Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Эпидемия Джон Голд
        Ключи от Пангеи #2
        Алексей Чадов, по прозвищу Чудо отправлен дворцом Соломона в водный мир Фризе, где разворачивается невиданная доселе эпидемия. Его друзья, оставшиеся на Земле, выходят на связь с военными, в надежде передать важное сообщение. Дворцы Императоров начинают действовать, видя пугающие следы эволюции среди Зараженных. А обычные люди тем временем, пытаются просто выжить и не попасть в лапы того ужаса, что пытается выбраться из Изнанки в наш мир.
        Джон Голд.
        Ключи Пангеи-2. ЭПИДЕМИЯ
        Пролог
        ЧАСТЬ 1 ИЗ 4
        Мир Фризе. День 21-й. Бригадир Райан Ао, глава семейства Ао.
        В отличие от молодого поколения, родившегося после начала Битвы за Будущее, пятидесятидвухлетний бригадир Райан Ао, крепкий, поджарый усатый мужчина, помнил еще теплый мир с открытым небом над головой, а не трехсотметровой коркой льда. Мегаполисы, освещаемые лучами местного солнца, а не софитами подводного города. И уж точно не того собачьего холода, что вынуждает население Эторофу круглый год шататься по улицам в полумраке, кутаясь в двухслойную одежду, в тщетной попытке не выпустить даже капли тепла наружу. Жители мира Фризе борются с тремя напастями одновременно: вечным холодом, голодом и глубоководными тварями, которых Колыбель призвала на стадии-5, защищая себя от Императоров.
        Спустя тридцать четыре года от начала Битвы за Будущее, побывавший в семи поселениях Райан, смело может сказать, что все подводные города мира выглядят одинаково.
        В центре полусферы купола находится летающая пирамида [от 5-го до 8-го уровня], генерирующая сам жилой купол и термальное поле обогрева. Без купола, от давления воды население быстро погибнет. А без термального поля воздух остынет и люди замерзнут насмерть. Но чем дальше от пирамиды, тем менее благоприятные условия для жизни. Тот же воздух холоднее, освещение слабее, а сила обогрева падает с каждым пройденным метром.
        В связи с этим, круглую территорию под куполом Эторофу, да и других городов, разделили на кольца районов, от А1 до А10 в самом центре, где не требуется спать в термобелье, до внешнего кольца Е1-Е100, где чаще всего ставят склады и промышленные мастерские. Помимо главной городской пирамиды [5 -8], есть также десять кланов с их летающими храмами [4], локально контролирующих районы под куполом, разделяя город, словно пиццу с десятью кусками. Например, клан Лукас, созданный всего одним патриархом Пере Лукасом, контролирует районы знати А7, мастеровых B7, ценных работяг C71-C79, черновую рабочую силу D71-D79 и внешние кварталы Е71-79, используемые под склады крупного сырья, верфи батискафов, фабрики по производству еды, маго-техники и почвы для теплиц. С растительной пищей во Фризе дела обстоят совсем плохо.
        За каждое кольцо в сегменте, находящееся под контролем клана Лукас, отвечает свой небольшой род. Таким образом на патриарха Пере работают пять родов, отвечающие за пять колец города.
        Сегодня на ежемесячное собрание района D73 пригласили всех, кто имел хоть какое-то право управлять людьми. Недовольно пыхтя после смены у руля батискафа на глубине восьмисот метров, Райан Ао все же прибыл на него. Хлипкие рода в пять-десять человек пришли компанией. Самореклама чистой воды! Огрызки безхрамовых недобитых кланов отправили сюда только своих старших представителей, опасаясь тех, кто мог оборвать их родословную. Появились и парни из гильдии Мартена, глубоководных добытчиков, торгующих напрямую с Системой, а не через торговые терминалы дворца Хекса-Дзу, управляющего Эторофу. Налог за право жить под куполом города платят все, включая детей и стариков, но зачастую продавать вещи самой Системе на 10 -20 % выгоднее, чем сдавать добычу в магазины. Поэтому среди населения бытует мнение, что гильдейцы всегда живут лучше остальных. И Райан, водивший их полу-боевые батискафы знал, что это правда! Все-таки работники Мартена добывают кристаллы маны на большой глубине, где и риск встречи с плотоядными тварями существенно выше.
