многому научились, о своей стороны многому научили горожан.
        Вечерами рассказывали о Земле, делились самым ценным, что у них есть - знаниями. Местные аккуратно записывали в толстые книги. Старались ничего не упустить.
        Вскоре поняли, что так жить всю жизнь они не смогут. Здесь, конечно, хорошо, красиво, уютно. Здесь жить и работать одно удовольствие, но слишком разные культуры, слишком разные представления о жизни. Поэтому они объяснили, что придется покинуть этот прекрасный город не потому, что здесь что-то не устраивает, а потому, что у них несколько другие цели. И, в конце концов, они не теряют надежду вернуться на Землю.
        Расставаться всегда жалко.
        Привыкли друг к другу, появились друзья. Да и жизнь в городских условиях, с крышей над головой, чистая постель, чистая одежда, вкусная еда...
        Провожали всем городом, дали в дорогу еды, одежды, и еще много всего, что могло пригодиться страннику...
        На глазах у людей проступили слезы, их не хотели отпускать. Долго уговаривали остаться.
        На ладье добрались до берега.
        Поблагодарив за добродушие и помощь, а также судьбу за внимание, разошлись с улыбками на лицах.
        - Что дальше делать будем? - спросил Алексей, мечтательно посмотрев на небо.
        - Как что, долина! - Дмитрий расширил глаза. Он сосредоточен на цели, которую мысленно видел перед собой.
        - Нам, что мало вот этого, нам мало сундуков? - недовольно пробормотал Алексей, изобразив руками огромный шар.
        - А что нам отказываться? - возразила Надежда.
        - Хотя бы посмотреть на все богатство, а Дима еще сделает снимок, и мы всем будем говорить, какие мы вещи видели, - рассмеялась Ольга.
        - Правильно, в карман все не положишь, а снимки останутся на память.
        - Тоже верно, - подмигнул Алексей.
        - Все на местах, теперь мы опять бродяги, - Дмитрий присвистнул.
        - Эх, лишились крыши, вкусной еды..., - согласилась Надежда.
        - Ладно, пошли, бродяги, не стоит расслабляться, как были скитальцами, так и останемся, - Алексей махнул и повел рукой.
        - Ты прав, мы теперь не можем без приключений, - Ольга направилась первой.
        - В самом деле, из-за лени и из-за усталости, что мы вот так возьмем и откажемся от всего? Мы же можем вообще жить безбедно, застолбим золотые запасы планеты, - Алексей последовал за ней.
        - Понимаю, понимаю, конечно, денег много не бывает, сколько ни хапни, все мало, нет предела человеческой жадности..., - негромко проговорил Дмитрий шуточным тоном.
        - Да не ворчи ты, ну, сколько можно, если тебе не нужно - я возьму твою долю, - недовольно посмотрела на него Надежда.
        - Мне абсолютно ничего не хочется, честно, - ответил Дмитрий.
        - Да, Дмитрий, здорово ты поменялся, - похлопал по плечу Алексей.
        Друзья направились в сторону Золотой Долины. Чем дальше, тем тяжелее таскать на себе нелегкий груз, которым снабдили их горожане.
        Золотая Долина представляла потрясающее зрелище. Головокружительное великолепие, помноженное на тысячу.
        Причудливой формы породы, завлекая и пленяя разум, интересно играли светом. Как будто источник света - огромная лампочка, зарылся внутри. Потрясающий пейзаж заставил всех на миг забыть о том, зачем они сюда пришли.
        Места здесь необыкновенные. Перед ними открылся пейзаж, кропотливо выписанный золотистыми красками.
        Там действительно скрывались огромные запасы драгоценного металла. Но разве можно все это забрать? Или хотя бы часть?
        Немыслимая задача.
        В лучшем случае на память можно сунуть в карман большой слиток.
        - Эх, вот здесь бы добывающее предприятие соорудить! - с сожалением выдохнул Алексей.
        - Давай не будем портить жизнь на Варде. Достаточно Земли, на которой все пошло не так. А здесь - пусть они живут, - Ольга кивнула в сторону. Все ее поняли, что она подразумевает людей на острове.
        - Ладно, друзья, наверное, пора нам уходить - полюбовались и хватит. Сколько бы ни взяли, все равно будем жалеть, что мало, что могли бы взять больше. Что-то мы не на правильном пути, крутимся как белка в колесе, а так и ни к чему не пришли. Мы один раз убедились, что все эти сокровища бесполезный балласт. Не зря же горожане от всего так легко отказываются. Пора вызывать Алекса, иначе мы все здесь в конце помешаемся на золоте, - предложил Дмитрий.
        - Да, наверное, нужно вызывать корабль. Пора нам улетать отсюда, дело сделано и точка. Всю планету мы с собой все равно не захватим, - согласился Алексей.
        - Клад найден, плюс еще горы золота, но лучше бы мы всего этого не видели..., - потерла нос Надежда.
        - Зато будем вспоминать, и рассказывать всем, представляете, в какой роскоши мы купались, - улыбнулась Ольга.
        - Пора, пора на Алекса выходить, что-то подсказывает мне интуиция, что надо торопиться, - Алексей достал приемо-передающее устройство, нервно вжал кнопку вызова.
        Долго пытался соединиться с Алексом, но связь так и не наладилась. От Алекса никакого сигнала не поступило.
        Повторили попытку позже - безрезультатно. Несколько часов не могли соединиться с Алексом.
        Затем сигнал все же пробился, хотя и слабый, да и часто прерывался.
        - Алекс..., - громко закричал в микрофон передатчика Дмитрий.
        - Да. Я вас слушаю, - послышалось в динамике.
        - Алекс, прилетайте за нами. Это Дмитрий. Вы помните нас - летели на Варду? Мы сейчас можем лететь. Мы нашли, что искали, все в порядке. Вы получите за работу много, намного больше, чем мы договаривались, - по слогам растягивал слова Дмитрий. Взгляд сосредоточился на небольшой птичке. Словно ненастоящая, застыв, сидела на ветке, и, казалось, внимательно слушала их разговор.
        - Я бы рад, конечно. Но у меня большие проблемы с кораблем. Он сейчас неисправен. К сожалению, ничем помочь вам не смогу, - виновато признался, Алекс.
        - Сколько придется нам здесь ждать? - спросил Дмитрий.
        - У меня вопрос с ремонтом техники решится не скоро. Корабль в плохом состоянии, и не известно, когда я за вами смогу прилететь.
        - Вы...вы нас убиваете, - губы Дмитрия округлились, глаза сузились.
        - Возможно, придется ждать очень долго, но я ничего пока придумать не могу, - Алекс говорил неохотно, голос приглушен.
        - Ну, придумайте что-нибудь. Получается, что вы нас бросаете здесь, договоритесь с кем-то, пусть за нами прилетит кто-то другой, мы заплатим много, мы очень хорошо заплатим, - настаивал Дмитрий.
        - А лететь кроме меня сюда никто не собирается, - отрезал Алекс.
        - Значит, нет? - спросил Дмитрий, делая акцент на втором слове.
        - Выходит так, просто в данной ситуации я ничего не могу поделать, - тихо произнес Алекс.
        - Плохо. Очень плохо. Вы нас бросаете на произвол судьбы. Конец связи, - Дмитрий нажал на кнопку передающего устройства.
        Нерадостные известия привели всех в уныние. Охватило чувство безысходности - корабль за ними не прилетит.
        НИКОГДА!
        У них больше нет никакой связи ни с Землей, ни с другими планетами. Получается, что они остаются...
        - Что делать будем? - занервничал Алексей, кусая губы. Взгляд перескакивал то на Надежду, то на Ольгу, то на Дмитрия.
        - Не надо психовать, успокойся, Алексей, возьми себя в руки, - пыталась внушить ему спокойствие Надежда.
        Алексей потупил голову, взгляд уткнулся в какой-то муравейник, где суетливо бегали какие-то рыжие насекомые.
        - Легко сказать - успокойся. Ведь шансов вернуться, у нас теперь практически нет. Понимаешь? - не поднимая глаз, глухим голосом произнес Алексей.
        - Опять двадцать пять! Шансов поднять со дна пещеры сундук на никому неизвестной планете у нас тоже не предвиделось, - не выдержала Ольга, взмахнув энергично.
        - В конце концов, можем и здесь выжить, наш опыт это подтвердил, в крайнем случае, напросимся обратно в город, если совсем плохо будет. А вообще нам повезло, на планете условия не самые худшие, - ровным спокойным голосом ответила Надежда.
        - Ну, прямо, как дети, честное слово! Ситуацию нужно воспринимать, в том виде как она есть. Именно так, как мы с ней столкнулись. В наших условиях ее мы не можем изменить, поэтому нужно спокойно подумать, что делать дальше, ведь нас никто не убивает, никто за нами не гонится, мы никому ничего не должны, это хорошо, - прогуливаясь, рассуждала Ольга.
        - Ну, сам посуди, Дмитрий, оставаться среди всего этого богатства мне тоже не очень хочется. Мы все же не можем существовать без родной планеты, без Земли, что мы без нее? - Алексей поднял голову и заговорил эмоционально, размахивая руками.
        - Ты и прав и не прав одновременно. Да, домой возвращаться всегда приятно и всегда хочется, спорить не буду. С другой стороны раз так получилось, значит нужно принимать все как есть - пока мы поживем на Варде, другого выхода мне лично сейчас не видится, пожал плечами Дмитрий.
        - С одной стороны, что эти сокровища собственно нам дают здесь? Ровным счетом ничего. Поэтому, сейчас их нужно просто выбросить из головы, не тратить на них время, силы, внимание - неизвестно когда полетим на Землю и полетим ли. Но не из-за того, что их там мы можем с большей пользой использовать, мы стремимся на Землю? И без сокровищ мы тоже хотим на Землю. Будем искать возможность, а пока задача выжить здесь, - рассуждала Ольга.
        - Нас четверо, нас всего четверо! - подняв указательный палец, произнес Алексей.
        - И что с того? - вскинул брови Дмитрий.
        - Мы, что друг у друга будем что-то покупать? - поморщился Алексей.
        - К чему ты? - нахмурился Дмитрий.
        - Да, все к тому, что сколько мы будем носить в голове это блестящее барахло? Здесь, как правильно сказала Ольга - все это великолепие для нас является мертвым грузом. Поэтому, чтобы не мучиться, ведь на Землю мы теперь вряд ли когда попадем, для нас сокровищ больше не существует.
        - Что ты нам предлагаешь выбросить все из головы? Я вообще-то думала о том, что не стоит во всем искать одну выгоду. Ими можно любоваться, например, поднимать себе настроение, - громко сказала Ольга.
        - Почему бы не забыть о сокровищах вообще? Они же нас с самого начала буквально водят за нос. Сколько времени мы потеряли на поиск.
        Мы вряд ли отсюда вообще когда-либо выберемся. Придется всем доживать век как нибудь на этой планете. Так зачем нам на душе эти тяжести держать, чего ради? Ради того, что когда - то может быть..., так давайте один раз решимся. Скажем себе, все хватит обманываться. Ну не нужны они нам, не нужны, хоть и лежат рядом такие красивые и драгоценные, - никак не успокаивался Алексей.
        - Хм, ну ты Алексей даешь!!! Чего нам стоило это все, получить сокровища! Ты хотя бы вспомни, как нам клад достался, - Дмитрий смотрел на него с сожалением.
        - Дмитрий, даже если напроситься в город древних, опять-таки все эти драгоценности бесполезные абсолютно безделушки, они там ничего не значат. Хорошо все там, замечательно. Они - древние в тысячу раз умнее нас всех, типа цивилизованных, которые без денег и золота не представляют себе иной жизни, - Алексей шагал и размахивал руками.
        - По большому счету все никому вообще не нужно, если нет практической пользы. Что такое деньги - абстрактная сумма, способ заставить делать людей то, что они не хотят или не любят делать. Скажи мне, разве я не права? - Ольга внимательно посмотрела в глаза Дмитрия.
        - На этой планете ты права, - задумчиво ответил Дмитрий.
        - Вот так! А может счастье больше никогда не возвращаться на Землю. Да, там родственники, знакомые, но здесь мне кажется, все как-то лучше, - Ольга сделала попытку улыбнуться.
        - А что скажут те, кого мы оставили на Земле? - обратился к женской половине Дмитрий.
        - Что скажут? Конечно, они нас ждут. Но если не получится вернуться - будем жить здесь, не станем, же по этому поводу сильно горевать, рано или поздно, все в жизни когда-то кончается, - спокойно ответила Надежда.
        - Жить на острове с чужими людьми трудно, но можно, если придется. Я думаю, мы найдем с ними общий язык. Изучим глубже их быт, речь, письменность и все будет нормально, - Ольга даже улыбалась, в отличие от остальных, которые с серьезными лицами выглядели очень грустно.
        - Итак, начальник, что ты предлагаешь, что делать будем, - Алексей повернулся к Дмитрию.
        - Хватит думать!!! Давайте искать Космодром!!!
        * * *
        Поиск космодрома поднял настроение. Откуда-то появились силы, словно открылось второе дыхание. Пригодилась старая схема. Не зря, видать, она столько времени ждала своего часа в тайниках подземелья вместе с оружейными ящиками. Когда выхватывали ящики, случайно схему порвали. Теперь держали в руках две половинки. Схема хоть и весьма условная, к тому же еще и карта эта устаревшая, с ее помощью на местности можно легко разобраться.
        - Эх, жаль, что у нас нет сейчас навигатора, без него будет совсем трудно, - Дмитрий шел, не поднимая головы. Впереди целое поле желтых пушистых цветков. Длинный толстый стебель будто толкал полупрозрачный шар к небу.
        Дальше участок дороги, который они собирались пройти, представлял собой огромный полигон. Вполне возможно, что это место испытания техники. Из земли торчали метки в виде труб, периодически встречались разные знаки - треугольной формы, круглые, прямоугольные.
        Часто встречались бетонные дорожки.
        - Ну, скажем так, в моей памяти еще кое-что сохранилось из того, что лежало в навигаторе. Правда, не все, осталась часть. А вот ориентироваться придется по местности, будем полагаться на интуицию. Как сможем, так и разберемся, - Алексей пожал плечами. Надежда душе ровно, спокойно.
        Он внимательно рассматривал все, на что натыкался его взор, с интересом вращая головой в разные стороны.
        - Иначе говоря, наугад. Ладно. Мы трудностей не боимся, найдем, - уверенным голосом ответила Надежда. Она сняла куртку и шла в легкой майке, которая неплохо сохранилась в отличие от куртки. Верхняя одежда почти потеряла цвет, местами сильно изорвана.
        - Придется что-то додумывать. Мы не первый день здесь, выкрутимся как-нибудь, наверное, - Дмитрий посмотрел на нее, задержав на мгновенье взгляд. Надежде его глаза показались уставшими.
        - Подумаешь, проблема! Нашли из-за чего беспокоиться. Не найдем ничего, тогда останемся и будем жить здесь, - горда подняла голову Ольга. Глаза светились радостью.
        - Космический корабль не плот, при всем желании сами мы его не построим. Если нам повезет и найдем, а он окажется неисправным, мы стопроцентно не сможем починить сами. А вероятность, что здесь есть годная для полета техника, думаю, очень невысока, - Дмитрий вскинул брови, взгляд наткнулся на улыбчивые глаза Ольги.
        - Не стоит по этому поводу расстраиваться. Здесь действительно неплохо. Вдобавок каждый прошел отличную школу выживания, поэтому не стоит сейчас об этом думать, - улыбнулся Алексей, потер лицо ладонью.
        - Давайте не будем спорить. Сколько раз мы отмечали - все эти рассуждения, пустое сотрясание воздуха. Будущее покажет, - философски заметил Дмитрий.
        - Хорошо, не будем гадать, давайте лучше пойдем искать, - легко согласилась Ольга.
        Несколько дней выбирались к району больших озер. Эта местность им запомнилась еще по навигатору. Согласно карте космодром должен находиться в лесном массиве, если обходить озера справа. Но это долгий путь, а срезать здесь вряд ли получится. Если использовать вездеход на воздушной подушке, но где его взять...
        Озера размашистые, примерно километров пять, некоторые даже пятнадцать, занимали огромную площадь.
        Прошли все пять озер. На карте нанесены весьма условно, без масштаба. Поэтому вначале все казалось легко и просто, на местности испытание не из легких.
        Дело не сколько в заплечном грузе, главное, что имеющаяся у них информация оказалась неполной, что замедляло продвижение существенно. Плюс назойливые насекомые, их больше нигде не встречалось. Когда устраивали привал, сразу разжигали костры. Огонь и дым их как-то еще отпугивал.
        Дорога повсюду практически разрушена, большей частью густо заросла кустарником. Местами они вообще ее теряли, когда дорога целиком покрывалась песком, а еще хуже, когда она залита водой.
        Дороге большей частью проходила между холмами, спуски, подъемы давно стали привычными. Дважды встречались огромные каменные завалы, которые приходилось обходить. В одном месте возле дороги сломанные деревья заставили их обходить за километр. Такое впечатления, будто здесь прошел смерч. К счастью, они еще ни разу не оказались в зоне погодных капризов.
        По пути часто останавливались, понимая, что спешка сейчас ни к чему хорошему не приведет, кроме усталости и переутомления. А это им сейчас совсем не нужно.
        Отдыхали долго, делились впечатлениями, высказывая соображения, иногда просто распевали песни или рассказывали истории из своей жизни.
        Алексей их развлекал всю дорогу, вспоминал что-то занимательное, рассказывал интересные факты из своей биографии, шутил. Остальные лишь поддерживали разговор.
        Дмитрий большей частью молчал, изредка что-то вставляя, причем часто не по делу. Надежда его реплики как-то не обращали внимания. К вечеру обычно один Алексей еще мог что-то говорить. Остальные мечтали об одном - прилечь.
        Дорога отняла много времени и сил. В общей сложности прошли около трехсот километров.
        По расчетам совсем скоро должны выйти на нужную местность. Вокруг ничего похожего на космодром так и не заметили.
        Решили идти на расстоянии пяти метров друг от друга, когда видимость хорошая - растягивались до десяти метров.
        Через некоторое время Алексей наткнулся на аккумулятор, валяющийся в поле. С этого момента стали внимательнее смотреть под ноги. Вскоре удалось обнаружить следы, которые, вероятно, приведут к нужной цели. Шли по неровному пути, часто попадались какие-то двигатели, валялись пустые бочки. Вскоре увидели небольшую подстанцию, она скромно прикрылась могучими деревьями. Затем им повстречался огромный тягач. Приземистая машина проржавела основательно, фары разбиты. Через двести метров отыскался изящный летательный аппарат, небольшой, по форме напоминал военный истребитель.
        - Вот теперь похоже на что-то вроде авиационной базы, - остановился Дмитрий, чтобы передохнуть, он как-то сразу изменился в лице.
        Прошли еще метров пятьдесят, хотя ноги упрямо отказывались передвигаться. Алексей шел впереди, повернулся и из-за деревьев сообщил:
        - Здесь впереди огорожена обширная территория.
        - Так хорошо же. Похоже, что мы, наконец, вышли к нашей цели, - подбежал к нему Дмитрий, вон вдалеке антенны торчат.
        Остановились, и стали внимательно осматривать местность. Дорогу преградил высокий, почти трехметровый каменный забор с колючей проволокой, заботливо проложенной сверху, местами отсутствующей и сильно проржавевшей.
        Погода стояла очень теплая, солнечная.
        Даже немного душно - градусов на пять меньше бы...
        - Перелезем или пойдем искать вход? - поинтересовалась Ольга, посмотрев по обе стороны нескончаемого забора.
        - Территория вероятнее всего огромная. Лень так долго идти вдоль нескончаемого забора, - Надежда усмехнулась и выразительно посмотрела на Ольгу.
        - Да еще и окажется, что вход с противоположной стороны закрыт, - рассмеялся Алексей.
        - Не, обойти половину периметра у меня нет ни малейшего желания. Давайте-ка мы лучше из бревен соорудим что-то типа трапа, это будет проще, - покивал Дмитрий, оглядываясь на деревья.
        Аккуратно срезали колючую проволоку, зацепили двухметровый сегмент веткой и сбросили. Затем срезали два дерева, одно перекинули за забор, второе уложили со своей стороны. По наклонно лежащему стволу перелезли, цепляясь за ветки. Тяжелые деревья оказались кстати - устойчиво, получилось надежное подобие лестницы.
        Обширная территория, наглухо огражденная от окружающего пространства, показалась им другим миром.
        Здесь многое говорило о том, что когда-то на территории действовала секретная база.
        Слева впереди увидели двухэтажное каменное здание с навигационной аппаратурой на крыше. Справа встретился небольшой летательный аппарат, слегка напоминал беспилотный вертолет. Без стекол, глухой, но с солидным вооружением.
        Прямо перед ними проходила дорожка, впереди сворачивала за двухэтажное здание с навигационным оборудованием. По ней и направились.
        Внутри территории обстановка выглядела более цивилизованно, по сравнению с заброшенной окраиной возле забора. Сильно удивились, когда дальше почему-то некоторые сооружения наполовину разрушены. Такое впечатление, что местами шли бои. Откуда и зачем велся обстрел - загадка.
        Вышли к разрушенным сооружениям, рядом с которыми покоились останки когда-то мощных кораблей.
        - Да, унылое зрелище, - скривился Дмитрий, переложил рюкзак на правое плечо.
        - Ну вот, нашли, пришли..., - не докончила мысль Ольга и присела на большой железный ящик, выкрашенный темно-синей краской.
        - А тут все поржавело, все покрыто плесенью, паутиной, поросло мхом, - продолжил Алексей.
        - Алексей, ты еще не устал? Ну не полетим мы никуда, стоит ради этого расстраиваться, что у нас здесь не хватит еды и питья? Выживем, может быть...и Алекс когда-то, наверное, починит свою посудину, - Надежда усмехнулась, сбрасывая с плеч рюкзак на тележку со снарядом.
        - Я нет, я совсем даже не устал, а вы что скажете? - Алексей держался ровно, часто двигал руками, взгляд изучал все, что попадалось.
        - От тебя да, устала, - ответила Надежда, сморщив нос.
        - Ладно, буду молчать, - обиженно высказал Алексей.
        - На Земле ты был другим, - прямо высказала Надежда, выпрямив спину.
        - На Земле ему некогда было, там он весь в делах, в работе. Так, что, выйдя на пенсию, ворчун будет еще тот, - улыбаясь, пояснил Дмитрий.
        За разговорами, они не заметили, как прошло время. Два часа блуждали среди зданий, ангаров, по дороге то и дело встречалась различная техника.
        Необычное сооружение привлекло внимание сразу. Необычной формы, в форме цилиндра, сверху сверкал шар. Внутрь попали без труда. Металлическая лестница увела в запутанные на первый взгляд подземные сооружения. Внизу строения выглядели более привлекательно по сравнению с тем, в каком состоянии находились конструкции на поверхности. Здесь все покрылось каким-то налетом. Пылью это трудно назвать, так как налет не привычно серого, а светло желтого цвета. Напоминало пыльцу.
        Немного затхлый запах не давал возможности вдыхать полной грудью.
        Ориентировались по указателям, их здесь как грибов, разбросаны повсюду. Стрелки любезно указывали нужное направление. Одни указатели красного цвета, другие синего. Нетрудно разобраться, что стрелки синего цвета показывают проход к служебным, хозяйственным помещениям. Без них вряд ли успели за такой короткий промежуток отыскать туалеты и комнату отдыха. Что самое интересное, в сливных бочках обнаружилась вода. В комнатах отдыха нашлось все, что может понадобиться персоналу для того, чтобы полноценно отдохнуть, и еще подкрепить силы. Обнаружили самые разнообразные консервы, плотно упакованные сухари. Оказались на редкость вкусными. Причем с разными ароматами, добавками, некоторые посыпаны чем-то вроде мака. А еще полакомились сушеными фруктами и морожеными ягодами в сиропе. Такого щедрого подарка никак не ожидали - действительно настоящий сюрприз. Тем более, что все запасы давно закончились, последнее время вообще питались кое-как. Кончились и таблетки, и тюбики.
        Практически все последнее время ходили наполовину голодными. Времени на то, чтобы охотиться, искать еду не всегда хватало. Торопились, старались не отвлекаться и останавливались как можно реже. Ели лишь, когда становилось совсем невыносимо или же когда на пути встречались ягоды, либо плоды. Не проходить же мимо такого добра. К сожалению, такое обычно встречалось не так часто.
        Спартанский образ жизни не мог не сказаться на внешности. Похудели заметно. Зато теперь они стали намного крепче, жилистые, загорелые, цепкие и сильные. Двигались уверенно, точно и быстро. Наверное, если бы жили с индейцами, то их приняли бы за своих.
        Наелись до отвала, в желудке приятная тяжесть. Сейчас не смогли отказать в удовольствии отдохнуть пару часиков. Отдых так и напрашивался, тем более что в последние дни спали мало.
        Теперь во снах все реже и реже стали видеть Землю. Все чаще снились какие-то далекие миры, совершенно незнакомые, чужие, непривычные. Совсем не пугали, напротив их обитатели вели себя дружелюбно, миры выглядели привлекательно. Нередко по утрам обменивались рассказами, впечатлениями. К полудню обычно сны забывались.
        Отдохнув недолго, нехотя поднялись и вышли. С собой прихватили столько еды, сколько могли унести. Давно сделали вывод, что рассчитывать на возвращение никогда не стоит. Еще ни разу не вернулись в те места, где им удавалось найти что-либо съестное или полезное.
        Ориентир держали по красным указателям. Вскоре добрались до главного сектора. В нем, судя по значкам, должен находиться объект их внимания.
        Металлическая дверь, как и предполагали оказалось явно непросто. Механизм замка, будто кто-то невидимый удерживал огромными клещами. Полчаса понадобилось, чтобы он сдвинулся с места. Когда все-таки открыли, толщина двери впечатлила. Оказалась не меньше пятнадцати сантиметров.
        Осторожно, не спеша, внимательно осматривая все вокруг, они вошли.
        В ангаре прохладно, градусов десять, не выше. Включить свет им не удалось, электричества здесь, похоже, нет. Когда прошли вглубь, успели заметить в свете фонарей, что ангар большой, если не сказать огромный. Судя по всему, внутри находилось что-то огромное...
        То, что спрятано в ангаре, заставило их вскрикнуть:
        - Ура!!! - раздалось громогласно. Железный ангар усилил звук многократно.
        Перед ними находился самый настоящий космический корабль, здесь услуги гадалки точно бы не понадобились. Они дали кораблю название - "Альбатрос". Конечно, наверняка он имел другое имя, но данный факт их совершенно не беспокоил.
        Выглядел корабль солидно, внушал доверие с первого взгляда. Похоже, на нем еще можно не летать, и не раз.
        - Как тяжело рассматривать громадный объект, кода приходится изучать все по кусочкам, - Алексей чуть ли не носом исследовал опору корабля. Она напоминала исполинскую ногу. Высота корабля навскидку метров тридцать, скорее всего, больше.
        - Свет бы сейчас не помешал. Эх, жаль, что здесь нет общего освещения, - Ольга произнесла с сожалением в голосе.
        Внезапно над головой вспыхнул огонек ярко красного цвета. Чуть позже замигали огоньки в разных концах. Вскоре ангар осветился не слишком ярким, но достаточным светом для того, чтобы хорошенько разглядеть корабль.
        - Чудо! Произошло самое настоящее чудо! Не может этого быть, - прикрыла рот рукой Ольга. Глаза сияли от радости.
        - Твои мысли услышаны, - глядя на эмблему корабля в виде серебристой птицы, Дмитрий широко раскрыл глаза.
        Они допускали, что корабль окажется большим, но о таких масштабах и представить себе не могли. Не корабль, а целый летающий дом, в котором могут легко поместиться человек сто, если не больше.
        Высокий, широкий, могучий...
        Объект их вожделений будто красавец, знающий себе цену, хладнокровно ждал, пока они догадаются проверить его готовность.
        Еще бы знать, как это сделать...
        - Придется учиться, на авось надеяться явно не стоит, - выдохнул Алексей.
        - Будем разбираться, - с усталостью в голосе объявил Дмитрий, не сводя глаз с корабля цвета индиго.
        - Наверное, это дело нам не следует ускорять, иначе застрянем по пути, надо все изучить как, следует, - Алексей потрогал рукой гладкий холодный металл обшивки.
        На корабле зажглись габаритные сигнальные огни.
        - Господи, ну фантастика!!! - Надежда вздрогнула от удивления, пытаясь осознать, что корабль все-таки безлюден.
        - Интересно, могли бы люди, которые его создали доверить управление пришельцам, таким как мы. Ведь мы понятия не имеем, как этой штукой пользоваться, - Ольга посмотрела на Дмитрия, наклонив голову.
        - Эх, Карлоса бы сюда. Все же он..., - Дмитрий, наконец, сообразил, что пора выключить фонарь.
        - Да, именно для этой цели он и создавался, так что сейчас мы могли бы Карлоса испытать по полной программе с пользой для себя, - согласился с ним Алексей.
        - Без робота нам тоже удастся. Думаю, что разберемся с управлением корабля. Вопрос времени, конечно, - Надежда стала перебирать пальцы.
        - Нас никто никуда не гонит, успеем освоиться, тем более что еды там полно, - добавила негромко Ольга.
        - Еще неизвестно, может и внутри что-то обнаружится? - Надежда кивнула в сторону корабля, в глазах засветились веселые искорки.
        - Хорошо, хоть корабль "живой", я уж и не надеялся, что он подаст хоть какие-то признаки жизни, - похлопал ладонью по обшивке Дмитрий.
        - Еще не факт, что корабль в "боевом" состоянии. Неизвестно как у него с топливом. Да и еще с остальными делами, - Алексей присел на выступ в основании. Ощущался прохладный металл, желанный...
        - Будем надеяться, что все у него в порядке, - Ольга подошла, заботливо и нежно погладила корабль.
        - Даже если корабль не заправлен, найдем, наверное, здесь топливо, - ответил Дмитрий.
        - Хватило бы его еще на путь к Земле, - Алексей энергично почесал затылок.
        - Возьмем с собой топлива сколько сможем. А не хватит, долетим с пересадкой, - пожал плечами Дмитрий.
        Глава 9 Что делать?
        Небо подарило удивительную красоту. Облака, выстроившиеся в параллельные ряды пушистыми собачками, шли из-за горизонта, празднично окрасившегося закатным солнцем.
        Лица заботливо ласкал прохладный ветер.
        Дмитрий перевел объектив в широкоугольное положение, выбрал ракурс, который, как ему показалось, усилил перспективу и сделал пару снимков.
        Ольга любовалась закатом, стоя на возвышении недалеко от друзей.
        - Корабль можно сказать практически готов к полету. Готовы ли мы? - Дмитрий посмотрел на всех так, будто прямо сейчас собирался лететь. Хотя по его виду итак ясно, что прямо сейчас покидать планету он явно не собирается.
        - Нет, конечно. Хотя соблазн велик, но мы сейчас не готовы никуда лететь. Ты сам знаешь - это очевидно, - ответила Надежда.
        - Хочется на Землю, но все мы понимаем, что надо долго разбираться с инструкциями, тренироваться, поэтому остаемся и занимаемся подготовкой. Так? - предложил Алексей, ему надоело стоять и он сел на траву.
        - Нет, наверное, не так, - возразила Надежда.
        - Почему не так? Что ты по этому поводу думаешь? - удивился Алексей, подняв голову.
        - Я думаю, что корабль простоял много лет и еще немного простоит, ничего с ним не случится. Без нас он никуда не улетит, а вот тайну планеты мы так и не выяснили. Здесь все намного сложнее, чем мы можем себе представить, - ответила Надежда, обхватив лицо рукой, будто прикрывая глаза от яркого солнечного света.
        - А нам оно как бы надо? Может ну ее, эту тайну. Плевать на все эти дела прошлого, важнее самим спастись. Нас не касается - не мы затягивали хитроумный узел, - Алексей поднял указательный палец вверх.
        - Нормально, - иронично усмехнулась Ольга, подходя к друзьям.
        - Что нормально? - пробасил Алексей.
        - Ну, вы даете. Собрались лететь обратно и напрочь забыли про сокровища. Ради чего мы собственно летели сюда? Не помните что ли? - Ольга смотрела удивленными глазами на Алексея.
        - Насчет сокровищ я думаю так, что не стоит их тащить на Землю, - решительно высказал Алексей.
        - Что? Почему? Ты шутишь? - Надежда застыла, глаза округлились.
        - Не принесут они там пользы, я это чувствую. Ни нам, ни другим. Мало брать не стоит - на всех не хватит или перегрыземся. Все тоже не заберем. Много богатства у нас там вызовет в противовес такой же объем проблем. На всю жизнь останемся рабами этих богатств. Хорошо, если у нас еще не возникнут проблемы на Земле с этим делом. Поверьте, неприятности могут случиться сразу. Охотников за богатствами найдется много, а скрыть такой факт мы при всем желании не сможем. Слишком дорогое удовольствие, - разложил соображения по полочкам Дмитрий.
        - Ты считаешь, что незаметно мы на Землю не сможем приземлиться, тихо так, и без шума, - взглянула в его уставшие глаза Ольга.
        - Нет. Тихо и незаметно не получится. Такой корабль как муха не пролетит. Нас вычислят еще до того, как мы пересечем земную орбиту. Встречать будут журналисты, интерес проявят различные спецслужбы. Короче, тихо не прошмыгнешь. Дальше мы теряем свободу - оказываемся в поле зрения общественности, мы вынуждены будем жить другой жизнью. Меня, например, такая жизнь, вроде человека, которого держат постоянно на прицеле, не устраивает, - снизив голос, проговорил Дмитрий.
        - С большей вероятностью будет именно так, значит не стоит сокровища тащить туда, - подумав, согласилась Ольга.
        - Допустим. Тогда оставляем все как есть и улетаем или есть другие соображения? - спросил Алексей, облокотившись на левую руку.
        - Есть. Соображения следующие. Мы пришли к выводу, что собственно богатства еще ничего сами по себе не значат, нам сейчас это не нужно, так как бесполезно. Оставить планету тоже нельзя считать правильным шагом. Мы до конца не разобрались в явно непростой ситуации. Мы не выяснили причин исчезновения людей. Фактически оставляем планету и сматываемся, когда по-хорошему нужно помочь ей, а может себе или Земле? - Дмитрий застыл, вопросительно посмотрел на Алексея.
        - Скажем так, мы никому ничего не обязаны. Мы свободные люди и можем делать все, что захотим. Сейчас коли так, пора домой, почему мы должны вообще что-то делать? - Алексей потянулся и встал.
        - Алексей, никто никому ничего не должен. В этом ты прав. Сюда тоже я никого не тащил, вы все приняли решение самостоятельно. Теперь очевидно - цели у нас изменились. Вернее даже не так, мы можем променять целую цивилизацию на сокровища, которые могут быть использованы для мелких личных целей? Кто мы - пираты, грабители или путешественники-исследователи? - Дмитрий косо посмотрел на Алексея.
        - Какая у нас здесь тогда цель, по-твоему, Дмитрий? - спросил Алексей.
        - Намного более важная, чем сундук с безделушками, - выразительно посмотрел на него Дмитрий.
        - Не понимаю, - пожал плечами Алексей.
        - Спор привел в тупик, каждый остался при своем мнении. Я, например, считаю, что надо пока не спешить с Землей, - выразила свое мнение Надежда.
        - Я тоже за поиски тайн цивилизации, успеем вернуться на Землю. А сокровища - что сокровища, на Земле это будут карманные деньги, не более того, - поделилась Ольга мыслями.
        - Давайте с утра решим, как быть. Сейчас выбираемся к реке. Искупаемся, отдохнем, заодно и подумаем, заночуем, а утром решим, - Дмитрий окинул всех взглядом.
        Все молчали.
        Нежно-золотистые тона придали поверхности воды фантастическую красоту. Спокойный, тихий вечер приятно успокаивал.
        Алексей сбросил одежду, вошел в реку и поплыл. Вода прохладная, но он давно не обращал внимания на температуру. Выработалась стойкая привычка - не бояться холода.
        Алексей понимал, что сейчас вопрос выбора стоял особо остро, нужно сразу определиться и решить, как быть дальше. Он знал, что не пойдет против воли коллектива, но уж очень сильно истосковался по родной Земле. Особенно, когда возможность лететь так близко, Алексея так и тянуло домой. А ведь еще неизвестно, как все повернется, займись они, как выразились девушки, тайнами планеты. Кто знает, в какие передряги попадут. Да и будет ли возможность лететь? Ладно, не будем считать себя эгоистом, в конце концов, это некрасиво. Пусть будет так - мы, представители Земли, пришли на помощь. Да и вообще, стоит, наверное, рискнуть. Ведь что наша жизнь в сравнении с Вечностью. Пусть лучше потратим мы ее с пользой для дела, а не для себя...
        Не буду я упираться, подумал он.
        Все же ребята настоящие друзья. А друзей не предают. Ладно, пусть все идет, как идет...
        С раннего утра все четверо на ногах.
        Спать никому не хотелось - настроение неоднозначное. У каждого на душе змеились сомнения. Всех сейчас интересовал единственный вопрос, что делать - искать информацию, которая содержит ключ к тайне исчезновения основной цивилизации на планете или забирать сокровища, забыть обо всем и возвращаться.
        В конце концов, на Земле тоже немало интересных дел, особенно, когда знаешь, что за душой такие богатства.
        Хотя всегда будет сожаление - могли бы взять больше...
        После сна уселись друг напротив друга.
        - Нам все-таки нужно раскрыть главный секрет, - первым начал разговор Дмитрий.
        - А-а-а, всю ночь не спал, думал, думал и, наконец, придумал, - прищурился Алексей, запрокинув голову.
        - В отличие от некоторых, да, я много думал, - кивнул Дмитрий, глядя внимательными строгими глазами.
        - Я спал крепким сном, выбросил все мысли из головы - все равно вы все за меня решите, не так ли? - Алексей почесал за ухом и подмигнул.
        - Меня тоже очень интересует вопрос - куда именно делись люди, которые жили здесь и почему-то резко все исчезли, - дважды чихнув, вступила в разговор Ольга.
        - Будь здорова, А еще многое остается неясным - сколько на планете осталось роботов. Много или мало? Что они могут сделать? Какие у них цели? - Надежда погладила Ольгу.
        - Давайте займемся завтраком, есть хочется, сил нет, - предложил Алексей, вскочил как игрушка на пружине.
        Дмитрий после долгого молчания согласился:
        - Пора.
        - Да оторвись ты от размышлений, лучше сходи, искупайся в речке, полегчает, - Алексей постучал по плечу кулаком Дмитрия.
        После недолгих размышлений Дмитрий обратился к Надежде и Алексею:
        - Вы давайте готовьте завтрак, а я пойду, пройдусь немного.
        - Постарайся далеко не отходить, мало ли, что. Где тебя потом искать, да и животные нет-нет да встречаются, не говоря, о том, что роботы могут повстречаться. Оружие возьми, - Алексей встал, тревожно посмотрел на Дмитрия.
        - Слушаюсь, - приложил руку к виску Дмитрий.
        - А можно я пока отправлюсь к реке? - повернулась Ольга, которая прилегла на спину и любовалась облаками.
        - Чего бы нет, иди, - повернулась к ней Надежда.
        Дмитрий ушел в одну сторону, Ольга в другую. Надежда и Алексей дружно разожгли костер.
        - На самом деле мне тоже очень интересно узнать, что же на самом деле на Варде произошло. Самое любопытное, что нигде нет следов насилия, мы не встречали скелетов. Значит они куда-то ушли сами или их увели, либо...либо, что-то могло сними случиться. Например, они могли под действием какого-то оружия, препарата раствориться, исчезнуть, - начал разговор Алексей, подкидывая ветки в жаркий костер.
        - Я знала, что ты все шутишь, делаешь вид, что тебе все равно. Они ведь принимают всерьез, переживают, - Надежда быстрым движением поправила волосы.
        - Когда все говорят одно и то же неинтересно. Надо, чтобы кто-то всегда был против, - рассмеялся Алексей.
        - Ты же не Баба-Яга? - прищурилась Надежда.
        - Я это я. Поэтому, зачем мне со всеми всегда соглашаться? Каждый человек имеет право на собственное мнение.
        - Правильно. Кто-то должен быть в качестве противовеса, - на лбу Надежды образовались две морщины.
        Алексей с наслаждением втянул носом дым костра, над которым закипала вода в изрядно помятом и потертом котелке.
        Сколько он повидал...
        А сколько всего вкусного в нем варилось...
        - Хм, так вот нам вначале надо определиться. Предстоит четко решить для себя - стоит выяснять этот вопрос или же нет. Стоит ли вообще это делать, тратить силы и время, - Надежда заканчивала чистить рыбу.
        - А почему собственно не стоит? - повернулся к ней Алексей.
        - Да потому, что. Первое - мы можем оказаться связанными этими знаниями и неизвестно еще, что мы после этого будем делать. Эти знания каким-то образом изменят нас, повлияют на дальнейшие наши действия. Может произойти такое?
        - Почему бы нет? - Алексей кивнул, но в лице изменился. Надежда мгновенье взгляд задержался на Надежде.
        - Второе, как это повлияет на тех, которые живут себе мирно на острове, ни о чем не подозревая. Может и им во вред окажется. Может не стоит выпускать джина из бутылки? Тихо так осторожно решим наши жизненно необходимые задачи, не углубляясь в историю, ведь она может оказаться совсем не такой безобидной, - Надежда бросила две крупные рыбины в кипящую воду.
        - Думаю, что нет, - Алексей подкинул еще дровишек в костер.
        - Нет - это да или нет - это нет? Как-то ты слишком многозначительно высказался, - наклонила голову Надежда.
        - Нет - это значит да! - ответил Алексей.
        - Вот до тех пор, пока мы будем разговаривать на языке "попробуй угадай, что я подумал" все наши действия могут быть направлены не в ту сторону, - улыбнулась Надежда.
        - Мудрено. Но правильно, - согласился Алексей, не отрываясь от костра.
        - Итак, что мы вообще делаем? Что-то я не совсем пойму, - Надежда оттерла травой нож, которым чистила рыбу.
        - Выясняем причину, почему исчезли основные жители планеты, почему они собственно исчезли, выясняем причину - погибли они или...даже не знаю, что и думать, Алексей хлопнул себя по шее, убив какого-то насекомого.
        - Надо? - спросила Надежда, медленно помешивая воду в котелке.
        - Надо, да, надо. Чтобы не наступить на те же самые грабли. Недаром говорят, знающий человек вооружен, - ответил Алексей и взял в руки горящую палку.
        - Я и сама думаю, что надо - если улететь сейчас, то считай все - забудем обо всем, уйдем с головой в повседневные земные проблемы. А сюда мы вряд ли когда-либо вернемся. Даже если душу греют огромные богатства, хоть мы сможем позволить себе многое, но жизнь может распорядиться иначе. Знание того, что случилось здесь - опыт. Это бесценный опыт...
        - Любопытно, конечно..., - улегся на траву Алексей, мечтательно поглядел в бескрайнее небо.
        - Любопытство мощный стимул, но еще и жизненно необходимо, - подняла высоко вверх указательный палец Надежда.
        - А зачем собственно жизненно необходимо? Что-то ты как-то все загадками говоришь, - шутливо спросил Алексей.
        - Как? Как зачем? Суть в том, что одни мы знаем, что здесь творится - даже эти, которые на острове, они не подозревают ни о чем. Для них время остановилось давно в прошлом. Оставить вот так вот погибшую цивилизацию, забыть о ней...это же, самое настоящее преступление. Преступление против своей совести в первую очередь. Да и те на острове, они тоже нуждаются в заботе и защите, они ведь как дети, уединились в своей песочнице, - Надежда обхватила колени руками.
        - А нуждаются ли? Им и так хорошо. Им никто не нужен. Живут себе и никого не трогают, - ответил Алексей.
        - Вот именно, как страусы, спрятали голову. Им ни до чего, кроме их острова дела нет.
        А там, если что-то произойдет, они бессильны, - ответила Надежда.
        - Может, ты и права.
        - Если по причине того, что мы поленились узнать суть, людям на острове будет грозить какая-то опасность, которую мы могли остановить, они пострадают, то вина целиком на нас. Поэтому мы не имеем морального права так поступать, как туристы, которым только и нужно, чтобы получить удовольствие от поездки, - произнес Дмитрий, который внезапно вырос у Надежды за спиной.
        - Ты как всегда прав, Дима, тем более что, очень похоже, нам здесь придется пожить какое-то время или вообще остаться навсегда. Что-то мне сейчас так кажется. Да, знания придется нам вырывать тогда зубами, - Алексей сжал кулаки, глаза загадочно устремились вдаль.
        - Зубами так зубами. Наверное, теперь это наша цивилизация, - Дмитрий многозначительно посмотрел в сторону леса.
        - И все равно хоть на денек, но Землю посетить надо, - ответил Алексей.
        - Что-то вы как-то пессимистично настроены, ребята. Что вы потеряли надежду на возвращение домой? - возмутилась Ольга, вернувшись с реки посвежевшей, бодрой.
        - Нет. Конечно, нет. Надежда сами знаете, сколько живет..., - ответила Надежда.
        - Надо изучить историю, обязательно надо, чтобы понять, как развивалась и на чем споткнулась эта цивилизация, - обернулся Дмитрий.
        - Да, но на это уйдет немало времени, мы все согласны с этим? - Надежда посмотрела на Алексея, сдув спадающие на лицо волосы.
        - Да, а куда нам спешить собственно - главное, не рисковать без необходимости и постараться всегда быть осторожным. Я понимаю, что не надо сейчас торопиться, куда нам спешить, раз мы здесь надо успеть все сделать, чтобы потом не жалеть, - Алексей подошел к костру и снял котелок.
        - Пока я не знаю, что нам сейчас важно. Но вопрос в том, что нам не стоит ничего предпринимать, пока мы не выясним настоящее причины катастрофы, - задумчиво проговорил Дмитрий.
        - Есть еще один момент, - посмотрела на него Надежда.
        - Какой?
        - Мы зачем сюда прилетели? - залилась смехом Надежда.
        - А, ну его...пусть лежит. Есть ведь, не просит, что мы сейчас с ним делать будем, не таскать же на себе повсюду, - отмахнулся Дмитрий.
        - Не думаю, что он на этой планете кроме нас может кому-то понадобиться, - с довольной улыбкой добавил Алексей.
        - Хм. А что если все это кто-то направляет..., - не договорила мысль Надежда
        - Есть хочется, запахи такие у вас здесь вкусные, - не выдержала Ольга.
        - Что ты хочешь этим сказать? - удивился Дмитрий.
        - А что если на Земле кто-то тоже знает о кладе. Сам не захотел лететь, рисковать, и подсунул нам эту информацию. Мы привозим клад, а нас там ждут заинтересованные лица. Хлоп и мы в ловушке. Может быть так? - Надежда прищурила глаза как лиса.
        - Я бы до этого не додумался. Но раз кому-то пришло в голову, то кто его знает, все имеет право на существование, - немного растерялся Дмитрий.
        - Тем более, давайте все сокровища мы не будем доставлять на Землю. Пусть остаются здесь, возьмем пару сундуков, этого добра нам всем надолго хватит, даже если забыть про все остальное, - Алексей высказал соображения и принялся раздавать еду.
        - Хорошо. Давайте так и сделаем. Выясняем, что к чему и там по ходу событий решаем, что дальше. И вообще, слишком много мы думаем, пора действительно есть, - потер руки Дмитрий.
        - Все. Поедим и вперед. Пора искать базы, военные, секретные, производственные, так мы найдем ключ к разгадке, - Алексей посмотрел по сторонам, будто сейчас отправится на поиск.
        - Согласен. Именно так мы сможем разобраться в том, что здесь на самом деле творится, как-то не нравится мне эта видимая тишина, - ответил Дмитрий.
        - Или творилось, - сказала Надежда.
        - Думаю, что раз еще остались роботы, то жизнь здесь не остановилась, - прищурился Дмитрий.
        - Все. Пора собираться, - Алексей поднялся и стал готовиться к походу.
        Загасили костер и через пятнадцать минут зашагали.
        Алексей насвистывал какую-то мелодию. Ольга и Надежда о чем-то говорили, Дмитрий плелся сзади, взгляд уткнулся под ноги.
        Дмитрий размышлял о том, что человеку дана всего одна жизнь. Причем очень короткая. Если вычесть розовое детство, беспомощную старость, то остается совсем мало. А как много нужно успеть за короткий промежуток времени. Как будет обидно в конце, если не успеешь, а еще хуже, если будешь делать совсем не то. Хорошо, если есть, кому за тебя сделать работу. Но если ты единственный, кто может это сделать?
        Грунтовая дорога вывела их к перевалу.
        - Как вы смотрите на то, чтобы к городу идти вон по тому склону, - Алексей указал в сторону невысокого, но длинного возвышения.
        - А что, сверху вид лучше, хороший обзор. Ориентироваться так проще, пойдем, - согласился Дмитрий, оторвавшийся от нелегких дум.
        После ночевки медленно, растянувшись почти семиметровой цепочкой, поплелись на холм.
        Когда добрались до гребня, вид сверху открылся красивый.
        - Так намного интереснее, чем идти по полю, - Надежда улыбалась.
        - Да и не так жарко, хоть ветерок обдувает, - поддержала ее Ольга.
        Шли, молчали, каждый обдумывал, что их ждет дальше...
        Небо обещало теплую, по всей вероятности жаркую погоду, дождем тут не пахло, да и не нужен им сейчас дождь.
        Небосвод красиво подсвечивало утреннее солнце.
        Внезапно Алексей поскользнулся, никто не ожидал, что скатится вниз. Алексей не смог удержаться и крутился в разные стороны, падая, пытаясь удержаться. Все беспомощно остановились, смотрели, но ничем не могли помочь Алексею, натыкающемуся на кусты.
        - Вот не повезло, - Дмитрий нервно хлопнул по голове.
        - Как далеко он скатился, - Надежда сделалась бледной.
        Алексей укатился так далеко, что казался едва различимой точкой где-то внизу.
        - Считаю, что надо обойти слева, там спуск менее болезненный, - Дмитрий смотрел, прищурившись, представляя каково сейчас Алексею.
        - Отсюда мы только повторим его путь, - согласилась Ольга.
        Спуск оказался намного дольше, чем они себе представляли, зато менее опасный.
        - Дай бог, чтобы он не сильно пострадал и ничего не сломал, - Надежда смотрела вниз, под ноги, нервно потирая лоб.
        - У нас даже нет ни бинта, ни йода, все обезболивающие закончились, - Дмитрий шумно втянул воздух носом.
        - Ситуация, конечно не из приятных. Хорошо, если там не окажется никаких животных, - Ольга пыталась держать Алексея в поле зрения.
        Картина внизу получилась пестрая - кустарник вперемешку с невысокими деревцами, затеряться среди них легче легкого.
        Шли минут тридцать.
        Все хорошо понимали, что несмотря на то что сейчас Алексей может нуждаться в помощи, и скорее всего, в ней нуждается, торопиться не стоит. Если и с ними произойдет что-то подобное, лучше от этого никому не будет.
        Шли вдоль некоего подобия тропинки. Так надежнее.
        - Не удивительно, что Алексей там очутился, очень скользко после вчерашнего ночного дождя, - Надежда старалась сама не соскользнуть.
        - Что-то я его потерял, - Дмитрий вращал головой в разные стороны.
        - Я тоже, - забеспокоилась Надежда.
        - Вон, за тем кустом должен быть, - Ольга вышла вперед.
        - Что-то странное место какое-то, - проговорила Надежда, осматриваясь.
        - Чем тебе оно не угодило? - спросила Ольга.
        - Хотя бы тем, что Алексей здесь провалился вниз, - посмотрела на нее Надежда.
        - А вы взгляните, там дальше кустарник заканчивается, даже трава не растет, сплошной песок и камни. С чего бы? - Дмитрий глядел прямо перед собой.
        - Сейчас для нас важнее Алексей, потом разберемся, - Надежда подбежала к Алексею, лежащему на спине.
        - Как ты? - подошел Дмитрий.
        - Ты цел? - Надежда осмотрела его, взяла руку, затем вторую, по очереди сгибая.
        - Вроде бы, - ответил Алексей, морщась.
        - Ноги, как ноги? - Ольга попыталась дотронуться. Левая в порядке, правая сильно разодрана в районе бедра.
        - Попробуем встать? - Надежда попыталась его приподнять.
        - Давай вместе, - Дмитрий обхватил Алексея.
        - Подождите, - остановил Алексей.
        - Больно? - спросила Ольга.
        - Не в этом дело. Посмотрите сюда, - Алексей взял в руки небольшую темную вещицу и протянул.
        - Что это? - Дмитрий взял в реки предмет и поднес его к глазам.
        - Похоже на древнюю табличку, информация какая-то, - пояснил Алексей.
        - Откуда это здесь? Странно, не может так просто валяться такая штука. Давайте пройдем туда, посмотрим, - Дмитрий показал в сторону камней, разбросанных на песке.
        - Да, пойдем. Мне самому тоже очень интересно, - Алексей сделал попытку встать, ему помогли Надежда и Дмитрий.
        С трудом далось встать на ноги. Вскрикнул, прикусил губу и сжал кулак. Но ничего, устоял.
        - Ходить можешь? - спросила Ольга.
        - Могу, но больно, если попробовать идти медленно, - скривился Алексей.
        - Может, передохнем пока здесь? - предложил Дмитрий.
        - Нет, не стоит, лучше медленно пойдем вперед, - помотал головой Алексей.
        Не успели сделать и десяти шагов, как увидели перед собой круг, выложенный из камней плоской формы, воткнутых в землю вертикально.
        - Ба, чудеса, - воскликнул Дмитрий.
        Чуть дальше встретился еще один круг, из середины торчал камень интересной пятиугольной формы длиной с метр. После него обнаружили третий круг, в центре из камней сложена семиугольная фигура, продолговатые камни воткнуты также вертикально.
        - А вот это уже становится совсем интересным, - Ольга прошла немного вперед и встретила россыпь каменных обломков. Подняла один, оказался глиняный кусочек с рукояткой.
        - Разбитая глиняная посуда, - Дмитрий поднял ручку от вазы.
        Впереди их ждала еще одна находка.
        Из камней, обточенных грубо, сложен небольшой домик, вернее то, что от него осталось.
        - А здесь, видно, раньше жили люди, - хлопая глазами, протянул Дмитрий.
        - Похоже, - согласилась Ольга.
        - Совсем интересно, - Надежда заметила фрагмент желоба. Присмотрелась - дальше также лежали, по все видимости остатки сооружения для подачи или слива воды.
        Они прошли по остаткам сооружения, и вышли к реке, на берегах лежала глина.
        - Если вы не обидитесь, давайте сделаем перерыв. Мне тяжело двигаться, - попросил Алексей, втягивая носом воздух.
        - О чем речь, давайте сейчас остановимся, у реки и заночуем, - предложил Дмитрий.
        - Хорошо бы, отдохнуть надо, - Алексей присел, это ему удалось с трудом.
        - Давай полезай в воду, сейчас мы тебе раны в реке промоем, - похлопала по плечу Ольга.
        Ночь провели спокойно. Алексей все ворочался, долго никак не мог уснуть.
        Встали поздно. Уже день.
        Все устали. Устали от постоянного напряжения, огромных физических нагрузок, постоянных споров и бесконечных размышлений. Ничто так не утомляет и выматывает человека, как сомнения, сложный выбор.
        На следующий день перешли реку, глубина в самой середине оказалась не больше метра с хвостиком. В мокрой одежде продолжили путь. Алексей чувствовал себя намного лучше и уже шел самостоятельно, правда, слегка прихрамывая.
        Прошли мимо живописных развалин. Дмитрий пару раз доставал камеру.
        Слева возвышалась гора, у подножья раскинулась роща. Справа тоже гора, но меньше и без растений. Между ними проходила долина, туда они и направились. В ней обнаружили занимательные древние сооружения, различные предметы. Весь день шли вдоль этой долины и поднимали интересные старинные вещички.
        К вечеру сил идти не осталось, тем более, что постоянно приходилось нагибаться. Устали все, лишь Алексей мужественно держался из последних сил, но не сдавался.
        Выбирая место для сна, добрались до возвышенности, с этого места открывалась интересная картина.
        Внизу показалась равнина. В ней увидели большой круг, внутри вели раскопки роботизированные механизмы.
        - Роботы, там роботы работают! - Ольга громко воскликнула.
        - Что они могут искать, неужели их интересует старина? - Дмитрий сомкнул брови.
        - С утра спустимся, посмотрим. Думаю, что роботы за ночь не убегут, - поморщился Алексей.
        - А если мы обойдем и подойдем к ним с обратной стороны? - предложила Надежда.
        - Не думаю, что это оптимальный вариант. Слишком долго обходить, тем более, что у Алексея сейчас болит нога. Завтра с утра спустимся незаметно, а там с роботами повоюем, - ответил Дмитрий, зевая.
        - Добро, - ответил Алексей.
        Спалось хорошо, несмотря на то, что издалека то и дело доносились звуки работающих механизмов. Роботы и ночью не прекращали работы, трудились под светом прожекторов.
        Утром, когда проснулись, желудок настойчиво напомнил о себе. Толком питаться не получалось. Жили постоянно впроголодь.
        Голод поднял и заставил пройти к реке, там они поймали несколько рыбешек, сварили их и с аппетитом сразу съели. Даже чай не на чем заварить. Обошлись кипятком, что тоже хорошо, намного лучше, чем холодная сырая вода.
        К зоне раскопок - вниз шли медленно и осторожно, учитывая полученный опыт. Рисковать не хотелось, тем более оказаться зажатым манипуляторами роботов нет ни малейшего желания. Конечно, подозревали, что на раскопках работают роботы-трудяги, которые предназначены исключительно для мирных целей, что у них даже и оружия может не быть. Но никто не мог утверждать, что их не охраняют боевые роботы.
        Огромный круг, диаметром метров сто, может и больше поделен на две половинки. Когда пригляделись, увидели, что эта система похожа на водопровод, она входила в речку, проходящую за кругом. Расстояние метров сто двадцать - сто пятьдесят.
        Ближе к ним на краю большого круга выделялось строение, возможно, вход или еще что-то похожее.
        По мере того, как спускались, стали проясняться детали, элементы древнейших построек.
        Между ними копошились как жуки забавные четырехногие роботы. Корпус желтого, а конечности черного цвета. Они работали слишком медленно, но точно и уверенно. Натужно урчали двигатели. Высокочастотные сигналы связи при этом проигрывали техно-мелодию.
        Роботов можно насчитать штук десять, не меньше.
        К древнейшему городу шла дорожка, вся продавленная роботами.
        - Будем стрелять или..., - спросила Ольга.
        - Можно бы их оставить. Только...зачем, - ответил Алексей.
        - Нет. Не стоит. Лучше их остановить. Мы не знаем, на что они способны, какие задачи выполняют, какие цели преследуют, и как в будущем они поведут себя по отношению к нам. Что если им взбредет в голову догнать нас и уничтожить? Мы же тогда не справимся, да и ночью нас охранять некому, поэтому лучше не будем с ними церемониться, - Дмитрий говорил энергично, покачивая головой.
        Уничтожать пришлось не десять, а целых тридцать роботов, некоторые трудились в глубине, там, где сооружены землянки. В них можно разглядеть столы, стулья, грубо изготовленные из бревен, камней.
        Среди руин встречались еще и разные самодельные первобытные инструменты вперемешку с инструментами современными, видимо ими орудовали роботы.
        Долго бродили по окрестностям, нашли остатки водопровода, металлургических печей, рудников...
        Впереди попался вагончик, напичканный электроникой, видимо база местных роботов-трудяг. Она имела связь с другой базой, на крыше виднелись антенны.
        - Вот это совсем хорошо. Теперь мы сможем выяснить, что они тут делали, - Дмитрий, выдохнул, посмотрел по сторонам.
        Осторожно вошли, готовые к любым неожиданностям, роботов внутри не оказалось. Влезли в компьютер и выяснили интересные подробности. Обнаружилось, что роботы построили виртуальную модель древнего города, у него почему-то четыре входа.
        - Они работают по заданию какого-то научного центра, у роботов определен четкий план действий, и они постоянно пересылали информацию по мере продвижения работ, - доложил Алексей, отрываясь от дисплея.
        - Что же здесь они искали, интересно? Не думаю, что их волнует история как таковая, - Надежда потерла запястьем лоб.
        - Космос! Интересовал один лишь Космос. Древние прекрасно разбирались в космических науках. Роботов интересовало расположение планет, движение небесных тел, законы астрономии. Роботы рвутся в Космос, они пытаются его понять. Вот и собирают все сведения, которые оставили древние по космическим наукам, - размеренно пояснил Алексей.
        - Откуда у древних такие знания? - тихим голосом поинтересовалась Ольга.
        - Видимо кто-то им передал те знания. Может, досталось от предыдущих цивилизаций, может, пришло из Космоса, факт, что теперь роботы пытаются их получить, - расправив плечи, ответил Алексей.
        - Не зря ты падал, Алексей! - похлопала Ольга.
        - Угу, знали бы вы, как мне пришлось нелегко!
        - Нельзя допускать, чтобы они вышли в Космос. Если роботам удастся это сделать, ох и много бед они натворят, - Дмитрий постучал пальцами по груди.
        - Первым делом нам надо обнаружить их главную базу. Неизвестно, что еще могли роботы задумать, - сверкнула взглядом Ольга
        Глава 10 Горный перевал
        - Впереди нас ждут горы, - сообщил Дмитрий буднично, с заметно подчеркнутым спокойствием.
        Они остановились посреди рощи. Рослые деревья как специально соблюдали дистанцию, вокруг каждого дерева как минимум полтора метра свободного пространства. Ветер завывал и шевелил кроны, деревья скрипели, от чего на душе становилось как-то тревожно.
        В руках у Дмитрия свисала развернутая, местами изорванная карта.
        - Горы это самое лучшее, это моя детская мечта, - с оптимизмом выдала Ольга, глядя на проплывающие над головой облака.
        - Согласна. Горы это прекрасно, - восторженным голосом произнесла Надежда и тоже остановилась между ровными стволами.
        - Это не просто горы, это большие труднопроходимые горы, - как-то тихо, но очень уверенно предупредил Дмитрий.
        Никто не ответил.
        Алексей шел первым, думал о чем-то своем.
        Минут через тридцать они вышли из зарослей.
        Алексей остановился. Он разглядывал едва горизонт, на котором собственно никаких гор еще не видно. Холмы, напоминающие верблюжьи горбы утопали в синей дымке.
        Ветер стих. Легкий, едва заметный.
        Погодные изменения перестали быть предметом повышенного внимания.
        Кожа лица и рук привыкла и холоду и к жаре. Теперь они реагировали на климатические воздействия не так, как в первые дни. Окрепли, закалились. Внешность изменилась настолько, что рядом с изнеженными городским комфортом людьми на Земле они выглядели бы чужаками.
        Дмитрий не обратил внимания на реакцию друзей. У каждого разная, у каждого по-своему эмоциональная. Похоже, она его сейчас не очень интересовала, взгляд он устремил куда-то вдаль. Казалось, его мысли слишком далеки от реалий. Глядя на него, трудно догадаться, о чем сейчас думает. Во всяком случае, не о том, как пересечь этот внушающий трепетные чувства горный массив.
        - Впереди испытание не из легких, - не поворачивая головы, напомнил Дмитрий.
        - И что ты этим хочешь сказать? - Алексей подошел, испытывающим взглядом посмотрел на Дмитрия и легонько, по-дружески постучал кулаком его по плечу. Тот даже не шелохнулся, продолжая смотреть в одном том же направлении немигающим, словно загипнотизированным взглядом.
        - Выдержим? - ответил вопросом на вопрос Дмитрий, не меняя ни голоса, ни положения, в котором он, казалось, застыл.
        Алексей кивнул.
        - Давайте укладываться спать. Скоро стемнеет, а завтра утром видно будет, -
        предложила Надежда.
        - Я тоже об этом подумала, - улыбнулась Ольга.
        День с утра стоял теплый.
        Вчерашнюю прохладу неожиданно сменила жара.
        Легкие пушистые облака лениво плелись по разморенному небу.
        Настроение с утра у всех великолепное, немного даже приподнятое. На душе хорошо и уютно, тем более, что впереди горы. Не какие-то холмы, а самые настоящие горы. Каждый научился поддерживать великолепное настроение, не взирая на окружающий мир, переменчивый как осенний ветер.
        В эти минуты верилось, что не страшны никакие препятствия. Жизнь казалась вечной и к тому же бесконечно интересной. Будущее рисовалось светлым и радужным, с заманчивыми перспективами.
        - Ну что, готовы? Как настрой? Давайте условимся, каждый говорит сам за себя - если есть сомнения, не скрывайте, - Дмитрий
        - Дим, мне трудно ответить на твой вопрос в самом начале нашего пути. Если нужно, значит, мы должны выдержать. Какие здесь могут быть варианты? - немного подумав, ответил Алексей. Он ходил вокруг Дмитрия, размахивая руками. Ему хотелось расшевелить, растормошить друга, который почему-то, как ему показалось, не разделял его настроения. Вернее даже их настроения.
        Все как-то старались держаться весело, шутили, поднимали друг другу дух. Дмитрий держался особняком, все чаще "уходил в себя".
        - Ты-то может, и выдержишь, а вот девушки наши? - повернулся, наконец, к нему Дмитрий, будто оторвался от нелегких дум, отложив их на время.
        - Неизвестно, кто еще из нас вперед устанет, - с улыбкой гордо заявила Ольга, устремила взгляд в небо, на фоне ослепительного солнца парили две птицы. Взгляд у Ольги открытый, сильный. Сейчас ее лицо напоминало воина, уверенного в себе, решительного
        - А что у нас имеются какие-то другие предложения? - скрестила руки Надежда, вопросительно наклонив голову.
        Она с интересом рассматривала насекомых, те целеустремленно ползли по саблевидным травинкам. Забавные непоседы-насекомые, напоминали пчелок, здешние немного мельче, и летать они не могли. По своему поведению полосатики напоминали муравьев. В отличие от земных эти передвигались ощутимо медленнее, будто спешить им некуда.
        - Нет, - на выдохе проронил Дмитрий. Лицо оставалось серьезным, казалось оно предельно сосредоточено.
        Дмитрий немного помолчал и добавил:
        - Уже нет. Во всяком случае, как помнится из карты навигатора, именно за этими горами и должна находиться какая-то таинственная база. Наверное, секретная. Там, в навигаторе она указана символически, и трудно определить, что это собственно такое. Но сейчас нам уже понятно, что там расположено на самом деле.
        - Точно? Ты ничего не путаешь? - спросил Алексей. Сегодня казался будто заведенным, энергия так и требовала выхода. Он никак не мог успокоиться и встать на одном месте спокойно или сесть куда-то, наконец. Сегодня Алексей все время двигался, без видимых на то причин. Хотя все давно уже привыкли к тому, что без надобности лучше не делать лишних движений. Стоит приберечь собственные силы для физических нагрузок, которых на Варде всегда хватало с избытком. Иногда Алексей любил немного "поиздеваться" над Дмитрием, растормошить его. Дмитрий принимал его шутки и никогда на это не обижался. Дмитрий понимал, что Алексей из тех людей, которых все время нужно загружать работой. Без дела Алексей долго не мог.
        В последнее время Дмитрий сильно изменился. Алексей хотел, чтобы друг оставался таким же, как и раньше - простым, открытым, разговорчивым. Чтобы также как все радовался всему на свете. Алексею не нравилось, что Дмитрий постоянно замыкался в себе, углублялся в какие-то внутренние проблемы. Что Дмитрий скрывает? Что его беспокоит? Почему он не хочет делиться собственными, а может и не только собственными проблемами с остальными.
        Спрашивать в лоб, лезть в душу с расспросами Алексею не хотелось. С детства он считал, что если сам человек не хочет о чем-то говорить, то значит не стоит его беспокоить вопросами.
        Алексей, как-то размышляя о друге, вспомнил, что в одно время он сам стал замкнутым, необщительным, весь погрузился в дела. Когда работа целиком его поглотила, это заметно отразилось на его характере. Тогда у него не нашлось сил или желания оставаться самим собой. Он упустил ровный душевный настрой, растворил его в круговерти рабочих проблем. Все-таки работа, работой, но есть еще кое-что важнее - сохранить себя как уникальную личность, не расплескать внутренний мир, не сломаться под натиском обстоятельств, которые почему-то всегда стараются навалиться в полную силу.
        Вот теперь, наверное, судьба все переставила местами, будто Алексей пожинает плоды своего поведения. Ведь Дмитрий тогда сильно волновался по этому поводу, старался все время Алексея куда - ни будь вытащить, сохранить того веселого энергичного Алексея.
        - Никак нет. Помнится все четко, я ничего не путаю, - твердо ответил Дмитрий.
        Ольга и Надежда сбросили увесистые рюкзаки и расположились на траве.
        - Обойти такой громадный массив практически нереально. Вернее можно, но слишком долго его обходить, да и справа вроде как море, плыть по воде нам просто не на чем. Не делать же снова плот, на котором опять неизвестно куда нас судьба вынесет. А слева начинаются глухие труднопроходимые леса. Там темно, сыро, и пробираться будет одно сплошное мучение, да и очень долго. Скорость перемещения в таких лесах не очень большая, ходили уже, знаем. Об этом тоже стоит подумать. Велик риск застрять в лесу, не говоря про насекомых, а может быть и диких животных. Ведь мы понятия не имеем, что там, как там. Да и сколько идти через лес. Поэтому есть смысл идти прямиком через горы. Во всяком случае, мы точно знаем, что сразу после этих гор мы выберемся к базе. Мы прямиком к ней и выйдем. Это кратчайший путь, - Дмитрий потер лоб, наморщив его, отчего на нем образовались две глубокие складки.
        - Итак, чем мы рискуем, если отправимся в горы? Трудностей, конечно, хватит по горло. Это серьезные физические нагрузки, к которым мы все уже привыкли и их пугаться не стоит, нагрузки мы выдержим. Разряженный воздух, вот с этим не знаю. Никогда не испытывал себя в подобных условиях. Низкая температура тоже ерунда. Холодов мы не боимся, закалились уже, переживем как-то. Самое проблемное, как всегда, еда. С едой, думаю, что нам будет трудно. Совсем. Вот реальная проблема, заслуживающая самого серьезного внимания. Где мы в горах что-то найдем? - Алексей надул щеки и, нахмурившись, выразительно посмотрел по сторонам.
        - С едой, конечно, придется туго, тут и к гадалке ходить не надо, - пожала плечами Ольга, кивнув Дмитрию. Она полулежала в траве, прислонив спину к рюкзаку.
        - Ничего. Мы привыкли питаться скромно, до сих пор ничего не случилось, так что выживем, - присоединилась Надежда, прикрыв глаза ладонью от солнца. Одну ногу она вытянула, вторую подложила под себя.
        - Что ж заготовим, что сможем и сколько сможем, а там если придется, то ужмемся, голодать иногда нужно, это полезно, - четким голосом ответил Дмитрий. Устав стоять, он присел на лежащий ствол дерева-великана.
        Воцарилось молчание.
        Слушать тишину всегда приятно. В такие мгновенья внутри все раскладывалось по местам, будто организм начинал концентрироваться на внутреннем состоянии, начинал залечивать старые раны...
        К тишине все давно уже привыкли. Поначалу она тяготила, звон в ушах казался непривычным. Особенно после космических кораблей вездесущая тишина на Варде заставляла настораживаться. Теперь же большая часть суток у них проходила в спасительной тишине, которая прекрасно успокаивала. Попади они сейчас в какой-нибудь шумный город на Земле, не сразу бы привыкли либо переселились бы подальше от города.
        Каждый прикидывал возможности, рассчитывал силы, обдумывал предстоящий поход. Обещавший стать очень непростым испытанием. Конечно, соответствующим опытом никто не обладал. Так, легкие прогулки, короткие экскурсии по хоженым маршрутам. Одно дело, когда отправляешься хорошо подготовленным, с соответствующей удобной и теплой одеждой, подходящей обувью, нормальной едой, альпинистским снаряжением. Да еще и по не раз пройденным туристическим маршрутам, с опытным гидом. И совсем другое дело, когда идешь, в чем придется, передвигая ноги из последних сил, постоянно не доедая, по маршруту, который совершенно неизвестен. Да к тому же никто не гарантирует, что этот маршрут вообще проходим. В любую минуту перед ними может возникнуть непреодолимое препятствие. С вершин может обрушиться лавина, с небес град...
        Риск велик еще и потому, что здоровье может подвести, еды или воды может не хватить. Но это уже не первый их опыт выживания в сложной ситуации, поэтому настрой боевой, никто не нервничал.
        - Ладно, пора. Сомневаться вредно для здоровья. Надо идти. Все, деваться нам некуда. Поэтому пора нам взяться за дело и полный вперед, - решительным голосом первой нарушила затянувшуюся паузу Надежда.
        Она встала и закинула рюкзак за плечо.
        - Да. Выдержим, - с уверенностью в голосе поддержала ее Ольга. Подтянулась и тоже встала.
        - Никто из нас высоты не боится? Давайте говорить честно, лучше нам сейчас обо всем поговорить и определиться, чем мы на вершине будем кусать себе локти, - Дмитрий по очереди посмотрел на всех вопросительно. Взгляд его оставался серьезным. Дмитрий хорошо представлял себе всю сложность ситуации. Одно дело понимание, что это надо и внутренняя готовность ко всему, другое правильная оценка собственных сил. Ему тоже не хотелось зря рисковать и вести людей на верную гибель.
        - У нас будет повод проверить, - Надежда скосила глаза на кончик носа, на который как ни в чем не бывало села бабочка. Все схватились за животы, Надежда стояла, не шелохнувшись. Дмитрий выхватил камеру и успел сделать кадр. Второй кадр снять не успел, бабочке такая реакция на ее поведение явно не понравилась.
        - Нет, не страшно, вообще, после здешних будней, я забыл это чувство, которое раньше мне часто не давало покоя в сложных жизненных ситуациях, - честно признался Алексей.
        - Даже интересно. Дим, а сам-то ты как? Все нас пытаешь, признавайся, - шутливо спросила Ольга, подмигнув Надежде.
        - Если бы еще я сам себя знал, - задумчиво ответил Дмитрий, глядя на высокие кроны деревьев слева.
        Все отдавали себе отчет в том, что предстоит весьма непростой поход. Возможно, испытание окажется на пределе человеческих возможностей. Они рискуют помимо здоровья, еще и жизнью. Их ждет полная неизвестность, к этому нужно добавить абсолютное незнание местности и отсутствие какого-либо опыта, и сведений о местных горах. Все это, конечно, не в их пользу. К тому же, понимали, что легко может случиться так, что им придется возвращаться, если горы окажутся недоступными.
        И все же огромное желание идти, идти вперед...
        Несмотря ни на что решились...
        Выбор сделан осознанно. Что бы ни случилось, жалеть бы о неправильно принятом решении не стали бы, даже если пришлось возвращаться и идти в обход.
        Время намного дороже, чем удобство и комфортные условия. Идти в обход сейчас, когда видится путь напрямую, нет никакого резона, обходить горы через лес слишком долго, да и тоже не так все просто. Поэтому этот вариант даже не принимается в расчет.
        Ранним утром все встали практически одновременно, будто по негласной команде. Ни у кого не возникло желания поваляться еще, поспать подольше, как это нередко имело место.
        На Варде спалось хорошо, сон здесь всегда крепкий и приятный. Обычно на следующий день чувствовалось, что организм полностью восстановлен, какой бы трудной ни приходилась нагрузка за вчерашний день. Стоит отметить, что и свежий чистый воздух тоже делал свое полезное дело.
        Весь день активно готовились к дальнему походу. Большей частью работали молча, сосредоточенно, с полуслова понимая друг друга. Иногда достаточно даже жестов. Собрали почти два килограмма темно-красных ягод. С виду они напоминали чернику, но с немного сладковатым привкусом и более мясистые. Наловили рыбу, десять аппетитных полуметровых рыбин. Даже дали им название - белоголовки. Сами рыбы серого цвета, разнообразие вносили редкие темные полоски, а вот головы у них чисто белого цвета, на носике два пятнышка по бокам. Форма головы заостренная, на спине острые выступы, хвостик длинный, раздвоенный.
        Должно, наверное, хватить, если в первый же день все запасы не съесть.
        Во второй половине дня приготовили рыбу, закоптили. У источника, который удачно и вовремя подвернулся на пути, заполнили питьевой водой все имеющиеся емкости - фляги, пластиковые канистры.
        После напряженного нелегкого дня решили хорошенько отдохнуть. Перед дорогой обязательно нужно отоспаться, набраться сил. Они уже испытали на себе, что в таких ситуациях лучше не торопиться, спешить здесь явно не стоило. Сэкономишь полдня, потеряешь намного больше.
        К заходу солнца все успели, что планировали и со спокойной совестью улеглись спать.
        Выспавшись, как следует, они встали на следующий день немного позже обычного. Собрались быстро и, основательно нагруженные, неспешно выдвинулись в дальний, а главное трудный путь.
        Алексей медленно затянул песенку, девушки его поддержали. Дмитрий шел молча, иногда, правда, мычал что-то себе под нос. Похоже, что он их даже не слушал, как всегда в последнее время сосредоточенно размышляя о чем-то своем.
        Воздух с утра еще довольно прохладный, идти сплошное удовольствие. К счастью, нет ни дождя, ни ветра. Ясное небо обещает дневную жару. Лучше пусть жарко, чем дождь. Ходить в мокрой одежде не очень приятно, хотя никуда не денешься. В последнее время они перестали выжидать дождь в укрытиях. Зонтики они не взяли с собой, когда собирались - никто о них не подумал, капюшоны наполовину изорванных курток вряд ли спасут от ливня. Сейчас, утром, ветер совсем не нужен, а вот днем ветерок бы кстати.
        Кто знает, может и подует...
        Погода здесь иногда менялась несколько раз за день. Предсказать взбалмошный характер перемен сложно.
        Пройдя, очень большую, как сказала Надежда в самом начале - бесконечную равнину, заросшую полевыми цветами, затем еще и невысокие холмы, покрытые низеньким жестким кустарником, они вышли в сторону восточного хребта, так как таким образом подход получается более удобным, хорошо просматриваемым.
        - Скажи, Дим, пожалуйста, честно, - обратилась к нему Ольга.
        - Я стараюсь никогда не лгать, по возможности, - перебил ее Дмитрий, взгляд суровый, внимательный.
        - Да нет. Я не о том. Ты вот сейчас не жалеешь, что притащились на эту планету, сами не зная толком зачем. Клад бросили, почти забыли о нем, интерес к сокровищам явно пропал, после того, как мы нашли клад. Теперь появляются все новые и новые трудности, конца им не видно, - не сводила с него глаз Ольга. Левая щека испачкана чем-то вроде смолы от растений.
        - В самом деле, Дим, сидели бы дома, в комфорте, уюте, как нормальные люди, а так уже устали порядком. Ну, узнаем тайну, а дальше? Будем писать диссертацию? - с сожалением в голосе спросила Надежда.
        - Нет, нет, это неправильная позиция. Я нисколько не жалею. Чтобы сейчас вы на Земле делали? Сидели бы на мягком диване перед экраном, потягивая сок, а тут каждый день полная неизвестность, романтика, приключения, не знаешь, что каждый день тебе принесет. Не знаю, я считаю, что человек, когда он живет по стандартным правилам, когда все его действия заранее известны, не может испытать себя. Скучно и неинтересно - жить однообразно. А здесь мы один на один с тайнами, рисками. Разве не интересно ощущать, что все зависит от тебя одного? Представить, что чувствуешь себя ответственным за все и делать все на пределе возможностей. И потом - здесь мы никогда не пойдем на сделку с совестью, здесь мы никогда не сделаем того, что нам не хочется, - впервые за все время улыбнулся Дмитрий.
        - Ну а ты, что скажешь, Алексей, - повернулась к нему Надежда, глядя на него задумчивыми глазами.
        - Знаю одно, мы себя и друг друга на Варде проверили, как следует. Мы все настоящие друзья, каждый из нас хоть и со странностями в характере - ну куда же без этого, но все мы настоящие люди. И никто из нас никогда друзей в беде не бросит. А еще я убедился, что человек способен на многое, что на Земле он просто никак не испытает себя, на Земле так не получится. Прав Дмитрий, я с ним полностью согласен, - Алексей вдохнул полной грудью, подняв взгляд к солнцу. Долго не отводил глаз. Затем, когда почувствовал, что в глазах забегали белые мушки, и нестерпимо захотелось чихнуть, он отвел взгляд.
        - Я тоже не жалею, - призналась Ольга.
        Алексей громко чихнул.
        - Все хорошо. Мельком бы посмотреть на Землю, что там сейчас делается, как там живут, - добавила Надежда с грустью в глазах.
        - Домой всегда тянет, чем дальше, тем сильнее, - Дмитрий сорвал листочек и поднес к глазам. Таких забавных узоров на земных листьях он никогда не видел.
        Горные вершины, которые им вскоре встретились, были относительно высокими, но предстоящая высота их совершенно не пугала. Зато пейзажи перед взором открывались завораживающие. Любоваться яркими выразительными видами можно часами. Природа здесь все сотворила удивительно гармонично и привлекательно, казалось, она невероятно долго подбирала нужные краски и пропорции.
        Первое время редко смотрели под ноги, все больше взгляд устремлялся на горы, они действительно захватывали дух оригинальными формами, величием, размахом.
        Когда относительно легко прошли первый, но достаточно высокий перевал, покрытый небольшой растительностью, дальше перед ними открылись необычайно красивейшие виды. Красоты так и притягивали взгляд, так и просились на камеру. Уникальная растительность на довольно крутых склонах смело играла цветовыми оттенками. Деревья здесь напоминали можжевельник. Змейками извивались ветки, каждое деревце выглядело сильным, живучим, прекрасно вписываясь в горный пейзаж.
        В этом живописном месте и решили сделать небольшой перерыв, поесть, а заодно и продлить любование действительно неземной красотой. С такими местами всегда жалко расставаться, второй раз они сюда точно не придут.
        Воду расходовали крайне экономно, понимая, что с большей вероятностью взять ее в горах, скорее всего, просто негде. Остаться без воды - смерти подобно, этого допускать никак нельзя.
        Они не рассчитывали на то, что по пути им обязательно встретится горная река или родник. Встретится - хорошо, но не стоит себя обнадеживать. Вообще, жизнь приучила всегда рассчитывать на самое худшее, чтобы не получилось все слишком неожиданно. Зато когда дела идут немного лучше, чем, когда хуже некуда, все выглядит просто замечательно.
        Идти поначалу показалось совсем не трудно, сплошное удовольствие. Радостно, легко и беззаботно. Вообще, по горам лазить намного интереснее, чем шагать по равнинам.
        Через несколько часов забрались достаточно высоко, но как-то все пока казалось легко и просто. Когда вокруг все ново и интересно, да еще и вокруг необыкновенная красота, нагрузка совсем не замечается.
        Дмитрий передвигался легко. Казалось, он совсем не устает и тонко чувствует, как нужно распределять силы. Дмитрий стал меньше обращать внимание на остальных. Раньше заботился о друзьях больше. С другой стороны каждый прошел серьезную школу выносливости, каждый мог выжить в предельно сложных условиях, каждый полагался на собственные силы и возможности. Это далеко не те наивные восторженные новички. Поначалу оказавшись на чужой планете, они удивлялись всему, что встречалось на пути. Ведь тогда любая проблема вызывала панический страх.
        Самым разговорчивым и в этот раз оказался Алексей. Он постоянно шутил, вспоминал, а может и специально выдумывал какие-то забавные истории из своей жизни. Алексей сам удивлялся - сколько всего интересного у него в жизни, если хорошенько покопаться в памяти.
        Надежда большей частью шла молча. Лишь изредка отвечала на вопросы, от размышлений и созерцания природы ее отвлекали либо Ольга, либо Алексей. В основном разговаривали Ольга и Алексей.
        Вскоре убедились, что предстоит перейти через действительно очень большие высоты, такие горы достойны уважения бывалых альпинистов. Это далеко не то, с чем им приходилось встречаться на Земле.
        Широкие, высокие, размашистые горы, казалось, завлекают их все сильнее и сильнее, уводят вглубь. В качестве вознаграждения за любопытство, смелость и терпение обнажают глубоко запрятанные тайны и прелести...
        После увиденных горных красот они окончательно влюбились в Варду, великую и необычную планету.
        Шли медленно. Все хорошо понимали, что лучше подстраховаться, сохранить запас сил, чем оказаться один на один с внезапными проблемами, здесь в горах могут оказаться неразрешимыми. Организм может просто не выдержать, нога может подвернуться, внезапно может произойти ушиб...
        Тем более что у них давно уже закончились лекарственные препараты из аптечек, которые их так выручали в первое время.
        Подкрадывался вечер.
        Похолодало.
        Скопившаяся за день усталость заставляла все чаще думать об отдыхе. Дмитрий шагал, отрешенно смотря куда-то вперед, казалось, он что-то напряженно обдумывает, что-то взвешивает.
        Алексей поутих, изредка добавляя короткие комментарии, но никто уже его не слушал. Надежда немного натерла ногу и старалась не показывать этого, Ольга же мечтала о том, чтобы устроить привал. Спина внезапно разболелась от непривычной нагрузки.
        Алексей увидел на лице Надежды восторг. Она остановилась, как вкопанная, затаила дыхание.
        - Ты что? - спросила Ольга.
        Она шла за ней, следом плелся Дмитрий, замыкал Алексей.
        - Вон, посмотри туда, - Надежда вытянула руку, палец указал на сверкающее озеро, оно по-хозяйски раскинулось у подножья гор. Голубая ровная гладь сверху выглядела зеркалом, яркими красками отражались белоснежные облака-лошадки, весело и беззаботно проносящиеся по небу. Озеро, заботливо оберегаемое могучими горными великанами, выглядело как драгоценный камень в основании огромной каменной короны.
        Захватывающий вид долго удерживал их полный восторга взгляд.
        Таких приятных сюрпризов не ожидали, воды им теперь хватит надолго.
        Дмитрий поежился.
        Не жарко, можно сказать, что даже уже холодновато, может быть слишком прохладно.
        - Красотища! Надо этот момент обязательно зафиксировать, для истории, - он полез в карман за фотокамерой.
        Минут десять они еще стояли на плато, любовались бесподобной панорамой, отсюда она предстала наиболее выигрышно. При мягком вечернем освещении все вокруг выглядело потрясающе. Затем начали медленно спускаться к озеру. Конечно, подниматься вверх всегда трудно. Но на этот раз спускаться вниз оказалось не проще. Тропинок, конечно же, здесь никаких не обнаружилось. Приходилось постоянно выбирать дорогу. Нередко они останавливались, обсуждая, как дальше быть, в каком направлении лучше двигаться. Иногда буквально каждый шаг приходилось тщательно взвешивать. Старались спускаться на некотором расстоянии друг от друга.
        Самая скользкая обувь оказалась у Ольги. Поэтому остальные ее часто подстраховывали, во всем ей помогали. На этом спуске главное не скатиться вниз по неосторожности, не стоило в тот момент отвлекаться на красоты. Двигались осторожно, осмотрительно. Обратная сторона окружающей красоты таила в себе риск навернуться, когда все внимание независимо от воли приковано к пейзажам.
        Трудности спуска преодолели терпеливо, здесь нельзя иначе. К счастью, обошлось без падений. Внизу, ближе к озеру почва оказалась влажной и довольно скользкой. Но здесь внизу падать не так страшно. В крайнем случае, можно хорошенько вымазаться в глине и немного поцарапаться колючками, но в любом случае риск намного меньше, чем находясь возле вершины.
        Слава Богу, все обошлось, и до озера добрались без происшествий. Правда, мышцы ног у всех задеревенели так, что ноги просто отказывались сгибаться, как бы настойчиво напоминая об отдыхе. У Ольги спина разболелась не на шутку, она шла, держась одной рукой за бок.
        Остановились у самого берега озера, вблизи оказалось больше, чем выглядело сверху.
        С радостью побросали свою ношу и улеглись на холодные камни. Двигаться еще долго не хотелось, несмотря на то, что на камнях лежать совсем не доставляло комфорта. Трудно даже пошевелить пальцем. Да и разговаривать ни у кого не возникло желания.
        Со стороны озера подул прохладный ветерок. Небо сменило свою голубизну на фиолетово-розовое покрывало.
        Первым поднялся Алексей, затем Дмитрий оторвался от камней и они вдвоем принялись за костер. Дмитрий после того, как разжег огонь, направился к воде, зачерпнул ладонями воду, с наслаждением умылся, постоял и принялся собирать ветки для костра.
        Алексей, улыбаясь и глядя на отражение гор и облаков в озере, наполнил котелок и фляги.
        К вечеру горные вершины окрасились теплыми лучами заходящего солнца. На дальних вершинах виднелся лед, складки этих гор запаслись льдом надолго.
        Вода в озере абсолютно прозрачная, представляла завораживающее зрелище. Остроконечные породы разной формы и высоты криво выглядывали из воды, напоминая магические сказочные кристаллы. Вблизи на дне озера просматривались камни, чем-то похожие на золотые лепешки. Изредка проплывали большие рыбины.
        Купаться в ледяной воде никому не захотелось, несмотря на то, что прошли трудный путь, и большую часть времени шли под солнечными лучами. К вечеру похолодало ощутимо, толстые теплые одеяла сейчас совсем не помешали бы. Но об этом можно лишь помечтать.
        Когда почти уже стемнело, сладко зевая, укладывались спать. Вспомнились палатки, как в них жили, как почти по-домашнему уютно, когда ночью спали в тепле, защищенные от окружающего пространства. Да еще и Карлос бдительно сторожил их покой.
        Ольге снился дом, снились подруги. Они что-то ей рассказывали, показывали ей какие-то незнакомые картины. Она пыталась их, как следует рассмотреть, чтобы потом поделиться с друзьями, но ничего не запомнила из того, что увидела.
        Проснулась она оттого, что солнышко игриво заглядывало ей в глаза. Медленно приоткрыла один глаз, затем второй, улыбнулась. Хорошо и уютно, Ольга нежно пригрелась. Спать хотелось сильно, но она пересилила себя и заставила подняться. Вот теперь ощутила, что ноги будто деревянные. Весь организм словно затвердел.
        У остальных дела обстояли не лучше.
        После завтрака и короткого отдыха, проведенного за разговорами, они двинулись вперед. Идти поначалу совсем не хотелось - трудно. После таких нагрузок требовался более длительный отдых, хотя бы пару дней. Ноги отказывались сгибаться, тем не менее, время дороже. В любой момент могла резко измениться погода. Да и от других случайностей тоже никто не застрахован.
        Постепенно напряжение ушло, мышцы вновь обрели рабочее состояние.
        Вроде ничего, вполне можно идти, и даже на подъем...
        Предстояли впереди еще две ночи, прежде чем они вышли на пик. Высота на глаз около четырех тысяч метров. За это время они уже многому научились и шли более уверенно.
        Куда-то подевалась суета, исчезла нервозность...
        Сияющий на солнце белоснежным льдом пик вызывал восхищение. Но как представишь себе, что там самая настоящая зима...
        С обеих сторон пика уютно расположилось несколько относительно простых перевалов, ведущих из долины реки. Этот путь прошли сравнительно легко.
        Утром проснулись от ветра, непогода не обещала легкого пути. Долго обсуждали - идти или переждать, в итоге решили не откладывать. Каждый час дорог, к тому же запасы воды не безграничны. Да и еды тоже.
        Ориентировались по вершинам, здесь их перепутать просто невозможно, разве что заблудиться лишь в сильный туман. К счастью видимость оставалась хорошей. Шли крайне медленно, при этом стараясь не останавливаться.
        Дышать становилось дальше трудно, с увеличением высоты воздуха не хватало.
        К вершине взобрались из последних сил. Идти не то чтобы трудно, часто просто на грани возможностей. Практически большую часть времени пробирались на четвереньках. Где-то просто ползли, истрепав и солидно изорвав кроме одежды, еще и обувь. Нередко просто лежали, отдыхая, обессиленные...
        Холод и пронизывающий ветер мешали двигаться.
        Наконец добрались до самой высокой точки, почти ползком. Ладони горели от холода и камня.
        Оказавшись на вершине, испытали непередаваемый восторг.
        Поднялись во весь рост - гордые, по колено в снегу с красными щеками и ушами.
        Необычайно интересно смотреть на мир сверху, он казался идеальным, лишенным тысячи мелочей, суеты, эмоций. Здесь хотелось думать лишь о главном в жизни - Любви, Вечности и Покое.
        Ощущение полнейшего умиротворения!
        Незабываемое возвышенное чувство. Состояние, когда жизнь воспринимается душой, а не только глазами и ушами.
        Стоя на вершине, возникло чувство, что весь мир раскрыт перед тобой, что все находится у ног. Все остальное, несущественное и сиюминутное как-то незаметно отступило на второй план.
        Насладившись тишиной и спокойствием, Дмитрий первый поделился впечатлением:
        - Если бы каждый житель Земли хоть раз в жизни поднялся бы на такую вершину, наверное, в его жизни не нашлось бы места злости, зависти, жадности...
        - Ты прав! Имено здесь начинаешь нутром понимать истинные ценности в жизни, - ответил Алексей, потирая уши.
        - Ну, что философы? Вас посетили умные мысли, вы насладились красотой, сфотографировались, теперь пора вниз, - у Надежды щеки зарумянились, в глазах горел огонек.
        Теперь предстояла задача не легче - спуск, по белоснежным горным склонам. Ослепительно сверкающая поверхность в тысячный раз заставила их пожалеть о том, что они не догадались прихватить с собой солнечные очки.
        Кто знал...
        Спускались осторожно, медленно. Хотя так и хотелось сесть и скатиться вниз на пятой точке и быстрее оказаться внизу, в тепле.
        Конечности буквально застыли от снега. Заледеневшие ноги передвигались с трудом. Пальцы на руках не сгибались, приходилось часто согревать дыханием, пытались отогреть под курткой, но это мало помогало.
        Боялись, как бы вообще не замерзнуть в этом снежном королевстве. Хотя сам холод не так уж и сильно угнетал. Давно научились жить при низких температурах. Будь это в земных условиях, давно бы заболели. А вот отморозить руки, ноги или лицо - легко.
        Спускаться пришлось почти сутки, без сна. Устраиваться на ночлег в снегу равносильно самоубийству, когда нет теплой одежды, одеяла, палатки.
        Пусть медленно, но вниз, к теплу...
        Четыре сонные фигуры брели под лунным светом, пока не пересекли границу, где снег полностью сошел на нет.
        Прошли сутки, прежде чем устроились на ночлег возле корявого высохшего куста, за которым увидели подходящее спасительное ущелье.
        Температура воздуха градусов пять-шесть, не больше. Но это уже показалось самым настоящим теплым раем.
        Утро наградило самым ценным подарком. Вскоре, спустившись метров сто пятьдесят, встретили речку, весело и беззаботно бегущую по камням. Журчание воды, доносившееся до них, вызывало радостные чувства.
        Как легко и просто река передвигает воды бесконечно далеко, подумала Надежда. Вот бы людям также быстро перемещаться в пространстве.
        Остановились, наполнили емкости, умылись.
        Через полчаса выдвинулись в направлении базы.
        Ориентир держали верно.
        Разговаривать ни у кого желания не возникало, хотелось слушать тишину.
        Замерзли, устали, да и есть хотелось нестерпимо...
        Ноги двигались с трудом, так и вопрошая - ну когда же вы, наконец, остановитесь.
        Решили немного потерпеть и подобрать более подходящее место для отдыха.
        Никто не ожидал, что им так повезет.
        Через некоторое время вышли к озеру, настоящим украшением которого высокий и шумный водопад. Каскад стремительных водопадов и сверкающая радуга над ними заставили Дмитрия невольно потянуться к камере.
        Здесь, на фоне потрясающей красоты сделали привал. С наслаждением искупались в воде, хоть ее температура градусов семь-восемь, не более. Затем разожгли большой костер, хотелось как следует согреться.
        Место оказалось удачным, в реке наловили рыбу, она оказалась очень вкусной, хоть и небольшая.
        Позволить себе долгий отдых они не могли, согревшись у костра и набравшись сил, направились дальше со склонившимися головами. Хотелось отдохнуть, как следует - сейчас бы на подушку...
        Но, времени не так много, чтобы растягивать. Да и привыкли к бессонным дням, восстанавливая силы на ходу.
        - Что-то энтузиазм у нас заметно поубавился, не стоит киснуть, все будет хорошо, - подбодрил Алексей.
        - Желания идти нет никакого, вернее желание есть, а сил нет, - тихо призналась Надежда.
        - А хотели бы здесь остаться? - Дмитрий застыл в улыбке, проведя рукой перед собой.
        - С одной стороны горный климат очень полезен, да и для глаз картинки желанные, с другой стороны перспектива стать пещерным человеком как-то пока не очень меня вдохновляет, - Надежда выглядела уставшей, она за время путешествий похудела заметно. Куртка на ней болталась.
        - Да мы уже давно как пещерные люди. Увидели бы нас в таком виде на Земле, в лучшем случае приняли бы за бродяг, - рассмеялся Дмитрий.
        - Это точно, - согласилась Ольга, осматривая свою одежду, местами оборванную, потемневшую и потертую. Кроме того, не помешали бы ножницы хорошего парикмахера.
        Впереди над горными вершинами зависли смешные клочья облаков. Их путь шел мимо высоченных вершин, осмелившихся дотянуться до самого неба и задержать незнающие препятствий облака.
        Солнце не скупилось на свет, так и хотелось вытащить из кармана темные солнцезащитные очки.
        Шли, щурясь. От этого возле глаз прижились сетки морщин, чередуясь темными и светлыми участками кожи.
        Лучи солнца приятно согревали.
        В холод идти всегда труднее.
        На удивление с водой им постоянно везло. Третье по счету озеро не замедлило показаться впереди. Намного меньше, чем предыдущие, изумрудно-зеленоватого цвета. Вода в нем оказалась заметно теплее, жаль упускать такую возможность, почему бы не искупаться. Правда, когда вышли из воды, кожа покрылась мурашками, что воспринялось с улыбками. Полевые условия приучили их легко выдерживать холод. Они не болели, даже после продолжительных переохлаждений. Будто организм отдавал себе отчет в том, что, что болеть сейчас совсем не время.
        Горные пейзажи постоянно менялись, красуясь друг перед другом. Впереди показались горы с замерзшим озером под перевалом. Голубой лед, покрытый снегом и белоснежные горы - захватывающее зрелище.
        - Действительно неземная красота! - восхитился Алексей, он таскал еще один рюкзак - Ольгин.
        - Ты думаешь, на Земле у нас нет таких? - щурясь, спросила Надежда.
        - Не знаю, не ходил никогда в такие горы, даже не представляю, может, где и есть, хотя не думаю, - потер нос и щеки Алексей.
        - Хорошо, что мы отважились идти через горы, спасибо Дмитрию, что настоял на этом маршруте, - Ольга шла, стараясь не напрягать мышцы.
        - Конечно, где бы мы еще такое увидели, - заулыбался Дмитрий.
        Впереди их ждало труднейшее испытание. Буквально стена выросла перед глазами из гор. Высота даже не осмысливалась, возможно, тысяч семь - восемь. Склоны покрыты облаками, а вершины вообще не видны - сплошное молоко.
        - Что же с этим..., - сдавленным голосом спросил Алексей.
        - Ты хочешь сказать, что с этим делать? Покорять! Никаких сомнений, - победно ответила Ольга.
        - Покорять вот это? Я бы один никогда такое не осилил, вместе как-то, наверное, будет проще, но не думаю, - лицо Алексея сделалось серьезным, он нахмурился.
        - Если идти в сторону так мы можем уклониться слишком далеко от маршрута, да и не известно еще, что нас там ждет. Как там..., - Дмитрий в глубине души сомневался, но все равно склонялся к покорению вершины.
        - Пошли, пошли..., - Надежда зашагала первой.
        - Глаза смотрят, ноги идут, так и быть, давайте рискнем, - вынужденно согласился Алексей. Он уже давно пришел к выводу, что когда его мнение не совпадает с остальными, все равно он не сможет их переубедить.
        - Как можно мимо такой красоты пройти? Никогда себе этого не прощу, если мы не поднимемся, всю жизнь буду жалеть, - Ольга, несмотря на то, что спина побаливала, схватила рюкзак у сопротивляющегося Алексея и повесила на спину.
        - Тогда полный вперед, - пробормотал себе под нос Алексей, возвращая рюкзак.
        - У меня стопроцентная уверенность - все будет хорошо, все у нас получится. До сих пор удача нас не забывала. И в будущем будет то же самое, по-другому просто быть не может, - глаза у Ольги веселые, она постоянно улыбалась.
        - Почему? Откуда у тебя такая уверенность? - поинтересовался Алексей.
        - Есть у меня внутренне ощущение, спокойствие и полная уверенность на душе. До сих пор нас хранил Бог, во всем нам помогал. Что теперь изменилось? Ничего. Я верю в то, что все будет хорошо! Мы в любимчиках останемся, - пояснила Ольга.
        - Стоп, ребята! - Дмитрий остановился, догнал и встал перед Надеждой.
        - Что случилось? - удивилась она.
        - А то. Скажите, как у кого с ногами? - Дмитрий сейчас напоминал учителя, который вывел на прогулку учеников.
        - Устали, - честно призналась Надежда.
        - Болят, - глухо отозвался Алексей.
        - Вот и я о том же. Перед тем, как покорять такую высоту, советую спуститься к подножью и отдохнуть там пару дней. Иначе говоря, дадим ногам немного отдыха. Зато мы будем иметь некоторый запас сил. А так собьем ноги окончательно, и что тогда будем делать, да еще и на снежной вершине? - наклонил голову Дмитрий
        - Рациональное предложение, правильно. Ты прав, - согласился Алексей, не сводя глаз с вершины.
        Решение о двухдневной паузе Дмитрий принял вовремя. Действительно отдых как воздух необходим, иначе есть рисков просто не выдержать.
        Развели костер, его поддерживали, чуть ли не весь день. Огонек согревал не только тело, на душе также стало теплее. Горячего чая хотелось больше всего. От ледяной воды давно уже все устали, десны и зубы от постоянного переохлаждения давали о себе знать.
        Двухдневный отдых пошел на пользу, за это время немного восстановили силы.
        Восхождение далось трудно, времени ушло много, карабкались буквально на пределе возможностей.
        К вечеру идти сил не хватило, остановились и подобрали надежное место для ночлега. Мышцы ныли от перенапряжения.
        Переночевали в расщелине, она оказалась вполне уютным местечком. Здесь сравнительно безопасно. Во всяком случае, отсюда свалиться при всем желании невозможно. Под утро проснулись от сильного холода. Максимум четыре утра. Спать больше не в силах, холодно. Да и на душе как-то не спокойно. В итоге они проспали в общей сложности не более пяти часов. Конечно, самое трудное оставалось впереди. Дрожа от холода, щурясь от яркого света, отражаемого снежным покровом, они буквально ползли вверх. Выше и выше...
        Еда практически закончилась, оставалось еще немного воды, экономили, как могли. Но на вершине вода замерзла, хотя пытались отогреть, прижав к себе, дышали на нее по очереди.