        На собрание пришло по меньшей мере триста человек, руководящих хоть чем-нибудь в районе D73. Хозяева мастерских ремесленников и бригадиры подводных шахтеров, подобные Райану. Представители промысловых организаций по заготовке продовольствия. Фермеры, проще говоря. Со времен начала Битвы за Будущее, их отличительным признаком всегда было пузо. Уж кто-кто, а эти ребята, даже в условиях полуголода, никогда с пустым желудком не ходят. Жандармы, стоящие у входа в зал собрания, просто следят за порядком. Представители городской армии сидят и смотрят, в какую сторону дуют ветра народных настроений. Им все равно, что будут обсуждать. На службу по защите подводного города представителей армии вызывают только в случае массового нападения глубоководных или при экспедициях в Бездну, в поисках еды и ценных ресурсов. Свой паек и монеты военные получат с налогов при любом раскладе.
        Последней и одной из самых многочисленных групп по интересам, пришедших на собрание, стали лидеры групп авантюристов, покоряющих великий лабиринт под городом. Развиваются они медленно, а до старости доживает, дай бог, один процент от изначального числа вступивших в гильдию. Проще говоря, авантюристами становятся все те, кому не нашлось места в армии.
        Люди расселись в несколько кругов, образуя в центре место для выступающего. Помещение для собрания выбрали небольшое, чтобы не сильно тратиться на отопление. Первым, как и ожидалось, решил взять слово Сезар, опальный отпрыск клана Лукас, управляющий делами клана в районе D73.
        Опальным этого плешивого пятидесятилетнего Стража с некрасивым брюшком называли прямо в лицо, даже собственные соклановцы. Патриарх Пере Лукас отказался от сына, подхватившего проклятье больше тридцати лет назад. В итоге, статус члена клана у Сезара есть, а уважения нет. Из-за проклятья, его аура постоянно близка к нулю, и он не может проводить гармонизацию для поднятия уровня.
        - Господа упа-ав-енцы! - люди начали морщиться, вспоминая о проблемах с речью у Сезара - У-уководство ка-ана У-укас п-е-едупьеждает вас о том, что вское-е темпе-а-атуа-а на уи-ицах кой-ца D будет понижена с двенадцати до десяти га-адусов. Тиш-шина! Б-аго-оодные и обы-ычные у-ди, все мы п-атим на-оги, часть из кото-ых идет на скупку ки-иста-ов маны у добы-ы-тчиков. На этих ки-иста-ах маны а-аботают печи го-одского е-етающего ха-ама, подде-еживающего го-одской купо-й и тепо-овое по-е Это-офу. Зае-ежи в шахтах воку-уг го-ода исто-ща-аются. Добы-ы-тчикам пи-иходится ходить за ними все да-й-ше и да-й-ше, а это повы-ы-шает стоимость их а-абот. А-астет цена на ки-иста-ы маны, а вместе с ними до-ожает цена подде-ежания ж-изнепи-игодных усо-овий в го-оде. У генераа-губе-натоа-а Фа-акена Доу из дворца Хекса-Дзу быу выбо-й. Поднять на-ог с 10000 единиц маны до 13000 или понизить темпе-ату-у. Он пошеу насе-еению на вст-ечу, не став поднимать на-оги.
        Услышав о доброте генерал-губернатора, Райан усмехнулся. Как же! Фракен Доу сначала сделает шаг назад, доведет людей до грани, заставляя таким образом их самих прийти к мысли о поднятии налога ради больших благ. Простому работяге, чтобы добыть кристаллов на 10000 единиц, приходится неделю безвылазно копаться в затопленных шахтах. Повысь Фракен налоги, люди бы ушли в другие города. В мире Фризе правит не демократия, а милитаризм, при котором у власти стоят Монархи.
        Сезар, слушая недовольные роптания людей, продолжил свою речь.
        - Тиш-шина, господа упа-авленцы! Это еще не всё! Мо-ж-ете меня ненавидеть, но униве-есайные пайки еды вско-е-е по-т-о-ожают. Пи-ичина все та-же. Наша экономика завя-я-зана на ки-истаа-х маны, а их все меньше и меньше. Всё, что на-одитсяна г-у-убинах от 300 до 1000 мет-ов, добы-ы-тчики в а-анге Ста-а-жей уже наш-йи и поо-ожиии в печи го-оода. Спускаться на отметку ниже кио-омета-а могут тойько А-атники, а их, как мы все знаем, немного. Авантюи-исты, поко-итеии веи-икого уаби-инта, вносят свой вкаад, но то-о, что там можно добы-ыть, не хватает дыя самообеспечения гоода-храма Это-офу.