        Наконец, изможденные, замерзшие и голодные добрались до пика. Прошли по гребню, вид с которого показался божественный.
        Дмитрий остановился, сделал несколько кадров.
        - Эх, красотища! - в этот момент он забыл обо всем на Свете.
        - Как будто весь мир у тебя на ладони, - ответила Ольга.
        - Знакомое и приятное чувство, - согласился Алексей.
        - На той вершине все же красивее, - с сожалением произнесла Надежда.
        - А мне эта больше нравится, - поделился Алексей.
        Уходить не хотелось, хотя колючий холод вызывал неуютные чувства, ветер пронизывал насквозь.
        Слегка кружило голову...
        Осторожно начали спускаться, петляя по крутому склону. С него также открывались великолепные виды.
        Прошли на редкость красивый перевал, преодолевая холод и утомленное состояние. Дальше спуск оказался не менее трудным.
        Накопившаяся усталость заставила подумать о ночлеге. Пришлось ложиться с голодным желудком, еды больше не осталось ни грамма. Хорошо вода во флягах оттаяла. Правда, на донышке болтались льдинки. Здесь уже явно теплее, градусов четыре - пять.
        Впереди открылся красивейший вид: справа солнце уходило за горизонт, окрасив выразительные облака в форме собачки красно-желтым цветом. Лучи разбросало по всему небу, словно театральный прожектор раскидал их. Вдалеке возвышались небольшие горы. Внизу виделась равнина - редкий лес, разделенный серо-голубой ленточкой реки. Справа сгруппировались криво торчащие скалы формой напоминающие толстые пальцы, одна из них очень напоминала огромную сардельку. Оригинальные скалы-столбы с вертикальными стенами, по которым без специального альпинистского снаряжения взобраться совершенно нереально.
        Справа горный массив постепенно уходил, причудливой формой напоминая спину огромного доисторического животного. Частые наслоения и трещины скальных пород похожи на складки грубой кожи.
        Спускаясь, подошли к каменному выступу, в самом центре находился небольшой круг, внутри которого очень забавно расположилась миниатюрная горочка, будто игрушечная. Очень аккуратно вокруг нее росли карликовые деревья.
        Прямо перед ногами начинался склон в форме полусферы, шероховатая поверхность сверху покрыта небольшими ямками, лишайником. За ней ниже, будто огромная ступенька сразу шла еще одна половина шара, как две застывшие полусферы, расположенные одна над другой. Они сверху имели плоскую поверхность, по бокам она закруглялась. По природным ступенькам довольно легко спускаться вниз, затем камень приобрел форму больше похожую на ступени. По ним осторожно спускались. Дальше по склону, хватаясь за редкие крепкие деревья с извилистыми прочными корнями, ушли вниз. Когда стемнело, они уже находились практически на ровной поверхности.
        Алексей первым заметил два больших камня, похожие на плиты, которые положили ребром. Между ними можно удачно расположиться, оказавшись в надежном укрытии. Такой ночлег вполне устроил.
        По бокам два огромных камня, сверху соорудили из веток некое подобие крыши, сзади достроили из таких же веток третью стенку, получился неплохой и даже уютный импровизированный домик. На входе растянули остатки накидки. Обычно они использовались в качестве одеяла, что подарили островитяне. Хотя язык не повернется назвать одеялом серые лохмотья. Внутри довольно уютно и тепло. Вместо матраца постелили траву, спать на ней мягко и приятно.
        В горах спали на камнях, не самая удобная постель, но что делать, когда нет ничего подходящего.
        Всю ночь Надежде снилась Земля, снился родной дом...
        Первой проснулась Ольга:
        - Ты знаешь, а человек оказывается, на многое способен, - обратилась она к Алексею.
        - Ты о себе? - улыбнулся он.
        - Нет, это я так, вообще...
        - Да, наш поход это подтвердил, не думал, что мы такое осилим, - зевая, согласился Алексей.
        - Вначале всегда все кажется трудным и неосуществимым. Но стоит добавить терпение и сильное желание, как невозможное становится возможным, - проснулся и потянулся Дмитрий.
        - Ну вот, мы справились, мы молодцы, - улыбнулась Надежда.
        - Ага, каждому выдать по медали и по почетной грамоте, - Алексей сделал вид, что прицепил на грудь медаль.
        Глава 11 Секретная лаборатория
        Дорога, словно вычерченная по линейке и почему-то заставившая вспомнить взлетную полосу, повела вверх.
        Широкие квадратные плиты местами покрылись сантиметровым слоем песка. Где-то вперемешку с засохшими травинками, а иногда листьями, обломанными ветками. Сквозь едва заметные щели между плитами тянулись худые высохшие травинки.
        Игривое солнце сыпало жар нещадно, будто испытывает каждого из них на стойкость. Никто не ныл, не жаловался, не переставали улыбаться и, несмотря на пекло, радоваться солнышку. Так проще. Давно убедились, что жара это во многих отношениях лучше, чем холод и дождь.
        Уже более трех часов как запасы воды закончились, во флягах ни капли. Нестерпимо хотелось пить, во рту давно все пересохло, губы потрескались. Одежда мокрая от пота, противно прилипала к телу - хоть выжимай.
        Идти предстояло еще с полчаса, не меньше. Дни, проведенные на Варде, закалили. Научились мужественно переносить жажду. В первые дни, в начале все казалось тяжело. Старались просто не думать о воде и занять себя созерцанием окружающих красот, углублялись в размышления. Это всегда хорошо отвлекало...
        По обочинам дороги тосковали невысокие деревья. Каждое деревце когда-то заботливо посажено в землю, выложено вокруг светло-коричневыми камушками. Смотрелось красиво.
        Деревья расположены друг от друга метров на пятнадцать. Эти сухощавые крепыши казались мудрыми старожилами, молчаливо смотрящими на изможденных жарой гостей. По форме деревья напоминали фруктовые. Их изогнутые ветки раскинулись широко, как будто стараясь завладеть как можно большим пространством.
        Удивило, что на этих с виду чахлых, высохших деревьях висели плоды, отдаленно похожие на гранат. Дмитрий подошел к дереву, с усилием оторвал красно-коричневый плод размером с крупный грейпфрут, с любопытством покрутил его в руках, поднес к носу, принюхался.
        Запах, тонкий, ароматный ему понравился.
        - Ну что, давайте попробуем? - довольная улыбка обозначилась на его очень смуглом лице от постоянного пребывания под солнцем.
        - Может не надо? - опасливо посмотрела на плод в его руках Надежда, она также загорела прилично.
        - Чего сомневаться, рискнем уж. Совсем не похож на ядовитый, - Дмитрий прищурился. Ногтями принялся счищать кожуру темно-коричневыми от загара руками. Твердая, будто панцирь кожура подавалась с трудом.
        - Нет, мы сейчас этот сомнительный плод есть не будем, мы лучше пока немного переждем. Посмотрим, что случится с тобой. А там уже решим, что нам делать, - недоверчиво на Дмитрия посмотрел Алексей.
        - Да, что вы прямо как трусы какие-то. Вон полюбуйтесь, какой красавец. Ну, пронесет разок с непривычки, ничего страшного, - Дмитрий вытянул руку, продемонстрировал всем очищенный плод, затем аккуратно собрал и направил себе в рот горсть крупных алых зерен, размером с небольшую виноградину. После чего довольный растянулся в улыбке. Вкус ему понравился, чем-то отдаленно напоминал кизил.
        - Ну, что скажешь? Как он? Съедобно? - поинтересовалась Надежда, поморщившись. Глаза у нее выглядели испуганными.
        - Не видишь, какой довольный стоит, лопает, и никак не остановится, - криво усмехнулся Алексей.
        - Пхе, тогда и мы присоединимся, что рыжие что ли, - Ольга сорвала себе чуть менее крупный плод, Дмитрий помог его очистить.
        Через несколько минут к ним присоединилась Надежда, после Алексей.
        - Хорошо! Немного подкрепились витаминами, да и жажду утоляет. А теперь можно продолжить наш путь, пойдем дальше, не боясь, что умрем с голоду, - оживленным, уже бодрым голосом произнес Алексей.
        - Сейчас бы посидеть немного, отдохнуть, - жуя, мечтательно произнесла Надежда, поправив волосы.
        - А еще лучше на пару часиков завалиться спать, можно и больше, - подмигнул Дмитрий, направляя в рот очередную порцию ягод.
        - Вы это...бросайте такие мысли. Впереди нас ждет Большой Дворец. Осталось-то всего ничего, вон уже...еще совсем чуть-чуть, - Алексей сорвал себе два плода, закинул в рюкзак и живенько зашагал.
        - Пошли...уж, - выдохнул Дмитрий, сорвав четыре плода, при этом выбрав самые крупные и спелые.
        Ноги гудели, будто в них накопилась разом усталость за всю прожитую жизнь. Что говорить, действительно вымотались. Шутка ли - уже почти семь дней похода. Шагали в среднем по тридцать километров в день, да еще и ноша нелегкая за плечами. Правда, сейчас легче - воды не осталось.
        Организм не может все время находиться под нагрузкой. Не зря же придумали выходные дни, праздники, отпуск...
        Дмитрий шел медленно, в рот через каждые две минуты заскакивало по ягодке. Он думал о том, что у человека возможностей намного больше, чем себе можно представить. Неужели скрытые силы у большинства людей все время дремлют. Пока не грянет гром, пока не случится какая-нибудь экстремальная ситуация. Так почему же нельзя эти силы использовать каждый день, добиваясь намного большего, чем может достичь обычный человек в своей тихой комфортной и размеренной жизни. Что мешает человеку раскрыть внутренние резервы? Лень, незнание, нескончаемые бытовые мелочи, ложные цели?
        Где предел, которым человек ограничен? Ведь многие проживают жизнь, так и не изучив себя, не испытав все скрытые способности. Во всяком случае, не просто интересно, но также может оказаться полезным. Да и к тому же зная, на что человек способен, вряд ли он будет распыляться на всякие малозначительные мелочи, довольствуясь мелкими сомнительными победами.
        Свободолюбие как таковое, конечно, хорошо. Но гораздо важнее понимать основные задачи, главные цели, без них многое теряет смысл. И не тратить целую жизнь на всякую ерунду, в итоге, что самое обидное, в конце жизни оставаясь с собой в разладе.
        Что, если человек способен на такое, что и во сне представить себе этих высот не может?
        Дмитрий вернулся к окружающей действительности. Непросто удерживать в голове нить одной темы и развивать ее продолжительное время. Шалунишки-мысли так и просятся перескочить на что-то другое, что окажется ближе, ярче, шумнее. Оказывается их так легко переманить...
        Дмитрий подумал, что самое сложное в жизни подчинить мысли собственной воле и переключился на дорогу, прилетела стая больших птиц, весело перескакивали, будто дразня, перед ними.
        Дмитрий бросил птицам ягоды. Пернатые не отказались.
        Будто в знак благодарности они минут десять сопровождали и громко кричали.
        Трудный подъем, вернее утомительный.
        Дальше идти еще сложнее, ноги просто отказывались двигаться. Жара усиливалась, укрыться здесь практически негде.
        Птицы некоторое время перескакивали перед ними, будто дразня. Затем видимо надоело скакать перед ними, наевшись, они улетели.
        Деревья встречались все реже, многие из них безнадежно высохшие, некоторые сломанные почти у основания. Тени практически от этих деревьев не создавалось никакой.
        Дмитрий остановился, оглянулся, прошли немало. Пройденный путь впечатляет. Неужели мы все осилили, фактически сутки ничего не ели и больше, чем полдня не пили, подумал он. Почти два километра на подъем, да еще какой!
        Пока идешь и не думаешь о еде, воде, вроде нормально. Как представишь себе, сколько и как идти - просто тоска берет...
        Дворец вблизи оказался величественным и красивым. Издалека казался каким-то игрушечным.
        Каменная громада заставляла ощутить себя таким маленьким и незначительным...
        Тем не менее, настроение улучшилось - наконец они пришли.
        Дворец построен великими мастерами, и самое главное с душой. Все в нем привлекало, каждая деталь радовала глаз. Резьба по камню выполнена на редкость изысканно.
        Сверху возвышался купол из золотисто металла с красными украшениями. Высокий, стремящийся к небу, украшенный сверху символом в виде кованной из металла птицы.
        Окна, обрамленные каменными украшениями, изготовлены из кусочков разноцветного стекла, разделены золотистой проволокой.
        Не покидало чувство, что Большой Дворец, очень напоминающий храм, это самое красивое и самое необыкновенное здание, которое им приходилось видеть, когда-либо в жизни.
        У входа, покорно склонив головы, застыли две трехметровые скульптуры. Похоже, они выточены из огромной глыбы гранита. Слева мужчина, справа женщина расположились так, будто всегда с радостью ждут гостей. Скульптор работал с душой. Снабдил статуи красивыми стройными телами, гармоничными, улыбчивыми лицами. Мускулистой левой рукой мужская статуя придерживала навес, в правой раскрыта книга. В левой руке у женщины застыл кувшин, правой рукой она, как и мужчина, также придерживала навес.
        Надежда подошла к высоким дверям, потянула на себя ручку - бронзовое металлическое кольцо с наплывом в виде лапки. Дверь даже и подумала отреагировать.
        - Не ребята, ничего не получится. Она заперта, хотя надо предположить, что вряд ли дверь оставят открытой. Что теперь мы будем делать? - Надежда отошла от двери и посмотрела на навес. Широкий, надежно укрывающий от дождя и солнца, с металлическими украшениями по краям. По бокам на цепочках свисали два огромных фонаря.
        - Хорошо, что хоть здесь мы в тени оказались. Под солнцем находиться у меня уже нет никаких сил. Честное слово, - Ольга присела на корточки, спина ощутила прохладу стены.
        - Давай-ка я теперь попробую, - Алексей подошел к двери и с решительным выражением лица, вдохнул, затем с силой дернул ручку.
        - Ты, что думаешь, у меня силенок не хватило? - криво усмехнулась Надежда.
        - Да нет, привычка просто такая. Знаю, что выглядит глупо, но так с собой ничего не могу поделать, - пожал плечами Алексей и отошел от двери.
        - Послушайте, друзья! А она ведь не заперта, - подошел Дмитрий к двери, заглянув в щель.
        - То есть как? - удивился Алексей, вернувшись к двери.
        - Да так! Вы видите? Ни вам навесных замков, ни внутренних. Да, это так. На самом деле ничего двери не держит между собой, вот полюбуйтесь, - Дмитрий достал из кармана нож и провел лезвием между створками.
        - Ничего себе! А почему тогда..., - Алексей присел и внимательно посмотрел в щель снизу вверх.
        - А потому. Здесь не все так просто, как вы привыкли себе представлять, - немного сердито ответил Дмитрий.
        - И что? Что ты думаешь? Я ничего не понимаю, - Алексей уставился на него удивленным немигающим взглядом.
        - Нам просто нужно ответить на вопрос, который задала система, она контролирует вход. Наверное, - улыбнулся Дмитрий и вопросительно посмотрел на навес.
        - Ты хочешь сказать, что нужно ввести пароль или сделать что-то вроде того? - нахмурил брови Алексей, дыша тяжело, словно недавно выполнил тяжелую физическую работу.
        - Нам надо выбрать ответ вон на ту загадку, которая у нас висит над головой. Там, правда, написано не по-нашему, но это не снимает с нас задачи. Люди, которые построили этот замечательный дворец, они ведь не знали, что мы здесь окажемся, гости с далекой Земли.
        Алексей поднял голову, и взгляд устремился под козырек навеса. Что-то написано серебристыми буквами и вдобавок нанесены какие-то незнакомые знаки.
        - По-моему, нам надо что-то произнести, сказать какое-то волшебное слово, - медленно, будто взвешивая каждое слово, высказала предположение Надежда.
        - А может быть надо о чем-то определенном подумать, - добавила Ольга, прищурившись.
        - Вполне возможно, почему бы нет. Напрашивается вопрос - что сказать, о чем подумать, откуда мы можем знать? - Надежда потерла ладонью взмокший лоб. Тыльная сторона ладони почти белая на фоне загоревшей руки.
        - Волшебное слово, волшебное слово, волшебное слово, - Алексей надул ноздри, посопел, протер глаза.
        - Неплохо бы знать его еще, - Ольга встала, подошла и внимательно всмотрелась в двери, будто их гипнотизируя.
        - Хм, сложно как-то, что-то я никак не могу сообразить, - Дмитрий отошел в сторону и уставился куда-то вдаль, в сторону горизонта.
        На словно выцветшем небе не видно ни единого облачка. Небосвод, казалось, давно уже расплавился, растворив все краски. Где-то вдалеке на почти белом фоне начинался редкий лес.
        - На одной стороне двери нарисованы деревья, везде украшения из листьев, на второй какие-то животные, между ними ростки и птицы, чтобы все это вообще могло означать? - вслух размышляла Ольга, расхаживая вдоль двери.
        - Шансов угадать у нас крайне мало, - Дмитрий безнадежно махнул рукой.
        - Ну, что так пессимистично. Шансов найти клад у нас тоже практически не предвиделось, - подмигнул ему Алексей.
        - Может быть жизнь, вселенная..., - подняв руки к верху, предложила Надежда вариант ответа.
        - Ночь, день..., - продолжила Ольга, встав напротив дверей.
        - Звезды, планеты, солнце, - продолжила Надежда.
        - Солнце, солнце, солнце..., - думая о чем-то, повторила Ольга.
        В этот момент что-то внутри в дверях заскрежетало, затем резанул слух звук работающего механизма, и двери чуть приоткрылись.
        - Солнце! Значит самое волшебное слово - солнце! Спасибо тебе, - обрадовался Дмитрий и поднял руки к Светилу.
        - Действительно солнце самое главное! Не будь солнца, не возникло бы и жизни, и мы на свет не появились бы, - добавила Надежда с нескрываемой радостью.
        - Вряд ли они, вернее она - система знает наш язык. Скорее всего, умеет читать мысли или образы, - предположила Ольга.
        - Наверное, это так, да. Не думаю, что здесь встроен микрофон, система распознавания речи или что-то в таком духе. Скорее всего, здесь что-то другое, о чем мы пока и догадываться не можем, - Дмитрий c усилием потянул на себя тяжелую дверь и вошел первым, мгновенно оказавшись, будто в другом измерении.
        Сразу он впитал спасительную прохладу. Внутри как минимум градусов на десять ниже.
        - Вот здорово! Пожалуй, мы здесь немного задержимся, - предложил Алексей, смахивая пот со лба.
        Волосы влажные и слипшиеся.
        - Ага, останемся надолго - как же. Размечтался! Без воды мы здесь долго не протянем, - помрем ведь без питья, - возразил Дмитрий, язык прошелся по губам.
        - Ну, хоть от жары немного передохнем, и то дело. А представь, что сейчас снова на солнцепек и так до вечера, - уставшей улыбкой криво усмехнулся Алексей, опустив на гладкий, отполированный пол свою ношу.
        Внутри спасительная прохлада, а еще как-то по-домашнему уютно и очень комфортно, несмотря на внешнюю официальность знания, его монументальность.
        К центральной лестнице с перилами вела синяя ковровая дорожка с вышитыми украшениями, тонкий золотистый орнамент по бокам придавал законченный вид.
        Дорожка покрылась заметным слоем пыли.
        Практически все стены украшены всевозможными картинами. От очень маленьких эскизов до огромных полотен. Запоминающиеся, притягивающие взгляд произведения. В основном увидели светлые, сочные пейзажи, выписанные умело, терпеливо и старательно. Находясь в стенах дворца можно получить полное представление о природе планеты - захватывающие дух заснеженные горы, извилистые реки, голубые озера, прекрасные осенние пейзажи. И еще много, очень много всего интересного. Хватит на несколько дней непрерывного осмотра. Картины создавали особое приподнятое настроение. На них хотелось смотреть и смотреть....
        Мир, воссозданный кистью талантливых живописцев прекрасен.
        На стене висела большая карта, она практически занимала все свободное пространство. Подробная карта планеты содержала в себе много полезных сведений. На всякий случай Дмитрий ее переснял. Карта, причем подробная им точно может пригодиться.
        Жаль надписи на незнакомом языке. Кое-что понятно, но это если письменные символы и слова пересекались с языком древних горожан на острове. Многое из того, что нанесено на карту, оставалось не ясным. Конечно, такую карту в карман не положишь.
        Во дворце музейного запаха, вопреки ожиданиям они не почувствовали. Воздух оставался чистым и свежим, как будто не так давно кто-то помещение старательно проветрил.
        - Наверное, в этом здании хорошо продуманная система вентиляции, - с удивлением высказал Дмитрий.
        Поглазев по сторонам, они неспешно поднялись по широкой лестнице и сразу приступили к осмотру второго этажа. Приятно удивило, что везде имели место небольшие, не портящие общий вид, но весьма информативные указатели, таблички.
        - Постойте, как мы бестолковые сразу не догадались, видно происходит все от усталости и жары, не нам точно нужно как следует отдохнуть и прийти в себя, - остановился и громко воскликнул Дмитрий.
        - О чем ты? Что-то я тебя не совсем понимаю, - Алексей остановился и с удивлением посмотрел на Дмитрия, глаза которого светились радостью.
        - Туалеты!!! Здесь же наверняка должны быть туалеты!!! Дворец явно предназначался не для роботов. Не ну на самом деле разве такую красоту строили бы для железяк, которым все одинаково, что ангар, что дворец? Значит должна быть здесь и вода, я так думаю, - в глазах Дмитрия теплилась надежда, на лице застыла смешная наивная улыбка.
        - Кто знает, кто знает...может быть, вообще-то все может быть. Давай пойдем и посмотрим, - вжал голову в плечи Алексей, наморщив лоб, и на время застыл в таком положении.
        Они немного постояли, посмотрели друг на друга и затем энергично зашагали в сторону туалета, по направлению, которое любезно указывал знак-указатель, и не ошиблись, туалеты на самом деле присутствовали.
        - Вода! Здесь действительно есть вода! Не может быть! Нам повезло! Вот это счастье! - обрадовался Дмитрий, открутив кран. Послышалось журчание воды. Жизнерадостный напор вызвал счастливые улыбки.
        Из-под крана шла холодная, и очень вкусная вода. Он долго не мог оторваться от носика. Намочил руки по локоть, затем лицо, шею.
        - Теперь мы можем не спешить. Нам нужно как следует в этом дворце поработать, разобраться, что к чему, - предложил Дмитрий, распрямившись и вытирая рукой стекающие по лицу капельки.
        - Так-то это так, но не мешало бы и что-то поесть, вообще-то. Я предлагаю вначале пробежаться и осмотреть. Может быть, удастся что-то найти, - Ольга вопросительно посмотрела на Дмитрия и тоже подошла к крану.
        - Наивно предполагать, что здесь мы отыщем что-либо съестное. Не ну сами подумайте - в самом деле, с чего во дворцах будет еда? - с сожалением проговорила Надежда, глядя на Ольгу.
        - А, допустим, найдется хотя бы один недоеденный сухарик, - ответила Ольга, с трудом оторвавшись от крана.
        - Давай, посмотрим. Хотя даже если и отыщется что-то съестное, то за столько лет...все могло давно уже испортиться, - засомневался Дмитрий, скривившись.
        - Что толку сейчас гадать? Пошли, поищем. Что нам трудно, что ли? На месте видно будет, там и решим что делать, если случайно найдем, - ответила Ольга, указывая направление.
        - Предлагаю сделать так. Давайте-ка мы разделимся и пойдем по одному в разных направлениях, чем будем толкаться все вместе. Так будет более производительно, ведь так получится намного быстрее, - предложил Алексей, перебрав взглядом каждого и присосался к крану, после того как Надежда отошла от него.
        - Ты не прав, Алексей. Этого явно не стоит делать, - решительно возразил Дмитрий, посмотрев на себя в зеркало. На него смотрел персонаж, который вполне мог бы сыграть роль в фильме про дервишей. Большая борода, волосы непонятного цвета, превратившиеся в прядь, лицо темное, обветренное, уже в морщинах. Небольшие царапины довершали образ. Одежда давно потеряла привлекательность, трудно угадать, как она выглядела первоначально. Взгляд твердый, решительный и озорной. Да, состарился я здорово, подумал Дмитрий, отходя от зеркала.
        - Это еще почему? - воинственно возразил Алексей, отрываясь от воды, он напился вдоволь и умылся с наслаждением, фыркая.
        - Да потому, что мы не знаем, с чем можем встретиться в этом, как я уже убедился немного даже мистическом месте. Мало ли что, о чем мы и догадываться не можем. Если что-то произойдет непредвиденное, так хоть все вместе справимся... возможно. А в одиночку каждый из нас один сильно рискует. Мы даже не услышим, если что, - Дмитрий скрестил руки, выпрямившись.
        - Ты прав. Не могу возражать, хотя, подсказывает мне интуиция, что здесь не должно быть никаких опасностей. Во всяком случае, раз такая умная система нас впустила внутрь, следовательно, она нам доверяет. Но твое предложение более здравомыслящее. Поэтому давайте лучше подстрахуемся, отправимся на поиски дружно все вместе, - легко согласился Алексей, наполняя водой фляги.
        Они вышли в зал и встали посередине.
        - Да и так веселее как-то, вместе всегда интереснее. И радостью поделишься и трудностей не испугаешься, - добавила Надежда, отошла в сторону, разглядывая висевшие на стене картины. Одно из произведений ей особенно понравилось. Большое полотно, занимающее почти всю стену. На нем изображен реалистичный захватывающий дух горный пейзаж, написанный с высокой точки, похоже с вершины.
        - Я тоже за коллективный поход, не хочется одной здесь шататься, - радостно добавила Ольга.
        Дворец украшен добротными картинами, которых здесь можно насчитать не менее пары-тройки сотен, но и всевозможными скульптурами. Каждая из них по-своему уникальна. Непривычно большие, занимающие много пространства и настолько маленькие, что неплохо вооружиться лупой. Изготовлены из разного материала - камня, металла, дерева и даже из какой-то стекловидной массы. Каждая скульптура не похожа на остальные, отличаясь чем-то необычным. Может быть, в каждой работе автор старался добиться разнообразия, долго и внимательно наблюдая за жизнью. Люди разных профессий, возрастов, всевозможные животные, птицы - все интересно и необычно, глаз не оторвать. Хорошо понимали, что задерживаться долго не стоило, иначе времени тогда ни на что не хватит, все-таки они не в галерее на прогулке.
        - Вам не кажется, что здесь пахнет не как в наших музеях обычно старьем, здесь какой-то тонкий запах очень редкого и интересного, приятного аромата? - втянул воздух Дмитрий, прислушиваясь к едва уловимому, но пьянящему запаху.
        - Точно, запах действительно весьма приятный и необычный, - согласилась Надежда, втягивая носом воздух.
        Большие просторные кабинеты с королевской мебелью, залы с роскошной отделкой, комнатки отдыха, по-домашнему ухоженные, все создано заботливо и с выдумкой. С большим вкусом обставлено, каждая мелочь лежала на своем месте, удачно дополняя и украшая интерьер.
        Не дворец, а мечта.
        Дмитрий достал камеру:
        - Давайте мы сфотографируемся здесь на память.
        - Точно, стоит сделать пару снимков на память на фоне таких красивых вещей, - охотно согласилась Надежда
        - Ага, особенно наш внешний вид невероятно гармонично смотрится в такой изысканной обстановке, - расхохотался Алексей.
        - А чем тебе не нравится наш внешний вид, как раз - путешественники во всей красе. Колоритно. У меня, например, нет никаких сожалений по поводу моей внешности, - Надежда посмотрела на себя в высоком зеркале, украшенном роскошным багетом. Стройная, высокая и сильный, обаятельный взгляд. Она себе понравилась. А то, что одежда оказалась изрядно потрепанной, лицо загоревшим, и темные волосы прилизанными, ничуть не портило ее внешности.
        Если внимательно посмотреть вокруг, можно сделать вывод, что давно сюда никто не заходил, все оставлено очень давно. Прилично прошедшее время о себе напоминало во всем, где-то собралась пыль, где-то слегка пожелтела бумага, а где паутинка с притаившимся в засаде паучком.
        Все бы просто замечательно, если не одна проблема. Ничего съестного так и не нашли, сколько ни ходили по залам. Зато когда поднялись на третий этаж, увидели просторную комнату, обставленную роскошной мебелью, стены украшали картины в абстрактном стиле и еще кое-что, что заставило их здесь задержаться надолго.
        В самом центре комнаты на столе из толстого стеклоподобного материала стоял агрегат - наверняка компьютер, хотя и не похожий на земную вычислительную технику. Но осмотрев все как следует, сделали вывод, что перед ними устройство для обработки информации. Осмотрели его со всех сторон, потрогали.
        Никто не ожидал, что удастся запустить, вопреки ожиданиям компьютер оказался в рабочем состоянии. Мало того, они даже смогли добраться до содержимого блока памяти. В недрах этой с виду невзрачной машинки обнаружили немало интересного.
        Именно в ее пластинах памяти записана информация, которая их интересовала в первую очередь. В компьютере хранились различные базы данных, в них содержалась информация о жителях, технических средствах, событийная база и еще много всего полезного. В том числе можно посмотреть видеоматериал, со звуком.
        Прошло всего около часа, и они уже располагали ценной информацией. На всякий случай Дмитрий прихватил пластину памяти с собой. Места она много не занимает, зато может оказаться полезной. Вновь прийти к Дворцу вряд ли когда получится. Сведения, полученные из памяти компьютера позволили определить, что где-то не очень далеко от того места, где они сейчас находятся должна располагаться какая-то сверхсекретная лаборатория. О ней ничего сказано в навигаторе, а также никаких упоминаний в той очень подробной карте, которая висела на всю стену на первом этаже Дворца.
        Именно там, в этой лаборатории, что упрятана в глубине земли, скрывается тайный центр. В нем разрабатываются новейшие роботы. Оттуда происходит управление всеми без исключения электронными существами и информационными системами планеты.
        - Иначе говоря, это проектный институт, в котором велась, а скорее всего, ведется и сейчас работа по созданию робототехники, - Дмитрий внимательно изучал информацию на экране компьютера.
        - Хорошо, допустим. От чего тогда его так спрятали от посторонних глаз? Чтобы в случае какой-нибудь ядерной войны он, расположенный под землей, не пострадал? - Алексей стоял за спиной Дмитрия.
        - Этот центр - сердце искусственного мира тщательно замаскирован, и без подробной информации его невозможно найти. Внешне он никак не обнаруживает себя. Вот фотография этой местности. Его замаскировали так, что непосвященный человек ни за что не догадается даже о самом его существовании. Для чего его спрятали? Если бы я знал. Скорее всего, готовили что-то против людей, - Дмитрий демонстрировал на экране слайды.
        - Сложно все как-то. Мне, во всяком случае, многое пока непонятно. Они - роботы боялись, что центр этот люди могли разрушить? Именно поэтому так глубоко запрятались. Тогда почему сейчас не вышли на поверхность? Все-таки они чего боятся, может атаки с воздуха, - Алексей внимательно посмотрел на Дмитрия, который уткнулся в экран, не поворачивая головы.
        - Сам центр находится практически в пустыне, туда люди, как ты сам понимаешь, просто так попасть никак не смогут. Никто не станет просто так бродить в этом безлюдном труднодоступном месте. А даже если и смогут - если смогут, то ничего не найдут и не поймут, - ответил ему Дмитрий, сжимая руки.
        - Мы сами сможем его найти? Есть координаты? - поинтересовался Алексей, наклонившись к экрану.
        - Ориентиром служит одиночная высокая скала, видишь ее? - Дмитрий ткнул пальцем на фотографию местности.
        - Вижу, скала действительно выдающаяся, мимо такой громады трудно пройти, - согласился Алексей.
        - Координаты сверхсекретного центра указаны здесь с высокой точностью. Хотя у нас нет навигации, но по карте, которую мы сфотографировали на первом этаже и по уже имеющимся у нас описаниям, думаю, что мимо мы точно не пройдем, - Дмитрий энергично почесал затылок. Он смотрел на фото немигающим взглядом.
        - Тогда хорошо. Получается, что мы скоро будем все знать? - Алексей потер руки, не скрывая своей радости.
        - Оказывается, на свете есть более интересные занятия, чем искать клады, - Ольга также повеселела.
        - Теперь мы может создать компанию по расследованию тайн погибших цивилизаций, - рассмеялась Надежда.
        - А что? Вполне. Во всяком случае, хоть и трудное, но весьма интересное дело. Скажу вам честно, мне сейчас больше нравится, чем гоняться за сокровищами, - признался Дмитрий, улыбнулся обернувшись.
        - Шутки шутками, Надя, а твоя идея очень даже привлекательна. Надо подумать, - задумчиво проговорил Алексей.
        - Что самое интересное, вся информация об этом центре находится в компьютере в разделе "Совершенно секретно". Выходит, что люди просто не доверяли тем, кого они создали. А может даже и не они создали роботов? Судя по всему, люди очень боялись роботов, причем всех, на этой планете у людей немного другое отношение к роботам, чем у нас на Земле, - Дмитрий серьезно задумался.
        - А роботы в свою очередь прятали все от людей, значит, они что-то готовили масштабное против человечества, - предположила Ольга, обхватив подбородок. Глаза устремились куда-то вдаль.
        - Давайте все эти сложные вопросы мы оставим на завтра, а сегодня пойдем дальше искать, то без чего мы никак не обойдемся. Надо уже что ни будь пожевать. Будем надеяться, что повезет, вдруг найдем. Так хочется поесть, сил уже нет, - предложил Дмитрий, отрываясь от компьютера, потерев двумя пальцами виски.
        Несколько минут все молчали, стояли и обдумывали, что делать дальше, то ли уходить из дворца, где так прохладно, уютно, и вообще бы они не прочь здесь поселиться, то ли еще искать. Хотя все понимали, что все бесполезно, скорее всего, результат будет неутешительным.
        - Дим, мы вообще-то совсем не там ищем, - Алексей развел руками, растопырив пальцы, помахал.
        - Что ищем не там, - потряс головой Дмитрий, пытаясь понять Алексея.
        - Еду, еду! - вдохновлено ответил Алексей.
        - А где надо искать? Что же ты молчишь, если все знаешь? - уставилась на него Ольга, вопросительный взгляд требовал немедленного ответа.
        - Не знаю, почему, но мне сразу эта мысль не пришла в голову. Наверное, здесь должен существовать подвал, или что-то в этом духе. А там соответственно может находиться продуктовое хранилище. Морозилки, погреб, либо что-то подобного рода. Ну не может быть так, чтобы в таком огромном здании не нашлось пищеблока. Вокруг нет ничего такого, где можно взять еду. Поэтому наверняка в этом здании должны найтись какие-то запасники, - Алексей вскинул брови и обхватил лоб.
        - А ведь он говорит дело, - Дмитрий ткнул в грудь Алексея пальцем и направился в сторону второй лестницы, она меньше и ненавязчиво расположилась в правом углу здания. Остальные быстрым шагом последовали за ним.
        Вход в подвальное помещение также обозначен на общей схеме, как и остальные блоки Дворца, сориентироваться здесь совсем не трудно. Также можно войти в подвальный этаж и через зал, там расположен столовый зал, он отхватил левую сторону первого этажа.
        В подвальном помещении температура заметно ниже. Холодно, но сыростью здесь не пахло. Всего градусов пять-семь, не более.
        - Ну и холодрыга, бррр, - вздрогнул Дмитрий. Как-то не совсем уютно, слишком сильный перепад температур.
        - Нормально. Когда прохладно это очень хорошо, мы здесь хоть от жары немного отдохнем, - озорным голосом подбодрила его Ольга.
        Вниз спускались осторожно, сразу оказались в кромешной темноте. Глаза не сразу привыкли, они немного побаливали с непривычки. Включили фонари, лучи высветили длинный узкий коридор, он рассекал служебные помещения на две стороны. Перед ними показались двери в отделения, симметрично расположенные слева и справа. Ольга дернула за холодную металлическую ручку и открыла первую дверь, что находилась слева. Оглянувшись, она осторожно вошла.
        Луч света, проскакав по углам, выхватил из темноты стеллажи. На полках ровными рядами стояли коробки.
        Вскрыли одну, Ольга запустила палец, понюхала, облизнула - мука, в других упаковках сахар, соль.
        Даже нашли бутыль с красивой этикеткой в полупрозрачной таре. Похоже вино.
        - Это нам сейчас как раз надо! - Дмитрий взял бутыль, ему показалось, что вес килограмма два.
        Дмитрий повертел ее перед носом, изучил наклейки.
        - Точно? Может, попробуем? - с радостью в голосе предложил Алексей, взяв в руки бутыль.
        - Дайте посмотреть, - потянулась Надежда.
        - Как интересно, - подошла Ольга.
        Внезапно бутыль выскользнула, осколки звонко разлетелись на кафельном полу.
        - Эх, обидно. Такую бутыль разбить. Жаль, что здесь их больше нет, - с сожалением произнес Дмитрий.
        - Ладно, не стоит об этом сейчас думать. Что случилось, то случилось, отсутствие спиртного не смертельно. Ничего страшного не произошло, - голос Алексея в темноте звучал громко.
        - Ладно, - хором ответили все.
        - Тогда пошли дальше искать, - скомандовал Дмитрий.
        Друг за другом вышли из отделения, где хранились сыпучие продукты и единственная бутыль с вином.
        В остальных отсеках двери, к счастью, оказались не запертыми.
        Надежда открыла дверь и вошла в первый попавшийся отсек.
        - Эй, давайте быстрее все сюда, - громко произнесла Надежда.
        Фонарь высветил на полу небольшой блестящий предмет.
        - Ой, что это? - воскликнула Ольга.
        - Где, - следом вошел Дмитрий, луч фонаря устремился вглубь.
        - Вот смотри. Вон там, метра полтора от нас вправо, - Надежда направила фонарь, и луч отразился ослепительным голубоватым блеском.
        Она подошла, подобрала лежащий на полу предмет. Рука ощутила холод стекла, по размерам сантиметров пятнадцать в длину и толщиной около четырех.
        - Странная какая-то штуковина, я ничего подобного никогда не видела, - Надежда покрутила находку в руках, пытаясь сообразить, что бы это могло быть такое, но так и не нашла подходящего объяснения.
        - Давай-ка, мы захватим эту твою находку. Возьмем с собой на всякий случай, - с интересом предложила Ольга.
        - В качестве сувенира что ли? - поинтересовалась Надежда.
        - Да, типа того, - усмехнулась Ольга.
        - Ну что там у вас, есть что-то или как? - раздался из темноты за спиной немного взволнованный голос Алексея.
        - А здесь, похоже, ничего съедобного нет, - Надежда еще раз провела фонарем по углам, убедилась, что нет никакой еды.
        - Тогда не будем зря время терять, пойдем-ка мы отсюда, - тихо, с безнадежностью в голосе посоветовал Дмитрий.
        - Давайте еще одно отделение посмотрим и все. Вы не станете возражать? - спросила Ольга.
        - Лично я не против. От наших хождений никакого толку не будет. Все равно ясно, что нам нужно выбираться из здания Дворца и искать что-нибудь себе на ужин за стенами этого дома, иначе мы скоро просто сдохнем с голоду, - сердито и недовольно пробормотал Дмитрий.
        - Ладно, я сейчас, я недолго, я скоро..., - послышался удаляющийся голос Ольги.
        - Можешь не спешить. Все равно раньше, чем через полдня - день вряд ли мы что-то вообще найдем, - ответил Дмитрий.
        Ольга вошла в следующий отсек. Минут пять она находилась внутри. Все стояли и молча ждали, прислушиваясь к каждому звуку - тишина.
        Наконец Алексей не выдержал и подошел к двери.
        - Ау, у тебя там все в порядке?
        - Идите все сюда. Я, кажется, что-то здесь нашла. Похоже, на этот раз нам повезло, что-то тут есть очень интересное, - с ноткой восторга в голосе заявила Ольга.
        Алексей подошел и направил фонарь на ее руки, так как ее фонарь направлен куда-то в сторону. Ольга держала в руках металлическую банку с нанесенным изображением животного, картинка немного напоминала буйвола.
        - Консервы!!! Неужели!!! Надо же!!!! Целая полка еды!!! Не вы только представьте, сколько их здесь, - Ольга провела рукой по банкам, пальцы отбарабанили незамысловатую мелодию.
        - Не может быть! - в один голос вырвалось у всех.
        - Вот так нам на этот раз повезло! Здесь я вижу еще какие-то засушенные фрукты, или может быть даже грибы, - Ольга развернулась в противоположную сторону и достала с полки несколько связок.
        - Ну, ты молодчина! - Надежда ее звучно поцеловала в щечку.
        - А вот и травы какие-то, или это чай? Вообще, похоже на чай, - Ольга взяла пакетики из пергаментной бумаги, которые лежали в коробочках, внутри которых, судя по запаху, находились душистые засушенные травы.
        Они забрали с полок столько еды, сколько могли с собой унести. Вышли из подвала и сразу поднялись в столовую.
        Темнеть начало незаметно.
        За окном не торопясь наступал тихий вечер.
        Небо подсвечивали золотисто-красные лучи заходящего солнца. Отблески закатного неба разбросало по залу.
        - Вот вкуснятина, - Дмитрий вскрыл острым ножом банку и попробовал еду на кончике лезвия. Вкус консервированного мяса показался ему бесподобным. Что-то похожее на тушенку. Отличия, конечно, есть. Эта продукция более ароматная, со специями и сухая, чуть жестковатая.
        - На самом деле, просто пальчики оближешь, - радостно согласилась Надежда, присоединившись.
        - Вот теперь здесь мы можем пожить немного. Еды нам хватит надолго, при желании можем и не спешить, - размеренно добавила Ольга, медленно и с наслаждением пережевывая тушенку.
        - А мы и не будем спешить, куда нам торопиться. Чем обстоятельнее все делаешь, тем больше вероятности не упустить существенные мелочи и все сделать, как подсказывает совесть. Сейчас мы попробуем вскипятить воду, - настроение у Алексея, как и у всех, заметно поднялось. Он разжег в камине огонь - сухие короткие поленья находились рядом, сложенные аккуратно у стены.
        - Настоящая удача! Сто лет не пили кипяченой воды, а уж чай, заваренный на травах, о таком даже не мечтали, - обрадовалась Надежда.
        Вечер они провели за разговорами.
        Наелись досыта и улеглись спать в комнате отдыха.
        Наконец, в мягкой чистой постели, на настоящих кроватях, роскошных и широких. Впервые за последнее время времени, с тех пор, как высадились на планету. Несмотря на то, что одеяла теплые, спать под ними совсем не жарко.
        Забытые ощущения...
        Божественный отдых...
        Утром встали очень поздно, зато выспались, как следует. Все же накопившаяся усталость и изнуряющая жара в последние дни дали о себе знать.
        - Как давно мы не жили в нормальных человеческих условиях, оказывается так приятно, - потянулась Ольга.
        - А что должны сказать бедные животные? Ни нормальной еды, ни дома, ни одежды, - Надежда покачала головой.
        - Они и не привыкали к комфорту, к роскоши. Их задача съесть столько, сколько нужно для выживания. Им не нужны лишние проблемы, не нужны деньги, не нужна техника, нужна одна свобода, - ответила Ольга, направив руку вверх.
        - Рамки поведение ограничены их природой. Будь у них такие возможности, как у людей, вряд ли они отказались добровольно, - улыбнулась Надежда.
        - Хватит спорить, все равно ничего изменить мы не в силах, а всех животных не приютить. Пошли, позавтракаем, у нас теперь столько всего вкусного пропадает, - предложил Дмитрий.
        - Почему это пропадает, пойдемте завтракать, - дружно согласились девушки.
        За завтраком обсудили планы на день, первым пунктом входил подробный осмотр всех пяти этажей. Может быть, здесь они найдут что-то интересное и полезное.
        С утра и до позднего вечера бродили по закоулкам дворца, собирая информацию, осматривая и изучая древние схемы, скрученные в трубочки и перевязанные бечевкой, раскладывали и изучали таблички. Эти древние носители информации изготовлены из легкого металла.
        Постепенно стали проясняться хоть какие-то штрихи истории этой очень интересной цивилизации.
        На первом этаже в светлом просторном зале, который находился за лестницей, настоящей гордостью выглядел небольшой бассейн с маленьким фонтаном в центре. Три большие рыбы, стоя на широких хвостах, окружили девушку, из кувшина должна литься вода. Бассейн выложен из светлой породы, при ближайшем рассмотрении оказалось, что это серый мрамор. Воды в нем нет.
        Алексей поднял голову и увидел на стене серию миниатюрных картинок. На каждой из них изображен воин, в руках меч. Воин сражался с какими-то странными существами. Несколько минут внимательно рассматривали сюжеты.
        - Постойте, постойте... это ведь роботы нарисованы на картинах. Человек, который изображен на этих сюжетах, сражается с самыми настоящими роботами, - Ольга с интересом всматривалась в изображение крепкого, атлетического сложения мужчины, атлет присутствовал на всех картинках.
        - Так, - Дмитрий подошел к одной из них, снял со стены прямоугольное изображение на деревянном основании и внимательно посмотрел, затем, повертев в руках, стал изучать символы, нанесенные на обратной стороне.
        - Что ты там так высматриваешь, - поинтересовался Алексей, подошел к нему и взял в руки картину.
        - Ты знаешь, что-то мне подсказывает, что эти художественные произведения созданы задолго до того, как на этой планете появились роботы. Может такое иметь место? - Дмитрий выглядел несколько рассеянным.
        - С чего ты так решил? - обратилась к нему Надежда, она прогуливалась в уголке, увлеченно рассматривала лежащие на полочках маленькие занимательные скульптурки.
        - Вот посмотрите сами, цвет дерева и общее состояние говорят о том, что этим произведениям, по меньшей мере, лет триста, если не больше. Скорее всего, они намного старше, так как в них есть элементы логики древних людей. Да и вот эти символы - согласитесь, совсем не похоже на письменность последней цивилизации. Во всяком случае, на их стиль, то есть на современный. Ну, конечно, относительно современный, ведь их уже давно нет здесь, - Дмитрий продемонстрировал всем надпись на обороте картин.
        - Да. Получается, что все именно так, ты прав, - охотно согласился Алексей.
        - После того, как мы здесь немножечко освоились, я могу сделать вывод, что древние, каким-то образом предвидели столь бурное техническое развитие. Они знали, что так именно и выйдет. Они точно предвидели весь ход развития истории. То есть каким-то образом считывали информацию из будущего или им кто-то об этом сообщил. Хотя могли и сами просчитать последовательность событий, учитывая тягу человека к технике. И предупреждали, что нельзя допускать появления этих вот самых роботов и их нужно истреблять любой ценой, с самого начала, - Дмитрий высказал свою мысль твердым голосом, не допускающим сомнений.
        - Что мы собственно и делали последнее время, не задумываясь, добивали всех роботов, кто бы ни встретился на нашем пути, - справедливо заметила Ольга, улыбнулась, поджав нижнюю губу.
        - Может, у них недавно произошла война с роботами, в которой победила машинная цивилизация? - высказала свое предположение Надежда.
        - Трудно сейчас сказать, что произошло на самом деле, точно знать наугад мы не можем. Может, так оно и вышло, да скорее так и случилось. Хотя кто его знает, - пожал плечами Дмитрий.
        - Одно становится ясным, Дворец и те, кто все это здесь создавал, жили очень давно. И жили они немного не так, как люди последнего времени. Древние предвидели, что все пойдет иначе, - подытожил Алексей.
        - Такое впечатление, что те, кто жил в этом дворце, вернее цивилизация, существовавшая перед последней, то есть предпоследняя дала последней цивилизации очень многое. И стиль похож и искусство очень даже развито в лучших традициях. Вот пути у них как-то разошлись, последние ушли совсем не туда, куда хотелось бы древним, - добавила Ольга.
        - Похоже на то. Не послушались они старших. Много еще вопросов остаются открытыми, - ответил Дмитрий, с интересом разглядывая орнамент под потолком.
        - Послушайте, давайте пока оставим эти гипотезы. Все равно так сходу во всем не разберемся. Зачем тратить время? Пойдем наверх, посмотрим, что там, - предложил Алексей.
        - Давай так и сделаем. А то ведь уйдем, толком не узнав, что к чему, - согласился Дмитрий.
        Без слов, осматривая вокруг все внимательно, поднялись на самый верхний этаж.
        Здесь чувствовалось, что оформлением занимались совершенно другие люди. Все не так, как на остальных этажах.
        В огромном зале прямо посередине установлена какая-то занятная конструкция. Совершенно непонятно ее предназначение. Долго ходили вокруг загадочной конструкции, смотрели на нее со всех сторон.
        Пытаться разгадать бесполезно - не стоит терять время.
        - Ничего не понимаю, у меня на этот счет абсолютно никаких соображений, - честно признался Дмитрий.
        - Думаю, что это какая-то сложная информационная система, может вычислительная или же какое-то глобальное хранилище памяти? Что - то вроде древнего компьютера. Может быть такое? - не отрывая глаз от устройства, спросил Алексей.
        - Все хорошо, но как запустить эту машинку, пока не запустим ее, мы ничего так и не узнаем, - Ольга подошла к конструкции, взгляд выхватывал интересные особенности. Таких технологий на Земле не она не встречала.
        - Оля, помнишь, ты нашла ту штучку, которая валялась на полу в подвале? Дай-ка ее сюда, посмотрим, что это такое, - протянула руку Надежда.
        Блестящий предмет перекочевал из Ольгиного кармана в ладонь Надежды. Она внимательно осмотрела, но так и не решила, что с ним делать.
        Алексей закончил визуальное знакомство с конструкцией, остановился, чтобы все как следует обдумать. Чуть позже переключился на предмет в руках Надежды и приблизился:
        - Давай сюда, я знаю, что с этой вещицей делать.
        Алексей, прикрыв левый глаз, аккуратно вставил предмет в паз, стараясь направлять его без перекосов.
        Продолговатый г-образный паз выпирал в правой части устройства. Алексей слегка большим пальцем надавил.
        Вовремя найденный полупрозрачный предмет почти полностью вошел в паз. Раздался сухой щелчок, звук похож на срабатывание защелки.
        Казалось, система ожила - загудела, через ноги передалась вибрация.
        Из боковых граней конструкции проявилось едва заметное золотистое свечение. Из центрального элемента, выполненного в виде семигранной пирамиды, исходило очень мягкое светло-синее свечение, постепенно заполняя все вокруг.
        Спустя некоторое время в воздухе появилось нечто, очень похожее на полупрозрачный компьютерный экран, разумеется, виртуальный. Экран висел в воздухе, отображая ряды символов. Снизу знаки, в верхней части фотографические изображения.
        В воздухе запахло озоном.
        Не прошла минута, как погрузились в бескрайнее море информации. В этом хранилище данных нашлось столько всего... и справочная система планетарного масштаба, и архив исторических событий, и теория роботостроения, и сведения о космических объектах, и еще много всего интересного. Чтобы все обстоятельно просмотреть, нужны месяцы...
        Конечно, все безумно интересно, все ново и любопытно. Хочется знать все, но где взять время...ресурс вне власти человека.
        Самое неожиданное открылось позже. Здесь, на этой планете до сих пор существует некое виртуальное измерение. Кем, когда и зачем оно создано - загадка.
        - Хорошо, что все сложилось столь удачно. Кое-что полезное мы узнали. Теперь необходимо, чтобы это нам не стоило, проникнуть в это самое виртуальное измерение. Как я понял, здесь два измерения - одно создано людьми, параллельное искусственным разумом. Первое не содержит ничего интересного для нас, а вот второе - ключ к цели, - проговорил размеренно Алексей, прищурившись, будто всматриваясь в невидимый экран.
        - Алексей, я с тобой полностью согласен. Разумеется, такой шаг будет сделать непросто, но это интересно, кроме того, важно. Должен заметить, что здесь существует огромный риск. Мы не знаем, куда вляпаемся, представьте - обратной дороги просто не будет. Может, кто-то приготовил ловушку, мы можем потерять разум в загадочном виртуальном пространстве и подчинимся его законам? - засуетился Дмитрий, сжав губы.
        - Попытаться надо, может нам даст понимание общей ситуации. Вообще, интересно получилось. Выходит, что здесь на планете созданы два поля - пространство человеческого плана и информационное поле искусственных существ. Как они соотносятся, как они взаимодействуют между собой, пока для меня открытый вопрос, - пожал плечами Алексей.
        - Да сейчас мы на развилке или рискнуть и узнать тайну, которая поможет нам сделать правильный шаг, или вообще оставить эту планету и лететь домой, - постучала себя по щекам кончиками пальцев Надежда.
        - Скажем так, чтобы лететь на Землю нам не мешает узнать тайну. Да мы готовы к встрече с тайной, с другой стороны нас здесь ничего не держит. Но я думаю, что это далеко не так. Рано еще отсюда улетать. А вообще, может, мы поселимся здесь, и будем жить на этой, хоть и очень красивой планете, до конца дней. Тоже неплохая перспектива, ведь все могло быть и хуже, - спокойным голосом поделилась соображениями Ольга.
        - Ты предлагаешь рискнуть? Стоит оно того или не стоит? Я сама не знаю, как лучше поступить. Пятьдесят на пятьдесят. Может случиться так, что наших сил не хватит, сунься мы в чуждое нам пространство. Слово за остальными, пусть каждый из нас выскажет свое мнение, все вместе решим, - ответила ей Надежда, не сводя глаз с остальных.
        - Считаю, что можно и нужно рискнуть, погружение даст нам возможность поиска хоть какого-то выхода, мы сейчас оказались перед разгадкой главной тайны планеты. Думаю, что на половине пути останавливаться нам не стоит, надо торопиться, потом может оказаться поздно, - Алексей стоял, распрямив плечи, лицо светилось радостью.
        - А я вот о чем подумала, если роботы узнают о наших планах, они начнут преследовать нас. Слава Богу, что они пока нас как-то не вычислили, - заговорщицким голосом добавила Надежда.
        - Давайте так, последнее слово пусть будет за Дмитрием. Как скажет, так оно и будет, - предложила Ольга.
        - Так и быть, рискнем. Слишком сильно хочется вернуться на Землю. Здесь, конечно, интересно, все очень красиво. Экскурсии полезные и интересные, но уже так и тянет к родному дому. Все бы дал, чтобы сейчас побывать на родимой Земле, но перед этим просто необходимо все выяснить, - медленно и тихо ответил Дмитрий.
        - Раз так, тогда будем стараться выйти на это самое виртуальное пространство. Будем считать, что у нас один выход, что единственный путь к нашему спасению, а может и спасению этой планеты, - вопросительно посмотрела Ольга на Дмитрия.
        - Смелая ты девушка, не боишься, что проблема планетарного масштаба нас, собственно неподготовленных к такому развитию событий нежданных гостей раздавит как блох? - усмехнулся Дмитрий.
        - Да, я понимаю, что мы можем столкнуться с чем-то сильным, непонятным. Но я ко всему готова, - воинственно заявила она.
        - Ладно, рискнем. Думаю, конечно, легко не будет, но другого пути нам не дано, мы уже куда-то ввязываемся, подсказывает мне интуиция - это так, - ответил Дмитрий.
        - Эх, будь, что будет, не стоит сейчас об этом сейчас думать. Сомневаться вредно для здоровья, - махнул рукой Алексей.
        - Риск должен быть оправданным, думаю, что в данном случае он полностью оправдан. Рисковать нам привычно, - кивнув, поддержала Надежда.
        - Тогда давайте не будем нарушать наше первое правило - главное не переборщить! Сейчас отдохнем, выспимся, как следует. А утром на свежую голову соберемся, и подумаем, - Дмитрий широко раскрыл глаза.
        - Согласны, - хором ответили все.
        На ужин приготовили некое подобие супа. Чай заварили на травах, найденных рядом с консервами.
        Довольные райской жизнью улеглись спать.
        Ночью приснились увлекательные сны. Они путешествовали по неизвестным местам, увидели много всего интересного.
        Первой проснулась Ольга. Встала рано, навела небольшой порядок в столовой - с вечера оставили такую красивую посуду, место которой исключительно в музее, немытой. Затем отправилась гулять по дворцу, будить она никого не захотела.
        Под крышей оборудован тайник, что ее немало удивило. Ольга, поднявшись на последний - пятый этаж встретила скрытую кладовку. Именно здесь она наткнулась на древнюю карту, по ней Ольга определила, что можно выйти на лабораторию, используя специальный прибор, выйти с его помощью на нужную местность можно с очень высокой точностью.
        Когда спустилась, все суетились и о чем-то оживленно говорили.
        Уходить из дворца совсем не хотелось.
        Дворец им очень понравился - будь их воля они здесь остались бы навсегда. Еще неделю они прожили в комфортных условиях, благо запасы еды позволяли.
        Основательно готовились к походу.
        Много нового и полезного им удалось выяснить, и в тоже время получили огромное удовольствие от знакомства с культурными ценностями.
        Леса, горы, водоемы, вся эта красота, созданная Природой дает человеку огромный заряд позитивной энергии, успокаивает и приводит человека в норму. Но созданные человеком произведения искусства тоже способны дать человеку многое. Все, что создано жителями Варды, украсившее стены этого замечательного дворца весьма впечатлило.
        День за днем они строили подробный план. Выход в виртуальное измерение требовал серьезной подготовки. Просчитывали, думали, спорили...
        Для этого придется пройти непростой путь, который большей частью лежит через высохшие земли, идти придется под знойным солнцем, по горячим пескам.
        Конечная цель теперь уже представлялась хорошо. Тайная подземная лаборатория, кто-то неведомый соорудил ее в глубинах огромной скалы в условиях строжайшей конспирации. Именно там располагалась странная засекреченная лаборатория, которая называлась на их языке Воль-бим. Эту лабораторию строили роботы, те люди, которые помогали им впоследствии, лишились фрагмента памяти. Все же людям удалось получить кое-какие сведения. С их помощью люди позже вышли на координаты тайной лаборатории. На этом можно ставить точку. Теперь многое поздно, роботы полностью избавились от человечества.
        Лаборатория имела высокий статус, она имела большое значение для всей робототехники планеты. В ней велись передовые разработки, проходили испытания новой техники. Возможно, на планете также существовали секретные заводы, выпускающие робототехнику. Информация о заводах нуждалась в дополнении.
        Еще теплилась надежда, что работы в секретной лаборатории в настоящее время продолжались. А раз так, значит, они могли узнать, что творится на Варде.
        Роботы вполне могли обосноваться в своем убежище, чтобы без вмешательства людей развивать себя дальше в том направлении, в котором они посчитают нужным, чтобы не становиться рабами людей. Именно в лаборатории могла находиться установка, связывающая реальность и виртуальный мир.
        С каждым днем получали все больше информации, работая с компьютерами, древними источниками.
        Полезные сведения, в сумме это давало многое.
        Теперь все уверенны - навигатор на Землю попал не случайно. Тот, кто закинул его на Землю, хотел привлечь внимание к Варде, чтобы люди обязательно прилетели сюда, они готовы заманить всеми сокровищами планеты.
        Вполне возможно, что на Землю навигатор доставлен уже роботом, которого люди запрограммировали на выполнение единственной задачи. Так или иначе, но план удался. Они, земляне теперь в курсе событий, они на правильном пути. Что делать дальше - жизнь покажет, все будет зависеть от того, как разовьются события.
        Дворец покинули ближе к вечеру, когда жара практически ушла. Выходили с легким чувством грусти, жаль уходить из такого интересного места, к которому они уже начинали привыкать.
        Ночью путь освещали звезды, щедрой рукой рассыпанные по небу. Приятно, когда само небо собрало свет всех звезд и свети в пути. К югу дорога лежала через местность, практически ничем не отличающейся от пустыни. Нет такого обилия песка.
        Едой, а самое главное водой запаслись основательно, взяли максимум веса, который могли носить. Вода быстро убывала - пить хотелось постоянно. Старались экономить. Воду сразу не пили - перед тем, как глотнуть подолгу держали во рту.
        Из-за солидного веса за плечами быстрым шагом идти невозможно. Передвигались медленно, часто отдыхали. Во всяком случае, так надежнее, так больше гарантий, что никто не выдохнется по пути.
        Днем, когда солнце пекло так, что воду можно не согревать для купания, устроились под тенью высокого дерева и мгновенно уснули. До позднего вечера спали, как убитые. Ближе к ночи снова продолжили путь. Ночной режим позволил двигаться намного быстрее, чем, если бы плелись днем под жаркими солнечными лучами, сейчас же поход давался без особых проблем.
        На восьмой день путешествия, когда уже полдня как все запасы воды закончились, среди выжженной степи с потрескавшейся землей на горизонте показалось едва различимое возвышение.
        - Что там, впереди? - с замиранием сердца спросил Дмитрий.
        Напрягая зрение, разглядели объект - что-то похожее на гору. Самое лучшее зрение у Надежды, она сразу разглядела острый пик, царапающий хищным когтем небо.
        Когда до горы оставалось несколько километров, ноги уже отказывались передвигаться. Последние километры добирали с черепашьей скоростью.
        Внезапная перемена погоды - впервые за последний месяц, немного подняла настроение. Небо нехотя затягивалось низкими облаками.
        Они шли медленно, уставшие, нагруженные и полусонные, спать хотелось нестерпимо.
        Алексей поднял голову и заметил впереди слева небольшой участок, покрытый зеленью, показалась растительность в виде кустиков. Сзади какая-то небольшая постройка из природных камней. Он подошел ближе, присмотрелся, оказался родник.
        Запасы воды пополнены, взяли по максимуму, сколько могли унести.
        - Вот теперь невольно задумаешься, что больше по значимости для человека - обыкновенная вода или сокровища, - с радостью произнесла Ольга, умываясь прохладной водой.
        - Ты права, без сундуков мы вполне обошлись, но еще сутки без воды и мы бы точно не выдержали, - ответил Дмитрий, дождавшись, пока Ольга умоется и напьется, намочил лицо и голову.
        - Повезло нам, действительно. Вообще грех на судьбу жаловаться, нам все время везет, - улыбался Алексей.
        - Если центр предназначен для роботов, то вполне вероятно, что воды там вообще не будет, - Надежда всматривалась в скалу. Она уже не вызывала сомнений, хорошо различимы некоторые детали.
        Возле родника долго не задержались.
        Мысль о наличии запасов воды придавала силы.
        - О, надо же, какая громадина, - Алексей заметил, как Надежда внимательно разглядывает скалу, когда подошел к ней.
        - На вершине этой скалы расположен высокий штырь, - ответила Надежда, всматриваясь на остроконечную вершину, похожую на осколок разбитого стекла.
        - Скорее всего, антенна, либо что-то в этом духе, - присоединился Дмитрий.
        - Антенна? На снимках в компьютере нет антенн, да и никаких искусственных сооружений, - пожал плечами Алексей.
        - Вероятно, ее установили не так давно, видимо роботы водрузили антенну после того, как люди исчезли, - поделился соображениями Дмитрий.
        - Очень похоже, что роботы вообще ничего не знают о существовании старого города на острове, - предположила Ольга.
        - Если мы до сих пор живы и спокойно доберемся до скалы, то действительно роботы уверены в том, что на планете не осталось людей. Иначе бы их система наблюдения оповестила защиту и по нам наверняка бы чем-то пальнули вон оттуда, - скривился Дмитрий.
        - Рискнем. Будь, что будет, нам не привыкать, - Алексей зашагал вперед, не сводя глаз со скалы.
        - Главное не суетиться и не терять контроль, а там посмотрим по обстановке, - Дмитрий остановился, разложил на земле вещи - флягу, рюкзак, куртку, вернее, что от нее осталось. Затем спрятал флягу в рюкзак, закинул его на спину, а куртку продел в петлю на рюкзаке.
        По-прежнему настроение у всех держалось на высокой отметке. Никто не испытывал страха перед встречей с роботами. Наоборот, хотелось отомстить за всех жителей Варды.
        Многое уже пройдено, часто на пути встречали разные препятствия, каждый раз это давало возможность убедиться, что не зря сюда приехали. Перед ними хоть и не сразу, но, тем не менее, раскрываются все ворота, каждый раз перед ними проявляется что-то новое.
        Конечно, покидать уютные места никому не хочется. Но до заслуженного отдыха им еще ой как далеко...
        Воздух наполнялся влагой, небо хмурилось, будто отговаривая их от опасности, окрасившись в пепельно-серый цвет. Горизонт же упорно оставался светлым, вселяя надежду на успех. Может, и успеют добраться до ливня. Правда, левый уголок неба сильно потемнел, внушая мысль о грозе.
        Когда подошли ближе к цели, до которой оставался примерно километр, встретили красивую, гордо возвышающуюся скалу весьма необычной формы. Издалека она напоминала фантастический дворец, созданный богатой на выдумки Природой. За горой-скалой виднелись три разбросанных небольших каменных столбика.
        Высоченные, сигарообразные одинокие скалы. Справа небольшое возвышение растянулось практически по всему горизонту и где-то вдалеке переходило в гору. Дальше разглядеть не удалось, она спряталась за большим низким облаком.
        Вот уже оказались совсем близко. Глазомер немного ошибся, до горы оказалось больше, чем километр. Когда почти уже дошли до цели, с неба начало капать.
        Скала-гора на редкость удивительной формы. По бокам прижались друг к другу складки, подчеркнуто аккуратные, даже придающие нарядность. Они создавали ощущение того, что это скорее украшения, чем естественные образования. Возвышение ближней части горы спускалось в сторону горизонта симпатичными аккуратными ступеньками.
        Эффектное зрелище - одинокая могучая скала на фоне светлого горизонта и грозового неба. Перед скалой нескончаемая пустыня, не скупясь, разбросала пятачки потрескавшейся земли.
        Приблизившись, увидели некое подобие тропинки, ее дорисовало их воображение. Во всяком случае, они не ошиблись. По ней друг за другом осторожно взобрались вверх. Подъем оказался не таким простым, как это выглядело снизу, но и не сверхсложным.
        Поднявшись по склону примерно метров на пятьдесят от уровня земли, они оказались перед вертикальной стеной, по ней можно выйти на вершину скалы. Но без специального альпинистского снаряжения и без соответствующей подготовки - самоубийство.
        - Давайте обойдем. Не думаю, что для того, чтобы войти, нужно быть первоклассным скалолазом, - Алексей посмотрел по сторонам, затем окинул взглядом друзей.
        - Пошли, - согласились с ним все.
        Когда обошли скалу, то с противоположной стороны заметили небольшое углубление, оно обещало привести куда-то вниз.
        - Похоже, это и есть центральный вход в пещеру. Вот такой скромный, незаметный, без красивых вывесок и указателей, - указал рукой вниз Дмитрий.
        - Рискнем? - кивнула Ольга.
        - А для чего мы сюда притащились, не ради любования местными красотами, - ответил Алексей.
        - Пошли, пока ливень не накрыл нас. Хоть внутри спасемся от дождя. А то сушиться нам негде, - заторопился Дмитрий.
        - В самом деле, дождь усиливается, пора бы нам где-то спрятаться, - Надежда переложила тяжелый рюкзак на правое плечо.
        - Стоп ребята! - поднял руку Алексей.
        - Что еще? - недовольно отозвалась Надежда.
        - Нужно сделать снимок, такую красоту упускать, да и нас на в таком секретном месте, - Алексей приготовился и встал напротив Дмитрия.
        - Давайте чуть левее, так фон красивее, - Дмитрий скомпоновал кадр и нажал кнопку спуска.
        - Давай теперь я тебя щелкну, - предложил Алексей, взяв камеру.
        - Все мирная часть путешествия закончилась. Всем приготовить оружие, чувствую, что там внутри кто-то есть, кто нас совсем не ждет, - Дмитрий спрятал камеру, ловким движением выхватил бластер. Пальцы нащупали кнопки, бластер переведен в боевую готовность номер один.
        Интуиция Дмитрия не подвела. Не прошло и минуты, как из норы выглянуло что-то блеснувшее металлическими, а также стеклянными элементами конструкции.
        - Это робот? - спросила Ольга, она шла в конце, ей не видно, кто вышел навстречу к Дмитрию.
        - Вряд ли в данном случае можно ошибиться, - ответил Дмитрий, глядя на робота. Невысокий - рост чуть больше метра, удивила широкая голова, на ней вместо глаз вмонтированы продолговатые оптические системы. Робот двигался хоть и мягко, но с некоторой задержкой - в движениях паузы. Знакомая ситуация. Инертность позволяла хорошо контролировать действия врага. Как только приблизился к людям, услышали громкий звук сервоприводов, натужно урчащих.
        Алексей попытался роботу что-то объяснить. Робот дал понять, что сюда входить категорически запрещено. Когда сделали шаг навстречу, поведение робота резко изменилось. Из администратора мгновенно превратился в воина, поведение не оставляло места сомнениям, сейчас явно последует атака.
        - Я стреляю, - произнесла Надежда.
        - Слушай, скорее всего, они ведут за нами наблюдение, и мы вызовем сейчас на себя большие проблемы, может, как-то с ним договоримся по-хорошему? - Дмитрий посмотрел на друзей.
        - Правильная мысль. Предложение такое - мы его сейчас повалим и свяжем. Без шума и пыли войдем в их логово, стрелять пока не будем, - Алексей размахнулся и со всех сил двумя руками ударил в грудь робота. Тот с шумом повалился на спину. Но вопреки ожиданиям ничего у него не разбилось, и он не потерял конечности. Обмотали хорошенько веревкой, которая всегда имелась при себе и туго перевязали. Робот не смог пошевелиться.
        Заблокировали его оружие, которым он так и не успел воспользоваться. Теперь робот практически безопасен.
        - Пошли скорее в укрытие, а то уже пошел сильный дождь, - первым вошел внутрь Алексей.
        Дмитрий обернулся, посмотрел внимательно за собой, окинул взглядом горизонт. Ничего подозрительного и необычного за спиной не заметил. Видеокамер не видно, может, они замаскированы, за ними ничего не захлопнулось.
        Спуск оказался довольно крутым. Почти скатились, удержаться на ногах трудно. Дмитрий смог спуститься каким-то образом стоя. Сразу попали в глубокую темную пещеру.
        - Включаем фонари, иначе здесь не сориентируемся, - предложил Алексей, нажав на кнопку фонаря.
        - Да. Все правильно. Деваться некуда, хотя с другой стороны мы сразу же себя выдадим, - высказал Дмитрий, резко направляя свет в разные стороны.
        - Мы итак себя уже выдали. Этот на входе наверняка сигнал передал дружкам, - послышался за спиной голос Алексея.
        - Думаешь, что они все связаны в единую сеть? - не оборачиваясь, спросил Дмитрий, продолжая шарить фонарем.
        - Думаю, что да, - кивнул Алексей.
        - И вообще, чего бы он вылез, если они не засекли нас. Наверное, сейчас навстречу выйдет почетный караул, - добавила Надежда, держа наготове оружие.
        - Кроме того, они спокойно нас могут видеть и в ИК-диапазоне, а тепловизоры могут нас контролировать всегда, да и наши магнитные поля фиксируемы. Короче - то, что мы сейчас у них под колпаком, это факт, - несмотря на всю сложность ситуации, Алексей держался подтянуто, постоянно направлял оружие в разные стороны. Голос у него бодрый, решительный.
        Каждый готов к самым активным действиям. Все хорошо понимали, что без боя здесь никак не обойтись.
        - А вот и они - тут как тут, бдительные наши, - справедливо заметила Ольга, выставляя вперед оружие.
        - Бьем? - не отводя глаз от роботов, спросила Надежда.
        - Вряд ли мы с ними найдем общий язык, даже если очень постараемся, так? - ответила Ольга.
        Она выпустила по роботам огонь, отблески эффектно разбрасывались по пещере.
        Робот покрылся ярким пламенем, неожиданно быстро повалился. Резкий неприятный запах паленой пластмассы вызвал удушливый кашель. Затем лежащий на полу робот выпустил фонтан искр. Мгновенье и он сгорел до черноты. Второй робот вначале попытался оказать своему другу помощь, но затем сообразил, что это ему не поможет и начал отбиваться от атаки. С четырьмя опытными противниками роботу справиться трудно. Через пару секунд под перекрестным огнем робот буквально расплавился. Едкий запах остановил дыхание на пару минут.
        Посветили фонарями - никого перед собой не заметили.
        Придирчиво осматриваясь, оружие все время держали наготове, пробрались вглубь. Прошли примерно метров сто, прямой тоннель напоминал подземный переход. Укрепленные на стенах светильники-таблетки отбрасывали красноватые тени. Свет от них мог бы быть и поярче. Не густо, но вполне достаточно, чтобы обойтись без фонарей.
        Через каждые десять-пятнадцать метров на металлических стойках, изготовленных из фигурного профиля, стояли распределительные коробки. Выкрашенные желтой краской они смотрелись нарядно. На дверцах нанесены черные символы, на управляющей панели три ряда индикаторов. Шкафы напоминали электрооборудование, возможно, техника связи. Вдаваться в подробности сейчас не стоило, время дороже. Все равно сейчас выводить из строя оборудование нельзя, неизвестно как все обернется - может еще им понадобиться.
        Выбора у них сейчас не оставалось - завернули направо. Скучать не пришлось, прямо перед собой увидели двух роботов с оружием в руках. Роботы будто выросли прямо перед глазами из-под земли. Роботы выстрелили первыми, нацелившись на Дмитрия, но промахнулись. Он успел уйти с линии огня, остальные предусмотрительно прижались к стенам. Роботам ответили из четырех стволов одновременно. Убрав загородивших проход киберстражников, они вошли, открыв массивную металлическую дверь. На удивление она оказалась не запертой на какой-нибудь хитроумный кодовый замок. Даже не верилось.
        Дверь открыли осторожно.
        Вошли.
        Прислушались - никто не стал стрелять, никто не напал...
        Ухоженное светлое помещение. Интерьер говорил о том, что очутились действительно в самой настоящей секретной лаборатории.
        Медлить нельзя, в любой момент можно оказаться в ловушке.
        Двигались предельно точно и быстро, старались не останавливаться - никак не могли отделаться от ощущения, что сейчас из-за угла кто-то выстрелит.
        Впереди проход раздваивался.
        - Давайте разделимся, Ольга и Алексей налево, а мы с Надей направо, - предложил Дмитрий.
        - Хорошо. Если, что стреляем, - кивнул Алексей.
        Следующие десять минут сопровождались таким грохотом выстрелов, казалось, что отвлекли всех, кто работал в лаборатории. Роботы вылезали один за другим и нарывались на непрерывный огонь. К счастью, здесь их оказалось не так много.
        Вскоре все четверо встретились на площадке размером метра два на два. Площадка перед лифтом обнесена ограждением. Горел зеленый.
        Под ними находился еще один этаж, как минимум.
        - Я представлял, что здесь их будет гораздо больше, - вскинул брови Дмитрий.
        - Они не ожидали такой наглости от людей, - усмехнулся Алексей.
        - Роботы должны вообще забыть о существовании людей, а тут мы..., - Ольга
        посмотрела на индикатор своего оружия - все в порядке.
        Когда прошли пост, без боя пройти его просто невозможно, оказались в просторном помещении, высота потолков метров пять. Под потолком сооружен механизм раздачи каких-то изделий. Яркое освещение, ряды приборов, датчиков, трубопроводы.
        Все здесь напоминало производственный конвейер. Роботы сидели за столами, сосредоточенно что-то паяли, собирали какие-то узлы микроэлектронных устройств. Возможно, здесь размещено опытное производство.
        Запах не из приятных - больничный, пахло какими-то химикатами.
        Похоже, помещение стерильно. Повсюду располагались системы контроля воздуха, индикаторы процесса очистки непрерывно отображали информацию. Зато теперь уже о контроле стерильности можно не беспокоиться. С собой они принесли пыль, уйму микробов и твердое решение все это остановить любой ценой.
        Роботы-монтажники не обращали на людей абсолютно никакого внимания, продолжали работать, как ни в чем не бывало. Понятное дело, соответствующей команды им не давали, а любопытством, как известно, роботы не страдают.
        Зато людям крайне любопытно, что же они там делают, подошли и поближе рассмотрели детали технологического процесса.
        Работа шла ритмично, одни операции выполнялись быстро, другие занимали до двадцати-тридцати минут. Трудились роботы без остановки. Скорее всего, процесс шел круглосуточно. Сидевшие за столами человекоподобные роботы собирали модули из трех-четырех небольших квадратных плат, комплектуя и монтируя крошечные микросхемы на каждую плату. Забавно наблюдать, как роботы трудятся. Настоящие рабы - без перекуров, отдыха, ни на что не отвлекаясь, не требуя зарплаты, повышения по службе, не претендуя ни на какие льготы.
        Вот они идеальные работники!
        Это хорошо, пока они не становятся слишком умными или пока ими никто не управляет - тайно, со стороны.
        На стенах висели фотографии, они заинтересовали Дмитрия. Самое необычное, что на снимках сфотографированы люди, сидевшие за теми же самыми столами и собирающие какие-то схемы. Правда, схемы в их руках несколько больших габаритов.
        Видно когда-то все здесь, а может и не здесь, начиналось с того, что на месте роботов трудились люди. Роботы могли перебазировать сюда перспективный исследовательский институт.
        Движения роботов предельно точные, выверенные. Ни одного лишнего действия они не совершали.
        Весь технологический процесс контролировался и отображался на широких экранах. Видимо процесс контролирует программа автоматического управления производством.
        Повсюду сотни сверкающих разноцветными огоньками, циферблатами, дисплеями с пляшущими графиками приборов.
        От такого калейдоскопа с непривычки голова закружилась.
        Как-то не очень приятно.
        Периодически аппаратура выдавали разные звуковые сообщения. Короткие и длинные тонкие сигналы, иногда появлялся высокочастотный звук, также примерно раз в пол часа раздавался гул, похожий на запуск мощного электродвигателя. Настоящий букет всевозможных звуков. Вполне подойдет для компьютерной музыки, если добавить бас и ударные.
        Два низкорослых робота перемещались между рядами монтажных столов. Двигались они строго по начерченным на полу линиям. Работали они по-хозяйски - забирали готовые изделия, аккуратно складывая их в конце помещении на стеллаж. Здесь на полках лежали пустые пластмассовые коробочки. Присутствовали они в достаточном количестве - видимо их заранее приготовили.
        Не стали в этом цехе ничего предпринимать, отправились исследовать оставшееся пространство лаборатории.
        На этом все не закончилось - дальше не менее интересно.
        Этажом ниже расположена огромная часть лаборатории, внушающая уважение. Как выяснилось, это сердце всей системы, охранялась она по всем правилам.
        Вот где пришлось попотеть.
        Охраны здесь много, сражались роботы до последнего, видимо понимая хорошо, что упускают самое ценное - лабораторию.
        Примерно час понадобился, прежде чем смогли пробраться дальше. И вот они наконец-то попали в самый центр цивилизации роботов.
        Интересно, любопытно, и даже немного не по себе...
        Самое ценное - электронный мозг, управлял всеми без исключения роботами на планете.
        Киберразум, имеющий контроль над всеми существами искусственного происхождения.
        Помещение выстроено в форме граненого овала. На стенах закреплены вертикальные светящиеся панели. Панели светились сине-зеленым свечением, имеющим немного ядовитый оттенок. Видимо индикация, хотя могло оказаться чем угодно. Но смотрелось забавно. Сочно, пестро, вполне бы сошло за украшение. Настоящий простор для художника-абстракциониста. Очень даже неплохо подойдет в качестве интерьера какого-нибудь музея современного искусства. Долго смотреть на эти панели слишком утомительно для нервной системы.
        Вокруг центра железное ограждение, круги с замысловатыми конструктивными элементами, очень похожими на стекло и металл.
        Внутри все сверкало, переливалось, напоминая праздничный фейерверк. Казалось, лучи света здесь проходили по сложным, трудно воображаемым, неизвестным путям, преследуя тайные, недостижимые для людей цели.
        Никто за это время не появился, ни один робот сюда так и не пришел. Видимо роботов-охранников уже не осталось, да и обычных, похоже, тоже нет...
        - Как-то мы их безжалостно убиваем, действуем прямо как монстры какие-то, - с иронией проговорила Ольга.
        - Ага, ворвались, всех перебили, ну прямо варвары, ой, как нам не стыдно, - покачивая головой, произнес Алексей.
        - Не страдайте, или мы их или они нас. У вас есть выбор? - ответила Надежда, взглядом давая понять, что не стоит сейчас вопрос вообще обсуждать.
        - Да дело не в этом. У нас нет к роботам никакого отношения, ни хорошего, ни плохого. Они сами по себе вроде, как и не враги нам, но и в друзьях мы их видеть не хотели бы. В данном случае роботы ведут себя неправильно. Вопрос в том, кто в них заложил такую программу. Но боюсь, что мы до этого не докопаемся, - ответил ей Дмитрий с грустным выражением лица.
        - Тогда зачем нам их оставлять, что мы с ними потом делать будем, для чего нам нужны эти пародии на людей? Кроме вреда от них никакой пользы. Изучать их мы вроде не собираемся, а заставить работать на нас - у жителей этой планеты уже наработан подобный печальный опыт, - громко возмутилась Ольга.
        - Согласен - роботы всего лишь костыли для немощного человека, который сам по себе ни на что не способен, - брезгливо произнес Дмитрий.
        - Или роботы находка для слабовольных лентяев. Есть люди, которые лишь и мечтают о том, чтобы всю жизнь пролежать на диване, - улыбнулась Надежда.
        - Скажете тоже, - Алексей произнес нарочито недовольно.
        - Ты еще встань на их защиту, - подмигнула Ольга.
        - Просто это вершина человеческого творения, так сказать достижение человеческого разума. Это же надо себе подобных придумать, создать и самое главное они теперь могут сами себя производить, ремонтировать. Человечество со спокойной совестью может уйти на покой - есть кому передать эстафету. Это же сила, - уважительно покивал Алексей, высоко поднял указательный палец.
        - Абсолютно не в том направлении пошли люди, явно не в ту степь их унесло. Зачем плодить то, что природой вообще-то не предусмотрено. Роботы, новая техника это все плод больного воображения, явно не в том направлении идем, - пожал плечами Дмитрий.
        Затем он вспомнил старый мультфильм "Вовка в Тридевятом царстве".
        - Помните, как в мультфильме - вы за нас еще и есть будете? - рассмеялся Дмитрий.
        - У каждого робота жестко заданный алгоритм действий. Соображать они как люди никогда не научатся, хотя память и математические способности гораздо выше, все равно им не место среди людей. Неестественно это все, - Ольга махнула рукой и принялась изучать систему.
        - Неестественно с точки зрения людей, а для роботов все правильно, - возразил Алексей.
        - Вот до чего доводит такой прогресс - человечество вымерло, а роботы мудрят, они использовали людей как расходный материал, чтобы самим стать хозяином всего, - ответила Надежда подошла к Ольге.
        - Да что роботы. На определенном этапе они помогают развлекать людей, может быть, освобождают человека от какого-либо утомительного труда. Но потом резко вырываются вперед, когда людям их не догнать и не понять. Суть в том, что роботы способны за короткое время обогнать в развитии людей так, что это будут разные существа - роботы созданные человеком и роботы созданные роботами. Человек не может так быстро эволюционировать. Следовательно, человек не нужен хитрой системе. Он лишний с разными лирическими отступлениями и выкрутасами. В самом деле, зачем роботам люди, когда действия людей часто противоречат логике, особенно машинной? - поддержал разговор Дмитрий.
        - Хорошо. Допустим, люди выполнили миссию. Создали нечто похожее на себя, кое-что усовершенствовали, дали роботам возможность размножаться и развиваться. А потом люди просто ушли из материального мира. Так как историческую задачу свою выполнили, может такое иметь место? Ведь никто не говорит о том, что люди должны жить всегда и везде. А что если пора менять форму жизни с биологической на какую-то другую? - Алексей выразительно посмотрел на Дмитрия и потер лоб.
        - Толк какой от этих железяк? Да сами по себе они ценны в узкой сфере, в чем-то помогут - хорошо выполняют определенную работу. Но они не вписываются в нашу жизненную систему, в нашу биологическую форму жизни. Роботы засоряют планету, повсюду свалки, ведь они даже не разлагаются, излучают вредные электромагнитные поля, создают шум. Да, в конце концов, могут выйти из-под контроля. Нет им места в нашем мире, это самый ошибочный путь. А потом, если взглянуть глубже - придумал их кто-то один! Кто сказал, что этот изобретатель прав? Кто сказал, что он желает добра хотя бы своему соседу? Насколько далеко он видит последствия? Остальные даже не задумываются плохо это или хорошо, слепо поддерживают любые новые технические идеи. Допустим, если взять и опросить все человечество - какой процент будет за роботов? - громко разговаривал Дмитрий.
        - Самое главное, что у роботов нет души. Это просто сложные игрушки, они лишь послушно выполняют определенный набор команд, - дополнила Дмитрия Ольга.
        - Хм, ничего себе игрушки. Создать такую воинственную структуру..., - возразила Надежда.
        - Нет. Нет нам они совершенно ни к чему, и оставлять целую планету роботам это не правильно, это самое настоящее преступление, мы не имеем никакого права оставаться в такой ситуации безучастными, - подытожил Дмитрий.
        - Предлагаю закончить нашу научную дискуссию на тему человек и роботы. Давайте займемся более полезным и практичным делом, иначе спорить так можно без конца, - предложила Ольга.
        - Да. Ты права. Пора нам определиться, что мы будем делать дальше, - согласился Дмитрий.
        - У меня созрело такое предложение. Один из нас внедряется в виртуальное пространство, все остальные следят за безопасностью того, кто рискнул туда окунуться. Если получится передать сведения всем остальным, будет просто замечательно, - Надежда вопросительно посмотрела на друзей.
        - Правильно. Всем сразу соваться туда нельзя, мало ли что может произойти. Кто-то должен оставаться здесь, чтобы контролировать ситуацию, - резко, решительно, ответил Дмитрий.
        - Подразумевается, что если терять, то одного из нас, я правильно понимаю ситуацию, - поинтересовалась Ольга.
        Дмитрий кивнул.
        - Кто рискнет? Или будем кидать жребий? - спросила Надежда, посмотрела по очереди на каждого.
        - Давайте я, - сразу, не раздумывая, предложил Алексей. Тоном, не терпящим никаких возражений.
        - Почему ты решил, что именно тебе это необходимо сделать, - округлив глаза, удивился Дмитрий.
        - На то есть причины. Я имею некоторый иммунитет. Я могу выдержать это пространство и не привязаться к нему. Сомневаюсь, что кто-то другой сможет не приклеиться к этой липучке. Поверьте, я знаю, что говорю, - Алексей говорил серьезным голосом, напористо.
        - Ишь ты, какой в себе уверенный. А почему ты считаешь, что все остальные не имеют воли, не способны контролировать свое сознание. Мы такие же, мы все одинаковые, просто кто-то из нас сейчас хочет показать себя героем, - Ольга произнесла это с недовольством и надменным видом.
        - Не спорь Оля. Поверь, я знаю, что говорю. Я просто очень хорошо представляю, что говорю. Я лучше справлюсь - ведь я долгое время работал с роботами. Незачем сейчас терять время, рисковать, поэтому позвольте мне, - глаза у Алексея очень серьезные, взгляд сосредоточенный.
        - Ха-ха. То-то ты так любимых роботов защищал. Не перешел ли ты на их сторону. Может, они тебя зовут к себе, быстренько так переманят на свою сторону, - громко рассмеялась Надежда, подмигнув.
        - Я еще в своем уме. Можешь не сомневаться, - немного приглушенным голосом ответил Алексей, отвернувшись.
        - Все, хватит рассуждать. Пусть будешь ты. Давай, действуй! - пожал ему руку Дмитрий, понимая, что медлить не стоило. Неизвестно, что произойдет после того, как они разворотили всю лабораторию. Кто знает, какие процессы и силы стоят за роботами. Нет никакой гарантии, что вскоре здесь не появится защита.
        - Спасибо за доверие, - кивнул ему Алексей.
        - Теперь ты ни много ни мало самый настоящий мировой правитель! Будь осторожен, - поднял указательный палец Дмитрий.
        - А ведь на самом деле. Ладно, я постараюсь, - Алексей подтянулся.
        Алексей постоял с минуту, подумал о чем-то своем, собрался духом и уселся в кресло. Оно укреплено на вращающейся подставке в самом центре сооружения. Дмитрий надел на Алексея синий колпак, похожий на полусферу.
        Включил систему управления.
        - Как Алексей надел на себя этот горшок, будто преобразился, - справедливо заметила Ольга. Она увидела, что лицо его резко изменилось, выражение лица стало другим.
        - Власть меняет людей, - пошутил Дмитрий.
        - Может и меняет, но мы пока об этом ничего не узнаем. Во всяком случае, он нас уже не слышит. Он с нами не может сейчас контактировать, - в голосе Надежды появились тревожные нотки.
        - Сейчас мы ничего не будем делать. Оставим Алексея пока на время. Если сам не выйдет из этого состояния, не подаст никакого сигнала, тогда мы его отключим от системы, - твердо сказал Дмитрий.
        Они сидели вокруг, молча наблюдали за Алексеем. Показалось, что он начал засыпать. Алексей не совершал никаких движений, не издавал звуков. Заметно лишь едва ощутимое поверхностное дыхание.
        Алексей молниеносно оказался в электронном виртуальном мире. Это произошло без каких либо промежуточных переходов, будто его схватили и резко выбросили в воду. Плавать в новом пространстве научился сразу, а куда деваться. Иначе здесь невозможно. Он четко осознал себя информационной единицей, имеющей собственную позицию, заданные координаты, причем здесь нет места эмоциям, собственному мнению. И как ни странно Алексей существовал без каких либо физических ощущений.
        Мир логики, геометрии, цвета и состояний.
        Мир приказов и подчинений.
        Мир жесткой иерархии.
        Алексей вначале почувствовал себя как пробка, провалившаяся в бутылку. Сразу вспомнилось - туда нельзя, сюда нельзя, никуда нельзя. Электронная система, эта совершенно новая для него форма жизни напомнила движение автомобилей - четкие трассы, регулирующие светофоры, жесткий контроль. То есть движение в этом мире разрешено, но ограничено очень строгими правилами, причем их нарушать никак нельзя. Нет таких понятий, как договориться, убедить, дать взятку...
        Полный контроль над всем, что происходит. Ни один элемент этого пространства не мог позволить себе вольности, которые запрещены или не оговорены.
        Вначале возникло ощущение, что он надел костюм явно не по размеру, очень куцый, сковывающий движения. Слишком жесткие правила того мира по сравнению с нашим - миром людей.
        Внезапно все резко изменилось. Как будто кто-то второпях нажал главную кнопку.
        Ему присвоен самый высший статус.
        Это прошло не сразу, после короткой проверки.
        Система сообщила о том, что он, как элемент высшего уровня имеет полную свободу, разумеется, в понимании элементов киберсистемы и максимальные возможности, данные в этом измерении.
        Теперь все здесь зависит от его решений.
        Конечно, приятно ощущать в себе полную мощь и практически безграничные возможности. Алексей мгновенно перенесся куда-то вверх. Сине-зеленая гамма сменилась светло-желтой. Прямоугольные формы преобразились и приняли вид трубочек, затем он оказался в какой-то шарообразной сфере, напичканной ячеистыми объемными структурами.
        Непривычно, забавно...
        Он сообразил, что теперь занял свое место в новом мире, без преувеличения место правителя, если выражаться человеческим языком.
        Алексей мог мгновенно получать любую информацию, если она имелась в этом измерении. В пространстве сохранились все сведения от самого начала создания этого информационного поля. И все, что происходило, буквально до мельчайших подробностей оставалось сохраненным без каких-либо изменений.
        Кажется, он близок к разгадке...
        История начиналась с того, как планету посетил корабль чужеземцев. Корабль на Варде совершил вынужденную посадку. Цивилизация, откуда он прибыл, в корне отличалась от той, что существовала здесь на планете - человеческой. На борту космического корабля находились электронные создания. Конечная цель их существования - максимальное уменьшение размеров. А также максимальное увеличение влияния на ход истории в том месте, где они находятся, вернее они стремились бесконечно распространить волю, подчинить максимальное пространство. Эти существа почувствовали вкус захвата чужих планет.
        Больше всего высокоразвитые роботы боялись воды. Будто специально случилось так, что их родную планету затопило полностью. Планета превратилась в один сплошной океан. Здесь виднелись лишь редкие крошечные островки, но их еще найти надо. Да и нет никакой гарантии, что и они не уйдут вскоре под воду. Кроме того, у них редко прекращались проливные дожди. В этих условиях роботы продолжать существование никак не могли, тогда очень немногие выжили. Пришлось срочно покинуть планету и искать новую среду обитания.
        Они хорошо понимали, что для того, чтобы выжить, им нужно все время совершенствоваться, уменьшать собственные размеры и увеличиваться количественно. Захват новых сред обитания одно из гарантов выживания в сложном, постоянно меняющемся мире. В обычном виде они не всегда могут адаптироваться к быстроменяющимся условиям.
        И вот высокоразвитые роботы отправились на поиски более подходящего места для жизни. Им не повезло, не все прошло так гладко. Не могли они все предусмотреть заранее. Корабль стремительно терял топливо, причина заключалась в неисправности системы подачи команд в топливный отсек. Роботы старались дотянуть до ближайшей планеты, чтобы разобраться с неисправностью. Разумеется, люди - жители Варды, им нужны лишь на определенном этапе. Люди перестали их интересовать, когда помогли внедрить замкнутую систему производства.
        Дальше электронные существа, иначе говоря, роботы, используя компьютеры, построили собственный мир, здесь им гораздо удобнее - виртуальное пространство не допускает случайных изменений. Человеку там не место, человеческому разуму туда доступ заблокировали. Он просто исключен из всех сфер, когда искусственные создания стали самодостаточными. Теперь искусственные создания могли мало того воспроизводить себя, полностью воссоздали сложную иерархическую структуру, которая имела место на их затопленной планете-океане.
        В результате активной целенаправленной деятельности роботов, люди потеряли возможность размножаться. Как ни старались, они ничего не могли исправить. Просто не смогли ничего с этим поделать - любые попытки обречены на неудачу. Роботы просчитали все шаги, в этой игре кибернетический разум оказался сильнее. Любые научные исследования, сложнейшие лечения, многочисленные попытки не увенчались успехом. Даже заблокировали возможность клонирования. Биологическая форма жизни их абсолютно не интересовала. В итоге человеческий род уже не мог продолжаться.
        Алексей понимал, что в его руках сейчас находится многое. Он может внести дестабильность, может направить процессы не в то русло, но полностью разрушить это пространство он все равно не мог. Система продумала и этот шаг, защитив от случайных команд, нацеленных на прямое уничтожение.
        Самое ценное на Варде в мире роботов - завод АЛЬФА. Это базовое производство, куда спускались новейшие разработки из секретной лаборатории, макеты перспективных электронных устройств. На заводе макеты модернизировали, уменьшали, оптимизировали структуру и изготавливали.
        Завод АЛЬФА - опора и надежда СИСТЕМЫ. Именно отсюда выходят новые модели, завод позволяет поддерживать развитие виртуальной сферы на высоком уровне. Пространство влияния роботов постоянно расширяется.
        Самое главное Алексею удалось выяснить точные координаты завода.
        Через пару часов все трое почувствовали, что дышать становится все труднее и труднее. Казалось, воздуха катастрофически не хватает, еще немного и наступит удушье. Надежда быстрыми жестами показала, что пора с этим что-то делать. Дальше медлить нельзя, еще немного и задохнутся. Как-то слишком резко почувствовалась нехватка воздуха.
        Дмитрий кивнул. Лицо сейчас напомнило белый мрамор.
        Поняли друг друга без слов, пора отсюда уходить как можно быстрее. Иначе погибнут от удушья. Медлить нельзя, сейчас дорога каждая секунда.
        Ольга выразительно посмотрела на Алексея. Все трое принялись его спешно выводить из виртуального пространства. Но это оказалось крайне непростой задачей. Алексей еще долго не приходил в себя, он будто спал на ходу. Не слышал, о чем ему говорят. Никак не реагировал на слова, движения, жесты. Тогда Дмитрий решил его вывести из помещения, взвалив на себя.
        - Фу! Вот здесь уже можно жить! - жадно вдохнул воздух Дмитрий, осторожно снял с себя Алексея и прислонил к стене. Алексея ноги не держали, он так и норовил скользнуть вниз.
        - Ну и кошмар же там, - покачала головой Ольга, она дышала часто и жадно, дыхание поверхностное.
        - Что с ним делать? Никак не может очнуться, - Надежда энергично потрясла Алексея.
        - Не тряси. Я знаю, что надо сделать, - ответил Дмитрий, моргнув.
        - И что же? - поинтересовалась Надежда.
        - Мы должны вывести из строя вон то, - Дмитрий указал рукой в сторону, откуда они только что вышли.
        - А имеем ли мы моральное право? Если вон то окажется, что нам понадобится..., - спросила Ольга.
        - Имеем, имеем. Еще как имеем. А имели ли они право командовать людьми, тем более уничтожать почти весь человеческий род? - гневно пробурчал Дмитрий.
        - Если мы сейчас не остановим все это безобразие, завтра уже может быть поздно. Завтра это поле будет за нами охотиться, а не мы за ним, - Надежда также настроена решительно.
        - Со стороны это выглядит не очень красиво, мы уничтожаем, мы убиваем одну из форм жизни, неважно, что она не такая как мы, - возразила Ольга.
        - Что значит не очень? Может, хватит сомнений, а? Видимо мысли Алексея передаются остальным, - резко выпрямилась Надежда.
        - Прилетели на чужую планету. Устанавливаем новые порядки вместо того, чтобы не вмешиваться ни во что. Что-то мне кажется, что нам следовало брать сокровища и уматывать отсюда, а теперь на нас ответственность за уничтожение роботов, - виновато произнесла Ольга.
        - Не вмешиваться? Тогда они вмешаются в нашу жизнь. Ведь может оказаться так, что это уже наша планета. А за свою планету я буду драться, я не хочу быть убегающим зайцем в этой схватке, - решительно ответил Дмитрий.
        - Может быть ты прав, - задумалась Ольга.
        - Хм, может быть? А ты не подумала, что им ничего не стоит точно также поступить и с нашей планетой? До Земли им махнуть ничего не стоит при их-то способностях, - наморщил лоб Дмитрий.
        Глава 12 Завод N1
        Впереди немалый путь, да и вряд ли кто-то мог утверждать, что он окажется легким.
        Согласно картам впереди километров двести - двести - пятьдесят, максимум триста.
        Дойти они рассчитывали, если ничего непредвиденного не произойдет, примерно за неделю - полторы.
        С погодой везло, всего два дня шел короткий дождь, который толком даже не успел промочить почву. Все остальное время теплая, сухая погода. В самый раз для таких дальних походов.
        Путь лежал через редкий лес, чередовавшийся с цветочными полями.
        Шли неспешным шагом. Они давно уже пришли к выводу, что в длительных походах нельзя спешить. Чем медленнее и спокойнее идти, тем дольше смогут они передвигаться, не уставая.
        Ориентировались на указательные знаки, старались идти по дороге там, где их путь совпадал. Ориентиром служили указатели с соответствующим значком - технопарк. Именно там и находился огромный комплекс, научно-производственное объединение "АКАСС - 1" и ни в одном месте не упоминался завод "АЛЬФА". Видимо для конспирации.
        Иногда путь срезали, когда видели извилины дороги и шли напрямую. Не всегда это заканчивалось удачно. Пару раз скатывались с горки в грязь. Одежда итак не первой свежести, поэтому на такие пустяки никто не обращал внимания.
        По пути часто попадались забавные мелкие зверюшки, не всегда Дмитрий успевал их сфотографировать.
        Не смотря на разные неурядицы, прошли путь, как изначально и рассчитывали - на это ушло чуть больше недели.
        Объединение "АКАСС - 1" показалось на горизонте, поражая впечатляющими масштабами. Целый городок со своей инфраструктурой.
        Дорога, не слишком широкая и не совсем узкая прямиком вела через поле. Вдалеке виднелись многочисленные постройки, в небо тянулись вышки и трубы.
        Территорию, наверное, обходить пришлось бы целый день, не меньше. По всему периметру колючая проволока, поверх высокого забора.
        Перелезть особых проблем не составляло, но ведь есть риск нарваться на роботизированную охрану. Все-таки это действующий объект, к тому же секретный, для роботов имел первоочередное значение.
        - Видите ворота? - спросил Алексей, указывая пальцем вперед.
        - Да ворота, они закрыты, что ты хочешь этим сказать, - негромко произнес Дмитрий, перекладывая оружие в другую руку. Правой он достал флягу, открутил и отпил пару глотков.
        - Предлагаю сделать так. Я ползком пробираюсь к воротам. Если что вы меня там сверху прикроете. Когда я окажусь возле ворот, сразу начну их открывать - спилю замок или что у них там. А вы уже сами по обстановке сориентируетесь. Если атаки не будет, короткими перебежками приближаетесь ко мне. Когда войду, если не выскочу как ошпаренный, следом входите вы, - Алексей посмотрел на Дмитрия и застыл в ожидании.
        - Правильно говоришь. Одно замечание - давай все сделаем ранним утром. А то скоро ночь, не хочется в одной руке держать фонарь, а в другой оружие, так не совсем удобно воевать, а роботы спать не ложатся, - предложил Дмитрий.
        - Тоже верно. Давай тогда утром, - кивнул Алексей. Глаза его горели, дышал часто.
        Устроились под деревьями, которые росли на площадке недалеко от комплекса. Рядом стояла металлическая беседка, в ней и улеглись.
        Ночью спалось тревожно, часто просыпались, беспокойство не давало расслабиться.
        Под утро крепко уснули.
        Как рассвело, Дмитрий всех разбудил.
        Алексей поднялся первым, проверил оружие и отправился.
        Сон мигом слетел.
        Он подобрался к воротам, толкнул - заперты. Долго не думая, включил оружие, настроил луч и аккуратно срезал задвижку.
        Территория хорошо охранялась.
        Алексей это понял, когда закончил резать металл. За воротами послышался механический шум, перемешивающийся с высокочастотными короткими сигналами, пронзительные звуки резали слух.
        Он осторожно приоткрыл ближнюю створку и спрятался за ней, медленно открывая до того, как она расположилась перпендикулярно стене.
        Алексей старался сохранять выдержку и спокойствие, хотя интуиция подсказывала, что сейчас что-то произойдет.
        В самом деле, через несколько секунд выбрался большой человекоподобный робот с оружием в руках. Он остановился в двух метрах от ворот, развернулся, неторопливо посмотрел по сторонам. Затем что-то внутри сработало, робот резко повернулся в сторону Алексея. В этот момент короткий электромагнитный импульс вывел из строя электронную начинку робота. Алексей целился в голову и не промахнулся, робот перестал двигаться. Он стоял, не шевелясь, словно заснул на ногах.
        Из ворот с шумом и грохотом выкатились несколько роботизированных тележек, затем вышло еще пять человекоподобных роботов.
        Алексей вытянулся стрункой, сосредоточился и приготовился к бою. Глаз начал дергаться, он, прикусив губу, прицелился.
        Совершенно неожиданно откуда-то налетела стая собак, к счастью, псы накинулись на роботов. Громкий лай и агрессивное поведение вывели роботов из равновесия.
        Некоторое время Алексей смотрел на эту сценку, широко раскрыв глаза, у него даже челюсть отвисла.