        Будучи Ратником, Райан Ао давно знал всё, о чем сегодня решил рассказать плешивый Сезар. Снова станет холоднее, кристаллы маны в ближайших шахтах полностью истощатся, а потом начнется голод. Так было в трех из семи городах, из которых ему пришлось вскоре бежать. Если в Эторофу будет так же, первой взбунтуется “черная народность” из числа эмигрантов.
        Вынырнувший из тени бригадира черный кот осмотрелся и, не заметив признаков опасности, вскоре тихо улегся на колени хозяина. Уже больше тридцати лет питомец Фауст был со странной способностью, не отображавшейся в интерфейсе Райана, оберегая его жизнь круглые сутки. В минуты опасности кот посылает ментальный сигнал, передавая образ источника угрозы. Фауст также может несколько раз за день быстро восполнить запас очищенной маны бригадира, и вдобавок все дети Райана родились с прирожденными классами.
        Поглаживая кота, лежащего на его коленях, Райан начал обдумывать план переселения. Пока ситуация не стала совсем печальной, надо покинуть Эторофу! Пять из десяти нынешних подводных городов находятся на глубине от 300 до 800 метров от уровня моря, на немногочисленных подводных горах и хребтах. То есть прямо под трехсотметровой коркой льда у поверхности. Такие города называют мелководьем Фризе. Здесь, в низкоплотной мане, растительная жизнь процветает за счет использования маны вместо солнечного света. Находя выходы вен дракона на поверхность, в виде мощных природных источников маны[2], дворцы Императоров перемещают к ним свои свободные летающие храмы [5 -8], таким образом закрывая часть энергетических потребностей будущего города.
        Меньшая часть поселений, находящиеся ниже 1000 метровой отметки, по праву считаются глубоководными. Та же Корпорация, компания-государство и дворец одновременно, никогда выше этой отметки не поднимается. Купить и продать у них можно все что угодно, вплоть до душ. Ратники стекаются в глубоководные города, словно металл, падающий на дно океана. Кристаллов маны больше, но добыть их сложнее из-за частых стычек с фракцией тех самых глубоководных.
        Еще ниже, на глубине 5000 метров находится большая тридцатка городов-гигантов сильнейших Императоров, сумевших захватить Храмы Регионов [8], системных объектов 8-го уровня. Сюда Райан с семьей при всем своем желании попасть не сможет. Минимальная планка входа - 104-й уровень, то есть Ратник IV-ступени. Младший сын и дочь до такого уровня пока не доросли. В гарнизон и вовсе принимают только Витязей от 250-го уровня. Давление воды в 500 атмосфер убивает мгновенно Стражей даже в доспехе духа. Ратники могут продержаться около получаса.
        Райан надолго задумался, а решение, видимо, надо принять быстро. Его личный рабочий серийный легкий батискаф “Мотылек” на пятнадцать пассажиров готов к отплытию прямо сейчас. Погружается водный транспорт всего до 1200 метров, но сейчас больше и не нужно. К тому же, с началом Битвы за Будущее, даже морские карты не учитывают первые 300 метров льда. Так что реальная максимальная глубина погружения будет около полутора километров.
        Надо забрать старшего сына Рикардо из военной академии или гарнизона. Черт его знает?! Может опять он и вовсе уже дома, вовсю развлекается со своей девицей. По пути заскочить за Ликой, дочкой от второго брака. Ей опять выпала смена на фабрике пищевых пайков. Теодор, проблемный младшенький, скорее всего после смены на шахте, опять сидит дома со своей находкой в виде живого трупа.
        У Мотылька на полном баке жидкой маны запас хода в 200 километров. Без лишнего экипажа и того больше. Этого как раз хватает, чтобы охватить двухсоткилометровый горный хребет Итуруп, на котором стоит город Эторофу. Если проплыть на юго-запад 120 километров, можно попасть в подводный город Кунашир [6], глубина 800 метров. Или выжать из батискафа все до капли и добраться до Раусу [5], аккурат в двухстах км от Эторофу. Там в окрестностях шахтеры давно все выгребли, но авантюристы стабильно снабжают город кристаллами из подземелья. Есть еще поселение-кроха Шикотан [4], созданное свободным боевым кланом Феардо, до которого всего 130 километров. Бордель, оружейные мастерские, судовая верфь. Благородные знают, как заинтересовать караваны своим сервисом.
        Проблема в том, что для легкого подводного транспорта путь на юго-запад от Эторофу, по сути, единственный. На севере, юге и востоке - открытый океан больше чем на тысячу километров. Есть несколько горных хребтов на северо-востоке - Уруп, Кетой, Расшуа, Матуа - но все они необитаемы, не считая нескольких родов, поставивших свои верфи-мастерские для транзитных караванов. Нет выходов драконьих вен, а значит и крупных поселений.