        Роботы на пределе возможностей отбивались от собак, и все усилия сосредоточили на несчастных животных. Их точные мощные удары не проходили бесследно, собаки отскакивали, но набрасывались снова с другой стороны. Реакция у собак намного выше, преимущество у роботов - их оружие. Трех животных им удалось уничтожить. Остальные четвероногие, метались нервно между роботами, с рыком набрасывались на них с разных сторон. Собак набежало много, к тому же это здоровенные, лохматые и очень сердитые дикие псы.
        Роботы далеко не всегда успевали.
        Одного собаки повалили на землю, рычали они как хищные животные. Со стороны зрелище выглядело жутковато.
        Ольга метким выстрелом подорвала самоходку, пламя жадно охватило тележку.
        Собаки отскочили, жалобно взвизгнув - до некоторых долетели осколки. Но уходить псы не собирались. Роботы продолжали собак методично уничтожать, совершенно не замечая атаки людей.
        Дмитрию удалось подстрелить двух роботов. Свалились шумно - ударились при падении друг о друга. Искры проскочили голубоватым фейерверком.
        Затем успехи сделала Надежда. Она спряталась за стволом широкого дерева, выглянула и сбила еще одного робота.
        Собак становилось все меньше, но и роботы уменьшались в численности.
        Пара удачных выстрелов - постарались Дмитрий и Алексей, наступил перевес, осталось всего два робота.
        Три рыжие собаки пытались вцепиться зубами в роботов, но они сбили двух псов. Большеголовые псы с воем, повалились на землю. Через секунду уничтожены оба робота. Последняя, оставшаяся в живых собака влетела в ворота.
        Услышали, как роботы-охранники погнались за собакой куда-то вглубь.
        Самое время действовать.
        Пора действовать. Вошли за ворота, оружие наготове.
        Два робота вышли навстречу с разных сторон. Вели себя они совсем не гостеприимно. Электромеханические существа действовали агрессивно, но не успели напасть - после короткого, как разрыв струны боя с ними покончили.
        К счастью роботы больше не появлялись.
        - Несмотря на то, что эти паразиты исчезли, нам не стоит дальше двигаться толпой. Предлагаю рассредоточиться, - скороговоркой произнес Дмитрий и отошел на пару метров.
        - Да, наверное. Давайте рассредоточимся, так будет намного проще контролировать ситуацию, - согласился Алексей, внимательно посмотрел по сторонам.
        - Кто знает, сколько еще там внутри на территории осталось роботов - поэтому слишком далеко нам не стоит расходиться, давайте не терять друг друга из-виду, - Ольга бросила взгляд на Дмитрия, прищурившись, настроила оружие.
        - В любом случае короткой передышкой нужно обязательно воспользоваться. Это наше спасение. Нам бы успеть проскочить, пока их нет, - Надежда вошла первой на территорию.
        Когда прошли за КПП, увидели открытую всем ветрам площадку. В центре на гранитном возвышении красовался памятник. Наверное, первый во Вселенной памятник роботу. Огромный серебристый робот, высотой метра три - три с половиной. Он стоял прямо, одна рука приподнята. Но не как у вождя пролетариата, а направление робот показывал в небо.
        - Этим отвратным железякам люди еще додумались памятники ставить, - скривив губы, выцедил Дмитрий.
        - Небось, считали, что чем больше выпустят роботов, тем скорее появится счастье и легче станет жить, - Надежда проверила оружие, убедилась что все в порядке. Довольная улыбка застыла на лице.
        Достала флягу, жадно отпила.
        - Посмотрите слева и справа, - Алексей направился вперед.
        - Все спокойно, - донесся справа голос Дмитрия.
        - Слева тоже, - послышался голос Ольги.
        Полчаса шли по территории комплекса. Прогуливались как туристы на экскурсии. Дмитрий на всякий случай снимал все на камеру. В основном попадались корпуса, глухие, без окон. Встречались строения с широкими непрозрачными окнами.
        Все заботливо ухожено, везде чисто. Похоже, роботы ежедневно следили за состоянием территории, зданиями.
        Не успели осмотреть комплекс энергоблока, как перед ними обнаружился робот, буквально столкнулись нос к носу.
        Робот повел себя неоднозначно. Такого в их поведении еще не наблюдалось. Он вначале остановился, затем начал совершать какие-то нелогичные движения, позже резкие зигзагообразные скачки в стороны. Каждый раз робот выкидывал что-то новое.
        - Никогда не видел сумасшедших роботов, - не отрывал глаз Алексей, оружие не выпускал из рук.
        - По-моему, с ним пора покончить, пока он не наделал еще больших глупостей, - кивнул в сторону робота Дмитрий.
        - Готов, - Ольга прицелилась и выстрелила.
        Робот, наконец, успокоился, застыл на миг и свалился. Запах оплавленного пластика ударил в нос.
        - Куда мы попали? Дурдом какой-то что ли, - усмехнулся Алексей, внимательно всматриваясь по сторонам.
        - Может пес его довел до такого состояния? - рассмеялся Дмитрий.
        - Может, - улыбнулась Надежда.
        За широким помещением склада их ждал кар. Погрузчик этот намного больше тех, что использовались обычно на земных складах. Дмитрий попытался завести, провозился минут пять.
        - Да бросай ты это безнадежное дело, - Алексей махнул, глазами пробежался по сторонам.
        - Дмитрий, ну если видишь - никак не получается, что толку время тратить, - недовольно высказала Ольга.
        - Ты будешь работать, или я из тебя сейчас шашлык сделаю, - Дмитрий, разозлившись, ударил рукой по блоку управления, машина подала признаки жизни. Двигатель загудел.
        - С полуслова понимает, давно бы так, - Надежда кивнула.
        Запрыгнув внутрь, они на скорости около тридцати километров в час отправились по территории. Погрузчик двигался в сторону густо растущих деревьев. Повсюду их приветствовали схемы, на досках прикреплены какие-то таблицы, указатели. Несмотря на то, что надписи на незнакомом языке, ориентироваться совсем несложно.
        Завод отхватил внушительную территорию. Масштабы производства поражали воображение.
        Без транспорта здесь перемещаться сложно. Подъехали к производственному модулю. Длинная сторона производственного корпуса насчитывала метров триста. Высота не меньше двадцати метров.
        Здание отделано плитками светло-серого цвета. На крыше и на стенах укреплено различное оборудование, к торцу тянулись коммуникации.
        Алексей открыли дверь - тишина.
        Вошли.
        Прошли через специальный тамбур, после чего система контроля вышла из строя.
        Оказались в цехе.
        Многое напоминало оборонное предприятие.
        Стерильная чистота, поддержка климата, идеальный порядок, размеренный ритм работы.
        Уровень технологий очень высокий, культура производства поражала. На Земле такое даже не снилось.
        Осматривали производство с огромным любопытством. Можно сделать вывод, что люди давно уже не вмешивались в производственный процесс. Все автоматизировано и роботизировано настолько, что людям здесь просто не нашлось бы места при всем желании. Разве что мусор выносить, но и с этим роботы справлялись превосходно.
        На вошедших людей не обращали внимания, будто ничего не изменилось. Видимо, охраняли одну внешнюю территорию. О том, что внутрь могли проникнуть посторонние, и речи не могло быть.
        Роботы проектировали и производили сами себя. Традиционных чертежей, разумеется, не увидели. Производством управлял комплекс, находящийся в правом дальнем углу. Он состоял из пяти стоек, напичканных тоненькими серверными блоками.
        Алексей внимательно рассмотрел на экране сервера информацию. Это явно не предназначено для людей. Все на уровне машинного языка - рационально, закодировано. Никаких украшательств.
        - Я поражаюсь слаженности производства, здесь продумана каждая мелочь, - Дмитрий беспомощно смотрел по сторонам, пытаясь хоть что-то понять в их работе.
        - Ни секунды не теряют, все предельно оптимизировано, - Алексей наблюдал за роботом, сидящим за столом и тестирующим крошечные прямоугольные модули. Робот подносил головку, подсоединенную кабелем к стойке, держал над прямоугольным корпусом несколько секунд и откладывал в пластиковый короб. На его дне уместилось очень много ячеек.
        В следующем корпусе, больше похожем на офисное здание они вывели из строя пятерых роботов. Судя по всему, занимали здесь не последние ступени иерархии.
        На стене висела схема с лампочками или светодиодами, по ней можно определить структуру комплекса.
        - Ууу, а здесь есть еще подземные сооружения, - присвистнул Алексей, глаза округлились.
        - Я подозревал, что это так, - Дмитрий внимательно изучал схему, пытался ее запомнить. Затем все-таки достал камеру и сфотографировал для надежности.
        Подземные корпуса уходили далеко вглубь, это наглядно видно на схеме.
        - Спускаться вниз не хочется, конечно, если честно, - наморщив нос, призналась Надежда.
        - После сокровищ у всех к подземным прогулкам появилась стойкая неприязнь? - спросил Алексей.
        - Меня не покидает чувство, что мы все здорово при этом рискуем, если спустимся, - ненавязчивым голосом добавила Ольга.
        - Давайте постоим, подумаем - как быть дальше, - пожал плечами Дмитрий.
        - Хорош думать, а то мозги закипят. Давайте лучше спустимся, слишком любопытно посмотреть, что же они там от нас прячут, - предложил Алексей, стволом потер висок.
        - Да, Алексей, видимо ты прав. Что же подумайте каждый как следует, если решим, что все же надо совершить путешествие внутрь, то тогда Алексею не придется идти одному, - Дмитрий посмотрел на девушек.
        Никто не стал возражать - надо, значит надо.
        - Ладно, вы постойте здесь, передохните. Я сейчас - кое-что выясню и тогда пойдем.
        Алексей ушел.
        Дмитрий и девушки обсуждали, как можно так жить, когда никто не знает конечной цели, когда каждый элемент этой системы всего лишь безвольный винтик. Когда элемент общества не знает его конечной цели, жизнь теряет смысл.
        - Не все оказалось так просто, - иронично процедил Алексей, он появился минут через пятнадцать.
        - В чем загвоздка? - поинтересовалась Надежда.
        - Чтобы попасть туда, нам нужно вначале посетить спецотдел и получить цифровой пропуск на вход, иначе просто так туда не войти, - пояснил Алексей.
        - Еще по отделам ходить, тоже мне, бюрократия, какая, - недовольно произнес Дмитрий.
        - Я изучил, как следует всю схему, иначе нельзя - не я придумал эти правила.
        Спецотдел отыскался без труда. Прошли через проход с множеством техники, назначение аппаратуры разгадать не смогли.
        Рано они расслабились, на входе путь им преградили. Роботы потребовали служебные коды, предложив пульты с кнопками.
        Ольга и Дмитрий стояли ближе к роботам. Они не замедлили открыть огонь. Сразу. Охранники не успели даже отреагировать.
        - Бей гадов! - Алексей горел желанием еще сражаться, но роботов больше не наблюдалось.
        В спецотделе вместо сердитых инспекторов одни компьютеры.
        - Можешь расслабиться, больше здесь их нет, - успокоил Дмитрий, забросив оружие за спину.
        - Эх, жаль! А я так хотел разогреться, - потер руки Алексей.
        Контроль в виде турникетов и стендов с контактными площадками прошли легко. Выписанные самими себе пропуски работали.
        Дальше нужно пройти через систему контроля. Она не предназначалась для людей, рассчитана исключительно на проверку роботов. Перехитрить электронику не удалось. Умная аппаратура мгновенно определила, что перед ней далеко не роботы.
        Людям доступ категорически запрещен. На стене висели знаки - перечеркнутые красной линией человечки.
        - Ситуация опасная, нас здесь совсем не ждут, - Ольга прокомментировала, глядя на знаки, смотрелись они зловеще.
        - Отношение у роботов к людям, как к собакам, - произнес Дмитрий.
        - Не любят они нас, не любят..., - протянул Алексей.
        - Ну, что идем или думаем? - наклонила голову Надежда.
        - Идем, идем, думать здесь нечего, - Алексей решительно шагнул за красную черту в виде тоненьких лучей. Они перекрывали проход - шли через каждые двадцать сантиметров. Проползти под ними или перескочить никак невозможно.
        Он предварительно снял куртку и поднес к тонким красным лучам. Ничего не произошло, куртка не сгорела.
        - Будь, что будет, - Дмитрий первым рванул через "красные линии".
        Система подняла тревогу, раздались сигналы, похожие на звуки старинных синтезаторов. На стене загорелись "красные глаза".
        Надежда пробежалась взглядом по технике.
        - Не знаю, как выключить, - Дмитрий открыл шкаф с аппаратурой.
        - Не надо ее выключать, сейчас сама выключится, - Алексей систему контроля роботов попросту раздробил выстрелами.
        Двери отсека, помеченного странным символом в виде молнии, разъехались, когда приложили к стенду пропуск.
        На всякий случай Алексей вывел из строя систему электромеханическую привода, чтобы не дай Бог на обратном пути у них не возникло с этим проблем. Мало ли, что может произойти. Если кто-то надумает заблокировать все выходы...
        Лифт их ждал.
        Двери открыты, на стене добродушно подмигивает зеленый огонек.
        Они вошли, Дмитрий выбрал самый нижний уровень. Двери наглухо закрылись, бесшумно.
        Стремительно спускались вниз.
        Уши заложило.
        - Быстро падаем на дно, не ожидал такой скорости, - улыбнулся Алексей, глядя на индикацию.
        Последовательно загорались отметки уровней.
        - Да, глубоко мы забрались, - заметил Дмитрий, когда лифт остановился на двадцать восьмой отметке.
        Зал промежуточной станции непривычно большой для подобных мест. Также и освещение слишком праздничное для каких-то служебных подземных хранилищ или цехов. Стоило им появиться, как автоматически зажглись светильники.
        - Видно, что роботы здесь спрятали самое ценное, самое важно для них, - вертела головой Надежда.
        - Роботы тоже боятся, - Дмитрий с удивлением рассматривал видеокамеры,
        датчики, укрепленные на стене.
        - Они хорошо ориентируются в этой жизни, иначе бы так не спасали задницу, - ответила Ольга.
        - Раз мы оказались здесь, все-таки не до конца роботы изучили людей. Не смогли за всем углядеть. Все-таки слабее они, как форма жизни по сравнению с биологической, - Дмитрий осмотрел свое отражение в стеклянной поверхности стойки, и улыбнулся. В этом интерьере люди действительно смотрелись диковато.
        Добрались до нужного объекта быстро, искать не пришлось. Ведь направление одно.
        Контроль производился с помощью встроенных повсюду видеокамер. Они это заметили. Камер слишком много, чтобы их выводить из строя, на каждом шагу не перестреляешь.
        На самом нижнем уровне подземного производства располагались линии по сборке микропроцессоров. Сами изделия имели крошечные габариты. Они имели не привычную плоскую форму, а кубическую. Контактные площадки расположены с пяти сторон, на шестой предусмотрена система крепления.
        Алексей покрутил в руках процессор, уважительно закивал:
        - Далеко пошли.
        - Наверное, нельзя топтаться на одном месте - и у них жизнь требует развития. Учитывая их непрерывную работоспособность, что удивляться, - ответил Дмитрий, рассматривая изделие.
        - Наверняка где-то здесь готовится что-то еще более мощное или здесь находится их руководство, - подошла и взяла в руки процессор Ольга.
        - Обязательно. Нам надо искать это место, - Надежда не стала брать в руки процессор, ей хватило того, что увидела.
        Строго, красиво, дерзко.
        Но чуждо...
        Повсюду стерильная чистота, везде безупречный порядок, идеальное производство.
        Линия продолжала действовать, как ни в чем не бывало. Визит людей ничего не изменил.
        Конвейеры выбрасывали последовательно процессор за процессором. Затем манипуляторы их складывали и отправляли на тестирование. Слаженный четкий механизм. Непрерывный и монотонный.
        - Пора вам всем на заслуженный отдых, ребятки, - Алексей втянул воздух, который ему показался чем-то пропитанным.
        - Будем останавливать? - спросила Ольга, указав на станки с микропроцессорным управлением.
        - К чему груды железа. Зачем нам роботы, от них одна головная боль. Не нужны этой планете сорняки, - Алексей сморщил нос.
        - Действительно, к чему перенаселение планеты роботами, мне их совсем не жалко, - Дмитрий поддержал Алексея.
        - Без них жизнь хуже точно не станет, во всяком случае, для биологических существ, - Надежда выглядела грустной.
        Работать пришлось много. Оружие буквально дымилось. От постоянной стрельбы, взрывов, замыканий, искр, гари самочувствие ухудшилось. Хотелось выйти и подышать свежим воздухом.
        Конвейер остановлен и разрушен.
        Теперь, чтобы его запустить, проще построить рядом новый.
        - Без процессоров они теперь ничего, пустое место. Считайте, что сердце системы остановлено, - с радостью произнес Алексей.
        Поиск очень скоро увенчался успехом. Буквально за семью замками упрятали секцию перспективных разработок.
        Масштаб поразил их, видевших немало в мире роботов.
        То, что готовили роботы себе на смену иначе, как революцией назвать сложно.
        Вся элементная база подлежала замене. Привычные микроблоки, микропроцессоры, модули памяти и другие комплектующие максимум через год планировалось отправить на свалку. Вместо них готовились крошечные ФЭЗы - физиологические элементы замены. Иначе говоря, клетки будущих роботизированных существ. В планы роботов входило многое.
        Прежние системы слишком сильно зависели от питающих станций, ремонтных комплексов, условий окружающей среды. Они понимали, что сейчас по планете действуют далеко не самые совершенные роботы.
        При таких гибких технических возможностях, а самое главное, когда нет основного тормозящего фактора - человечества, дело это поправимое.
        Роботы будущего, вернее самого ближайшего будущего, должны измениться
        радикально. И внутренне и внешне и возможности должны подскочить на порядок.
        По весу и габаритам они должны заметно уменьшиться. В этом немалое преимущество. Во-первых, экономия на материалах и энергии, а также на времени при производстве. Во-вторых, роботы меньших размеров и веса более подвижны, маневренны, они менее уязвимы. Кроме того, они более транспортабельны. Роботы нового поколения это живучесть, возможность буквально залечивать полученные раны самостоятельно. Это модернизация "на ходу". И, наконец, намного более широкий диапазон климатических условий. Если нынешние роботы могли выносить безболезненно температуры от минуса пяти до плюс тридцати, то роботы будущего от минус тридцать пять до плюс пятьдесят пять. При этом они потребляли на порядок меньше энергии, могли заряжаться от солнечного света, подпитываться энергией окружающего пространства.
        - При таких темпах нынешние человекоподобные существа превратятся в маленьких киберживотных, - подняв плечи, сделала вывод Ольга.
        - Не, это будут кибермонстры, - возразила Надежда, подмигнув.
        - Допустим. Скорее всего, так и будет. Что же дальше, что может произойти, скажем, лет через десять, - прищурился Алексей.
        - Возможно, они ищут путь к саморазмножению, без фабрик и заводов, - взглянул на стену Дмитрий. Вся стена покрыта крошечными мерцающими светодиодами.
        - Хм, думаю, что их цель даже не маленькие животные или карлики какие-нибудь, - Надежда посмотрела по сторонам.
        Везде одна электроника. Казалось, каждый сантиметр напичкан аппаратурой.
        - А что же? - нетерпеливо спросила Ольга.
        - При таких темпах и масштабах они очень скоро превратятся во что-то типа насекомых, - добавила Надежда.
        - Насекомых? А зачем? Какой в этом смысл? - скривил губы Алексей.
        - Я поясню. В этом большая сила. Насекомое существо, свободно проникающее куда угодно, выполняющее свое предназначение легко по сравнению с динозаврами. К тому же их много, уничтожить одного - на его место придет новое. То есть замена на уровне одного элемента целиком. В целом для всего их общества потеря некоторой части не так страшна. А, учитывая их маневренность, возможность легко перемещаться, проникать повсюду - честно говоря, перспективы намного заманчивее. В конце концов, какая разница как ты выглядишь? Главное, что ты можешь, - Надежда говорила, уставившись в одну точку.
        - Тенденция понятна. Так проще завоевывать новые пространства и подчинять их своей воле, когда бесконечно маленьким элементом - ячейкой системы можно пренебречь. Мы стопроцентно правы, что уничтожаем их сейчас. Завтра будет поздно, завтра мы это сделать никак не сможем, мы упустим возможность. Они изменятся и качественно и количественно, - с сожалением проговорил Алексей.
        "Лаборатории будущего" действительно впечатлила. Увиденное в недрах суперкомпьютеров поразило воображение.
        Эти мощнейшие системы каждую секунду готовили к жизни новых существ, по виду и возможностям они могли удивить самых смелых фантастов в порыве творческого взлета. Каждая новая модель имела тысячи разновидностей, они тут же испытывались в компьютере, он моделировал различные жизненные ситуации. Система отбирала наиболее удачный вариант и дорабатывала дальше.
        Пришлось и на других этажах поработать. Здесь также готовились всевозможные электронные системы будущего, они имели вспомогательное назначение.
        Но больше всего их поразил третий снизу этаж. Аппаратно-программные комплексы занимались проектированием...космических летательных аппаратов. Корабли предназначались специально для микророботов. Небольшие, маневренные, с возможностью разделяться. На борту каждого корабля-носителя находились еще несколько более мелких. Попав с солнечную систему, один такой корабль мог разбросать мини-корабли по всем планетам этой системы. Таким образом, одного укомплектованного мини-системами корабля хватило бы для захвата целой солнечной системы одновременно со всеми ее планетами и спутниками.
        - Как представить, что все могло бы когда-то вырваться наружу, - Алексей покрылся мурашками.
        - Конечно, никто из людей не задумывался о том, что неизбежно попадет в электронный капкан, когда делали первые успехи в робототехнике, - Надежда обхватила плечи руками, рассматривая схему подземных строений.
        Из подземного корпуса уходил тоннель. Куда он мог привести, никто не знал. Абсолютно никакой информации.
        - Рискнем? - спросила Ольга.
        - Конечно, - согласился Дмитрий.
        - А что здесь думать? Все равно путь наверняка проще и короче, чем, если путешествовать на поверхности. Куда-то да выведет.
        Глава 13 Встреча
        - Конвейер! Нам сейчас надо остановить главный конвейер, - громко, командным голосом закричал Алексей.
        На стене тревожно перемигивались две красные лампочки. Красно-желтый индикатор высвечивал забавные символы. Еще бы знать, что это значит...
        Давно все привыкли к тяжелому неживому запаху. Так пахло обычно в подземных сооружениях, напичканных аппаратурой. Да и строительные материалы, если подземелье выстроено и оборудовано недавно, пахли отвратно.
        - Суета первый враг человека. Пожалуйста, успокойся. Давай вначале посмотрим все как следует, а затем сделаем выводы. Осмысленные. Зачем сейчас пороть горячку? - Дмитрий внимательно посмотрел в глаза Алексею, затем отвел взгляд в сторону проема в стене. В нем оборудована дверь, строители ее умело замаскировали. Если хорошо присмотреться, то при желании разглядеть ее нетрудно.
        - Да ну ее... вечно приходится делать все с опозданием. Хоть раз меня послушайте, пора остановить производство, - махнул рукой Алексей. Разгоряченный, красный.
        - Нет, Алексей! Да ну сейчас не пойдет. Я предлагаю все вокруг не торопясь и внимательно изучить, а потом действовать. Действовать нужно разумно, а не так - сначала отрубил, о потом подумал. Не кипятись, - лицо Дмитрия спокойное, в глазах уверенность. Говорил он серьезным, но тихим голосом.
        - Послушай, Дим, всю планету до конца мы не изучим - жизни на это не хватит. Ну сколько можно топтаться по этим подвалам, всяким подземным сооружениям, каким-то заводам. Мы, что дети подземелья, что ли? Надоел этот мрак, сил больше нет. Давай все здесь обрубим, подожжем, взорвем к собакам и поднимемся. Сил нет терпеть это все - замкнутое пространство, ограничение во всем, бесконечные опасности, напряжение. Вылезем и наверху тоже все выведем из строя, и все - мы свободны, - Алексей размахивал руками, говорил очень громко, левый глаз дергался. На лбу проступили капельки пота.
        Надежда и Ольга стояли рядом и смотрели на эту сценку.
        - Алексей, ты немножечко не прав. Да, нервы у тебя зашалили. Устали все, не ты один. Но мы ведь не знаем что там дальше, и так просто возьмем да уйдем, даже не узнав ничего толком. Сколько раз убеждались - торопиться вредно. Давай все-таки прислушаемся к совету Димы, - Ольга подошла к Алексею и погладила по плечу.
        - Хм, толку - то. Не стоит время даром тратить на всякие...
        - Алексей, я тоже за то, чтобы изучить, что там дальше, знания могут оказаться полезными, - Надежда посмотрела на него вопросительно.
        Алексей посопел, зашагал взад-вперед, поднял голову, что-то обдумывая, затем обернулся:
        - Нет, ну, что может там быть интересного? Темнота, пустота, еще один цех, еще одна лаборатория, еще пара десятков роботов. Как я устал от этой все бессмыслицы. Почему я всю жизнь вообще должен посвящать электронике, каким-то роботам...
        - Вот ты даешь! А кто работал главным робототехническим конструктором? - заулыбался Дмитрий.
        - Ошибся я в выборе профессии. Сейчас ни за что на свете я бы не выбрал второй раз этот же путь, тошнит от машинной цивилизации. Всюду коды, шифры, процессоры. Так неправильно, человек не должен этим дерьмом заниматься. Глупо все это и бесперспективно, ни к чему хорошему не приведет, - Алексей уткнулся взглядом в потолок. На него сверху издевательски подмигивал светодиод видеокамеры.
        Сейчас он чувствовал себя неуютно, да и душновато. К тому же отвратительный запах пластмассы вызывал кашель.
        - Не все так просто, Алексей. Мы вынуждены идти до конца, мы обязаны во всем постоянно разбираться, пока не выясним все вопросы. Мы не имеем морального права отсюда уходить, - Дмитрий подошел и выразительно заглянул в глаза. Так смотрели чекисты на предателей.
        - Ааа, нет у вас духа. Все-таки рабская у вас душа. Вы все рабы машинной цивилизации. Она схватила вас железной рукой за глотку. Нет у вас воли взять и порвать - раз и навсегда, выбросить из головы эту дребедень и все начать с начала, начать с чистого листа. Если мы здесь шарахнем, то и там наверху бабахнет. Все, кончится. Дальше будем жить как нормальные люди, а не как роботы или их подчиненные, - Алексей часто дышал, вена на лбу вздулась.
        - Шарахнет, бабахнет...трое против одного. Прислушайся к мнению большинства. В конце концов, сделай одолжение, и не вредничай, что тебе стоит еще немного потерпеть, осталось-то немного, - Ольга постучала кулаком ему в грудь.
        Алексей посмотрел на друзей, все трое уже собрались идти, они стояли напротив и ждали его.
        - Надеюсь, Алексей ты не останешься в стороне, и не будешь нас здесь ждать, - голос у Надежды спокойный, ровный.
        - Ладно. Посмотрим. Думаю, что прогулка закончится через пять минут, а нет, тогда я буду крушить все подряд, - сердито выпалил Алексей.
        - Тебе нравится, что приходится уговаривать, как ребенка? - пробурчал Дмитрий, бросив взгляд с упреком.
        Алексей резко выдохнул и ничего не ответил.
        Дверь оказалась не простой. Мало того, что она сливалась со стеной, прочность удивила.
        Пришлось срезать три замка. Причем работали двумя лучами сразу - очень твердый материал. Такая дверь могла спокойно выдержать выстрел гранатомета.
        - А вот на это, что ты скажешь? - обратился Дмитрий к Алексею, указывая на длинный тоннель, показавшийся после того, как открыли дверь. Казалось, он уходил в бесконечность. Желтые огни ровными рядами шли вглубь.
        - Идти, туда? Опять застрять в подземных лабиринтах на пару месяцев, - брезгливо покосился Алексей.
        - Все. Разговоры отставить, полный вперед. Не хочешь, оставайся здесь, - Ольга метнула колючий взгляд. Похоже, терпение у нее лопнуло.
        - Я-то дойду, как бы вы не разочаровались. Маршрут сами выбрали. Всех монстров на свете не перебить, - резко и шумно выдохнул Алексей.
        - Не будем зря терять время, - Дмитрий направился первым, выставив ствол.
        За ним последовали девушки, замыкал Алексей.
        Он не стал выставлять оружие, лишь подчеркнуто беззаботно насвистывал веселую мелодию.
        Длинный - метров триста полуосвещенный тоннель привел их к подъемнику. Не лифт, а целая пересадочная станция. Оборудован подъемник роскошно.
        Создалось впечатление, что здесь на оборудование средств не жалели. К счастью, роботов пока не видно.
        - Пошли уж, - кивнул Алексей.
        - Пошли, - холодно ответил Дмитрий.
        - Не время сейчас ссориться, - тоном сердитой учительницы сделала замечание Ольга.
        Дальше, насупившись, молчали.
        Спуск продолжался слишком долго. Похоже, спустились очень глубоко. Метров сто, не меньше.
        Когда вышли из кабинки, яркий свет ударил в глаза. Неожиданно. Сразу же вышли на небольшой мостик из белого металла, он соединял с платформой. Это единственное место, куда здесь можно выйти.
        Издевательски раздался знакомый высокочастотный сигнал. Робот спешил навстречу. Встретили жителя машинной цивилизации с улыбками. Никто не стал медлить - секунда и от робота остались обгоревшие останки.
        - И здесь охраняют. Интересно, что на такой глубине, под семью замками можно охранять, да и от кого собственно? Сюда еще попасть надо, - пожал плечами Алексей.
        На платформе появились еще два робота. Высокие, подвижные. Показалось, что они более гибкие и ловкие. Людей они сразу заметили, огонь со стороны роботов шел довольно точный и последовательный.
        - Бей их! - скомандовал Дмитрий, едва увернувшийся от выстрелов.
        - Ну, ладно, хоть не зря прогулялись, - Алексей увлеченно стрелял в роботов, одного удалось уничтожить сразу. Со вторым пришлось повозиться, он часто прятался за металлические щиты в конструкции моста.
        - А ты говоришь, не стоило - вон как охраняют, - Ольга кивнула вправо. У платформы покоилось транспортное средство. Выглядело оно как вагончик метро, вагончик явно прислали из будущего.
        - Ууу-вот это да! Ничего себе красавец, - Алексей подбежал к футуристическому вагончику. Форма вытянутой капсулы. Обтекаемая конструкция создавала ощущение стремительности и легкости.
        В опоясанной индикаторами и датчиками желтой капсуле всего одна дверь, скривленная по форме вагончика. Никаких окон.
        - А ты говоришь скучно. Все только начинается, скучать нам точно не придется, - по-дружески похлопал по плечу Дмитрий.
        - Ладно. Я не прав, ну погорячился... хотя честно - достало это все, хочется спокойствия и тишины. Посидеть в беседке, за чашкой чая... просто нервы сдали, - виновато признался Алексей.
        - Вечером ты еду готовишь, - деловито выдал задание Дмитрий.
        - Можешь не переживать, - фыркнул Алексей.
        В вагончик зашли осторожно. Не успели коснуться ногой пола, вспыхнул яркий свет, пульт торжественно сверкнул огоньками. Красивая стильная отделка сразу бросилась в глаза. Два ряда мягких сидений по бокам. Всего здесь могло поместиться восемь человек, справа укреплен небольшой пульт с подсветкой.
        Дмитрий подошел к блоку управления, схватился за джойстик. Вагончик загудел и бесшумно тронулся с места. Перемещался он плавно, будто скользил по воздуху. Набирая скорость, понесся куда-то вдаль.
        - Если эта штука по дороге сломается, то обратно пешком мы не дойдем, сами себя загоняем в тупик, - пробурчал Алексей.
        - Лучше сейчас помолчать, хочешь, поспи немного. Ты сегодня явно не в духе, - обратилась к нему Ольга.
        - Все, молчу, молчу. Думайте и решайте сами..., - махнул Алексей, приложив голову к стенке.
        - Едем до конца, а там видно будет. Всем приготовить оружие, держите наготове - нас могут встречать, - скомандовал Дмитрий, не отрываясь от пульта.
        Вагончик шел по прямой, никуда не сворачивая. Скорость не менялась, на индикаторе неизменно сто километров в час.
        Лишь после того, как на пульте замигал красный огонек, вагончик начал притормаживать.
        - Приехали, поезд дальше не пойдет. Конечная остановка, - официальным голосом объявил Алексей.
        - Уже выходим, - подчеркнуто вежливо ответил Дмитрий.
        Никто не сомневался, что у выхода их "ждали".
        Несколько роботов попытались схватить. Выстрелов со стороны роботов не услышали. Видимо прибывшие им нужны живыми.
        На выстрелы роботы не стали отвечать. Они лишь старались уходить с линии огня и подобрались к людям ближе.
        - Странно, почему эти чудаковатые роботы не стреляют, не могут же они быть безоружными, - удивилась Ольга.
        - Не будем с ними церемониться? - Алексей посмотрел на Дмитрия.
        - Разумеется, нет, не нужны они нам. Видимо, что-то задумали против нас, - ответил Дмитрий.
        - Похоже, хотят взять живыми. Решили изучить нас, может опыты хотят поставить или обучиться чему-то, кто их знает какие там мысли, - Надежда стреляла, целясь в голову. Но каждый раз роботы уходили от атаки.
        Бой продолжался недолго, сражались жестко.
        Роботы так и не открыли огонь. Держались как вышколенные бойцы спецназа, при этом вели себя чересчур агрессивно. Какие-то боевые роботы-ниндзя. Действовали по четкой, хорошо продуманной схеме. Каждый из них старался выхватить хотя бы одного человека. От выстрелов роботы умело защищались, мгновенно прятались за заграждения.
        - Так мы их не сможем взять, давайте сделаем по-другому. Я пойду вперед, стрелять они в меня не станут. Я им нужен живым - это очевидно. Поэтому они выйдут из укрытия, в этот момент никто из нас не стреляет. Когда роботы погонятся, выйдут из своих укрытий, и увидят, что по ним не стреляют, в самый раз жахнуть как следует, - предложил Алексей, говорил он быстро, скороговоркой.
        - Не боишься? - вопросительно посмотрела на него Надежда.
        - А ему сейчас все равно - у него уже аллергия на роботов, - улыбнулась Ольга, прищурив левый глаз.
        - Надо, чтобы они нас боялись, а не мы отбивались от них, - решительно произнес Алексей и рванул вперед.
        Он специально на миг задержался, сделал вид, что осматривается, направляя в разные стороны ствол.
        Роботы не замедлили появиться. Вначале подбирались медленно, двигались плавно, будто не спешили. Когда подобрались ближе, они резво набросились на Алексея.
        В момент атаки Алексей присел, огонь выпустил по ногам. Вращательным движением удалось выскользнуть из конечностей, роботы после выстрела ослабили нажим. Алексей упал на спину, откатился в сторону, лежа прицелился и выстрелил.
        Не прошло трех секунд, как друзья его поддержали. Грохот выстрелов, яркие вспышки, искры, запах паленой пластмассы, все перемешалось в адском коктейле.
        - Молодец!!! - Ольга с восхищением посмотрела на Алексея.
        - А еще говорил, что будет скучно, - пожала руку Надежда.
        - Ну, хорошо. Еще один этап пройден. Нервотрепка с охраной закончилась, что дальше? Не надоело? - Алексей посмотрел на Дмитрия.
        - Алексей, дальше мы идем искать.
        - Продолжение игры - теперь прятки, - Алексей провел пальцем по горлу.
        - Вон, пойдем, прогуляемся туда, - Дмитрий указал в сторону невзрачной темной двери в одном из четырех проемов. Внутри царил полумрак.
        - Надо же, какой ты внимательный, заметил ее. Я бы в жизни не обратила внимания, - Ольга напрягала в темноте глаза. Дверь ничем себя не выдавала.
        Дмитрий размашисто шагнул вперед, остальные пока не решались, размышляли.
        - Пойдем, что стоите. Не бойтесь, - Дмитрий обернулся.
        - Дим, ты думаешь, что там, в этом заброшенном подвальчике что-то нас может заинтересовать? - скривилась Надежда.
        - Наверняка там склад какой-то для уборщиков или что-то в этом духе, - махнул Алексей.
        - Давайте не будем гадать, войдем и посмотрим, что к чему, - Дмитрий подошел к двери, толкнул.
        - Закрыто, конечно, - Алексей подошел с недовольным выражением лица, снял с предохранителя оружие и приготовился резать замок.
        - Стой, не надо, - Дмитрий отвел ствол.
        - Что так? - Алексей вскинул брови.
        - Не будем рисковать, давай лучше сделаем немного по-другому.
        Дмитрий направил оружие в потолок, стрельба велась бесцельно по разным точкам - куда придется. С потолка отскакивали куски, песок сыпался на пол. Запахло пылью.
        - А ты вообще-то, что делаешь? Ты хоть подумал? Нас же сейчас завалит? - Алексей посмотрел на Дмитрия как на сумасшедшего.
        - Не завалит, все продумано, - многозначительно подмигнул Дмитрий.
        Дверь действительно открылась. Один за другим выскочили роботы. Высокие, мощные. Сразу видно боевые. Вооружение говорило о том, что они не настроены шутить.
        В первого сразу попал Дмитрий. С остальными разделалась Ольга. Алексей так и остался смотреть с широко раскрытыми глазами, его усилия в этом бою явно лишние.
        - А теперь добро пожаловать, - вытянул руку Дмитрий, он сейчас больше напоминал услужливого швейцара.
        - Весьма оригинально, - повел головой Алексей.
        В открытую дверь долго никто не решался войти. Каждый уступал место другому. Что-то сдерживало...
        - Тогда я пойду первым, - Дмитрий вошел уверенно.
        Следом потянулись остальные.
        Здесь, за самой обычной дверью, они очутились буквально в другом мире. С первого взгляда ясно, что здесь далеко не технический отсек или хозблок, а самый настоящий офис. Либо что-то в этом роде. Во всяком случае, не понятно, зачем на стенах висели все эти роскошные картины.
        Безупречная чистота, яркий свет, идеальная для человека температура воздуха.
        Ухоженность выпячивала себя. Ничего лишнего, ясно, что здесь не мог находиться обслуживающий персонал.
        Полная тишина показалась странной.
        Дмитрий прошел через комнату с диваном и низким столиком, затем увидел, что здесь имеются еще комнаты.
        - Как интересно! - с восторгом смотрела по сторонам Надежда.
        - Да, Дмитрий, завел ты нас...интересно, куда мы вообще попали. Умеешь ты все закрутить так, что расхлебывать приходится не одному, - Алексей глазами пробежался вокруг.
        - Здесь обстановка явно не похожа на то, что мы встречали до этого, - Ольга часто поворачивала голову, пыталась разобраться.
        Яркий свет не вызывал раздражение. Напротив, хоть раз в подземных сооружениях достаточное для человеческих глаз освещение. Комфортные для жизни условия.
        Светильники, прижавшиеся к стене в соседней комнате, отбрасывали на полу красивые вытянутые ореолы.
        Надежда заметила на потолке любопытное устройство. Изготовлено в виде большого круга, оно точно вписывалось в квадрат потолка. Внутри ячейки - мелкие квадратные секции, издалека конструкция похожа на решетку. Видимо эта выступающая из потолка сантиметров на десять круглая часть выполняла функцию системы подачи воздуха. Надежда самом деле дышалось легко. Воздух свежий и чистый, как в лесу.
        - Я ждал вас, - внезапно послышался чей-то ватный голос. Явно из соседнего помещения.
        - Не понимаю ровным счетом ничего, мне показалось или как...? - Алексей поковырял в ушах.
        - И я тоже слышала чей-то голос, - мгновенно отозвалась Надежда.
        - Вам не показалось, - ответил издалека мужской голос. Голос показался явно подавленным.
        - Фантастика. У нас коллективная галлюцинация? - Ольга посмотрела по углам, затем направилась в сторону соседней комнаты, откуда донесся голос.
        - Чудеса. Похоже, мозг принимает мысли и транслирует в голове на наш язык, - пожал плечами Дмитрий.
        - Что??? - услышали они взволнованный голос Ольги.
        - Она что-то там увидела, - рванул следом Дмитрий.
        Центр комнаты занимал большой черный стол. В черном, обитым бархатом кресле с высокой спинкой сидел самый обычный человек. Такая внешность на Земле никого не удивила бы. Худощавый, бледный, цвет лица болезненный. Большая голова с залысиной, взгляд жиденький, кислая улыбка на лице, но улыбка показалась сейчас совсем не уместной. Узловатые пальцы с выпуклыми ногтями перебирали клавиши.
        Минута тишины...
        Ольга стояла к нему ближе остальных, и она лучше разглядела человека в очках. Возраст - лет пятьдесят, может чуть больше. Близко посаженные глаза, цвет определить трудно. Глаза казались выцветшими. Держался мужчина слишком уверенно, что плохо соотносилось с его внешностью.
        Одет он в хороший, судя по виду, дорогой костюм и светло серую сорочку. Легкий запах одеколона вперемешку с ароматом свежезаваренного кофе...
        - Меня зовут Константин, - слова пролетели как пули, сразив наповал присутствующих.
        - Константин, как Константин, какой такой Константин, зачем Константин, что вы тут делаете? - Алексей наставил оружие, мужчину за компьютером он держан на прицеле.
        - Вы бы убрали ствол, а то как-то не вежливо. Вы ведь в гостях, не так ли, - хитрыми глазами посмотрел он на Алексея, затем взгляд прошелся по остальным.
        - Кто вы такой? Как вы здесь оказались? Что вы тут собственно делаете? - Дмитрий тоже не спускал с Константина оружия.
        Ольга с Надеждой придирчиво осмотрели кабинет, буквально обыскали его. Ничего подозрительного не заметили, на всякий случай не стали убирать оружие.
        - Может, вы уберете все-таки стволы? - настаивал Константин, откинувшись на спинку кресла. Он старался держаться подчеркнуто свободно.
        - Нет, вы хоть и на прицеле, я понимаю - неуютно, но пусть вас не смущает, - грозно ответил Алексей с хрипотцой в голосе.
        Прокашлялся.
        - Друзья, дорогие, присаживайтесь. Хотите поесть? Может, выпьем? Такая встреча не каждый день происходит, за это обязательно надо выпить. Не, ну на самом деле, разве каждый день здесь встретишь людей? - пытался выдавить из себя улыбку Константин.
        - Вот от еды бы я точно не отказался, - кивнул Алексей.
        В этот момент Надежда его сильно ущипнула в спину. Алексей вздрогнул и выпрямился:
        - Давайте сначала выясним - кто есть кто! - с металлом в голосе проговорила Надежда.
        - Вы прилетели на эту планету, чтобы найти здесь сокровища. Вы же их нашли, но не можете отсюда улететь. Вы очень на это надеетесь. Не стоит волнений, я обязательно помогу вам, сокровища должны приносить людям пользу. Вам надо скорее перебраться на Землю, ведь теперь у вас такие богатства, - начал разговор Константин, нос провалился между ладонями.
        - А вы хорошо осведомлены!!! - двинул бровью Дмитрий.
        - Не удивительно, давно здесь сижу, - как-то с иронией двусмысленно ответил Константин.
        - Вставай! Все, хватит сидеть! Пойдем наверх, - Алексей подошел и похлопал по плечу.
        - Вы не имеете права так со мной разговаривать, вы хоть понимаете...
        - Там воздуха больше, разберемся, - Дмитрий ткнул стволом в грудь.
        - Вы, вы еще..., - Константин ударил кулаком по столу.
        - Не мы, а ты ответишь за все, - Дмитрий просверлил его взглядом.
        Константин отвел глаза, как-то сразу изменился в лице.
        - Пожалуйста, не убивайте, я вам еще пригожусь - вы ведь многое не знаете, я вам помогу, - жалким голосом простонал Константин.
        - Я тебя оставлю в живых, если расскажешь, как все так вот получилось, причем мне нужен подробный и правдивый рассказ. Вздумаешь хитрить, в живых не оставлю, - Дмитрий выпрямился, расправил плечи и шумно втянул воздух. Прохладный. Температура выставлена так, что в этих условиях можно находиться долго, чувствуя себя комфортно.
        Тонкий цветочный запах явно искусственного происхождения.
        - Я не могу идти. У меня ноги не ходят, если не верите, можете посмотреть, я инвалид, - жалким голосом проговорил Константин.
        - Хорошо. Мы свое слово всегда сдерживаем. Все это мы, конечно, уничтожим, никому ваша техника не понадобится. Но ты скажешь, все скажешь. Иначе прикончим, - Дмитрий пронизывал строгим взглядом. В глазах загорелся огонек, Константин это почувствовал.
        - Постойте, не надо, не делайте этого. Я все расскажу, мне скрывать от вас информацию нет смысла. Вы все узнаете, я могу вам помочь, здесь на планете я главный. Я, я самый главный!!! - Константин пальцем ткнул себя в грудь.
        - Был, - негромко поправил Дмитрий.
        - Вы уничтожаете роботов даже не думая, не вникая в суть. Потому, потому...что вы самые настоящие звери. Бандиты, хулиганье! Вооружившись до зубов, вместо того, чтобы забрать клад и возвращаться домой, вы сломали все мои планы, вы уничтожили в зародыше новый уникальный эксперимент. Здесь на Варде зарождается один из самых перспективных вариантов цивилизации будущего, - Константин говорил громко, с вдохновением, тряс тощими руками.
        - Какие красивые слова! Как возвышенно звучит! И это говорит человек, благодаря стараниям которого погибли люди. По планете расползлась машинная зараза. Константин, я вам не верю. Дело не в том, что сейчас перевес на нашей стороне. Я никогда не решаю вопросы с позиции силы или потому, что я так хочу. Так поступают самые недальновидные самоубийцы. Уверен, что роботы виноваты в гибели людей на Варде. В чем виноваты люди? Зачем они лишились жизни? Кто дал вам такое право? - Дмитрий посмотрел в отведенные в сторону глаза, не скрывая презрения.
        - Здесь не все так просто. Вам понадобится определенное время, чтобы понять смысл происходящего. Вы можете мне помочь, а я вам, вместе нам будет легче, - протянул руку Константин. Кожа казалась желтой, покрыта коричневыми пятнами.
        - У вас ничего не выйдет. Мы должны знать все или сейчас же я выпущу в лоб импульс.
        Если ты вздумаешь хитрить, это пойдет тебе во вред. Ведь я тоже кое-что знаю, я сразу пойму, что ты лжешь. В моей решительности можешь ни капельки не сомневаться. Твоя жизнь сейчас ничего не стоит, она висит на волоске, - Дмитрий разговаривал эмоционально, шумно передвигался.
        Его поведение возымело эффект - Константин задумался. Он обхватил голову руками, тяжко вздохнул. Через мгновенье приступил к повествованию.
        - Я, Константин Тарасов, бывший полковник спецотдела вооруженных сил, возглавлял специальное подразделение "Комета-9". Засекреченная организация занималась исследованием внеземных летательных аппаратов. Мы в свое время сбили корабль, то есть корабль пришел на Землю из Варды, - голос Константина звучал подавленно. Ему не хотелось говорить. Пришлось заставить себя.
        - А вот это уже, извините, давно происходило...что-то вы здесь путаете, специально? - прищурился Алексей, не упуская Константина из под прицела.
        - Вы же не спросили, сколько мне лет! - ехидно усмехнулся Константин.
        - Лет пятьдесят, - Надежда осторожно высказала свое предположение.
        - Не угадали. Мне больше. Намного больше, чем вы можете себе представить, - Константин поднял глаза. Взгляд безумного человека, страдающего нервными расстройствами.
        - Шестьдесят, - сказала Ольга.
        - Опять не угадали. Мне намного больше, молодые люди, давным-давно за сто перевалило. Я перестал считать...мне сейчас это совершенно не интересно.
        - Неправда. Люди так долго не живут! - вырвалось у Ольги.
        - Я не говорил вам, что я человек.
        Алексей застыл, чуть не выпустил оружие. Остальные тревожно ждали следующей фразы.
        - Мы провели грандиозный эксперимент. Разумеется, засекреченный. На него выделили огромную сумму. Я первым на себе испытал, как видите, все прошло удачно. Эта технология позволяет человеку получить если не бессмертность, то пару сотен лет жизни, как минимум. На самом деле срок может легко растягиваться, по меньшей мере, в два раза. То есть лет четыреста, пятьсот, - он замолчал, плотно сжал губы. Выбрит Константин гладко, на шее торчало несколько недобритых волосков.
        - Кто еще? - Дмитрий спокойно выдерживал его колючий взгляд.
        - Никто. Я один. Да я убрал всех, кто был причастен к проекту, - Константин говорил хладнокровно.
        - А если подробно?
        - Вы хотите знать все. Извините, некоторые вещи ушли с исполнителями. Что-то позабылось, поэтому, не все сейчас могу вспомнить...
        - Вы не боялись, что вас когда-нибудь уничтожат? - спросил Алексей.
        - Еще как. Именно поэтому я и решил убрать всех, кто имел отношение к проекту. Надежда людей надеяться нельзя. Надежда роботов можно.
        - Вы понимали, что быть бессмертным среди смертных нонсенс, - спросил Дмитрий.
        - Хорошо понимал. Именно поэтому я решил сделать эксперимент - дождаться, когда на Землю прилетят чужие корабли. Когда я, наконец, дождался, когда подвернулся корабль с Варды, я дал команду захватить его. Меня интересовал полигон в виде целой планеты, где никто меня не остановит
        - Вы знали про сокровища? - прищурился Дмитрий.
        - Разумеется, хм, но... зачем они мне? Мне нужна власть. Большая и сильная, - Константин сжал кулак и громко стукнул по столу.
        - Тогда вы решили, что проще развивать цивилизацию роботов, чем управлять людьми? - поинтересовался Алексей.
        - А вы очень умный, молодой человек! Но одного не учли - машины, они могут минимизироваться, видоизменяться. Машины способны размножиться вмиг, люди так быстро не могут набрать армию. Роботы могут выполнить самую немыслимую работу в сжатые сроки. Представляете, какие перспективы! - казалось еще немного и Константин начнет им давать указания.
        - Да, я много думал на этот счет. Мне непонятно одно - неужели вы в самом деле считаете, что цивилизация роботов это следующая ступень развития человечества? - Дмитрий посмотрел с улыбкой.
        - Конечно. С людьми трудно. Намного проще использовать роботов для любых своих целей. Они безупречны, исполнительны, надежны и главное - они не предадут. К тому же они выполняют любое задание, не вникая в суть.
        - И ради этого вы уничтожили практически все население целой планеты? - Дмитрий покачал головой.
        - Но ведь не на Земле же? Какая разница, вам жалко этих так называемых инопланетян? - скривился Константин.
        - Вы монстр, Константин!
        - Зря вы так. Я добился поставленной перед собой цели - я захватил планету, вывел ее на тот уровень, когда роботы сами себя воспроизводят, полностью обеспечивают и развивают. Они уже вплотную подбираются к Космосу. Это большая победа! - глаза у Константина сверкнули.
        - Какой ценой! Да и зачем вам все это? Вашей жизни, сил и возможностей не хватит, чтобы поработить всю Вселенную. Вы рассчитываете, что роботы продолжат ваше дело.
        Вы не подумали, что кто-то чужой может воспользоваться тем, что вы получили? - Дмитрий прикрыл глаза, потер веки ладонью.
        - Я сильный, я очень сильный человек. Я живу долго, я многого добился за свою жизнь, у меня еще вся жизнь впереди. Мы можем поработить Космос. А вы, глупые и горячие, как дети, по-другому вас назвать язык не поворачивается, сбили все карты. Мы могли бы захватывать планету за планетой, прибрать к рукам все цивилизации! Они будут подчиняться мне, то есть нам, мы бы создали Великую Вселенскую Империю, которая распространялась бы...
        - Стоп. Хватит. Такое уже не раз происходило в истории, нам хорошо знакомо, - резко оборвал Алексей.
        - Правильно вы сами сказали - вы не человек! Вам люди не нужны, роботы бездумно исполнят любой ваш бредовый каприз, - Ольга высказала с презрением в голосе.
        - Допустим, но к чему привели люди на Земле? Плачевная экология, свалка на свалке, и вообще...
        - Не это главное, самое ценное сама жизнь. Нужен сам процесс, а не то, что вторично. Человек должен прожить свою жизнь. Плохо или хорошо, не в этом суть, важно, чтобы человек имел право на жизнь, - Дмитрий говорил тихо, но уверенно.
        - Мне нужен был полигон для апробирования новых идей!!! Что планета в масштабах Вселенной? Мелочь, песчинка! Испытывают же кроликов и крыс в лабораториях и ничего.
        - Доиспытался, садист, - ответила Надежда.
        - Ну и что нам с тобой теперь делать? - скривился Алексей.
        - Я вам могу помочь.
        - Помочь? Нам? В чем? - громко рассмеялся Дмитрий.
        - Мы можем начать все сначала. Все сделаем с учетом допущенных просчетов. Подумайте, хорошенько подумайте, какие захватывающие перспективы!!! Вы ни в чем не будете нуждаться, вы станет хозяевами Космоса, - глаза у Константина горели как у хищника перед прыжком.
        - Не дай Бог, такой человек окажется снова на Земле, - Алексей со злостью посмотрел на Константина.
        - Мы не допустим. Он нигде не нужен, ни здесь, ни на Земле. Надо с ним кончать,
        Зачем человеку бессмертность, если это античеловечно. Ему не место в этом мире, - решительно заявил Дмитрий.
        - Вы что станете убивать беспомощного инвалида? - голос Константина сразу изменился, у слабовольных и сердобольных людей он запросто мог вызвать жалость и сочувствие.
        - Зачем такой человек вообще нужен обществу? Что хорошего он сделал людям? Слишком много зла сделано и задумано.
        - Я могу все. Я могу сделать идеальных роботов, они будут выполнять все мои и ваши указания. Я могу вам дать долгую жизнь, вы проживете триста, пятьсот лет! Там мы добьемся многого - может и до тысячи получится, - тон изменился.
        - Спасибо! Мы не хотим становиться монстрами, - брезгливо произнесла Надежда.
        - Этот разговор не имеет смысла продолжать. Чудовище в виде самого настоящего шизофреника должно быть уничтожено и точка, - Алексей готов его прикончить прямо сейчас.
        - Вы не имеете на это морального права. Убивать стариков и немощных не есть правильно, - голос Константина звучал настолько жалобно, что его вряд ли бы узнал человек, который слышал весь разговор, но не видел.
        - Кто бы нам говорил. Я понимаю, каждое живое существо хочет жить. Не важно, каким образом и не важно, какой ценой - главное уцепиться за жизнь зубами. Но не каждый этой награды заслужил, - Дмитрий смотрел на Константина с нескрываемым презрением.
        - Может быть, его вывести и оставить на планете одного? Не будет ли так, что мы всю жизнь будем винить себя за убийство человека? - спросила Ольга.
        - Это уже не человек. Перед нами страшная бессердечная машина, - возразил Дмитрий.
        - Идея, которую я вам предлагаю - контроль над новыми планетами выше тех потерь, грандиозные масштабы перевесят чашу весов, что жители одной планеты в сравнении с просторами Вселенной? - Константин вновь обрел твердость в голосе.
        - Один убитый человек не стоит целой кучи таких идей, - усмехнулся Алексей.
        - Пора стрельнуть, - кивнул Дмитрий.
        - Стоп. Ты не прав. Давай его выведем. Пусть он выживает на поверхности, - остановила Надежда.
        - Он там не сможет жить, - процедил Алексей.
        - Тогда, что? Выслать на Землю не можем - не нужен он там. Да и с собой такого изверга не потащим, - Дмитрий пожал плечами.
        - Зато мы не убьем человека, умрет - это его трудности, - наклонила голову Ольга.
        - Это равносильно убийству, оставлять человека, заранее зная, что он не выживет. Оставлять его на медленную смерть, - Константин раздул ноздри.
        - А что с ним делать, таскать на плечах этого гада я точно не собираюсь, - брезгливо поморщился Алексей.
        - Вы будете всю жизнь жалеть, если убьете меня. Это убийство, все равно убийство, а кроме того вы навсегда потеряете ключ к бесценным тайнам - как продлить жизнь, как создать новую цивилизацию и как подчинять ее. Что ваша жизнь? Так, сплошные мучения, жалкое существование. Вы всю жизнь ищете, что поесть, что одеть, что делать, как справиться с конкурентами, как избавиться от завистников, преступников, соседей - то есть вы все равно в глубине души мечтаете уничтожить других, которые мешают вам жить так, как вы этого хотите. А же я вам дам полную свободу, долгую жизнь, все будет у ваших ног. Стоит захотеть! Посмотрите как вы живете и как я живу. Я ни в чем не нуждаюсь. Вы же...
        - Вы нуждаетесь в человеческой душе, которой у вас давно уже нет, - Надежда пододвинула стул и присела.
        - Подумайте, хорошенько подумайте, вы ведь будете жалеть всю оставшуюся жизнь. Не делайте необдуманных поступков, - Константин повысил голос.
        - Нет. И еще раз нет. Вам нет места. Нигде! - процедил Дмитрий.
        - Не давите на жалость. Иногда надо набраться мужества и остановить зло. На войне ведь тоже врага убивают, - Ольга посмотрела на Константина с ненавистью.
        - Не пытайтесь нас натолкнуть на конфликт между собой, нам от вас ничего не надо, а вы, Константин, тянете время. Значит или что-то задумали или пытаетесь нас переубедить, если второе, то бесполезно, - Надежда смотрела на него, как следователь на допросе.
        - У вас неверный ход мыслей. Линейный. Вы попробуйте оторваться от привычного вам хода мыслей. Взгляните на мир по-новому. Представьте, что всемогущий...
        - Да, болезнь не излечить, - потер нос Дмитрий.
        - Я считаю, что с этим надо кончать, - махнул Алексей.
        - Вам никто не давал право...
        - А вам давали? - наклонился Дмитрий.
        - Я выше всех, вы сами видели.
        - Да, убрать оболочку еще не значит исправить душу, - Дмитрий задумчиво посмотрел по сторонам.
        - Пусть ваш дух уйдет в небытие, - Алексей нажал на спуск.
        Громкий выстрел прозвучал грозно. Огненный импульс заставил Константина вздрогнуть. Через секунду он скатился на пол и застыл.
        - Зачем? Что ты сделал? - повернулся Дмитрий.
        - А что его на руках таскать? - скривился Алексей.
        - Правильно! - выпрямилась Надежда.
        - Молодец! - хлопнула по плечу Ольга.
        - Ладно, может я не прав, извини, - Дмитрий кулаком легонько стукнул Алексея.
        - Что нам мог бы еще сказать жалкий старикашка кроме бредовых идей о захвате всего мира, - Алексей положил оружие на стол и откинул куртку.
        - Чувствую, он нам что-то недоговорил, старый лис! - Дмитрий пробежался взглядом по комнате.
        - Да пошли, уж. Что нам еще здесь нужно? Разбомбить этот сарай и точка. Пора домой!
        - Алексей приготовил оружие.
        - Стой! Не надо! - Дмитрий подбежал к нему и опустил ствол.
        - Опять за свое? - Алексей поднял глаза полные недовольства.
        - Алексей, это последнее. Дальше нет тайн, надеюсь. Поэтому наберись терпения, а? - Дмитрий кивнул.
        - Ух, ладно. Пусть будет по-твоему, но в последний раз. Честно - все надоело. Хочется нормальной мирной жизни, - Алексей потер лицо, глаза.
        - Ну вот и договорились. Что, смотрим все вокруг? - Надежда приступила к осмотру.
        Ольга подключилась практически сразу.
        Дмитрий и Алексей стояли о молча о чем-то размышляли.
        - Постой, я, кажется, догадываюсь, - глядя в глаза, произнес Алексей.
        - Какие у тебя есть соображения? - Дмитрий пробежался глазами по кабинету.
        - Смотри, вон на стене висит картина.
        - И что с этого? - Дмитрий выпучил глаза.
        - А то, что на ней нарисован земной пейзаж. Солнце справа, значит вход в его жилище тоже должен быть справа. На правой стене значок в виде солнышка. Нажимаем, - Алексей подошел и нажал.
        В стене образовался проем, все четверо вошли.
        Внутри целый дворец, ярко освещен, украшен драгоценностями. Комнаты, залы...
        Алексей шел первым, открывал двери и заглядывал. Ясно, что именно здесь и жил Константин. В умопомрачительной роскоши, где все автоматизировано.
        - Я думаю, что здесь можно подкрепиться, - обрадовался Алексей.
        - Нет, не стоит. Константин мог предугадать и такой поворот событий. Думаю, нам не стоит рисковать, - Дмитрий бросил взгляд на стол, накрытый всевозможными яствами.
        - Эх, как бы я сейчас навернул, - Алексей посопел и пошел дальше.
        - Нам не привыкать, - обернулась Ольга.
        - А вот это нас, возможно, заинтересует, - Алексей вошел в зал, заставленный рядами аппаратуры.
        - Как интересно, - Надежда прошла к центру. Здесь к пятиугольной конструкции в центре зала сходились кабели со всех сторон.
        - Вот и главное хранилище! - Алексей наклонился, ему удалось разглядеть в светло-голубом экране мерцающие символы.
        - Поехали, - он уселся за пульт и начал работу.
        - Вот, а ты не хотел, - подошла к нему Надежда.
        Алексей ее не слышал, весь ушел в работу.
        Остальные стояли рядом и помогали, больше моральной поддержкой.
        Алексей вошел в самый верхний уровень
        Перед ним мелькали лица, Алексей всматривался и пытался представить, кто эти люди и почему кроме Константина никого здесь нет. Встретились обслуживающие роботы, безвредные, как старые домашние коты.
        - Ох, а это..., - вырвалось у Дмитрия.
        - Ты его знаешь? - обернулся Алексей.
        - Еще бы! Это ведь Евгений Михайлович! Наш, в-общем, я когда-то был с ним знаком, мы работали вместе...
        - Странно, - Алексей остановил программу. Портрет Евгения Михайловича крупным планом висел на экране.
        - Хорошо бы уточнить, - внимательно посмотрел на изображение Дмитрий.
        - Сейчас попробую, - Алексей подтянулся к экрану и продолжил работу.
        Воцарилось молчание.
        Алексей работал внимательно.
        Наконец, он оторвался от экрана:
        - Значит так, твой приятель готовил большой научный комплекс для Константина. В этом комплексе разрабатывались и испытывались измененные люди. То есть те, во что превратился в итоге Константин. Евгений Михайлович и многие другие специалисты прибыли на Варду под присмотром Константина. Они помогали все это строить. Затем Константин избавился от всех людей. Остался один. А многих тех, с кем контактировали нанятые или просто знакомые Константина попадали в секретный "черный список". Там уже он сам решал, кого и где использовать.
        - Так выходит, что через Евгения Михайловича я, а затем и все мы попали в этот водоворот? - Дмитрий округлил глаза.
        - Выходит так! - Алексей встал и подошел к Дмитрию.
        Глава 14 Последний бой
        Все хорошо понимали, что оставлять роботов нельзя, желательно ни одного не упустить. Их можно подчинить себе, при наличии большого желания. Но почему-то ни у кого больше такого желания не возникало.
        Крайне необходим над роботами полный контроль, желательно с дополнительной защитой от непредсказуемых ситуаций.
        Но когда роботы фактически становятся врагом номер один здесь нужно быть круглым идиотом, чтобы не думать об этом.
        Как уже не раз жизнь убеждала, от железных детищ человека в любой момент можно ожидать что угодно. Возможны случайные бесконтрольные действия, нелепые ошибки, не исключены и глубоко продуманные, четко согласованные долговременные операции. Даже не управляемые никем, неподконтрольные вредоносным программам роботы представляют серьезную опасность. Даже если уже нет лаборатории, даже если остановлены заводы, даже если разрушено информационное поле, даже если выбито управляющее и координирующее звено...
        Роботы, несмотря на медлительность и странность поведения, достаточно разумные и трудолюбивые существа. Нет гарантии, что в глухих уголках памяти не осталось нежелательных для человека программ, рассчитанных как раз на такой экстремальный случай. Не стоит исключать, что в них заложены скрытые команды самообъединения. Роботы могут направить все усилия на реанимацию уничтоженной системы.
        Может система иметь запасной вариант?
        Почему бы нет...
        Теперь, когда оставшиеся в живых роботы большей частью разрозненно бродили по планете, как отбившиеся от стада животные, казалось, будто эти с виду безобидные создания как бы существуют сами по себе, не причиняя никому вреда. Другие не двигались, ожидая команды извне. Не исключено, что перешли в "спящий режим".
        У Алексея появилась мысль - а не сделать ли так, чтобы они все до единого со временем саморазрушились. Что если внедрить в них программу самоуничтожения. Для этого требовалось время, конечно...
        У роботов, однако, на этот счет имелись другие планы.
        Внезапно все роботы собрались, будто действуя по приказу. Создалось впечатление, что получили негласную команду - в установленное время всем прибыть в заданную точку. Роботы дружно стягивались к полю возле городского стадиона, расположенного в столице Длун-гва.
        Роботы выстраивались в ровные ряды, казалось, каждый из них занимал точно известное ему место. Все позиции распределились заранее. Никто из них не сомневался, никто не сталкивался, они не мешали друг другу. У каждого робота уровень АЕ01 очень высокий. Практически максимальный, символы индикаторами отражались на корпусе. Этот показатель характеризовал статус роботов. Данный параметр использовался для учета собственной системой управления.
        Что говорить - здесь собрались роботы высшего звена.
        - Интересно, откуда у них берется питание? Уровень держится постоянно на максимуме, - смотрел на отряд роботов Дмитрий с подозрением.
        - Вот и я хотел бы узнать, - отозвался Алексей, с раздражением почесал шею, укус какого-то злобного насекомого вызвал покраснение.
        - Человек любопытен - всегда хочется знать все! Надо выяснить в первую очередь, отключим питание, тогда будет намного проще, - Дмитрий пробурчал невнятно и негромко, очищая ботинок от прилипшей грязи.
        - А я думаю, что в первую очередь надо избавиться от этой команды, а потом уже разбираться с заправкой, иначе мы можем проиграть. Сделать неправильный ход не так уж и сложно, - Алексей выпрямил голову и несколько раз постучал кулаком по носу.
        - Да, может быть, очень похоже на то, что они что-то против нас задумали, - согласился Дмитрий.
        - У меня есть некоторые соображения по этому поводу - давайте посмотрим, куда роботы направятся. Проследим, чтобы выяснить план действий. А после уже разберемся, как дальше быть, не стоит их атаковать сейчас. Сейчас они мощь - в полной боеготовности, силы неравные, - предложила Ольга.
        - Хорошая, конечно, мысль. Если они шагать очень будут долго, то мы выдохнемся первыми, ведь они темп не сбавляют и не отдыхают, - Алексей смотрел, как роботы собираются в поход. Они тестировали себя, помигивая индикацией, переговаривались высокочастотными отрывистыми звуками, затем начали перестраиваться. Действия слаженные, как на параде, смотреть на них забавно.
        Не хватало духового оркестра, сверкающего медью.
        - В самом деле, вон они построились и зашагали по дороге, все четко. Военные бы позавидовали такой железной дисциплине, - заметила Надежда.
        - Пошли за ними, если увидим, что упускаем, тогда и откроем огонь, иначе не догоним, - Дмитрий махнул и все отправились за ним.
        Ровной колонной роботы передвигались со скоростью не более трех-четырех километров в час, что не могло не радовать.
        Остановки и отдых не входили в их планы.
        По разморенному небу ползло белоснежное облако по форме напоминающее ящерицу, медленно выползающую из-за горизонта. Роботы шли, не обращая никакого внимания ни на что. Толпа фанатов, да и только. Фанатов чьей-то воли. Еще бы знать чьей?
        Легкий ветерок дул в спину.
        Несмотря на то, что погода не очень жаркая, одежда на спине стала мокрой.
        Из целей безопасности шли на расстоянии, дистанцию держали метров семьдесят, иногда сокращали до пятидесяти, когда дальнейший путь предугадывался трудно.
        Роботы шли весь день, не думая об отдыхе. Шли они ровно, шагая в такт ритму, который взяли с самого начала. К вечеру свернули в сторону густого темного леса.
        Настоящий сказочный лес.
        Здесь бы фильм снять, детям, наверное, понравилась бы сказка.
        Позже оказалось, что в лесных чащобах скрывалась от любопытных глаз какая-то спецбаза.
        В тени высоких деревьев замаскировался авиационный полк, далеко вглубь леса уходила обширная территория.
        Военных здесь не встретили, что никого не удивило.
        Зато вся авиационная техника сохранилась в прекрасном виде.
        Роботы вошли на базу строем. Мгновенно остановились на плацу и перегруппировались. Через пару минут они разошлись, каждый направился к конкретному летательному аппарату. Кто и как распределил технику совершенно непонятно. Каждый робот точно знал, где аппарат, действовал быстро и уверенно.
        - Послушайте, их надо остановить сейчас, иначе разлетятся в разные стороны и натворят дел. Тогда они нас сверху и накроют, даже если мы поднимемся в воздух. Силы неравные, четверо против целой команды. Так им легче нас будет отыскать, - Дмитрий повел рукой, сжал кулак.
        - И наказать нас за все, - криво усмехнулась Надежда.
        Легкий ветерок подул в лицо. Очень хотелось умыться, попить водички, да и поесть не мешало бы. Но сейчас совсем не до отдыха.
        - Вот вам и безмозглые железяки. Тоже умеют ведь думать, хоть вместо мозгов у них микросхемы, - Алексей снял с плеча оружие и привычным движением переключил его в боевое положение.
        - Либо они умеют думать, либо роботы получили инструкцию, которая предусмотрена при подобном развитии событий, - тихо произнесла Ольга, придирчиво осмотрела и приготовила к бою оружие.
        Губы поджала, в глазах появился азартный блеск.
        - Все, медлить сейчас не стоит. Действуем. Нельзя допустить, чтобы они поднялись в небо. Тогда нам точно наступит конец, - Алексей торопливо занял самую выигрышную позицию. С этой высокой точки база отлично просматривалась. Роботы теперь как на ладони, выглядели игрушками на столе.
        - Хорошо. Я сейчас поднимусь вон на ту дальнюю вышку, - бросила Ольга и метнулась к металлической конструкции с лестницей и навесом.
        - Стой! Нет, не делай этого. С вышки ты собьешь одного из них, в лучшем случае двоих, но сама не сможешь выбраться, просто не успеешь. Им эту башню снести раз плюнуть, к тому же они могут подать туда напряжение, - остановил ее Дмитрий, с недоверием посмотрел на пятиметровую вышку.
        - Понятно, - Ольга торопливо посмотрела по сторонам.
        - Давайте лучше сделаем так, разделимся и займем разные позиции. Лучше сверху, уляжемся на холмах. Оттуда и начнем долбить, - Дмитрий пробежался глазами по выбранным позициям, указал молча Надежде и Ольге, после направился к своей позиции.
        - Хорошо, когда увидим, что ситуация под контролем, я пойду на базу, начну там действовать, три выстрела вверх - сигнал вам, спускайтесь, - Алексей громко крикнул Дмитрию, прищурился и стал наблюдать за действиями роботов.
        Остальные также не отрывали глаз от роботов.
        Еще минут пять-десять и роботы бы взлетели, осталось немного - завести двигатели и настроить системы управления.
        Огонь сосредоточился на площадке с разных сторон.
        Почти одновременно все четверо начали стрелять.
        Роботы отреагировали на атаку не сразу. Чтобы переключиться на оборонительную тактику им понадобилась минута, некоторым даже больше. Один за другим роботы разлетались в стороны и валились на бетонную полосу.
        - Хорошо, хорошо, - приговаривал Алексей, спешно целясь в головы.
        Роботы не успевали открывать прицельный огонь. Все их выстрелы проходили мимо.
        Раздался взрыв, заставивший содрогнуться землю под ногами. После чего столб огня охватил ближайший к Надежде летательный аппарат. Надежда промахнулась и попала в него вместо робота. Взрыв летательного аппарата одновременно разнес трех роботов.
        Оставалось всего четыре робота, держались они стойко, палили нещадно. Действовали сосредоточенно, ни на что не отвлекаясь.
        Все четверо успевали уходить от атаки, отползая или прячась за камни. Возле Алексея выстрелом робот снес дерево. К счастью оно упало вниз и скатилось к базе, придавив летательный аппарат.
        Одного робота вывела из строя Ольга, попала в верхнюю часть корпуса, тут же ее атаковал соседний робот. Ольга успела спрятаться за огромный камень, фонтан искр отлетел эффектно. В самый раз снять фрагмент для фильма-боевика.
        Еще один робот повалился, сраженный огнем Дмитрия. Зато Дмитрий попал под перекрестный обстрел двух оставшихся роботов и стал потихоньку отползать. Два дерева свалились друг на друга, застыли в неустойчивом положении, скрестившись. Через пару минут застывшая в воздухе буква "Х" с шумом упала.
        Заметив, что оба робота ведут непрерывный огонь по Дмитрию, Алексей, Ольга и Надежда атаковали одновременно. Роботы попали под шквал перекрестного обстрела, стреляя, теперь уже куда придется. Один за другим взрывались летательные аппараты, машины, ярким пламенем загорелись строения. Где-то вдалеке, похоже, рвануло цистерну с горючим. Взрывы раздавались настолько мощные, что вибрация воспринялась животом.
        Дмитрий прикрыл голову руками, казалось, внутри все кипит. Сильно хотелось пить, губы обсохли.
        От громкого взрыва заложило уши.
        Запах гари забился в нос.
        Алексей поднялся, откашлялся, отряхнулся и потряс головой, с которой ссыпалось много всего - песок, листья, обрывки веток.
        Ольга прокашлялась, первым делом протерла глаза. Почувствовала жжение.
        Надежда, как ни в чем не бывало, легко перенесла все тяготы.
        - Фу!!! Наконец, с этой бандой покончено! - отряхнула грязь с ладоней Ольга.
        - Хороша банда - с железной дисциплиной. Любая армия позавидует. Ну, что, теперь можно подумать о еде? - Алексей улыбнулся. Глаза сверкали на темном от сажи лице.
        - Рано еще, рано - тем более, что и есть-то нечего. Вырубим станцию заправки, а там уже и найдем что-нибудь пожевать. Может быть, - Дмитрий едва слышно проговорил слабым уставшим голосом.
        Неспешно, озираясь, спустились к базе, которая сейчас напоминала поле боя после бомбежки.
        Все в развалинах, дымящиеся кучки...
        К счастью, пара вездеходов уцелела.
        - Вот настоящий подарок. Здорово! То, что нам сейчас надо! - Алексей потер ладони, улыбнувшись.
        - Да, хорошо, - кивнула Ольга.
        Роскошные шестиколесные машины завелись сразу.
        Красивые, мощные, сильные...
        Поехали на двух машинах. Разделись, в одной Дмитрий с Надеждой, в другой Алексей с Ольгой - оставить одну машину всегда успеют.
        Сейчас бы поспать...
        В ста километрах от авиационной базы по их расчетам должна находиться заправочная станция.
        Целый комплекс, расположенный на возвышении. Сооружения видны издалека и проехать мимо невозможно.
        Комплекс охранялся. Что и не удивительно, ведь абсолютно все роботы заправлялись именно из этого места. Причем способы заправки предусмотрены разные, в зависимости от ситуации.
        Многие роботы, которые находились в непосредственной близости, посещали станцию для заправки. Те, которые находились на расстоянии, получали заправленные блоки питания в соответствующих распределительных пунктах, пустые блоки питания сдавались в пункты приема, организованные в разных местах. Всего таких приемных пунктов насчитывалось около десяти, если верить схеме, висевшей на стене центрального блока комплекса. Также возможна передача энергии в пределах прямой видимости от станции на больших расстояниях.
        - Ну и система, вот придумали, а. Все сделали, чтобы роботы действовали круглосуточно. Людей уже нет, а роботы продолжают работать, работать, работать. Торопятся они, торопятся, - Алексей сопел, кряхтел.
        - Что переживаешь? Одна из бесконечных форм существования материи, не всегда все соответствует нашим пожеланиям, привычкам, железно-пластмассовая форма жизни, как вариант. Для разнообразия, так сказать, - Дмитрий пожал плечами.
        - Да. Мы все привыкли, что одна биологическая форма может самостоятельно организовываться. А ведь..., я думаю, что если бы на планете исчезла биологическая форма - катастрофы, катаклизмы, например, то есть когда биологически жизнь не может существовать, то одни роботы и выживут, - Надежда посмотрела на Дмитрия, отметила про себя, что в глазах нет радости, нет удовлетворения от победы.
        - Ты права, но нам бы совсем не хотелось, чтобы менее совершенная и примитивная форма диктовала собственные условия. По-моему, им самим оттого, что они есть или их нет ни холодно, ни жарко. Просто выполняют заложенные в них команды, выполняют прилежно, не отвлекаясь ни на что, как это нередко случается у людей, - Ольга вскинула брови.
        - Пора здесь навести порядок. Вообще, надоели эти роботы, я тоже не хочу оказаться рабом каких-то безмозглых существ, - Алексей нахмурился, шумно выдохнул.
        - Да, самое время. У меня план следующий. Обходим справа - так проще и быстрее, затем устроим короткое замыкание. Пользуясь тем, что роботы отвлеклись, сразу начнем атаку, - предложил Дмитрий.
        - Вывод из строя охраняемой заправки страшное преступление против цивилизации роботов, - рассмеялась Надежда.
        - Пусть они думают про нас, что хотят, нам их законы до лампочки, - Алексей бросил короткий взгляд на Надежду и проверил оружие, вытер нос рукавом.
        Роботы поодиночке подходили к назначенному месту, выстраиваясь ровными рядами.
        - Интересно, для чего они здесь кучкуются, - напряженно всматривался Дмитрий.
        - Погляди, они вооружаются какими-то инструментами, - заметила Ольга, повернувшись к Дмитрию.
        - И, похоже, направляются к центральной станции, - не отрывая взгляда, комментировала Надежда. Привычным движением поправила непослушные волосы.
        - Это хорошо, это то, что нам сейчас как воздух надо, пусть ребятки поработают, - Дмитрий изобразил подобие улыбки.
        - Ладно, и мы спать не будем, хотя очень хочется, надо признаться, - Алексей поднял небольшой камушек и, скривив физиономию, швырнул в сторону роботов.
        Дмитрий окинул взглядом происходящее, будто примерился - успеет?
        Убедившись, что все в порядке, времени хватит, он направился к реке.
        Река не знала и знать не хотела, что такое война. Она мирно перегоняла воду, весело перебегая через камни и песок.
        Дмитрий встал на колени, сложил ладони и зачерпнул воду. Умылся и
        набрал воду во фляги, в пластиковую канистру. Алексей подошел к нему, забрал емкости с водой и медленным шагом спустился к заправке. Старался не расплескать воду.
        Дмитрий вернулся на свое место, достал оружие, прицелился. Ситуацию держал под контролем - прикрывал Алексея. Дмитрий кивнул, не отрываясь от прицела, Ольга и Надежда заняли позиции на расстоянии десяти метров от него, также прикрывая Алексея.
        Алексей короткими перебежками добрался до ближнего сооружения станции - электрической подстанции. Осмотрелся, вроде все в порядке. Решительно и быстро плеснул внутрь воду, затем рванул в сторону.
        Трансформатор сердито загудел, изрыгнул громкий треск, разбавленный шипением. Запах плавящейся изоляции заставил зажать нос. Из трансформатора повалил густой дым. Мощный взрыв создал радиопомехи.
        Роботы на некоторое время отключились. Они отвлеклись от основной работы, когда их работоспособность восстановилась, все дружно направились к дымящейся подстанции.
        Алексея к счастью роботы не заметили, этого очень не хотелось.
        Два робота отправились на поиски в сторону, противоположную той, в которой оставались в засаде трое диверсантов.
        - Пора, - негромко скомандовал Дмитрий.
        Молча поднялись, и, пригнувшись, перебежками добрались до центральной станции. Возле нее сейчас, к счастью, никого не оказалось.
        Дмитрий указал на узел, который следовало уничтожить.
        Надежда направила оружие, лучом аккуратно срезала кусок металла - прут. Железяка со звоном упала. Роботы на звук не отреагировали, они находились слишком далеко.
        Затем Дмитрий поднял металлический прут и разместил над электрическими узлами на двух опорах, соорудив их из веток.
        - Все, отходим.
        Алексей занял позицию, с которой удобно прикрывать Дмитрия.
        Надежда и Ольга отошли к тому месту, откуда пришли, но расположились немного ближе. Все действия заняли несколько секунд.
        Дмитрий смахнул пот со лба, посмотрел по сторонам.
        Наконец все готово...
        Алексей мысленно посчитал до десяти, посмотрел на роботов - они пытались загасить пламя в трансформаторе. Где-то раздобыли огнетушители, ярко желтого цвета.
        Все. Порядок.
        Самый раз действовать.
        Ольга первой начал атаку, чтобы как можно дольше оттянуть время и отвести внимание роботов.
        Одного ей удалось сразу вывести из строя.
        Второго, который приготовился атаковать, Надежда вовремя подбила.
        Услышав, что свои начали стрелять, Дмитрий прицелился и срезал обе ветки - импровизированные опоры. Железная перемычка над агрегатом провалилась внутрь.
        Дмитрий, убедившись, что задача выполнена, отбежал и взобрался на возвышение, спрятавшись за высоким и широким стволом могучего дерева.
        Энергоблок завибрировал так, что под ногами, казалось, земля вот-вот треснет.
        Жуткое ощущение...
        Раздалась серия взрывов, один громче другого.
        Воздух наполнился гарью.
        Алексей сосредоточился, направил луч, срезал по очереди все коммуникации на территории базы. Все, что попадалось, перебивал. Линии передачи данных, силовые кабели, все перерезано.
        Роботы замешкались.
        Их несогласованные движения сейчас на руку.
        Роботы не могли бросить трансформатор, который пытались починить, но и выход из строя главного узла комплекса не оставил их без внимания, вдобавок в разных местах начали падать искрящиеся обрывки кабелей.
        Роботы двигались бесцельно, хватались за все подряд. Зрелище напоминало хаотическое броуновское движение.
        Дмитрий начал стрелять по роботам, тем, что расположены ближе. С другой стороны поддержали Надежда и Ольга. Алексей же готовил еще один "сюрприз". Роботы Алексея не замечали, он фактически выпал из их поля зрения пока трое не давали роботам скучать.
        Алексей добрался до электрогенератора - миниэлектростанции. Она расположена за основной базой.
        Взломал два замка, влез в центральный блок, нашел пульт управления.
        Направил оружие, теперь вся электроника выведена из строя.
        Электростанция прекратила свою работу, счетчики на выходе остановились.
        Довольный, Алексей отыскал несколько бочек с маслом, отобрал четыре, перенес по очереди их на дорогу. Затем он перекатил их к тому месту, где суетились роботы. Открыл все четыре, толкнул в разные стороны.
        Алексей с интересом смотрел на результаты своего труда.
        Происходящее вызвало у друзей непроизвольные улыбки.
        Роботы скользили, пытаясь удержаться. "Балет" продолжался недолго.
        Падали один за другим, продолжая скользить. С четырех сторон не прекращался огонь. Всех охватило пламя, откуда-то пролилась жидкость. Ольга заметила, что из канистры, которую она пробила случайно, течет жидкость.
        - Все уходим. Сейчас здесь начнется такой цирк, - Дмитрий нервно моргал, развернулся и побежал.
        Остальные незапоследовали совету.
        Убегали из всех сил.
        За спиной догонял невыносимый жар.
        Никто не оглянулся, добраться бы поскорее до безопасного места.
        Постепенно жар отставал...
        - Битву мы выиграли, молодцы. Теперь в самый раз подумать о еде, - Дмитрий остановился, когда отбежали метров на двести.
        Здесь уже ничего им не угрожало, можно не волноваться.
        - Пойдемте, там внизу речка, может, хоть рыбку поймаем, что - ли? - Алексей зашагал энергично, стараясь держаться бодро. Остальные двигались медленно, едва успевая за ним. Сил уже ни на что не осталось, пора, наконец, отдыхать.
        На обед сварили рыбу. Им повезло - этого добра в реке хоть рукой лови.
        Не очень большая, размером с крупную селедку.
        Импровизированная уха показалась безумно вкусной. Каждый из них про себя вспоминал вкусную домашнюю еду, хлеб, по которому они давно соскучились, а еще в первое время часто снились конфеты...
        - Предлагаю после еды чуток вздремнуть, как вы на это смотрите? - предложил Дмитрий, еле шевеля губами. Глаза закрывались, голова наклонилась.
        - Положительно, по-другому не хотелось бы, - ответила Ольга, улыбнувшись.
        - Остальные молчат, значит можно рассматривать как знак согласия, - Дмитрий стал устаиваться под деревом, собрал и постелил под голову траву.
        Сил держаться на ногах не осталось, так и хотелось растянуться, расслабиться.
        Над головой жужжали насекомые, но никому это не мешало.
        Посапывая, крепко проспали до самого утра.
        Даже не заметили, что ночью прошел небольшой дождичек.
        Проснулись в увлажненной одежде.
        Транслет, на котором они поднялись, стремительно долетел до базы. Хищной птицей с огромным клювом завис над ней. Дмитрий снизил высоту до ста метров и дважды пролетел над базой. Они получили на экране детализированный снимок базы, по которому, увеличив масштаб, обозначили главные цели.
        Палец коснулся кнопки, две ракеты дружно и с ревом вырвались из продолговатого туловища. Через минуту база вспыхнула, густой дым повалил из огненного факела.
        Затем две бомбы добавили огня.
        Раздался оглушительный грохот, взрывы разрывали все вокруг, повалил густой черный дым...
        Огонь распространялся мгновенно.
        Через двадцать минут база практически сравнялась с землей.
        - Можно теперь не сомневаться, с роботами покончено. Даже если и остались где-то, нам они не страшны, - Дмитрий заявил победным тоном.
        - Вот и замечательно, наконец, мы вздохнем свободно, без оглядки можно заняться более полезными делами, - Ольга посмотрела радостными глазами.
        Транслет резко изменил направление, стал быстро набирать высоту.
        Что может быть лучше победы, когда дело сделано?
        Настроение у всех отличное - гора с плеч, теперь можно жить спокойно, подумать о будущем.
        - Что-то у тебя случилось? - поинтересовалась Ольга. Она заметила, что Дмитрий сосредоточенно и слишком долго нажимает кнопки.
        - Пока не знаю, - Дмитрий стиснув зубы, нервно щелкал кнопками.
        - Кажется, у нас неполадки, - Алексей взглянул на приборную панель. Красные огоньки навязчиво напоминали о себе.
        - Сейчас, сейчас, - бормотал Дмитрий, не поворачивая головы.
        Транслет дернуло. Причем дернуло сильно.
        Невольно вцепились во что пришлось, чтобы не удариться головой.
        - Этого нам сейчас не хватало, - Надежда побледнела.
        - Разберемся, - Дмитрий манипулировал кнопками, но транслет продолжало подкидывать, сильно трясти.
        - У меня такое ощущение, что он перестал слушаться, - осторожно и тихо высказался Алексей.
        - Очень похоже, - нехотя ответил Дмитрий.
        Через некоторое время они заметили на корпусе искры, зловеще сверкающие за стеклом. Одиночные, но хорошо заметные.
        - Вот мы и приплыли, - шумно выдохнула Ольга.
        Из динамиков раздался пронзительный сигнал тревоги, на дисплее зажглись пульсирующие надписи.
        Дмитрий глазами пробежался по инструкции на дисплее. Аппарат неисправен, очевидно. Высота очень большая, шансов на спасение крайне мало. Времени в обрез...
        Хорошо, хоть нашлись какие-то рекомендации в системе помощи.
        - Если честно, ситуация хреновая, - глухо произнес он.
        - Можно что-то сделать? - дрожащим голосом поинтересовалась Надежда, не отрывая глаз от Дмитрия.
        Транслет издавал какой-то явно ненормальный, непривычный звук. Временами звук прерывался, но на смену появлялся нервный сигнал тревоги.
        - Стараюсь, - тихо ответил Дмитрий.
        - Думаю, вряд ли. Мы почти у верной гибели. Один человек из нас может спастись - это пилот. В этой машине катапультируется лишь кресло пилота. Дмитрий я предлагаю тебе воспользоваться такой возможностью и немедленно катапультироваться. Это самый разумный выход в такой ситуации. Понимаешь, тебе надо действовать, сейчас, - Алексей хлопнул Дмитрия по плечу.
        - Если всем суждено погибнуть, то лучше хоть одному спастись, - Ольга посмотрела в глаза Алексею.
        - Конечно, здесь даже думать нечего, Дмитрий хоть ты останешься, - сдавленным голосом прошептала Надежда.
        - Нет, нет. Я ни за что и никогда так не сделаю, - отрезал Дмитрий неожиданно громким голосом.
        - Время не станет ждать, пока мы тебя уговорим, все равно все погибнут, у тебя максимум пять минут, не думаю, что аппарат продержится дольше, - настаивал Алексей, глядя на панель.
        - Отстаньте, заткнитесь все, наконец, дайте мне работать, - заревел Дмитрий, не отрывая взгляда от приборной панели.
        - Взорвется ведь сейчас, вон еще огоньки тревожные загорелись, ну что он такой, он не имеет права себя убивать, - шепнула на ухо Алексею Ольга.
        - Дим, катапультируйся, последние секунды упускаешь, ты рискуешь не успеть, у тебя шансы спастись, ты встретишься с людьми, все расскажешь, - молящим голосом упрашивал Алексей.
        У Надежды текли слезы, губы дрожали.
        Алексей сопел, губы сжались, в глазах лед.
        Ольга сжала кулачки до белизны.
        Дмитрий лихорадочно манипулировал кнопками, попутно выхватывая взглядом что-то в системе помощи. Транслет то и дело то падал, то взмывал, периодически трясло.
        В салоне запахло паленым.
        Каждый прислушивался к звукам, постоянно меняющимся, пугающим.
        Внезапно машину раскрутило, будто она попала в воронку.
        Дмитрий работал быстро, ни на что не отвлекался, он сейчас никого не слышал и ничего кроме приборов не видел.
        Алексей ударился головой о металлический выступ. После чего потер макушку и показал девушкам, что нужно пригнуться.
        Надежда обхватила себя руками, Ольга прижала локти к груди.
        Дмитрий не менялся в лице, сосредоточенно смотрел на приборную панель, сейчас он действовал как самый настоящий робот - отбросил эмоции.
        - Уууу, - жалобно простонала Ольга.
        Все-таки она тоже ударилась и приложилась больно.
        Машина резко изменила характер движения, Дмитрию удалось чудом укротить непослушного коня. Резкий наклон и транслет камнем полетел вниз, высота снижалась молниеносно.
        В груди все сжалось невидимыми тисками, перехватило дыхание.
        Транслет быстро достиг низкой высоты, правда, чуть не врезался в какое-то высокое здание. Дмитрию чудом удалось вывернуть машину горизонтально, спаслись от неминуемой гибели.
        Через секунду они неслись параллельно, при этом постепенно снижались.
        Приземлились, подпрыгивая на кочках.
        Резкий толчок не прошел бесследно. Ольга стукнулась головой, у Надежды от удара из носа потекла кровь. Дмитрий локтем выбил стекло и заорал во все горло:
        - Уходим!!! Все!!! Живо!!!
        Пробкой выскочили из транслета, все разбежались в разные стороны, упали на землю, прикрыв голову руками.
        Взрыв на время лишил слуха.
        Глава 15 Космодром
        Все совпадало.
        Они не ошиблись.
        Бывшая военная база воздушных сил. Этот секретный объект указан далеко не во всех картах.
        База занимала огромную территорию. Она отгородилась от внешнего мира трехметровым каменным забором, увенчанным остроконечными штырями. Довершали картину три ряда колючей проволоки.
        Вряд ли она под напряжением, хотя кто знает...
        Лучше не рисковать.
        С первого взгляда ясно - элитная часть. На воротах сверкали эффектные золотистые эмблемы.
        Контрольно-пропускной пункт напоминал скорее штабное помещение, да и вся территория базы имела следы заботливого ухода. Повсюду цветники, газоны, памятники, доски с фотографиями пилотов...
        Когда-то здесь поддерживалась идеальная чистота. Сейчас накопленные за годы отсутствия дворника листья, создавали ощущение запущенности.
        Тем не менее, чувствовалось, что работали здесь увлеченные люди, они любили свое дело и делали любую работу хорошо.
        Справа возвышался каменный гараж. Здесь, как и положено, покоились тягачи. Чуть дальше встретился склад с оружием, запасов хватило бы на всю оставшуюся жизнь. Кто заботливо и с любовью к делу укомплектовал хранилище. Найти можно вооружение на любой вкус.
        Впереди, немного дальше, когда они отошли от складов, встретили заправочную станцию. Как ни странно, в ней обнаружилось топливо.
        Ни одной единицы техники не брошено на произвол судьбы.
        - А вот и самолетики, - громко произнес Алексей, поднял правую руку, кулак сжал до белизны.
        - Откуда знаешь? - спросила Ольга.
        - Ангары с номерами, видишь, какие они большие - на сто процентов гарантирую там внутри летательные машины, - голос Алексея позвучал уверенно.
        Подошли к ангарам. Вблизи они оказались огромными. За неимением ключей пришлось взламывать замки. Хотя, наверняка, ключи лежали где ни будь в ящике или висели на стенде где-то на КПП, либо в штабе. Но сейчас тратить время на поиски каких-то ключей совсем не хотелось.
        В первом ангаре стояли бочки, их сложили аккуратно ровными рядами. Чуть дальше огромные тяжелые ящики, в углу кучкой свалены какие-то запчасти, заботливо прикрытые брезентом.
        Запах масла, смазки.
        В ангаре темно, прохладно.
        - Вот, а ты говорил, что на сто процентов. Так всегда - выслушай мужчину, и сделай все наоборот, - хитро подмигнула Ольга.
        - Это хозблок, куда же без него. Посмотрим, что отыщется дальше, в следующем точно будет, - Алексей еще раз внимательно окинул взглядом ангар, словно стараясь запомнить все, что здесь находится.
        - Давай пойдем дальше, посмотрим что там, - Ольга похлопала по плечу Алексея, и направила к выходу.
        - Итак, смотрим следующий ангар, - Алексей с трудом вскрыл замок, пришлось повозиться.
        - Любопытно, - Ольга стояла сзади.
        - Сейчас, сейчас...
        - Ну, что я говорила - не ты посмотри, - Ольга громко рассмеялась.
        В ангаре стоял автомобиль - тягач, огромный, тяжелый, приземистый.
        - Твоя взяла, - примирительно ответил Алексей, насвистывая.
        Наконец, в третьем ангаре оказалось то, что искали.
        - Бог троицу любит. Теперь, надеюсь, мы, наконец, полетим, - Алексей улыбался, наморщив лоб.
        Летательный аппарат сверкал поверхностью, отполированной до блеска. Высокий, непривычно красивый для военной машины.
        - Ах, какой красавец, - Надежда любовалась элегантной, хорошо продуманной конструкцией траслета. Дизайнеры постарались.
        Нежданно раздался пронзительный свист, затем донеслись отрывистые визгливые звуки, похожие на голос синтезатора.
        - Это еще что такое? - обернувшись, спросила Ольга.
        - Думаю, мы здесь не одни. Предлагаю сделать так. Проходим в конец, вырезаем в стенке отверстие и движемся к первому ангару.
        До ушей донеслись разнотонные высокочастотные сигналы. Звук показался им хорошо знакомым.
        - Это роботы, - уверенно заявил Алексей.
        - Как они нас здесь вычислили? Откуда они узнали, что мы здесь? - нахмурилась Ольга.
        - Да кто их знает. В конце концов, это не имеет никакого значения. В любом случае будем отбиваться. Другого...
        - А если...
        - Не, выхода нет - взлететь мы никак не успеем. Нам просто не дадут...
        Аккуратно прорезали большое отверстие в задней стенке ангара. Алексей высунулся - роботов не видно. Подал знак Ольге, она выползла, направляя в разные стороны оружие. Бегом добрались до первого ангара. Ольга вырезала в стенке ангара отверстие, Алексей ее прикрывал, держа оружие наготове. Им повезло, никто не помешал. Доносились приглушенные звуки - роботы еще далеко.
        Через пару минут вдохнули запах смазки и масла.
        Свет, проникнув сквозь вырезанное окно, позволял лучше разглядеть содержимое хозяйственно ангара.
        - Вон, вроде, те ящики, что наверху справа, - Алексей, закинув оружие за спину, направился к правому стеллажу.
        Ольга подошла к нему, вместе подкатили синюю тележку - подъемник, вдвоем погрузили большой ящик.
        Внутри именно то, что они искали. Автоматическая система поражения цели. Алексей быстро разобрался с довольно простой конструкцией. Собрал систему и включил.
        Вес оружия составлял килограмм десять, не меньше. Зато работать одно удовольствие, система фокусировки работала молниеносно, цель находилась быстро, достаточно лазерным указателем показать системе объект. В руках эта штука сидела как родная, плечевой упор надежный, удобный и широкий.
        Алексей прошелся по меню встроенной системы управления. Никаких сложностей.
        - Все, выходим. Ты делаешь первый отвлекающий выстрел, затем я сразу добиваю, постараюсь не медлить, - Алексей проверил заряд - хватало.
        На всякий случай прихватил еще парочку блоков зарядки, хорошо они компактные, легкие, без проблем уместились в кармане.
        Ольга выбрала небольшой бластер с удлиненным стволом и ярким четким индикатором.
        - Хорошо, я готова, - доложила она бодрым звонким голосом.
        Алесей чуть приоткрыл дверь, по ней прошлась короткая очередь.
        Рука машинально закрыла дверь.
        Подождал секунд десять и опять открыл.
        Шквал огня.
        - Так не пойдет, они нас в два счета перебьют. Давай-ка мы с тобой перехитрим их. Сейчас выйдем сзади, обойдем ангар с разных сторон. Ты пойдешь слева, а я справа. Ты сделаешь первый выстрел, затем я палю из этой пушки. Мне нужно всего пару секунд, чтобы сфокусироваться.
        - Понятно. Действуем, - Ольга взяла обеими руками оружие, осмотрела. Она осталось довольной.
        Пробираясь между двумя ангарами Ольга чувствовала себя в безопасности - сзади никого, по бокам надежная защита - железные стенки, сверху показалось голубое небо с единственным облачком. Впереди, к счастью, пока еще никто не показался.
        Ольга готова к бою.
        Алексей внимательно осмотрел открытое пространство, слева от него все чисто. Он пробрался к лицевой стене ангара, резко высунул ствол. Глядя на дисплей, Алексей заметил, что впереди справа появились два чудаковатых на вид робота. Роботы терпеливо караулили вход к третьему ангару.
        Ольга вдавила пружинящую фокусировочную кнопку. Система захватила цель и цепко удерживала в поле зрения, стрелка указывала, в какую сторону направлять ствол этой махины.
        Гром выстрелов эхом отозвался от железных ангаров.
        Они спугнули и заставили роботов двигаться. Конечно же, те не замедлили открыть ответный огонь. В это же мгновенье Алексей плавно нажал на большую, хорошо ощущаемую указательным пальцем пусковую кнопку.
        Хотел бы он сейчас посмотреть на все с другой стороны.
        От ствола отделилось огненное облако, свечение увеличивалось. Сверкающий плазменный шар рванул к роботам, будто притягиваемый магнитом. Раздался оглушительный взрыв. Роботов разнесло вдребезги.
        Посмотрели вокруг, убедились, что все в порядке. Алексей и Ольга выскочили из укрытий.
        - Отлично, - громко произнес Алексей.
        - А вот и не очень...
        - Что такое?
        - Да вон впереди, что-то к нам опять движется, посмотри, - Ольга со строгим лицом направила бластер.
        - Теперь вижу! Прячемся за пятым ангаром и ждем. Они подвалят к третьему, их обязательно привлекут останки сородичей, мы тогда и возьмем роботов, тепленькими, - Алексей довольно улыбнулся. Он проверил заряд, хватало еще на пару выстрелов.
        Ангары обошли сзади.
        Роботы приближались, звуки шагов усиливались.
        - Их три, - Ольга прицелилась.
        - Бей первого, который идет впереди, а я постараюсь следом двоих грохнуть, - с азартом проговорил Алексей.
        - Я готова, жду.
        Роботы, похожие, на великанов - ростом метра два с половиной, а может и выше, прошагали уверенно, двигались они размеренно и шумно. Их гулкие шаги слышались издалека. Видимо вес у них немалый.
        - Топают, как слоны, - Ольга удерживала первого на прицеле.
        - Взял двоих, они под контролем, - Алексей не сводил глаз с дисплея.
        Как только первый робот подошел к дымящейся груде развалин, Ольга аккуратным выстрелом снесла первому голову. Оставшиеся роботы открыли шквальный огонь в направлении выстрела, Ольга успела нырнуть за стенку.
        Алексей дождался короткой паузы между выстрелами, мгновенно высунулся. Не прошло и секунды, как вылетел следующий "шар".
        - Привет вам солнечный, ребятки, - Алексей с облегчением смотрел вслед уходящему шару. Хотя глаза слезились от чересчур яркого света, но он не мог не наблюдать за ходом событий.
        Взрыв разбил роботов, на землю повалились оплавившиеся куски.
        - Вот мы с тобой дел наделали, - Ольга с сожалением посмотрела на Алексея.
        - Что такое, чем ты огорчена?
        - А что ты думаешь, мы сможем выкатить самолетик через этот хлам? - Ольга указала в сторону груды обломков.
        - Ты права. Надо убрать, нам придется отыскать что-то вроде уборочной машины, вручную долго, да и опять дождемся роботов.
        - Воюешь, воюешь, а конца им не видно, - выдохнула Ольга.
        - Да, но все равно - хорошо мы этих поджарили, - Алексей отложил свое оружие на траву между стенками ангаров.
        - Судя по всему, этой технике не требуется взлетная полоса, выкатим и полетим, - предположила Ольга.
        - Хорош!
        - Видно мощная машинка, - добавила Ольга.
        - Почему ты так решила? - спросил Алексей, наклонив голову.
        - А вот видишь, какие там, в основании штуки, наверное, очень мощные двигатели.
        - Наверное...
        Минут тридцать ушло на поиски уборочной машины. Удобная, хорошая техника, позволила все вычистить перед ангаром - теперь можно не переживать, любая техника пройдет без проблем.
        Работали в спешке, молча.
        Мало ли что - роботы вызовут подкрепление, одно дело отбиваться от двоих-троих, другое биться против десятка-другого.
        - Открывай ворота, а я сейчас грузовик подгоню сюда, - Алексей направился к воротам второго ангара.
        К счастью, вся техника заправлена и находилась в полной готовности. Что говорить - элитное подразделение, это подтверждалось во всем.
        Тягач, урча, как грозный лев выполз из ангара. Красивая, могучая техника.
        Ольга стянула чехол с летального аппарата, подсоединила трос.
        Алексей подогнал машину к воротам, вдвоем подцепили и вытянули на площадку перед ангарами.
        - Послушай, давай прихватим еще кое-что, пригодится, - Алексей отсоединил и убрал трос.
        - А время? У нас очень мало времени, они могут...
        - Я мигом. Забирайся в кабину, пока разберись с системой, - он помахал и влез в кабинку тягача, завел двигатель.