        Кот в руках Райана неожиданно навострил уши. Плешивый Сезар Лукас, добившись тишины, продолжил свою речь.
        - Господа, спокойно! Я еще не сказа-й самого га-авного. В связи с эпидемией неизвестного виу-уса, десять дней назад появившегося на Это-офу, гох-од вь-еменно изоли-иован. Наши суда, юдей и това-ы не будут пь-инимать в посее-ениях Кунаси-ье[Кунашире] и А-аусу[Раусу] до тех по-о, пока не будет а-аз-аботана вакцина. Бой-ные будут изоии-ованы! Сох-аняйте спокойствие! Господа, п-оошу тишины!
        Собрание превратилось в хаос. Даже дуракам сразу стало понятно, что генерал-губернатор решил не выпускать людей из Эторофу, превращающегося в холодный ад. “Работы нет, но вы держитесь”. А вот информация о запрете на прием судов - это очень и очень плохо! Теперь, даже если доплыть до Раусу, городской купол не пропустит ни судно, ни людей, имеющих прописку в Эторофу.
        Еще неделю назад среди шахтеров пошли слухи о какой-то болезни, превращающей человека в монстра. Подвозимые после рейда парни из гильдии Мартен клялись, что их соратник прямо в шахте обратился в какую-то непонятную тварь и кинулся на соседей. Кусался, царапался, не понимая речи. Штатный целитель при бригаде выложился на все сто, но помочь бедняге так и не смог. Больного доставили в один из переполненных госпиталей Эторофу, где выяснилось, что случай с шахтером далеко не первый.
        Даже с приходом магии и Битвы за Будущее, методы выработки вакцины остались прежними. Требуется изолировать вирус, поместить его в искусственную среду и дальше тестировать на нем различные лекарственные препараты и комбинации целительских умений. Когда появляется рабочая контрмера, ее начинают тестировать на людях. Уже готовое решение запускают в серийное производство, добавляя в Магазин Системы. Целители через него же могут купить за свободные начала одно умение или их целый лечебный комплекс, направленный на оказание помощи больному магией, а не лекарством. Есть целые кланы, специализирующиеся на зарабатывании денег путем создания вакцин.
        Пока Райан думал о способах покинуть поселение, собрание района D73 превратилось в хаос. Семнадцать миллионов шахтеров, ремесленников, воинов и авантюристов, тесно живущих в относительно небольшом городском куполе Эторофу, столкнулись с неизбежной проблемой изоляции и теперь будут заражать друг друга неизвестной болезнью. Хуже условий просто не придумать! Дома стоят в пять-шесть ярусов, на улицах не протолкнуться из-за наплыва эмигрантов, а теперь еще и неизвестный вирус!
        Сколько будут делать вакцину? Месяц или полгода? С этими мыслями Райан взял Фауста на руки и пошел домой. Младшенький Теодор уже должен быть дома. Надо предупредить сына не сливать снова все запасы ауры в найденный живой труп.
        ЧАСТЬ 2 ИЗ 4
        В Титардо, альянс Фелберг, состоящий из двенадцати Дворцов, на пару дней затих, первым получив информацию о резком повышении уровня опасности фракции зараженных в мире Земли. Сами Императоры к возне низших не проявляли ни капли интереса. Однако старейшины, отвечавшие за интересы своих господ, установив конференц-связь, решили обсудить общие планы.
        - Черт бы побрал этих зараженных! Уровень опасности поднят с пятого до седьмого, а Битва за Земной “Ковчег Силы” начнется только через пять лет. Еще один Император на старте Битвы! Из какой зловонной дыры их воля мира вообще достает такую редкостную мерзость?
        - Старина Грэхем? Кхе… Мастерская выслала вам чертежи для секвентирования родословной зараженных. Есть что добавить?
        На пару секунд повисла тишина. Грэхэм не торопился.
        - От имени дворца Соломона благодарю Мастерскую за чертежи оборудования. Изолятор изучал зараженных больше пяти локальных лет. Командиров, живые фабрики, коммуникативную сеть. Есть косвенные доказательства искусственного привнесения фракции зараженных в стадию-5. Их ДНК человекоподобна, но все же чужеродная и имеет единую родословную из другого мира. Вероятнее всего, что отпрыск Максимилиана “Мельницы” сделал свой ход.