        Ольга по лесенке, которая спускалась автоматически, на корпусе выделялась специальная кнопка, поднялась и откинула люк.
        Кабинка двухместная, но здесь свободно могла разместиться еще пара человек.
        Ольга не торопясь осмотрела приборную панель - несмотря на обилие кнопок, рычагов, назначение многочисленных органов управления понятно. Во всяком случае, она разобралась в том, что ей нужно в первую очередь - встроенная система помощи.
        Ольга включила автоматическую поддержку полета. Теперь ошибки не так страшны, система все подправит, подскажет. Значки наглядно отображали функции, ошибиться здесь трудно.
        Ольга запустила двигатель. Сердце замерло - не дай Бог не заведется.
        Неожиданно раздался громкий рев, казалось, вибрация пронизывала все насквозь. Ну и движок, подумала она. Затем автоматически запустилась система самотестирования - на экране поочередно зеленым цветом выделялись исправные узлы. Неисправности не обнаружены, система дала добро на старт. Теперь в любую минуту можно оторваться от поверхности - достаточно одного движения.
        Алексей задерживался.
        Дышала Ольга часто и не глубоко, без конца поглядывала в сторону ангаров.
        Воздуха стало не хватать.
        Трудно, когда не знаешь, что выбрать - или идти за ним, или оставаться и ждать. Время ждать не собиралось. Каждая секунда могла обернуться неудачей, если внезапно появятся роботы.
        Ольга подумала, что систему выключать не стоило, в любой момент Алексей мог появиться.
        Она проверила уровень топлива, хватало, чтобы долететь до цели. Оружие на борту имелось, и оно заряжено наполовину. Хватит, чтобы отбиться от пары десятков роботов.
        Ольга разбиралась с техникой и, покусывая губу, внимательно следила за обстановкой. На лбу проступил пот.
        - Ну, где же он там? Ну, что ты застрял, а, - Ольга процедила сквозь зубы.
        Пока есть время, протестировала модуль навигации. Все в порядке. Карты загружены, система мгновенно определила месторасположение. Ольга обозначила на электронной карте точку - конечную цель. Компьютер мгновенно проложил оптимальный маршрут.
        Ольга часто дышала, ей показалось, что в кабинке очень душно. Бегло осмотрела боковые приборные панели и заметила систему управления климатом. Настроила на температуру двадцать градусов.
        - Что он там уснул, что ли, - нервно возмущалась Ольга, бесконечно щелкая переключателями.
        На мгновенье замерла, сделала несколько глубоких вдохов-выдохов. Но успокоиться так и не смогла. Никак не получалось.
        Сердце колотилось так, что пульсировало в висках.
        Ольга решила продолжить, с интересом изучала аппаратуру. Пяти минут хватило, чтобы разобраться с оставшимися узлами.
        Имелась даже система определения степени опасности.
        - Ничего себе, - удивилась Ольга, когда наткнулась на блок обнаружения цели неживого происхождения.
        Сразу решила проверить технику в действии, определила сектор и запустила сканирование.
        Не прошло всего трех минут, как тревожно замигал красный индикатор, раздалось прерывистое резкое звуковое предупреждение.
        - Вот те раз! Этого нам сейчас не хватало, - Ольга включила режим расширенного сканирования.
        Дисплей показывал расстояние до цели пять километров. К ним приближались десять роботов. Цель отображалась красными звездочками на панели индикатора.
        - Вот и приплыли! - она ударила ладонью по блоку оружия, крышка откинулась и Ольга получила доступ к управлению.
        Ольга сопела, качала головой, и параллельно готовила системы к бою.
        - Ну, все, еще пару минут и точно наступит конец, ну я ему устрою, ну я ему покажу, - громко возмущалась Ольга.
        Краем глаза заметила, что приближается грузовик.
        Машина притормозила, Алексей спрыгнул и торопливо выгрузил две небольшие бочки, затем еще три ящика.
        Ольга откинула люк, и громко крикнула.
        - Давай живо! Идут уже! Бросай все! Летим!
        - Сейчас, две секунды. Закину добычу в багажный отсек и все, - ровным спокойным голосом ответил Алексей.
        - Бросай, говорю! Нам сейчас не до этого, - Ольга надула щеки и шумно выдохнула.
        - Успеем, - Алексей открутил ручку багажного отделения, приподнял люк и толкнул ящики, затем бочки.
        - Бегом, ну что ты за человек, - Ольга смотрела на него с ненавистью, лицо покраснело.
        - Сейчас, уже...
        Алексей взобрался по трясущейся лестнице и плюхнулся на сиденье.
        - Пристегивайся, они уже идут. Еще пару секунд и мы трупы, - Ольга рванула на себя джойстик. Машина взлетела так резко, что у Алексея в глазах помутнело. Все-таки бочки и ящики оказались очень тяжелыми, он никак не мог отдышаться. Жадно глотал воздух, приятно охлажденный в кабине.
        Машина быстро набирала высоту. Ольга нажала кнопку, лестница втянулась.
        - Не спи, все проспишь. Вот блок оружия, стреляй, - Ольга кивнула в сторону пульта управления вооружением.
        - Фу, сейчас, брррр, - Алексей тряхнул головой, протер глаза и присмотрелся к кнопкам и джойстикам.
        - Идут голубчики, - Ольга немного снизила высоту.
        Роботы их заметили, по ним открыли огонь.
        - Держитесь, железные, - Алексей навел оружие точно в середину и запустил самонаводящуюся ракету.
        Вдогонку послал следующую.
        Первая ракета, встреченная атакой роботов, взорвалась прямо у них над головой. Роботы потеряли самоконтроль. Вторая поразила цель окончательно.
        - Третью прибережем, она будет явно здесь лишней, - Алексей взглянул на индикатор. Оставалось в запасе еще семь.
        - Ну, ты и заставил меня психовать, - Ольга гневно выговаривала, не отрываясь от курса.
        - Ладно, все обошлось, не переживай. Зато у нас топливо, оружие. Где еще искать все это добро.
        - Еще немного и они бы точно разнесли и транслет и нас вместе с ним, и с топливом заодно, - Ольга говорила быстро, лицо напряжено.
        - Слава Богу, все обошлось, мы живы. К тому же столько роботов положили, - пытался успокоить ее Алексей.
        - Неизвестно, сколько еще вокруг базы там ошивается, - резко ответила Ольга сквозь зубы.
        - Мы не можем их сейчас искать. Если застрянем здесь, то будет надолго, - Алексей потер лицо ладонью.
        - Ладно, в следующий раз обязательно займемся, - впервые за последнее время внезапно улыбнулась Ольга.
        Правда, улыбка ее показалась Алексею уставшей.
        Транслет набрал высоту. Внизу объекты уменьшились до неузнаваемости. На небе ярко светило солнце. Ни единого облачка.
        Алексею сильно захотелось спать. Держался из последних сил.
        - А вот и наши, - Дмитрий заметил на горизонте приближающуюся точку, она гудела и расширялась.
        - Точно они? Может, спрячемся, если это роботы, - Надежда с опаской посмотрела на небо, точка увеличивалась в размерах, приобретала очертания.
        - Я не думаю. До сих пор роботы не летали. Во всяком случае, мы этого не замечали. Что изменилось? Да и вообще, откуда им знать, что мы находимся здесь. Сидим тихо, никого не обижаем, - Дмитрий прищурился.
        Послышался рокот двигателей, стали прорисовываться детали летательного аппарата, вооружение.
        - Наши, наши..., - успокаивал Дмитрий.
        Не прошло и трех минут, как над ними завис транслет.
        Дмитрий вышел на открытую площадку, задрал голову и помахал. Он улыбался, прищурив один глаз
        Сверху заметили - аппарат начал снижаться...
        - Я же говорил, что наши. Да еще и на таком симпатичном самолетике, - он улыбался, не отрывая взгляда от эффектной машины.
        Алексей выбрался из кабинки и помог Ольге спуститься.
        - Как вы тут? Держитесь? - поинтересовалась Ольга.
        - Мы хорошо. Переживали за вас, - ответил Дмитрий.
        - Стоило, - Алексей кивнул.
        - Что-то случилось? - Дмитрий изменился в лице.
        - С роботами повоевали, дали им жару, - пояснил Алексей.
        - Больше всех ты мне дал жару, - повернулась к нему Ольга, взгляд готов испепелить.
        - Что такое? - моргнул Дмитрий.
        - Да вот, понимаешь ли, захотел он запастись кое-чем, а нас в этот момент чуть не хлопнули роботы. Я чуть с ума не сошла, пока ждала. Не ну нельзя же быть таким спокойным, когда на хвосте роботы.
        - Все позади, не переживай. Зато у нас теперь и топливо есть для вот этой красавицы и оружием мы запаслись капитально, - Алексей выглядел уставшим, но довольным. На лице спокойствие.
        - Как Надя? - поинтересовалась Ольга.
        - Там вон, в укрытии. Все у нас нормально, все хорошо. Немного раздражает высокая температура. Жарко, конечно, - Дмитрий посмотрел по сторонам.
        - Я рада, что все хорошо, - улыбнулась Ольга.
        - Давайте проходите, мы кое-что вам приготовили, - пригласил Дмитрий.
        Все трое вошли.
        Надежда приложила указательный палец ко рту. Ребенок спал.
        - Давайте на воздухе расположимся, - предложила полушепотом Ольга.
        - Ага, - кивнула Надежда.
        Быстро все перенесли на лужайку.
        Расположились прямо на травке.
        - За успех! - поднял видавшую виды кружку с чаем Алексей.
        - За успехи! - подняли кружки остальные.
        Накинулись на еду, проголодались основательно. С раннего утра Алексей и Ольга ничего не ели.
        Пауза затянулась. Все сосредоточенно жевали.
        - Что молчите, как назвали мальчика? - первой нарушила тишину Ольга.
        - Пока не придумали, как назвать, - выдохнул Дмитрий и грустными глазами посмотрел на Ольгу.
        - Я знаю, как назвать, - с радостью в голосе предложила Ольга.
        - И какое ты придумала имя малышу, - обратился к ней Алексей.
        - Это Михаил, - довольным голосом ответила Ольга.
        Все переглянулись.
        Надежда широко раскрыла глаза, ладони прижались к щекам, на лице улыбка:
        - Пусть будет Михаил, мне нравится это имя.
        - Михаил Дмитриевич, а что неплохо, - немного подумав, сказал Дмитрий.
        - Мишка, Миша, звучит..., - Алексею тоже понравилось имя.
        - Как теперь...? - посмотрел на Алексея Дмитрий.
        - Ну, с Мишуткой вам рисковать сейчас точно не стоит. Не известно, что и как будет в таком длительном полете, - Алексей ладонью потер лицо.
        - Не известно, как ребенок примет земной климат, да и вообще, я тоже думаю, что космические полеты не для малышей, - согласилась мама ребенка.
        - Давайте мы пока тоже никуда лететь не будем, все-таки вчетвером мы сила, что ж мы вас одних здесь оставим? - предложил Алексей, рассматривая серьезным взглядом Дмитрия и Надежду.
        - Нет, не одних. Мы, если что подадимся к горожанам. Они нам помогут. Случись что, не оставят в беде, - ответил Дмитрий, наклонив голову.
        - А смысл нам сейчас возвращаться на Землю? - Алексей поднял обломок ветки.
        - Смысл есть. Вы проверите корабль, маршрут, посмотрите, что и как там у нас на Земле, отвезете хотя бы один сундук, а лучше два. Вложите деньги в какой-нибудь выгодный бизнес. А там и за нами прилетите, тогда заберем остальное богатство и вернемся домой, так, наверное, - Дмитрий почесал лоб.
        - Да, давайте вы с Ольгой летите, мы здесь справимся, - Надежда посмотрела в глаза Алексею, от нее исходило спокойствие.
        - Ладно. Рано или поздно все равно надо возвращаться домой. У вас будет летательный аппарат, если понадобится добраться куда-то на Варде, вы доберетесь не пешком, - Ольга посмотрела на Надежду и Дмитрия.
        - Первым делом вам надо добраться до сокровищ и забрать драгоценности, без нас сможете перетащить сундуки на корабль? - Дмитрий ткнул кулаком в плечо Алексея.
        - Перетащим, перетащим. Не беспокойся...
        - А потом доставите нас в Белый Дворец. Там мы и перекантуемся, пока вы прилетите.
        Постарайтесь не забыть с базы захватить еду. Сколько сможете, а то аппетит разыграется, съедим все дворцовские запасы, - напомнил Дмитрий.
        - Как скажешь, начальник, все сделаем по высшему классу, - бодрым голосом отрапортовал Алексей.
        - Одна маленькая просьба, - Ольга встала и потянулась.
        - Какая? - поинтересовался Дмитрий.
        - Как это какая - надо сфотографироваться.
        - Это всегда, пожалуйста, - легко согласился Дмитрий, достал фотоаппарат и включил.
        Алексей, Надежда и Ольга встали рядом и добродушно улыбались в объектив.
        - Вот теперь мы можем лететь спокойно. Пять минут и все. Еще раз на Мишку посмотрим, - Ольга вопросительно глянула на Надежду.
        - Давайте, - кивнула Надежда.
        Ольга и Алексей прошли в здание. В уголке тихо и мирно спал маленький Мишка, розовощекий, серьезный.
        - Спи малыш, мы обязательно вернемся, ты тогда уже немного подрастешь, - Ольга наклонилась, поцеловала ребенка.
        - Пока, друг, - погладил Мишу Алексей.
        Они вышли, стараясь не шуметь, и направились к аппарату, Дмитрий помог выгрузить ящики и бочки и спрятал все это добро у входа.
        - Ждите нас. Мы постараемся скоро, - помахал Алексей.
        - Удачи!!!
        Ольга первой вскарабкалась в кабинку, следом впрыгнул Алексей, после того как попрощался со всеми.
        Двигатели ожили, транслет завибрировал.
        - Мишка проснулся, - услышала плач Надежда и ушла.
        - Эх, удачи вам..., - пожелал Дмитрий, размахивая руками.
        Транслет оторвался плавно, гордой птицей взмыл в небо, через несколько секунд растворился за горизонтом.
        Скоро мы останемся одни, займемся собой, будем сына растить, ждать и надеяться, подумал Дмитрий и, махая, смотрел на след, едва заметный на небе.
        Сундуки отыскались быстро.
        Координаты Алексей помнил наизусть, да и место тоже запомнил хорошо. С помощью встроенной системы навигации выйти в нужную точку оказалось совсем не сложно.
        Сели как можно ближе, Ольга постаралась посадить машину почти впритык, чтобы не тащить далеко.
        - Он им глянулся, - Ольга указала на крышку, сундук немного испачкан птицами.
        - Хоть кому-то пока стоял пользу принес. Похоже, свидание назначали, - усмехнулся Алексей.
        Пришлось вначале опустошить сундук, чтобы как-то поднять.
        Слишком тяжелым оказался для двоих.
        С огромным трудом впихнули на борт, затем Алексей подавал Ольге драгоценности, и она старательно укладывала их внутрь.
        Ольга, закончив складывать, смахнула пот со лба. Простонав, распрямила спину, энергично помассировала мышцы и выбралась из кабинки.
        Небо с оной стороны приобрело серо-свинцовый цвет. С другой розовато-желтые облака сгруппировались на голубом фоне. Середина переливалась и
        светилась мягкими оттенками.
        - Жаль, Дмитрия нет. Сейчас бы такой кадр снял, - Ольга любовалась необычным освещением.
        - Что делать? Могли бы и мы с тобой тоже камеру купить, - Алексей посмотрел на нее. Ольга стояла уверенно, горда. Раньше, на Земле он все же немного сутулилась. Раньше Ольга пользовалась косметикой, тщательно укладывала волосы, придирчиво относилась к выбору одежды...
        Сейчас же перед ним сильная стройная женщина, без косметики, с загоревшим обветренным лицом, в потрепанной, местами изорванной бесцветной и бесформенной одежде. Но ничуть не хуже и любовь нисколько не угасла. Наоборот чувства стали еще сильней. Алексей смотрел на Ольгу влюбленными глазами.
        - Помнишь, как все начиналось - кто тогда думал о камере, нам бы как-то добраться до Варды.
        - А потом не жалея времени и сил, искали сокровища, надеялись, бредили ими, - Ольга посмотрела вокруг. Слева небо занял огромный серый дракон, справа на него шли мелкие барашки.
        - Как все тогда давалось непросто. Как мы тогда через холод, через голод шли к цели, - Алексей обнял Ольгу, поцеловал.
        Краски сгустились, небо стало более контрастным.
        Температура воздуха немного снизилась.
        Подул прохладный ветерок. Он приятно обдувал и успокаивал. Дышалось легко, свободно.
        Некоторое время они молча стояли, каждый думал о своем.
        Алексей не мог отделаться от чувства, что за спиной вот-вот появится механический звук приближающихся роботов.
        - Ну, что - полетели? - Алексей обхватил Ольгу за плечи.
        - Надо! - она приложила голову ему на плечо.
        Перед глазами у Ольги личико Мишки.
        На авиабазу Космодрома прибыли к ночи.
        Их приняла хорошо различимая сверху взлетная площадка, белый квадрат виден и в ночное время. Приземлились аккуратно, в точно обозначенный сектор. Посадка оказалась настолько удачной, что даже толчка не почувствовали.
        Что говорить - совершенная техника.
        Изменений со времени последнего визита никаких не увидели. Роботов здесь не оказалось, что не могло не радовать. Все равно бдительность ни на минуту не теряли, оружие всегда держали наготове. Всякое могло случиться, поэтому лучше быть вооруженным. Надеяться сейчас на то, что все останется без изменений, не стоило. Тем более их всего двое.
        Первым делом добрались до пищеблока.
        - Смотри, здесь, оказывается, есть опись, - Ольга присмотрелась к висящей на стене узкой полоске индикатора.
        - Отлично! Нам надо попасть в третий сектор. На второй и третье полках все наше, - Алексей щелкнул пальцами.
        Забрали несколько тяжелых ящиков с продуктами, прихватили комплекты одежды - комбинезоны, обувь. Один комплект подобрали самый маленький, какой могли найти. Все аккуратно погрузили в багажный отсек.
        Довольные проделанной работой, Ольга и Алексей приступили к ужину.
        На столе, на самом настоящем столе, лежали консервы, сухари, печенье, конфеты. Вначале они запивали еду напитками, по вкусу напоминающими старый добрый лимонад. Затем вскипятили воду и заварили напиток, немного напоминающий по вкусу кофе.
        После такого плотного ужина сразу потянуло ко сну.
        Устроились на мягком матрасе. Переночевали в хозяйственном помещении, оно находилась рядом.
        Утром Транслет взмыл в небо.
        К утру небо перекрасилось - равномерно, в чистый молочно-белый.
        Дорогу оба запомнили и могли спокойно обойтись без навигации.
        Как же приятно летать, особенно, когда все в порядке.
        У Алексея появилась мысль сделать большой круг, изучить местность сверху, но Ольга убедительно отговорила.
        - Принимайте подарки, - крепко пожал руку Алексей, вручая цветные комбинезоны. Они плотно упакованы в пластиковые пакеты с символикой космодрома.
        - Вот спасибо, - Дмитрий аккуратно складывал одежду и обувь в уголок.
        - Да, хоть в военную форму переоденемся, а то уже у нас от одежды остались практически одни лохмотья, - Надежда осмотрела себя и рассмеялась.
        В самом деле, все давно уже требовало замены. Одежда сильно потрепанная, местами оборвана. Обувь стоптана чуть ли не до дыр. Со стороны владельцы сокровищ напоминали кучку нищих бродяг. На Земле их точно приняли бы за бомжей. Что поделать, другую одежду раньше судьба им не предлагала. Как назло нигде им не попадались ни склады, ни магазины. Создавалось такое впечатление, что роботы все специально уничтожили.
        Надежда и Дмитрий скрылись, и через несколько минут вернулись в новых костюмах.
        Еще бы посетить парикмахерскую...
        - Вот, совсем другое дело. Теперь хоть на людей мы стали похожи, - Алексей разглядывал друзей и улыбался, костюмы им подошли.
        - Спасибо!
        - Давайте не будем терять время, все грузимся и летим, - Алексей соединил ладони.
        - Что прямо сейчас? - удивилась Надежда.
        - Да. Что ждать, столько всего предстоит впереди, - Алексей улыбнулся, кивнул.
        Надежда, Дмитрий и Мишка легко уместились на заднем сиденье.
        Ольга подняла транслет и старалась управлять машиной плавно.
        Ей это удалось.
        Дмитрия с семейством забросили в Большой Дворец, где они устроили прощальный ужин.
        Алексей и Ольга переночевали во дворце, ранним утром попрощались и улетели.
        Базу теперь они уже могли отыскать с закрытыми глазами, путь запомнился до мельчайших подробностей.
        Долетели быстро.
        Корабль их ждал... таинственный, сильный, немного пугающий неведомыми возможностями. Да и габариты внушали...
        - Прекрасная машинка, - Ольга приложила ладонь к корпусу.
        - Да. Хорошо, - повторил ее движение Дмитрий, ладонь ощутила холодную гладь металла.
        Уставшие, оборванные, но бесконечно счастливые. Им даже и в голову не пришло переодеться, когда брали одежду для семейства Дмитрия. Обросшие и грязные - так толком и не помылись, они, не переставая улыбаться и шутить, забрались в летательный аппарат.
        Люк окрыли без проблем. К счастью, он оказался не запертым. Первый беглый осмотр позволил убедиться - корабль полностью к полету готов.
        - Хорошо, что корабль они оставили без блокировки. Мы бы тогда точно не смогли улететь, - Ольга вошла, появилось освещение.
        - Знали, что не стоит этого делать. В любую минуту надо иметь возможность с планеты улететь, - Алексей изучал корабль. Взгляд внимательный, на несколько секунд задерживался возле элементов системы управления.
        В отсеках имелось все, что необходимо для длительного полета. Здесь и одежда разных размеров, и обувь, предметы первой необходимости. Особо порадовали душ, туалет, пищеблок с холодильными камерами.
        Все приборы работали исправно.
        Абсолютно все показатели в норме - температура, влажность, состав воздуха, уровень излучений.
        За главным компьютером увидели дополнительный. С тремя большими экранами, изогнутой клавиатурой и джойстиком в середине. Больше всего понравились кресла - удобные, мягкие. В таких сидениях сутки просидеть не грех. Второй компьютер представлял собой тренажер. Весьма полезным оказался - дал основные навыки управления.
        Конечно, так сразу лететь нельзя, это самое настоящее безумство. Они понятия не имели, как управлять чужим кораблем.
        Уровень техники на голову выше по сравнению с земной. Подход к управлению кораблем отличался радикально. Здесь все не так, как представляли себе.
        Требовалась самая тщательная подготовка. Чем раньше приступят, тем лучше.
        С первых же минут пребывания на корабле, они почувствовали себя в своей тарелке. Разработчики сделали все, чтобы персонал чувствовал себя настоящим хозяином в своем доме.
        Дальновидные конструкторы специально предусмотрели тренировочную программу. Комплекс рассчитан на совершенно неподготовленного человека. Именно то, что нужно. Продумано все буквально до последней мелочи.
        Все расписано и показано детально. Шаг за шагом с упорством муравьев осваивали премудрости чужеземной космической техники.
        Поначалу буквально все вызывало вопросы. Но уже через несколько дней обрели уверенность, что не все так плохо - шансы освоить ремесло пилота не такие уж и маленькие.
        В программу обучения заложено помимо управления кораблем много полезного. Дана подробная инструкция как действовать в различных нештатных ситуациях. Отличный тренажерный комплекс для всей команды. В нем прошли хорошую практику, параллельно освоили не одну специальность. Научились летать как первоклассные военные пилоты. Еще освоили многие тонкости ремонта корабля. А еще научились воевать в полете. Все может пригодиться, мало ли какие проблемы могут возникнуть на пути.
        На практические занятия ушло чуть больше двух месяцев месяца.
        Хотя уже через пару недель почувствовали в себе уверенность, и вполне неплохо управлять кораблем, решили не торопиться.
        Учебную программу освоили на пять с плюсом. Полностью оба подготовились к дальним полетам, корабль изучили буквально до винтика. Во всяком случае, теперь им не надо копаться в справочниках, чтобы определить назначение узлов и деталей.
        Через два месяца напряженного обучения почувствовали стопроцентную уверенность. Многие функции выполняли с закрытыми глазами, действия довели до автоматизма. Тренировались с раннего утра и до позднего вечера. Строго два раза в сутки приходилось отвлекаться на еду. А что еще делать, когда мечта так близка!
        После первого месяца на всякий случай решили не спешить, и еще столько же отрабатывали все полученные знания и навыки. Правильно, что не стали торопиться. Многие тогда повылезали мелочи, над которыми в реальных условиях думать зачастую некогда. Все равно, что получить права и отправиться в отпуск на новенькой, выехавшей из автосалона машине.
        Алексей настоял на том, что все действия надо отработать до полного автоматизма, закрепить навыки. Ольга немного торопила события. Даже чуть не поссорились. В конце концов, пришли к тому, что лучше не торопиться. Слишком высокой может оказаться цена ошибки.
        По их расчетам запасов топлива должно хватить для полета до Земли и обратно, и даже еще немного останется. Если, конечно, верить показаниям приборов. То есть в случае непредвиденных событий, они могут сделать промежуточную остановку на ближайшей планете.
        В-общем, выберутся...
        Так, что за это можно не беспокоиться.
        Наконец долгожданный день настал.
        Оба заметно нервничали. Почему-то на душе как-то сразу стало тревожно.
        Старались успокоить друг друга, но это мало помогало.
        Первая "боевая" проверка. Техническое состояние корабля в норме. Тестирование всех систем показало, что можно надеяться на успех, такая техника не подведет. Оружие присутствовало в положенном комплекте. Двадцать четыре тяжелые ракеты, стовосемьдесят мини-ракет, три лазерные пушки и два дальнобойных электромагнитных излучателя. Плюс на борту припасены кассетные бомбы.
        Оба чувствовали себя уверенно. Еще бы - Ольга и Алексей обучились по самой сложной программе. Всего в системе три уровня. Первый рассчитан на новичков, второй на опытных пилотов и третий на пилотов экстра-класса. А что им еще делать. Практически все время уходило на тренинги. Весьма увлекательной оказалась программа космических войн. В какой-то степени они напоминали компьютерные игры, в некоторое подобие им приходилось гонять на Земле. На тренажерах полный эффект присутствия, максимальное приближение к реальности. Трехмерные мониторы огромных размеров, датчики, имитирующие перемещение в пространстве, система механических воздействий...
        Два месяца проскочили галопом.
        - Как думаешь, пора уже нам на Землю? - спросил Алексей, не отрываясь от джойстика.
        - Да. Думаю, что пора уже, - улыбнулась Ольга.
        - Задержались мы на Варде, не думали, что все так сильно затянется, - тихо произнес Алексей, подняв голову к приборам верхнего уровня.
        - Летим, летим, Земля нас ждет, - Ольга выглядела бодрой и уверенной.
        - И Мишка тоже, - тепло произнес Алексей.
        - Тогда тем более надо торопиться, - громко ответил Алексей и запустил систему старта.
        Корабль оторвался от поверхности плавно. Вокруг празднично засияли радужные кольца, расширяясь и уходя бесследно в окружающее пространство.
        На душе радость вперемешку с волнением.
        Небо соскучилось по ним, оно заждалось, тянуло к себе...
        Мощная тяга оторвала тяжеловесную технику, как пушинку, корабль стремительно набирал скорость.
        Ощущение, что они все еще на тренинге их не покидало.
        Легкое давление вполне переносимо, вибрация и шум передавались заметно. Вскоре к ним привыкли и перестали замечать.
        Скорость продолжала расти, невероятно мощные двигатели уносили ввысь с огромным ускорением.
        Они понеслись в глубины Космоса с единственной надеждой, которую давно потеряли - встретиться с родной Землей. Мысль согревала, давала силы, радовала.
        Когда вышли в космическое пространство куда-то подевались шумы и вибрации.
        Координаты Земли в памяти бортового компьютера. Сейчас он управлялся системой автопилотирования.
        Глава 16 Свидание с Землей
        Мысль о том, что лететь оставалось немного, приятно согревала душу.
        Основная часть пути пройдена удачно. Их удивило - обычно редкость в таких длительных полетах. Томительное ожидание встречи с родной планетой осталось позади.
        Счастливые улыбки не сползали с их лиц.
        Что может быть лучше, когда возвращаешься домой.
        Скоро, совсем скоро матушка Земля.
        Родная, любимая, бесконечно дорогая планета. Все мысли, так или иначе, притягивались к Земле. Посторонним места не находилось, как-то они улетучивались сами.
        Воспоминания о земной жизни постоянно смешивались с предположениями. Воображение рисовало яркие живые картины. Ольга все время пыталась представить, как на Земле сейчас, что и насколько изменилось за это время.
        Алексей и Ольга еще никогда в жизни так сильно не волновались, как в эти последние мгновенья перед приземлением. Охватило какое-то особое состояние, радостно-тревожное. Ничего с этим поделать невозможно.
        Никак не отпускает...
        Вопреки ожиданиям, полет с самого начала прошел замечательно, совершенно без проблем и происшествий, от которых они уже порядком устали за время путешествия на Варду. Ничего не сломалось, ни одно чрезвычайное происшествие не осложнило жизнь.
        Все-таки им здорово повезло, на Варде нашли хороший надежный корабль.
        В нем они чувствовали себя как в крепости.
        Свободного времени оставалось более чем достаточно. В отличие от всех предыдущих полетов, вместе взятых, за время которых они едва успевали справляться с растущими как грибы проблемами.
        За полетом следила умная система автоконтроля. Корабль большую часть времени шел на автопилоте, Ольга и Алексей лишь периодически контролировали процесс, часто поглядывая за общим курсом. Корректировка требовалась, лишь, когда система запрашивала вмешательство.
        Великолепное настроение передавалось друг другу. Все время оживленно спорили и, перебивали друг друга, делились впечатлением, строили планы на будущее.
        Морально они готовы к встрече на Земле.
        Несмотря на то, что пилотирование занимало совсем немного времени, Алексей и Ольга спали по очереди. Они не оставляли надолго корабль без присмотра, хотя автоматике можно доверять, она не подводила. Проверено.
        Большую часть времени проводили в общении друг с другом. Ведь на Варде им толком некогда уделять время друг другу...
        Красавец, без преувеличения чудо-корабль с Варды. Совершенно уникальный по характеристикам, возможностям. Такую технику даже и сравнивать по параметрам не стоило с теми, на которых доводилось летать. Разница между космическим кораблем созданной земной цивилизацией и Вардой огромная, хотя оба выполняли одну и ту же задачу. Оба летали, но летали по-разному! Земной космической технике до этой как до небес.
        Почему?
        Корабль, на котором они возвращались, буквально напичкан сложнейшей электронной начинкой с системой самореанимации в случае аварии. Бортовая электроника способна заменить целую команду специалистов. Изготовлен из легких и прочных материалов. Высочайший уровень надежности каждого узла и дублирование всех жизненно важных как раз то, что необходимо в Космосе, где надеяться не на что и ждать помощи не от кого. К тому же корабль мог похвастаться неслабым вооружением на борту. В нем чувствуешь себя защищенным, как в крепости.
        Алексей и Ольга, предварительно обговорив с Дмитрием и Надеждой, рассчитывали передать корабль земным специалистам - пусть изучают. Пора бы и на Земле воспользоваться такими замечательными технологиями.
        Если бы им в свое время такой корабль...
        Что говорить - чем выше уровень развития технологий, тем больше возможностей у человека, тем больше свободы. С другой стороны больше ответственности.
        Строгие зеленые цифры под полоской индикатора стремительно менялись, расстояние до Земли таяло, а сердце сжималось.
        Еще немного и они дома!
        Перед посадкой на Землю, когда оставалось совсем чуть-чуть, когда вот-вот должна произойти, наконец, эта радостная встреча почему-то обоих охватило волнение. Ничем не объяснимое тревожное состояние хватало за душу.
        Обычно внезапное чувство приходит из недосягаемых глубин души, и, кажется, что не связано с тем, что видят глаза и слышат уши. Весть приходит по каким-то особым, неведомым человеку каналам, на первый взгляд они вроде не имеют прямой связи с реальностью.
        Их не покидало ощущение что, корабль вошел в пространство, где все буквально насквозь пронизано тревогой и напряжением. К чему бы это?
        Ольга знала, что интуиция ей редко изменяла.
        Хотя, казалось бы, причин волноваться нет, ведь скоро встреча с родным домом, все хорошо. Долгожданная встреча с людьми. Как они сильно удивятся, увидев их, прилетевших неизвестно на чем, да еще и в таком необычном виде.
        Конечно же, с легкостью докажут, что они самые обычные земные люди, и они никакие не пришельцы. Да и доказывать ничего не надо, достаточно поговорить, как все образуется - свои они, свои...
        Алексей с Ольгой в подробностях представляли, как их показывают на экране, как они выступают на фоне восторженных взглядов окружающих, как берут интервью под светом вспышек и прожекторов.
        Вот, наконец, в иллюминаторе Земля - желанный голубой шар, вечно таинственная Луна, успевшая собрать больше легенд, чем Земля, вот уже прояснилось знакомое до боли очертание поверхности планеты...
        Еще немного, еще чуть-чуть...
        Интуиция и на этот раз не уклонилась от своих обязанностей.
        Все-таки что-то здесь явно не так...
        Что-то очень серьезно изменилось в родных местах, пока они искали сокровища.
        Цепочка неожиданностей заявила о себе со спутников. На земной орбите их, будто рой мошек вокруг спелого плода, скопилось огромное число.
        - От спутников не поступает никаких сигналов, - лицо Алексея вытянулось, когда он ознакомился с результатами тестов.
        - Странно, но факт, - пожала плечами Ольга.
        Все до единого спутника, будто дружно играли в молчанки, ни один не подавал совершенно никаких признаков жизни.
        Корабль три раза облетел планету, смещая орбиту. Сейчас очень важно выяснить полную картину. От этого может измениться план действий. Результат оставался тем же, ничто практически не изменилось в показаниях аппаратуры. Сигналы не поступали, как будто кто-то выключил электричество во всех спутниковых системах.
        Сомневаться не стоило - на орбите летает то, что когда-то называлось спутниками.
        - Что же это такое творится здесь? - глаза Алексея расширились, взгляд скакал между приборными панелями. Индикаторы стабильно показывали - радиоизлучение отсутствует полностью.
        - Я уверена, что произошло нечто.
        - Трудно сейчас определить. Возможно, но я вот пока не решаюсь сделать вывод. Хотелось бы надеяться на лучшее.
        - Что-то произошло на Земле странное, если не сказать страшное, - Ольга подтянулась к пульту, с любопытством заглянув в информационное табло, покрытое разноцветными мерцающими символами.
        - Это что же такое должно произойти, чтобы все спутники разом замолчали? Да хоть бы один подал сигнал, - Алексей ловко манипулировал кнопками на панели управления, пытаясь "достучаться" до летательных аппаратов.
        Все усилия впустую.
        - Это значит, что жизнь на Земле...жизнь на Земле, наверное...изменилась. Вряд ли в лучшую сторону, - Ольга изучила подробный отчет системы сканирования. Цифры говорили сами за себя - вся околоземная техника безжизненна.
        В кабине пилотов тихо. Специальные материалы, а также гасители звуковых вибраций заметно снижали общий уровень шума.
        - Таким образом, мы сейчас с тобой можем однозначно сделать вывод, что нет на Земле ни телевещания, ни сотовой связи, да и навигация молчит, даже военные спутники не работают, - рассеянным голосом медленно проговорил Алексей.
        - Выходит, что наша планета сейчас подвержена риску. Из-за неисправности спутников все военные системы не работают. Они фактически "слепые", а это значит, что защиты нет, - Ольга вытянулась и серьезными глазами посмотрела на Алексея.
        - Не это главное. Жили ведь раньше люди без подобных защит, ну и ничего обходились без воздушно- космического колпака. Что не выжили? Выжили! - вскинул брови Алексей.
        - Насчет, выжили это пока вопрос, - ответила Ольга.
        Алексей посмотрел на индикатор уровня топлива - можно не беспокоиться, на обратный путь хватит, если что...
        - Не укладывается в голове, ну совсем ничего не понятно. Всегда казалось, что на Земле жизнь стабильна, надежна, что на Земле никогда ничего такого не может произойти. Я всегда считала, что все, что показывается в фильмах, все, что описывается в фантастических книжках, происходит где-то вдалеке. Считала, что с нами такого просто не может случиться, нас это не коснется, - Ольга оторвалась от пульта и переключилась на систему управления освещением. Ей показалось, что уровень освещения упал, и она добавила яркость.
        - А случиться может только на такой планете как Варда? - Алексей посмотрел на нее и иронично усмехнулся.
        - Да, - кивнула Ольга.
        - Если ты смотришь на опасного хищника у себя дома за стеклом и считаешь, что тебя не укусит, то ты глубоко заблуждаешься. Он может перепрыгнуть, если сверху нет решетки, стекло может оказаться треснутым, плюс могут случайно разбить. Все в мире связано, причем очень тесно - я подозреваю, что случаи и на Варде и на Земле косвенно или прямо, но имеют одни корни, - Алексей почесал затылок и продолжил работу с приборами.
        - Не знаю, кто в этом виноват. Хотим мы этого или нет, но это факт, к сожалению или к счастью? - пожала плечами Ольга.
        - Может быть, на Земле произошла... ядерная война? - Алексей повернулся к ней.
        Ольга от неожиданности даже вздрогнула.
        - Не знаю, не могу сообразить, что к чему, мне пока ничего не понятно. Что могло с нашими спутниками случиться, ума не приложу, - тихо говорила Ольга, внимательно сравнивая показания приборов. Она направила на спутник очередной сигнал запроса, ответа не последовало. В чем собственно никто уже не сомневался.
        В кабине они ощущали себя комфортно. Температура поддерживалась на уровне восемнадцати градусов, состав воздуха тоже автоматически регулировался "умной" вентиляционной системой.
        Главный спутник Интерканала - "Гнатун-1" молчал, это означало, что на Земле нет теперь никакого медиа вещания. Все остальные информационные спутники тоже находились в нерабочем состоянии.
        Алексей допустил вначале мысль, что сигналов может не быть по причине ненадобности. В самом деле, технологии могли шагнуть далеко вперед, и теперь собственно не нужны спутники. Но затем подумал и пришел к выводу, что для такого рывка требуется слишком большой период времени. Трудно представить, что в обозримом будущем такое вряд ли произойдет.
        Мелькнуло еще одно предположение, что если произошло изменение во времени - смещение. После долгих размышлений вариант с тем, что вся Земля внезапно перескочила в будущее, ему тоже показался маловероятным.
        Обменявшись взглядами, Ольга и Алексей оставили технику и прошли в пищеблок. Пора немного подкрепиться.
        Ольга достала из холодильной камеры пару бутылок с зеленоватой жидкостью, вытянула две упаковки с комбинированной едой. Вкусная штуковина, хотя явно просроченная.
        Они догадывались, что на Варде питание для пилотов готовили с расчетом на длительное хранение вне родной планеты, с явно ненормированными условиями хранения. Поэтому не сильно беспокоились по этому поводу.
        После короткой, но приятной паузы, они приступили к делу. На этот раз более детально прозондировали спутники, заметно сократив расстояние. Протестировав самым тщательным образом, убедились, что все без исключения спутники находились в нерабочем состоянии. Это можно утверждать с полной уверенностью. Сканирование показало - не работали на спутниках практически все системы, в том числе "молчал" и узел питания.
        Лишь немногие спутники остались целостными. Как позже увидели своими глазами, некоторые из них представляли собой обугленные спекшиеся комки. Встречались аппараты, буквально разодранные.
        Люди оставили себе космический памятник на века. Многочисленные обломки космической техники вальяжно летали по орбите. Где-то скопились слишком большими кучками, издалека напоминая стаю ворон.
        Не очень приятное зрелище, когда вокруг планеты наблюдается самая настоящая свалка. Вряд ли когда-либо будет возможно, полностью очистить орбиту от высокотехнологического мусора. Тем более что с Земли, похоже, ни один космический аппарат не может взлететь. Иначе чем объяснить то, что от планеты до сих пор не оторвался ни один корабль.
        На земной орбите устроена жуткая свалка. Обломки космической техники разного размера и формы во всей красе.
        - Больно смотреть на это все, - Ольга схватилась за голову, прикрыв глаза.
        Свет индикаторов отбрасывал на лице голубоватые блики.
        - Что же такое могло приключиться? Неужели атака из Космоса. Дождались инопланетян, наконец, а они решили поработить Землю, - Алексей наклонил голову, мучительно соображая - что могло на самом деле послужить причиной такой масштабной катастрофы.
        - Хотелось бы знать! - Ольга оторвала руки от головы, сделалась бледной, взгляд серьезный и предельно сосредоточенный.
        - Не исключено, что спутники подверглись какой-то агрессивной атаке, - немного подумав, предположила Ольга.
        - Атаке со стороны кого и зачем? Что-то не очень похоже. Ведь некоторые спутники остались целыми? Если допустить инопланетное вмешательство, то почему с Земли сейчас нас никто не атакует нас? Что-то мне в эту версию не сильно верится, - скривился и пожал плечами Алексей.
        - Сигналов угрозы на пульт не поступало. Никакое оружие против нас пока не обнаружено. Загадка та еще, причем у каких-то спутников сломаны корпуса, а какие-то остались нетронутыми, - Ольга обкусывала губу.
        - Может, они и остались физически, вернее даже не физически, а внешне целыми. Но они ведь не рабочие! Начинка сгорела! Да внешне выглядят как спутники, а так груда железа, - громким голосом ответил Алексей.
        Периодически вразнобой попискивали приборы, создавая оркестр, исполняющий забавную техно-мелодию.
        - А что если допустить такой вариант - воздействие кратковременного, очень мощного излучения? Что если сюда проникло сильное электромагнитное поле, скажем выстрел электромагнитной пушкой, очень мощной и направленной? - предположила Ольга, вглядываясь в показания приборов.
        - Не исключено. Вот бы выяснить, кто бы это мог сделать? Неужели и здесь проделки роботов, хотя не думаю, что такое могло произойти и на Земле, - глядя на бортовой компьютер, ответил Алексей. Он плавно снижал высоту полета.
        - А что у нас на Земле роботы какие-то особенные? - вопросительно посмотрела на него Ольга.
        - Нет, просто вряд ли они...а хотя могли, да они могли получить программу или вирус, - Алексей сомкнул кулаки.
        - Каким образом? - Ольга откинулась на спинку кресла и посмотрела на причудливую тень, отбрасываемую освещением на потолке.
        - Попал же сюда навигатор из Варды, - Алексей прищурился.
        - Если следовать твоей логике, получается, что роботы объединяются против человечества, расстояние им не помеха, они строят глобальную космическую сеть, иначе говоря, развивают свою цивилизацию, завоевывают космическое пространство, - глаза у Ольги расширились.
        - Рано пока назначать диагноз. Вначале надо садиться, а там видно будет, - сомкнул пальцы Алексей, откинувшись на спинку кресла.
        Некоторое время они молчали, уставившись в мониторы. Каждый обдумывал ситуацию. Слишком все неожиданно, к такому повороту событий они не готовы.
        Едва заметная вибрация, если прислушаться - гул.
        - Послушай, я вот что подумала. А что если на Земле творится то же самое или нечто подобное, что на Варде. Либо даже хуже. Нет никакой гарантии, что на Земле сейчас все спокойно. Что если мы рискуем жизнью, высаживаясь сейчас? Могут там роботы нас поджидать? - Ольги постукивала на столе пальцами какой-то ритм, взгляд метался.
        - Что ты предлагаешь сейчас сделать? Развернуться и лететь обратно? - наклонил голову Алексей, открыто посмотрел ей в глаза.
        - Нет, лететь назад мы пока... а может быть вообще не станем. Это будет нечестно с нашей стороны. Увидев планету в опасности бежать, как крысы с тонущего корабля нехорошо, - Ольга опустила уголки губ.
        Взгляд уперся в индикатор пространственного положения, на нем корабль отображался в виде движущейся 3D-модели.
        - Согласен. Не для этого мы сюда вообще-то летели. Думаю, так - приблизимся к поверхности, прозондируем детально, а затем когда многое станет понятным, там на месте и определимся. Во всяком случае, сможем выяснить степень риска. Если дело обстоит серьезно, тогда будем думать, как поступить. Если что-то ужасное, то...
        - Тогда я считаю, что геройство проявлять не стоит, мы нужны тем, кто остался на Варде. Что бы ни случилось - мы обязаны сохранять спокойствие, мы не должны действовать, руководствуясь эмоциями, нам важно остаться такими, какие мы есть в любой ситуации, - перебила с уверенностью в голосе Ольга.
        - Хорошо, я с тобой согласен, никакой паники. Давай определимся так - если на Земле людей не окажется, если на поверхности планеты находиться категорически нельзя и если ситуация настолько опасна, да и наше присутствие там ничего не изменит, то мы не будем рисковать. Тогда мы сразу улетаем, - Алексей взял ее руку и тихонечко сжал, моргнув.
        - Конечно, если так, то в случае выбора - мы больше нужны на Варде. Рисковать просто так нет никакого смысла. Допустим, Земля теперь заселена чужими, думаю, не стоит с ними воевать, если людей нет, у нс теперь другая планета, - выдохнула Ольга, обхватив голову.
        - Ладно, что-то мы все о грустном...делать выводы преждевременно. Рано еще прощаться с Землей. Скоро все должно проясниться, - Алексей часто моргал, делал много лишних движений, никак не мог найти удобное положение.
        Несколько раз облетели Землю, каждый раз медленно снижаясь.
        Опасения подтвердились - никаких действующих летательных аппаратов ни в Космосе, ни на небе им не встретилось. Ни звездолетов, ни самолетов, ни летающих автомобилей. Лишь техника, не подающая никаких признаков жизни.
        Кроме того, навигационные сигналы с Земли не поступали.
        С еще большим удивлением обнаружили, что никаких действующих излучающих устройств на Земле нет - локаторы, радиомаяки, все онемело. Приборы не могли зафиксировать искусственное электромагнитное излучение. Ни телевизионных, ни радио, ни коммуникационных сигналов...
        Ольга переключила монитор на оптическую систему наблюдения, с помощью манипулятора вручную сфокусировала. На экране дисплея можно отчетливо разглядеть выбранный участок Земли в укрупненном масштабе. Объекты на Земле система позволяла разглядеть до мельчайших подробностей.
        Многие линии электропередач разорваны. Местами скрученные провода свисали, где-то они полностью отсутствовали, лишь только у столбов опор ЛЭП торчали короткие огрызки проводов. Оставшиеся целыми немногочисленные линии электропередач оказались обесточенными, вокруг них сканеры не обнаружили электромагнитных полей.
        Точность показаний приборов не вызывала сомнений. Не стали перепроверять, ведь все итак уже очевидно - ситуация нештатная.
        - Странно все это, очень удивительно! - Алексей схватился за голову. Ему показалось, что она сейчас просто расколется от перенапряжения.
        - Такое впечатление, что на Землю совершено вторжение из Космоса, которое наши не смогли отразить. Вывели из строя всю космическую технику, да и не известно, что на поверхности творится, и кто там живет сейчас и живет ли, - Ольга встала и прошлась мимо шкафов с оборудованием.
        - Не обязательно. Может просто какие-то природные катаклизмы или техногенная катастрофа. В последнее время, когда мы еще жили здесь, много ведь начиналось непредсказуемых и необъяснимых событий, - Алексей посмотрел на приборную панель, которая она продолжала доказывать полное отсутствие каких либо сигналов на Земле.
        Затем они пролетели над атомной электростанцией, и она тоже бездействовала.
        - Если продолжить твою мысль о катастрофе техногенного характера, то можно вспомнить, что мы на Земле слишком увлеклись. Мы любили развивать технику семимильными темпами. Но не любили всесторонне продумывать это развитие, доводить начатые проекты до конца, и просчитывать возможные последствия, - Ольга подошла к сидящему в кресле Алексею и положила руку на плечо.
        - Ты хочешь сказать, что последствия того, что случилось, могут оказаться настолько глобальными, что их уже не исправить? - Алексей развел руками и изобразил большой шар.
        - Если нам придется воспользоваться оружием, что мы в таком случае будем делать? Ведь та техника, которая имеется у нас, она же нанесет серьезный ущерб окружающему пространству? - прищурилась Ольга.
        - Надеюсь, что не дойдет до этого. А если дойдет до военных действий, то деваться некуда - будем отбиваться или отбивать, - уверенно произнес Алексей.
        Корабль продолжал облетать Землю, старались зондировать как можно больше площади.
        Спешить теперь не стоило.
        Еще сутки они наблюдали за поверхностью Земли.
        Спустились настолько низко, насколько это возможно. Не увидеть низколетящий корабль с поверхности Земли на большом расстоянии невозможно. Никакой реакции со стороны Земли - сигналов не поступало.
        Такое впечатление, что на Земле ничего не работает, да и людей они как-то не заметили. Ни одного человека на поверхности Земли так и не увидели, животные встречались, причем часто.
        - Никогда не думал, что Земля когда-то будет выглядеть такой опустевшей, - Алексей смотрел на монитор и мотал головой.
        - Да, сверху Земля выглядит довольно странно, что там творится сейчас - неизвестно, - Ольга вскинула брови, на глазах навернулись слезы.
        Стало ясно, что многое на Земле изменилось до неузнаваемости. Самое главное, что сразу бросилось в глаза - это резкое изменение климата. На большей территории ясная солнечная погода. Почти везде безоблачно. Температура на планете возросла, причем заметно. Растительность буйствовала. Города уменьшились, до неузнаваемости, многие заросли.
        Уровень воды по всей планете серьезно повысился. Некоторые населенные пункты подтоплены. Немалая часть суши вообще ушла под воду.
        Земля приняла их гостеприимно. Она их ждала - тоже, наверное, соскучилась.
        Ничто не омрачило посадку. Не слышны выстрелы, не выскочили монстры, не появились роботы.
        Подозрительная тишина. Молчаливое спокойствие.
        Молчание, только перед чем?
        Корабль они посадили мягко и плавно, словно это происходило не впервые.
        Под кораблем трава пригнулась, слегка обгорела.
        - С прибытием! - Алексей и Ольга столкнулись ладонями.
        Двигатели замолкли неожиданно быстро. Вокруг корабля образовалась легкая дымка, через несколько секунд исчезла.
        - Ну что проверим, как там, а? - Ольга наклонилась к приборной панели.
        - Да. Я думаю, что не будет лишним еще раз перепроверить обстановку, - Алексей настроен, чтобы лишний раз убедиться, что все в порядке. Лучше подстраховаться, чем рисковать.
        Ольга приступила к работе, она очень внимательно изучала показания аппаратуры. Сосредоточенно работала с приборами и через двадцать минут, оторвавшись от аппаратуры, радостно воскликнула:
        - Поздравляю, хоть в чем-то нам повезло - экологическая обстановка такая, о которой мы раньше и мечтать не могли, поистине райское место, - Ольга улыбалась.
        - Тогда вдвойне странно! - Алексей наморщил лоб. Лицо напряжено, рот приоткрылся, будто он что-то хочет сказать, но не решается.
        - Что тебя так удивило? - Ольга встала из-за приборной панели, гордо подняла голову, волосы свисали на левый бок.
        - Спутники выведены из строя, электричество везде исчезло, а экология в идеальном состоянии, как это вообще соотносится? У меня на этот счет не возникает никаких объяснений, - Алексей резким движением расстегнул верх молнии комбинезона.
        - Трудно сказать. Зато нам шлемы не понадобятся, можем выйти на поверхность без гермокостюмов, кислородные баллончики тоже не стоит брать. Все в порядке, - Ольга выглядела бодрой, энергичной.
        Настроение заметно улучшилось.
        - Давай, тогда, не будем откладывать. Открываем люк и спускаем трап, - Алексей принялся манипулировать рычагами, управляющими механизмом подъемника.
        - Да, да, не сомневайся, я все перепроверила. На Земле можно ходить без скафандра и противогаза, я ожидала, что экологическая обстановка окажется гораздо хуже, - Ольга посмотрела на него улыбающимися глазами.
        - Возьмем оружие на всякий случай. Мало ли что, пригодится, - предложил Алексей, протягивая Ольге оружие.
        - Да, наверное, возьмем. Не будем рисковать, тем более что есть возможность выбрать компактный вариант, - кивнула Ольга и перехватила.
        - Вначале надо будет смотреть в оба, если что - сразу отходим к кораблю, - строго продекларировал Алексей.
        - Что мы будем делать, если обстановка сложится не в нашу пользу? - Ольга вопросительно подняла глаза.
        - Стрелять! - не раздумывая, отрезал Алексей.
        - В наших?
        - Наши никогда не станут нам угрожать, раз стреляют, значит это уже чужие, - Алексей посмотрел вниз. Обувь удобная, защищенная, на высокой платформе.
        - Послушай, может один из нас выйдет, а второй останется здесь? Но это я предлагаю как вариант. Нет, я, наверное, ошибаюсь, - рассуждала вслух Ольга, потирая лоб.
        Затем она постучала пальцами по обшивке корабля, неторопливо подошла к Алексею, погладила нежно плечо и вопросительно взглянула в глаза.
        - Давай лучше будем действовать вместе. Будь, что будет. Вдвоем проще, конечно, - ответил Алексей, глядя в глаза.
        - Корабль заблокируем. Хорошо?
        - Да, это правильно. Никто к нему не сможет подойти кроме нас, - усмехнулся Алексей.
        Люк открылся не сразу. Заклинило.
        С первой попытки открыть не получилось, пришлось немного повозиться. Алексей даже вспотел от волнения.
        Ольга действовала намного спокойнее, она убедила себя - нервы плохой помощник, пора взять себя в руки. Она быстро разобралась, что к чему в этой механике, с легкостью все исправила.
        Алексей посмотрел, уважительно закивал.
        Трап скользнул вниз как по маслу, и через несколько секунд оба вышли на лужайку.
        Чувства переполняли - они дома.
        - Неужели мы на Земле, даже не верится, - Ольга подняла голову, вытянула к небу руки.
        Цвет родного неба отличался, он другой, более голубой...
        - Что-то никто нас не встречает, никто нас не ждет. Где журналисты, где телевизионные камеры? - Алексей посмотрел по сторонам, вокруг никого.
        Непривычная для Земли тишина, спокойствие. Когда они улетали, на Земле отыскать безлюдное местечко задача не из простых.
        Тишина...
        Хотя она может быть обманчивой.
        - Хм, непривычно, почти как на Варде, - Ольга усмехнулась, она расхаживала широкими шагами, с интересом рассматривая все вокруг.
        - Ау, люди, мы прилетели! Где вы? - громко произнес Алексей.
        - Да, жаль, что с нами нет Дмитрия, с любимым фотоаппаратом, сейчас бы этот исторический момент он увековечил, - Ольга дважды щелкнула пальцами.
        Алексей выглядел как лесной житель, лохматый, бородатый.
        - А дышится-то как легко. Никогда на Земле, сколько я помню, не встречалось такого свежайшего воздуха. Это почти Варда, - в глазах Ольги светилась радость.
        Она прижала ладонями уши, отпустила, так проделала несколько раз. Уши заложило.
        - Вот, а вы все Варду расхваливали, чем у нас тут хуже, - подмигнул Алексей.
        Они минут тридцать погуляли вокруг корабля, с любопытством смотрели по сторонам.
        С виду все в порядке. Никаких отклонений они не заметили.
        Птицы исполняли незамысловатые, но зато душевные песни.
        - Ладно. Пока все хорошо. Что делать будем? - Ольга подошла и повернулась к нему.
        - Честно говоря, не знаю. Может, и не стоило сюда тащиться, как-то здесь скучно, - скривился Алексей.
        - Не думай так. Если бы мы на Землю не прилетели, всю жизнь бы себя винили. Плохо или хорошо - мы будем знать, что делать дальше, - Ольга сложила ладони лодочкой и уткнула кончики пальцев в губы.
        - Ты права, все именно так. Поэтому не будем слишком долго думать, надо действовать. Предлагаю сейчас направиться в сторону ближайшего города и искать людей, - наклонил голову Алексей.
        - Ты думаешь, что здесь еще есть люди? - потерла щеку Ольга, похоже, укусил комар.
        - Конечно, есть! - выпрямился Алексей, с наслаждением вдохнул свежий весенний воздух.
        - Хотелось бы в это верить, - Ольга поправила волосы, потуже затянула хвостик.
        Достала зеркальце, посмотрела на себя:
        - Сойдет.
        C щемящим настроением шагали к городу. Вдалеке показались контуры невысоких зданий. Похоже, небольшой городок.
        - Жарко. Очень жарко, - Алексей расстегнул куртку.
        - Никогда не думала, что все так сильно может меняться в жизни, заметно потеплело на Земле, - Ольга подняла с пола забавный камушек, покрутила и выбросила.
        - Вообще-то похож на метеорит, - добавил Алексей.
        - Хм. Любопытно...
        - Ну, может это и не совсем плохо, намного страшнее, если бы наступило глобальное похолодание, - Алексей прищурил левый глаз.
        До города добрались, без приключений. За разговорами расстояние преодолели быстро.
        - Есть вообще-то хочется, - заулыбался Алексей.
        С собой захватили несколько упаковок из запасов космического питания.
        - Алексей, давай пока не отвлекаться, можешь до города выжить без еды? - повернулась Ольга.
        - Ага, - нерадостно выдохнул Алексей.
        - Вот и хорошо.
        Город окружал ров, на дне лужицы.
        - Интересно, с какой целью люди такой глубокий ров выкопали? - Алексей посмотрел на мостик из металла.
        - Почему ты считаешь, что это сделано в последнее время? - Ольга увидела насыпь из песка перед рвом.
        - Первое - то, что он из металла, странно как-то, не каменный, не деревянный. Второе - построен наспех, из современных металлоконструкций. Больше напоминает военную конструкцию для переправы, чем мостик через речку.
        - Согласна, - Ольга обратила внимание на обгоревшие деревья.
        Чем дальше, тем больше. Многие деревья лежали поваленными.
        - Теперь я начинаю понимать, что к чему. Здесь когда-то бушевали пожары, люди защищали город от них - вырыли ров, заполнили водой. Насыпали песок рядом, - Алексей всматривался и повсюду находил подтверждение словам.
        - Страшно. Как представишь себе все это. Жуткое зрелище, такие могучие деревья валяются с обгоревшими корнями, сгоревшие постройки, - на щеке Ольги сверкнула слеза.
        Казалось, в воздухе пахнет гарью.
        Повсюду следы пожарищ...
        В городе обстановка не лучше.
        Много обгоревших деревьев, выгоревших до основания зданий. Оплавленные конструкции, почерневший транспорт навевали тоскливые чувства.
        Безлюдно и тихо.
        - Какая-то зловещая, подозрительная тишина, будто все люди покинули город, - Ольга посмотрела по сторонам, никого не увидела.
        - Повторяется вардовский сценарий? - Алексей остановился, оглянулся.
        - Странно. Тогда где же роботы? - Ольга последовала примеру.
        - Только здесь их нам не хватало, - сердито ответил он, резко выдохнув.
        - Все, есть хочу, сил больше нет терпеть. Дальше не пойду, если не поедим, - Ольга насупилась.
        - А-а-а...ладно, давай вон на той скамеечке устроимся, - Алексей указал пальцем на скамью, утопающую в прошлогодних листьях и пробившейся через щель между спинкой траве.
        - Завтрак на Земле это здорово, - Ольга быстро поглощала еду.
        Алексей тоже не отставал.
        - Лучше бы завтрак в кафе...
        Немного посидели, раскинув руки, позагорали под теплыми лучами Солнца, послушали тишину, медленным шагом направились в сторону центра города.
        Этот небольшой населенный пункт им показался уютным, хотя и безлюдным.
        Вряд ли население городка превышало двадцать тысяч человек. Скорее, меньше...
        Когда прошлись по улицам, подтвердились самые мрачные прогнозы.
        Их встречали заброшенные дома, неухоженные улицы давно нуждались в метле дворника.
        Несколько часов бродили по городу в надежде хоть кого-то встретить.
        - У меня такое чувство, что люди внезапно куда-то испарились, - голос у Ольги тревожный, неуверенный.
        - Да, практически подтвердилось, что мы видели с Космоса - спутники вышли из строя, вернее их вывели. Людей тоже нет. Кто их мог вывести из стоя?
        Заходили в разные здания, которые попадались по пути. Нигде людей так и не встретили.
        Непривычное зрелище - тихие безлюдные улицы, словно, люди покинули город.
        Много выгоревших домов, офисов, всевозможной сгоревшей техники.
        Автомашины застыли в разных, не совсем привычных положениях. Так люди сами бы их не оставили, во всяком случае, в адекватном состоянии.
        Часто транспорт встречался разбитым, попадались и полностью выгоревшие.
        Местами наблюдались проржавевшие, где-то сохранились в очень даже привлекательном виде.
        - Смотри, вон кошка пробежала, - Ольга указала пальцем на большого рыжего кота, тот пугливо скрылся пол лавкой.
        - Хорошо, хоть коты здесь остались, - Алексей глянул в сторону и увидел забавную сценку.
        Две пушистые белые собаки гнались за черным котом. Бедняга всеми силами вжался в ствол дерева. На миг замер и спустя секунду живо взобрался почти до самой макушки.
        - Ты смотри, как животные себя свободно чувствуют, - Алексей рассмеялся, глядя на разыгравшуюся сценку.
        - А почему бы им не гулять, бояться животным сейчас некого, если людей нет, кто их не обидит? - подняла взгляд Ольга.
        - Что они едят, если людей нет? - Алексей смотрел на собак, те уже поняли, что ждать придется долго, собрались уходить.
        - Интересный вопрос, котам достаются мыши, а вот собакам...
        - Собакам..., а вот и магазин, - Алексей посмотрел на широкую красочную вывеску "Богатый Хозяин". С плаката на них смотрел улыбчивый полный мужчина, в руках пачка денег.
        Ольга вошла первой.
        Дверь, к счастью или наоборот, не заперта, что с одной стороны радовало.
        Людей не встретили. Тишина и покой...
        Трудно отделаться от ощущения, что сейчас к ним подойдет охранник или какой-нибудь маньяк. Ни тот, ни другой не объявился.
        Алексей подошел к полкам и увидел странную картину. Продукты в магазине наполовину съедены. По всей видимости, животными. Скорее всего, грызунами...
        Что они смогли, разодрали когтями и зубами - упаковки изорваны, на полу разбросано несколько коробок, просыпаны мука, сахар.
        Разбитые бутылки, банки. Алексей наступил на осколок стекла, под ногой хрустнуло.
        Осмотрели магазин внимательно. Дальнее окно разбито, терминалы обуглены, вокруг проводки все выгорело.
        Немного постояли, посмотрели на это безобразие, покачали головой и побрели к выходу.
        У входа в магазин от Солнца защищал навес. Не просто решить, что делать дальше. Если все в городе в точно таком же состоянии, то стоит ли здесь задерживаться, идти в другой город, а если и там также?
        Побрели в сторону сквера.
        Деревья вытянулись сильно, образуя густые тени. В них хорошо спасаться от жары.
        Кусты с человеческий рост явно напрашивались на садовые ножницы.
        Алексей и Ольга присели, увидев скамейки возле фонтана, без воды.
        - Уныло, - с тоской в голосе произнесла Ольга.
        - Угу.
        - Что делать будем, если людей не найдем, - Ольга наклонила голову, во взгляде усталость.
        - Летим обратно?
        - Может, заберем что-нибудь? Хотя бы на память? Диме и Наде, да и Мишке какую-нибудь игрушку с Земли привезти надо, - ответила Ольга, подтянувшись.
        - Что заберем, кошака что ли? - Алексей посмотрел на серого полосатого кота, тот по-свойски подошел к ним, мяукнул и присел рядом.
        - Не знаю, - пожала плечами Ольга.
        - Тогда ничего брать не будем, погуляем еще и летим назад, ну может, в магазин зайдем. Поищем сувенирный и игрушечный, хорошо, если там не сгорело все, - поморщился Алексей.
        - Хорошо.
        Сидели и молча смотрели на кота, слушали, как весело заливались птицы на ветках, куда частенько оглядывался кот, затем отправились дальше.
        Случайно забрели в роскошную контору под названием "Агентство недвижимости". Осмотрели - теперь уже ничего интересного. В офисе обнаружили следы пожара. Компьютеры, бытовая техника, проводка, все выгорело.
        Ольга с интересом рассмотрела вывеску, судя по четырехсекционной двери крупного магазина "Седьмое небо".
        - Зайдем?
        - Давай посмотрим, а что еще нам делать, - Алексей кивнул.
        Дверь также оказалась незапертой. Огромный супермаркет, в отличие от предыдущего магазина, здесь просто идеальный порядок. Видно, что животные о существовании этой сокровищницы еще не догадывались.
        Продукты и напитки так и лежали ровными рядами, как их укладывали заботливые сотрудники. Пестрая красочная упаковка не лишилась свежести, все выглядело так, будто вчера раскладывали по полкам.
        Алексей схватил банку с привлекательной яркой этикеткой.
        - Попробуем? - показал Ольге.
        - Ага, есть хочется, проголодалась, - улыбнулась Ольга.
        Алексей посмотрел по сторонам, дошел до хозяйственного отдела, нашел там консервный нож, захватил пару пластиковых ложек и вскрыл банку.
        - Вкусно! - обрадовалась Ольга.
        - Еще бы, на голодный-то желудок, - Алексей присоединился.
        - А еда ничуть не изменилась.
        - Что ей будет? Синтетика сплошная. Еще сто лет простоит, и вкус останется таким же.
        - Точно. Химия сплошная. А давай вон то попробуем, - Ольга дотянулась до верхней полки и достала мясо с грибами.
        Открыли, съели.
        - Тоже вкусно, - с набитым ртом пробормотала Ольга.
        - Кто бы сомневался, вкусовые добавки со своей задачей справились, - запустил ложку Алексей.
        - Запить бы еще это все чем-нибудь, - облизывая ложку, произнесла Ольга.
        - В чем проблема, вон сколько всего, - Алексей повел рукой.
        - Ну и вредная же еда здесь. Как такой дрянью люди питались? - Ольга отложила банку.
        - Не говори. На Варде все намного полезнее и вкуснее.
        Встреча с людьми произошла в самое неожиданное время. Они улеглись в городском парке на лавочке. Собирались немного вздремнуть, а пропали всю ночь.
        - Какие странные! Интересно, как им удалось выжить? - сквозь сон услышала Ольга. Женский голос звучал мягко, доброжелательно.
        - Видимо эти бедняги сильно голодают, - сочувственно ответил низкий мужской голос с заметным деревенским акцентом.
        Алексей проснулся, но глаза еще не открыл, они слипались.
        - Точно. Вона, какие они отощавшие, - женщина проговорила с сожалением в голосе, наклонившись над Ольгой.
        - Надобно им помочь, - пробасил мужчина, цокая.
        - Спят. Хорошо спят. Жалко ведь будить, - немного отдалился женский голос.
        - Иностранцы, я знаю, - со знающим видом произнес мужчина.
        - Как же они здесь очутились? - спросила женщина.
        - Не знаю. Интересно, из какого они государства?
        - А Бог знает, как бедняг сюда занесло. Что если у них совсем худо?
        - Здешние мы, здешние, - приподнялся Алексей, протирая глаза.
        - Странные вы какие-то, откуда это вы такие взялись? - спросила женщина, широко раскрыв глаза, казавшиеся выцветшими.
        - Из Космоса, - повернувшись, подмигнул Алексей.
        - Оно и видно. Особенно борода, - серьезным голосом произнесла женщина.
        - Да мы прилетели буквально пять минут назад, не успел еще побриться, - кивнула Ольга, внимательно рассматривая женщину. На вид ей лет пятьдесят. Длинные светлые волосы собраны хвостиком. Сохранилась женщина хорошо, подтянутая, стройная.
        - Ну да, в Космосе постричься и побриться, конечно, негде, - хмурился мужчина крепкого телосложения с большими сильными руками и красивыми усами, очень похожими на усы Вилли Токарева.
        - Вы лучше расскажите, что у вас тут на Земле такое произошло? - поинтересовался Алексей, глядя в карие глаза мужчины.
        - А вы что и в самом деле ничего не знаете? - выпучил глаза мужчина, густые брови поползли к верху.
        - Какой же нам смысл притворяться? - пожал плечами Алексей. Не скрывая интереса, увлеченно рассматривал наряд. Одет мужчина в серую клетчатую рубашку с длинными рукавами и темно-синие спортивные брюки с желтой тонкой полоской.
        - Выходит, вы давно покинули Землю, - похоже, женщина начинала постепенно вникать в ситуацию. На длинной красивой шее у нее нет ни цепочки, ни бус.
        - О-ооо, много времени прошло, - протянул Алексей, глядя в ее глаза светло-зеленого цвета. Косметики на ее лице он не заметил. Трудно представить ее под гримом. Алексей подумал, что никакая косметика ей не подойдет. Природа наградила красотой, которая не теряется с годами.
        - Тогда долго придется вам рассказывать. Ох, что у нас происходило, пока вы там где-то в небесах летали, - покачала головой женщина.
        Одета она в светло-серую блузку и темно-серые брюки. На ногах туфельки черного цвета.
        - А вы где вообще-то здесь остановились? - спросил мужчина, вглядываясь в глаза Алексею.
        - Да нигде. Мы пока никак не поймем, что к чему, что вообще здесь происходит, - Ольга посмотрела по сторонам. Других людей она не заметила, только эта пара.
        - Так вас надо бы накормить, вы же ничего не ели, - женщина засуетилась. Она из тех, у кого все написано на лице. Такой человек не может при всем желании скрывать мысли и чувства.
        - Не помешало бы, да мы с утра еще ничего не ели, - охотно согласился Алексей, разминая шею. Болела от неудобного положения во время сна.
        - Пойдемте с нами. Накормим, а заодно за едой и поговорим обо всем, - мужские кроссовки сорок пятого размера уверенной походкой зашагали в сторону трехэтажных домов.
        - Мы не откажемся, спасибо вам, - улыбнулась Ольга, направившись за мужчиной.
        Алексей и женщина шли за ними, о чем-то разговаривали. Минут тридцать занял путь.
        По дороге встречались животные - кошки, собаки, пару раз заметили белок на деревьях.
        Ольга и мужчина иногда обменивались короткими фразами - Ольга спрашивала, он отвечал. Алексей с женщиной говорили без перерыва. Оказывается пол часа это так много, успели поговорить чуть ли не обо всем на свете.
        Их привели в дом, аккуратный, красивый. Расположен недалеко от остановки, рядом с ней вагон общественного транспорта. Двери открыты, местами ржавчина. Перед ним красный автомобиль, дальше собран целый склад каких-то больших ящиков. Выглядело все это не совсем привычно - проезжая часть завалена...
        - Вот мы и пришли, - мужчина волосатой рукой толкнул дверь.
        Вошли в дом, осмотрелись.
        Пахло едой и печкой.
        Чисто, уютно, везде прибрано.
        Вещей в доме не много, ничего лишнего. Хозяева оставили самое необходимое, без чего обойтись трудно.
        - Располагайтесь. Мойте руки и давайте к столу, - заботливо объявила хозяйка, пригласив их на кухню. Над керамической раковиной висел древний умывальник.
        - Спасибо, - улыбнулась Ольга, взяла душистое мыло в руки и вспомнила корабль. Там они пользовались электронными дезинфекторами.
        Им подали еду, простую и по-домашнему вкусную. На первое борщ, на второе подали жареную картошку с курицей, соленые огурцы, маринованные помидоры, грибы. Вместо хлеба на столе румяные домашние лепешки.
        Еду поглощали молча и быстро, хозяева не задавали никаких вопросов и не смотрели в рот, на это время оба занялись приготовлением чая.
        Затем, когда подали чай с вареньем, хозяева присоединились.
        Ольга, откладывая тарелку, спросила:
        - А как вы обходитесь без электричества?
        - Сейчас, даже по-другому мы и не представляем. Нормально обходимся, готовим в печке, топим дровами. Дрова заготавливаем постоянно. Проблем с этим нет, благо деревья растут повсюду, сами видите. Женщина что-то вспомнила, ушла на кухню и вернулась с большой тарелкой, в ней красиво "солнышком" выложены аккуратные пирожочки.
        - Словом, живем так, как жили древние люди. Но не жалуемся, так можно жить вполне счастливо и долго, главное нервы спокойны, - мужчина пригладил роскошные усы.
        - Не возникает желания начать все потихоньку восстанавливать? Я имею в виду технику, энергетику, - Алексей потянулся за аппетитным пирожком.
        - Трудный вопрос. Это невероятно сложно сделать. Восстановить практически нереально, разрушено все энергетическое хозяйство. Начинать придется фактически с нуля. Надо отметить, что здесь существует еще один момент. Нас - людей не так много осталось, как вы заметили. Рук не хватит...
        Женщина закончила какие-то домашние дела и вышла к ним, вытирая руки фартуком.
        - Так, что же на самом случилось? Отчего на Земле пропало электричество? - Алексей доел вторую половину пирожка и поднес кружку с дымящимся чаем.
        - Это не самое страшное, - глядя в тарелку, дребезжащим голосом проговорил мужчина.
        - Кстати, мы даже не познакомились. Меня зовут Анна, а это мой супруг - Николай, Анна и Николай Гришины.
        - Нам очень приятно с вами познакомиться. Меня зовут Ольга, а это Алексей.
        - Вот и хорошо, - Анна, наконец, перестала суетиться и присела рядом с гостями.
        - Так, что вы хотели нам рассказать про то, что случилось? - напомнил Алексей, сделав глоток обжигающего чая.
        - На нашем Светиле произошла серия мощных вспышек. Это надо себе представить, кратковременные, но очень, очень сильные всплески, - начал рассказывать Николай, поглаживая усы.
        - Так это они вывели из строя спутники? - Алексей не удержался и взял с тарелки еще один пирожок, уж очень они показались вкусными эти пирожки с вишней.
        - Не одним спутникам досталось. Вспышки на Солнце мгновенно вывели из строя все электрическое хозяйство на Земле, ни один трансформатор, ни один двигатель не уцелел, - Николай расстегнул ворот рубахи. В комнате тепло, даже немного душно.
        - С техникой все понятно, но люди, что с ними - где все люди? Куда все жители ушли? - поинтересовалась Ольга, поправив волосы.
        - Это отдельная история, - тягостно выдохнув, ответила Анна.
        Ольга заметила, что она сидит на табуретке прямо, не сутулясь. Наверное, раньше занималась спортом или всю жизнь работает физически, подумала она.
        - Ох, как все непросто! Стоило покинуть Землю, как здесь такое произошло, что в голове не укладывается, - втянул пахнущий едой воздух Алексей.
        - Вообще-то вам, ребята, повезло. Могло бы получиться все значительно хуже, уж поверьте. Считайте, что вы спаслись, покинув Землю, - Николай встал и подошел к окну.
        - Можно подробнее, - спросил Алексей, чувствуя, что им не очень-то хотят рассказывать о том, что случилось с людьми.
        - Хорошо, - Николай отодвинул занавеску и посмотрел в окно, в котором виднелись ветки расцветающей черемухи.
        - Если произошло непоправимое - что же вы тогда так спокойно об этом говорите? - оттянул назад голову Алексей, округлив глаза.
        - Что случилось, то случилось. Нельзя всю жизнь жить одними воспоминаниями. Груз прошлого не должен давить и влиять на поступки. Теперь нам всем надо думать о том, как жить дальше, а не о том, что случилось, - вмешалась Анна, убирая со стола.
        Наступила тишина, негромко тикали механические часы, одиноко висевшие на стене.
        - Когда прошли вспышки, сгорели электростанции, абсолютно все подстанции, сгорели линии передач, соответственно вышла из строя вся электронная аппаратура, стали дымиться и искрить все компьютеры, вышла из строя всевозможная электроника, - Николай опустил занавеску и вернулся к столу.
        - То есть произошел очень мощный всплеск напряжения? - сомкнул руки Алексей, опустив на них голову.
        - Да. Погорело практически все земное электрооборудование, подсоединенное к линии. Но не это самое важное, это еще цветочки, на самом деле, - невесело ответил Николай, пригладив ладонью короткие волосы, наполовину седые.
        - Чувствую, что мы уже сильно отстали. Да, что делается на Земле, творилось, пока мы отсутствовали. Многое видимо изменилось, - энергично протер глаза Алексей.
        - Да! Вы ничего не знаете. А случилось следующее, - Николай замолчал, подумал немного, затем посмотрел куда-то в сторону, будто взвешивая - а стоит ли об этом говорить. Затем продолжил.
        - Не так давно, после того, как создали ЕДВ - единое виртуальное пространство, человечество стало пользоваться мультиинтерфейсами. Я скажу вам, подсело капитально, - невесело пояснил Николай.
        - Что такое мультиинтерфейсы? - Ольга вскинула голову.
        - Как бы лучше объяснить, такая штуковина, которая цепляется на голову и с ее помощью люди выходили на связь с компьютерными сетями, когда еще они работали, - размахивая руками, объяснил Николай.
        - То есть люди погружались в виртуальный мир? - откинулся на спинку стула Алексей, скрестил на груди руки.
        - Да. Люди обходились без клавиатуры, мыши. Не нужны ни микрофон, ни наушники. Все связывал один небольшой обруч, он прикреплялся к голове, - Николай хлопнул себя по лбу.
        - Вот придумали, изобретатели-остряки, - нахмурился Алексей.
        - У меня даже один такой остался, мы хреновину на память себе оставили, - Николай встал, прошел к шкафу, достал оттуда небольшой предмет серого цвета и вернулся.
        Ольга взяла из рук Николая пластмассовую дужку со светодиодами, покрутила, осмотрела со всех сторон и передала Алексею.
        - Странная штука, - проговорил Алексей, придирчиво рассматривая конструкцию, она больше напоминала детскую игрушку.
        - Хм, вот из-за этой мелочи и погибла большая часть населения, - Николай взял штуковину и положил на стол.
        - Это как? - Ольга вскинула брови.
        - Представьте, что восемьдесят процентов людей, а я думаю, что больше уже не мыслили свою жизнь иначе.
        - Без постоянного контакта с виртуальным миром, - добавил Алексей.
        - Да. У кого-то это работа, у кого-то развлечение, кто-то серьезно заболел компьютером. Люди играли в игры почти день и ночь.
        - Всегда всевозможные развлечения тянули людей как на мед, - добавила Ольга.
        - Поэтому в момент, когда шарахнуло, импульс пробил все приборы, повредил сети и т. д. Всех, кто оставался на связи в этот момент, поразил невероятно мощный импульс. В одно мгновенье люди погибли, все сразу. Даже те, кто работали через эту хреновину с компьютером без погружения в виртуальный мир - менеджеры, продавцы, техники...
        - Да. Компьютер до добра не доведет, - скривился Алексей.
        - Причем трудно сейчас сказать, что больше повлияло - удар током или воздействие на сознание.
        - А почему? - сжала ладони Ольга.
        - Ну, как? Так как люди находились в другом мире - компьютерном, то могли испытать катастрофический крах того мира, как говорят, виртуального.
        - А остальным повезло в тот роковой момент? - Алексей смотрел прямо в глаза Николая.
        - Остальные, такие как мы или вообще этим не пользовались, или в тот момент случайно занимались какими-то другими делами. Немногие выжили, самое трудное - их хоронить, представляете сколько, - выдохнул Николай, обхватил лоб рукой.
        - Представляю. Что же теперь? - поднял голову Алексей.
        - Будем жить. Как сможем, с Божьей помощью, - ответила Анна.
        - Скажу вам еще одну вещь, - доверительно прошептал Николай.
        Алесей и Ольга внимательно посмотрели и застыли в ожидании. Лицо Николая сделалось важным, серьезным. После некоторой паузы, Николай всмотрелся в глаза Алексея, затем Ольги и продолжил.
        - После тех страшных событий у выживших стали открываться новые способности. Раньше о них мы даже не подозревали, когда жили в век компьютеров. У нас у всех появился какой-то особый дар, - Николай прищурил глаза и замолчал. От этого вокруг уголков образовалась целая сетка морщин.
        Казалось, он не хотел дальше распространяться.
        - В чем заключается этот дар? - потер виски Алексей. Немного покалывало в голове.
        - Хм. Мы все стали немножечко...а может и множечко с необычными для людей прошлого возможностями. Появились необычные способности, кстати сказать, очень полезные для нашей повседневной жизни, - хитровато взглянул на Алексея Николай, наклонив голову.
        - Любопытно, - улыбнулась Ольга, вся напряжена, в глазах ожидание.
        - Я вижу, что вы не имеете дара, - ответил Николай.
        - Так, в чем же этот дар проявляется? - пожал плечами Алексей.
        - Мы заметили, причем это увидели практически сразу после катастрофы, что легко угадываем намерения людей, чувствуем желания животных и птиц. Можем безошибочно определить присутствие рядом людей, даже если их не видим и не слышим, даже мысленно управляем погодой, хотя не всем это дано. Проявились еще некоторые подобные возможности. Я считаю, что этот дар свыше не лишний. К тому же вовремя, часто наши способности оказываются полезными в быту. Ведь мы много лишились с момента, когда электричество исчезло. А тут мы получили многое. Например, не надо постоянно таскать с собой мобильный телефон - передаем мысли на расстояние свободно, нам не нужен прогноз погоды, знаем и так, что будет, - Николай говорил буднично, без гордости, без эмоций.
        - Как интересно! - глаза у Ольги заискрились.
        - Самое главное мы для этого не прикладывали абсолютно никаких усилий, палец о палец не ударили. Никто из нас не учился по этой части. Все пришло сразу. Одним словом - дар, - развел руками Николай. Ольге показалось, что он даже как-то виновато посмотрел на нее.
        - Никогда я не сталкивалась с людьми, обладающих сверхъестественными способностями, - Ольга с восхищением смотрела то на Николая, то на Анну.
        - Ничего сверхъестественного. Все это не выходит за грани природы. Каждый из нас сейчас видит потоки энергии. Они пронизывают все на свете. Энергия первична, именно она задает музыку в мире. А то, что творится в нашем - материальном мире, лишь отголоски. Просто восприятие наше раньше ограничивалось узким окном - свет и звук. Мы научились понимать, как устроена жизнь в организме. Можем сразу определить, где у человека болит, выяснить причину и даже вылечить некоторые болезни. Еще много чего открылось, что уже стало для нас обычным делом. Так что не удивляйтесь, если заметите что-то такое, непривычное, - добродушно рассмеялся Николай.
        - Хорошо, постараемся, - пообещала Ольга.
        - А я вам вот что скажу. Вы устали с дороги, сейчас затоплю баньку, помоетесь, попаритесь, - любезно предложила Анна.
        - Вот от баньки мы бы сейчас точно не отказались, - обрадовались Алексей и Ольга.
        Мылись долго, парились с огромным наслаждением. Знакомый вкусный запах костра, березовых веток, хвойного мыла...
        Сколько времени не держали мочалки в руках...
        Как давно мечтали об этом!
        После бани им подали чай с блинами и медом. На столе медный самовар, куски сахара.
        Николай и Анна за чаепитием вспоминали все новые и новые подробности.
        Никто из них не сожалел о случившемся. Николай считал, что так даже лучше - воздух чище, нервы спокойнее, а за будущее можно не волноваться. Мир на планете обеспечен. Анна чувствовала, что изменение коснулись прежде всего глубин души, все общество стало другим. К старому образу жизни возврата быть не может, впереди трудная, но счастливая жизнь. Ушли в прошлое злость, подлость, жестокость, зависть...
        Теперь каждый человек дорожил своей чистотой. Подумать о плохом, даже представить в мыслях что-то недостойное, не мог позволить ни один человек. Ведь любые мысли, особенно опасные, сразу доходят до других. Он становятся предметом обсуждения соседей друзей, на него смотрят другими глазами. Делать людям добро очень выгодно - вернется с удвоенной силой. Именно забота о благополучии людей теперь превыше всего.
        Люди ценили и уважали друг друга - их так мало. Не дай Бог потерять друзей, соседей - одному выжить трудно. Каждый уверен, что бы ни случилось, в какой трудной ситуации он бы ни оказался, всегда можно рассчитывать на помощь.
        Николая, погладив усы, предложил:
        - Друзья, вы можете у нас остаться. Поживите с нами пока. Посмотрите что и как, определитесь и подумайте. А там видно будет, там дальше сами решите.
        - Спасибо! Огромное вам спасибо за вашу доброту, за ваше понимание! Мы так благодарны, - прижала руку к груди Ольга.
        - Это вам. Мы с Варды привезли сокровища - золото, бриллианты. Мы в долгу не останемся, - Алесей протянул Анне сверкающие украшения. Браслет тонкой работы, усыпанный камнями и цепочку с кулоном, достойные ювелирной выставки.
        - Не хочу вас обидеть, поймите меня правильно. Сокровища теперь на Земле ничего не значат, так просто украшения, - Анна посмотрела на Алексея улыбающимися глазами.
        - Вам не нравится? - спросила Ольга.
        - Нравится, конечно. У нас вообще теперь не принято расплачиваться, - улыбнулась хозяйка и положила руку на плечо Ольги.
        - Денег у нас теперь нет. Вернее есть, старые деньги - в избытке. Но никому они сейчас нужны, фантики эти. Со всей душой каждый делает свое дело, не считая, что кто-то кому-то что-то должен. В наше время исчезли такие понятия как долг, зарплата, люди теперь не зависят от денег. Хорошее настроение - вот эквивалент труда, - Николай поднял указательный палец.
        - Человечество без денег это, конечно, большое достижение. Но как же нам вас благодарить? - наклонила голову Ольга.
        - Все изменилось. Человеческие отношения тоже стали другими. Делай добро, не ожидая ничего взамен. Это наш принцип жизни. Главное, что ты в своем сердце от того, что ты сделал, ощущаешь тепло. Не чувствуйте себя виноватыми, чем-то обязанными нам. Мы люди, которых осталось не так много, должны помогать друг другу от чистого сердца.
        А сокровища, да пусть они где-то лежат, какая собственно разница, мы о таких вещах давно перестали думать. Есть у нас более серьезные задачи, - Николай крепко пожал руку Алексею.
        - Интересные дела! Как все изменилось, кто бы мог представить. Видимо нужно потерять все, чтобы начать понимать что-то в этой жизни...
        - Да, Алексей. Еще, если хочешь, можешь побриться, возьми у меня бритву, - Николай с тоской посмотрел на бороду Алексея.
        На следующий день с раннего утра Алексей, уже выбритый начисто, жестом пригласил Ольгу, мол, нужно пошептаться. При посторонних не хотелось говорить о планах. Как-то не красиво. Хотя Алексей и Ольга понимали, что об их намерениях все равно узнают - мысли не скроешь. Но обсудить между собой и прийти к решению все равно лучше без посторонних.
        Они направились в сторону сквера, медленно прогуливались под молчаливые взгляды статуй.
        - Послушай, я, хоть и у нас дома - на Земле, чувствую, что не смогу долго жить. Как-то не нравится мне все это, не готова я к таким переменам, - Ольга открыто посмотрела в глаза Алексею.
        Он, выпятив челюсть, гордо поднял голову. Ольга отвела взгляд. Она задумалась о чем-то, сжимая и разжимая пальцы.
        Алексей так и шел с гордо поднятой головой. Желваки заходили. Ольга поглядывала на него часто. Непривычно после того, как он сбрил бороду, словно рядом другой человек. Таким она Алексея не помнила.
        Птицы пели непривычно, не так как на Варде. Вообще, здесь все уже стало другим. Хуже или лучше, трудно сказать. Но все выглядело так, словно кто-то взял и перемешал все карты. Человек на Земле не имеет выбора, оставшиеся приняли все как есть. У них же есть выбор.
        - Почему всегда случается так, что жизнь долго не стоит на месте? Иногда это так досадно. Ведь хочется, чтобы пирожки пекли такими же вкусными, как и в детстве, небо оставалось таким же голубым, а время таким же бесконечным, - повернулся Алексей.
        - Просто мы слишком много уделяем внимания прошлому, люди инертны, - глядя под ноги, ответила Ольга.
        - За время нашего отсутствия на Земле произошло то, что никто никогда не мог бы представить раньше. Стоит набраться смелости и сказать себе честно - мы уже здесь чужие. Возможно, они живут правильно, но мы пока так жить не готовы, - Алексей посмотрел в небо, стая птиц куда-то летела. Им нет никакого дела до людей с их мелкими земными заботами. У птиц есть все для счастья - небо, солнце...
        Конечно, никто не отнимал это и у людей. Но кто из живущих на Земле может ответить себе честно - я самый счастливый?
        - А еще я хочу сказать, что у нас нет дара, мы здесь всегда будем прилетевшими, не хочется быть каким-то человеком второго сорта. Да и на Варде мы как-то глубже вписались. Если честно, мне там больше нравится, там романтичнее, - Ольга говорила ровным спокойным голосом.
        - Ты знаешь, я тоже понял, что мы здесь не должны оставаться. Мы, хоть и встречены с радостью людьми, все равно мы будем чужаками, - с легкой улыбкой ответил Алексей.
        - Да, конечно. Нас они не станут выгонять, мы им нужны. Но все равно мы будем чувствовать себя не в своей тарелке. То же самое, что в прошлом человек не умел бы работать на компьютере - у нас нет дара. Давай лучше вернемся, - осторожно посмотрела на него Ольга.
        - Да и друзей бросать тоже не хорошо, - Алексей обхватил себя и потер плечи.
        - Я не думаю, что Дима и Надя согласятся остаться с нами тут, когда узнают, что на Земле произошло, - Ольга посмотрела на белочку, зверек намертво вцепился когтями за ствол. Белочка, не двигалась, испуганно смотрела на Ольгу секунд пять, неожиданно рванула ввысь.
        - Тогда возвращаемся? - Алесей остановился, посмотрел на Ольгу.
        - Ага, - кивнула она.
        - Скажем людям, а то как-то нехорошо втихаря так...
        - Они все итак поймут по нашим глазам. Да, конечно, надо им обязательно сообщить и вообще сказать, что мы улетаем, будем жить на Варде. Думаю, они не обидятся, - Ольга легким движением поправила волосы.
        - Иначе не красиво получится. Да и кто знает, мало ли придется вернуться, дом родной все-таки, - низким голосом ответил Алексей.
        - Я с тобой согласна, не будем сжигать за собой мосты, - Ольга всмотрелась вдаль, увидела колесо обозрения.
        Как бы хотелось сейчас погулять в вечернем парке. Музыка, ночные огни, танцы...
        - Да, с мостами нам определенно не везет, - наморщив лоб, ответил Алексей.
        - Почему это, создадим мост Земля - Варда. Организуем полеты для всех желающих, и не будет у нас никаких проблем с тоской по родине, - похлопала Ольга по плечу Алексея.
        - Оригинальная идея! Молодец!
        Она ответила ему поцелуем и прошептала:
        - Мост через пропасть...
        Через три дня должна произойти большая встреча. Пригласили всех, кто жил в этом городе, вернее тех, кто остался в живых.
        Николай на всякий случай предупредил Алексея:
        - Вы не благодарите никого. Что бы кто вам не сделал хорошего, доброго, полезного. Это трудно для человека из прошлого. Непривычно. Но вы постарайтесь. Ведь как раньше - расплатился и забыл, выбросил из головы. Так неправильно. Общество у нас изменилось, причем изменилось сильно.
        - Обязательно. Постараемся.
        - Да. Вот еще. Ни слова о сокровищах. О цели вашей поездке, не говорите про то, зачем вы летели на Варду. Сейчас это неуместно и некрасиво. Вас не то чтобы поймут, просто не стоит акцентировать внимание на собственных, извините, недостатках. Ведь в наших глазах человек, высшая цель которого богатство, достоин жалости. У такого человека нет будущего. Этим вы только унизите себя, - Николай доверительно посмотрел в глаза Алексею.
        - Не хочу никого обидеть, не хочу казаться глупым и недальновидным человеком, - честно признался Алексей.
        Теперь на Земле когда нужно что-то решить люди собирались вместе и дружно обсуждали вопросы. Могли просто собраться, чтобы обменяться последними новостями и посмотреть друг на друга. Ведь давно нет ни телевизора, ни радио, ни Интернета.
        Если назначена встреча, она обязательно состоится. Откладывать, впрочем, как и опаздывать на встречи, не принято. В прошлом остались многие вредные привычки, исчезли такие недостатки, как невнимательность, лень.
        Ориентировались часто по биологическим часам, они никогда не подводили. Время угадывать не приходилось, каждый точно определял.
        Ровно в десять утра человек пятьдесят подтянулось к городской площади. Городские часы, висевшие на стене, показывали десять. Механические часы работали четко, за механизмом следили.
        Каждый расположился, где ему удобно, получился круг.
        - Друзья, проходите, в центр, пожалуйста. Так будет удобно - всем слышно и видно вас, да и вам проще разговаривать со всеми, - предложил невысокий мужчина в темно-коричневом костюме. Удивительно доброе лицо, на носу очки в большой оправе. Проницательные умные глаза внушали доверие.
        - Мы не возражаем, - ответил Алексей и уверенно прошел в середину. Ольга быстрым шагом последовала за ним.
        - Итак, вы, прилетели домой, увидели, что на Земле произошло нечто невероятное. Для современного человечества неожиданный финал. Многое изменилось, жить стало труднее, - начал главный. Хотя главным он считался условно. Никто сейчас на Земле никем не командовал. Просто кто-то в данный момент должен выполнять обязанности ведущего.
        - Ну, для нас отсутствие электричества это не самое страшное. Вполне можно пережить, да мы и на Варде тоже вынужденно смирились с отсутствием электричества, жили можно сказать под открытым небом, поэтому нас отсутствие тока в розетке не пугает, - ответил Алексей, всматриваясь в лица. Разные, худые и круглые, покрытые морщинами и моложавые, но все они спокойные, доброжелательные. Чувствуется, этим людям некуда спешить.
        - Понимаю, мы тоже привыкли, как видите - обходимся и часто даже не замечаем неудобств. Пройдет время и все забудется, люди будут считать, что так и надо. Думаю, что и вы сможете вполне прижиться, - главный бросил взгляд на Алексея. В глазах вопрос.
        - В связи с отсутствием электричества особых проблем не возникнет, во всяком случае, это не станет причиной исчезновения жизни на Земле. Выжить человечество, конечно же, сможет. На деле имеет место проблема посложнее, чем гибель машинной цивилизации, - Алексей произнес с грустью в голосе, оглядываясь на главного.
        Люди слушали внимательно, не перебивая, не перешептываясь. Тишина стояла полная, изредка доносилось мяуканье, видно где-то притаились котята.
        Говорилось легко, микрофон здесь явно не понадобился бы.
        - Допустим. Но человек существо легко адаптируемое, любой из нас практически ко всему привыкает, и к хорошим условиям, и плохим. Человек с первобытных времен проявил чудеса изобретательности. Из самых трудных, да что там говорить из самых немыслимых безнадежных ситуаций практически всегда находил выход. История полна таких примеров.
        А сейчас у нас условия во многом более выигрышные. Сами посмотрите, в городах много свободных жилых домов и различных зданий. В ближайшие годы мы не сможем ничего строить, но это не страшно, пока мы обеспечены. Одежды, обуви, инструментов, всевозможных хозяйственных товаров, некоторых продуктов - в избытке. Хватит этого добра нам надолго. Не совсем все плохо, как видите, на ближайшие годы мы почти ни в чем не испытаем нужды. Надеюсь, со мной все согласны? - он окинул присутствующих взглядом. Женщина лет шестидесяти подняла руку, и главный дал ей слово.
        - Меня зовут Мария. Я прожила долгую жизнь, многое повидала. Конечно, раньше уровень комфорта превосходил все мыслимые пределы. Читая исторические книги, трудно вообразить, что цари и короли в то время жили лучше, чем любой современный человек в век компьютеров. Они и представить такое не могли, чтобы машины и цивилизация так безропотно исполняли любой каприз человека.
        Да, сейчас мы испытываем больше неудобств, но с каждым днем наша жизнь меняется. Мы тоже не стоит на месте. По мере сил мы будем улучшать все, но мы понимаем теперь, что не стоит становиться рабами этого самого лучшего. Наша цель не благополучие и комфорт. Ведь раньше считалось самым главным в жизни, - женщина говорила не слишком громко, внятно с паузами. Алексей подумал, наверное, раньше учителем работала.
        - А в чем цель? - спросил Алексей.
        - Цель, чтобы человечество выжило. Наша история показывает, что не раз человечество могло исчезнуть, причем чаще по собственной недальновидности. Ограниченное мышление и подвластность эмоциям это явный путь к гибели. Поэтому цель заключается в том, чтобы мы развивались духовно. Мы должны усилить и объединить все доброе, полезное и хорошее, что у нас накоплено. Фактически на Земле остались самые трудолюбивые и терпеливые люди, чья жизнь в прошлом посвящалась реальной жизни, а не виртуальной. Иначе говоря, прошел естественный отсев.
        Сейчас уже нам жить во многом стало легче. Во всяком случае, преступников среди нас уже нет. Сама среда исключает, да и неумно быть преступником. Сам себя и накажешь. Скрыть злые дела и мысли невозможно, все как на ладони. С черными мыслями трудно жить среди людей. Придется уединиться и далеко уйти, а одному сложно выжить. Такому человеку нужно перевоспитаться, сейчас невозможно жить за чужой счет. Многие пережитки прошлого навсегда ушли, в том числе и денежные отношения, ложные цели. Раньше к ним стремились люди исключительно ради денег, ради самоутверждения. Поэтому, лишившись комфорта, мы приобрели намного больше. Все это я говорю к тому, чтобы наши гости Алексей и Ольга не пугались изменениям. Не все так плохо. Мы вас принимаем с радостью, мы вам обязательно поможем, даже не думайте о трудностях - вы здесь не одни. Вы среди добрых и надежных людей, впрочем, вы это сами видите, - Мария говорила пламенно, размахивая рукой в такт своей речи.
        - Алексей, Ольга вы вернулись домой, живите с нами, трудитесь, радуйтесь жизни, мы вам поможем, - послышалось отовсюду.
        - Спасибо друзья! Все замечательно! Но вы, вернее мы...мы подумали и решили вернуться на Варду, - Ольга произнесла, смахивая слезу.
        - Как вернуться, - послышался слева мужской голос.
        - Зачем вернуться? - женщина рядом спросила звонким голосом.
        - Разве вам здесь плохо. Вас здесь никто не обидит. Это такой же ваш дом, - заявил добряк-мужчина в очках.
        - Все замечательно. Все здесь хорошо. Но! Есть одно, но очень большое но, - Ольга подняла указательный палец.
        - Я чувствую, вы волнуетесь, вы боитесь чего-то. Поймите, сейчас здесь уже все иначе, вам на Земле ничего не угрожает, с опасностями мы боремся сообща, выбирайте любое место для жительства. Вон сколько свободных домов, - мужчина в зеленой рубашке ответил бодрым голосом.
        Люди засуетились, оживленно что-то обсуждали. Жители города явно не ожидали такого поворота событий. К Алексею подошел мужчина, высокий, лет сорока пяти - сорока восьми.
        - Мы сделаем для вас все, что в наших силах. Будем во всем вам помогать. Останьтесь. Сейчас для нас каждый новый житель это самый настоящий подарок, чем больше нас, тем лучше. Вместе мы сильнее. Вы молодые, сильные. У вас будущее!!!
        - Дело в том, что если бы мы не имели выбора, мы бы обязательно остались - а куда нам деваться. Но у нас есть два пути. Мы возвращаемся туда, откуда мы прилетели, там ждут незаконченные дела - нужно обязательно очистить планету от остатков машинной цивилизации, иначе все это возродится буквально из пепла - есть микросхемы, не уничтожены карты памяти и многое другое, к тому же у нас там остались друзья, - Алексей волновался.
        - Жаль. Очень жаль. Вы хорошие, вы добрые люди. Нам очень жаль вас терять, нам будет вас не хватать.
        - Хм. Нам тоже не хочется. Что поделать, когда выбор очевиден. Вы все обладаете даром. У нас нет дара. Выучиться этому нам не дано, вам он выпал свыше, сами знаете как. Вот еще и поэтому мы не сможем жить здесь. Мы не можем вас понимать во многом. Мы не можем работать как вы. Мы все время будем ощущать свою ущербность. Мы дети другого времени, мы из прошлого, фактически в нем и остались, вы из будущего. Вы свободны от пережитков прошлого, вы умеете многое, - Алексей замолчал и посмотрел в сторону.
        - Рано или поздно дети покидают родительский дом. Помните, он всегда открыт для вас. Пока мы живы, мы всегда вам поможем, - громко произнес мужчина.
        - Спасибо! - Алексей пожал руку.
        - Если будет плохо, возвращайтесь, обязательно возвращайтесь, - подошла к ним Мария.
        - Мы вернемся, обязательно вернемся и, скорее всего, не одни. Наверняка наши друзья тоже захотят повидать Землю. К тому же у них пополнение. Родился мальчик, - простодушно улыбнулась Ольга.
        - Так, что же вы молчите? Мы соберем самые лучшие детские вещи, игрушки, вы возьмете с собой, - Мария подошла и обняла Ольгу.
        - Мы будем всегда рады принять вас, мы всегда будем вместе, - все по очереди подходили и знакомились.
        - А я подумал... только сейчас вот... только сейчас мне пришла такая мысль. Мы на Варде сделаем приют для тех, кому не нашлось места на их планетах, кому хочется все поменять в жизни, кого нужно спасти, кому нужно начать все сначала. Мы будем помогать всем, кому сможем. Это будет планета-спаситель, планета-убежище. Мы создадим там специальный отряд, даже армию для защиты всех, кто в этом нуждается. Да, так и сделаем. На Землю мы будем летать регулярно. Поэтому знайте, за вами прилетят, вам помогут, если понадобится, - Алексей поднял обе руки и сжал кулаки.
        - Тогда, наверное, вам есть c кого начать..., - услышал Алексей за спиной.
        - Любопытно! - обернулся он.
        - Не удивляйтесь, я готов разделить вашу идею. Если вы не против, я полечу с вами, и буду помогать всем тем, кому трудно, - обратился к нему высокий мужчина с открытым лицом, на нем решимость.
        - И я, и я..., - послышались женские и мужские голоса.
        Набралось семь человек, желающих оказывать помощь всем тем, кто нуждается.
        - Хорошо. Я рад, что вы меня понимаете. Должен сказать вам, что лететь очень долго. Да и комфорта на Варде не больше, чем на Земле, - Алексей совсем не ожидал такого поворота.
        - Ничего, мы согласны! - хором ответили добровольцы.
        - Тогда готовьтесь. Через три дня вылетаем.
        Нежаркая солнечная погода мечта любого человека. Именно такой на редкость идеальный во всех отношениях день стоял сегодня. Градусов двадцать пять, не больше. В такую погоду грех сидеть дома, душа так и просится на свежий воздух. Вот и Алексей с Ольгой с утра решили прогуляться к речке, заодно и искупаться. Кто знает, когда удастся побывать на Земле. Кто бы отказался перед полетом вдоволь нагуляться по родной планете...
        Проснулись рано, хозяева еще спали в комнате за стеной.
        Алексей с утра побрился, причесался, принес воды, разжег печку, поставил чайник.
  &nbs