        - Кузан Таленор…
        О досадном провале, связанным со смертью Максимилиана, никто из Императоров вспоминать не хочет. Мало того, что его убить нормально не смогли, так Мельница еще и три десятка нападавших забрал с собой на тот свет. Тогда же появилась информация о том, что его сын Кузан появился в мире Земли. Когда у этого брошенного чада прорежутся клыки, он первым делом вопьется ими в глотки Императоров, лишивших его родителей.
        Монарх Юлиан Перрос из дворца Декамерона, будучи самым молодым старейшиной из участвовавших в конференц-связи, долгое время молчал, давая старикам высказаться.
        - Как именно был улучшен вирус HZ1, отправленный во Фризе?
        Недовольно взглянув на юнца, Грэхем все же ответил.
        - Открыл-таки свой рот, поганец?!
        - Если тебя память подводит, то я напомню. Дворец Декамерона входит в альянс Фелберг на равных правах. Оскорблять меня - значит оскорблять волю Императора. Так что будь вежлив, Грэхем. Засунь свое мнение поглубже и ответь на заданный вопрос.
        - Давай будем честны, юнец. Ты мне не нравишься! Ты даже своему господину не нравишься! Но так и быть, дворцу Декамерона, а не его прихвостню, объясню. Мы добавили модульность, разделив оригинальный вирус на шесть частей. HZ1, первый выведенный подвид, представляет угрозу только для носителей человеческой ДНК. Когда человек подхватит все шесть частей, бацилла в его теле становится активной. До этого времени вирус невозможно обнаружить. Добавили живучесть и устойчивость к экстремальным условиям. Теперь стоит человеку чихнуть в комнате или прикоснуться к дверной ручке, как она месяц будет заразной, передавая фрагмент вируса всем прикоснувшимся. Включили совместимость с человеческой ДНК. Раньше уже активные зараженные не могли передать свой вирус другим. Теперь могут. Требуется укус, царапина или вливание прямо в кровь.
        - Итого мы имеем биологическое оружие против людей, которое будет везде и повсюду, - Юлиан покачал головой, не одобряя желание своего господина. - Надеюсь, вакцина уже разработана?
        - Когда, мальчик? - Грэхем и не думал сдерживаться. - Ты думаешь, Изолятор такие вирусы на коленке делает? Манозаражение некротическими эманациями? Нашествие насекомых, способных выжить в чужом мире? Нет, юнец! Мы просто улучшили то, что и так было в вирусе с самого начала, активировав дремлющие участки ДНК. Вы просили биологическое оружие и его испытание в соседнем мире. Что мы и сделали! HZ1 тестовый, а не итоговый образец.
        Пока старейшины спорили, кланы Скай, Гримуар и Прей из Великих Домов, выбранные мировым правительством Титардо, как нейтральные наблюдатели, начали задавать вопросы. Зараженные были замечены только в мире Земли. Теперь аналогичный вирус замечен ими во Фризе. А технологию межмировых перемещений на Земле имеют только дворцы. Кто-то из участников Битвы за Будущее нарушил договор о распространении биологического оружия. И если во Фризе все сложится плохо, кому-то из Императоров сильно не поздоровится.
        ЧАСТЬ 3 ИЗ 4
        В одном из столичных кафе, не смотря на разгар дня, на входной двери висела табличка закрыто.
        Пара бойцов Собачника, натянув на головы черные маски, ходили по помещению, вытаскивая наличку из кассы под барной стойкой. У стены, не видной со стороны входа, вповалку валялись гости заведения, вырубленные амулетом ментального удара. Отдельно от них на полу лежало бездыханное тело Софии Мамедовой, одной из участниц Союза.
        Галатея стояла с оружием в руках. Линд положил руку ей на плечо.
        - Девочка, я же говорил…
        - Старик, я помню. Одна пуля в голову и одна в сердце, - Галатея нажала на спусковой крючок пистолета с глушителем второй раз. - Я закончила.
        - Ее охранников не трогаем.
        - Почему? Они же свидетели.
        - Менты сразу поймут, что нападавшие пришли за головой этой дуры. Или всех на тот свет отправим, скрывая мотив. Или ограничимся только изначальной целью.
        - Тогда подожди минутку.
        Опустившись на корточки, Галатея сильной пощечиной привела одного из охранников Софии в чувство. Сама мечница была в черной маске спецподразделения.
        - Зовут как?
        - Сергей, - мужик проморгался и увидел труп нанимательницы. - Сергей Кривенко.
        - Слушай внимательно, Сергей Кривенко. Придут менты, скажешь, что было ограбление. Потом, когда папаша и мамаша этой суки начнут тебя лично допрашивать, можешь рассказать им правду о том, какой мразью у него была дочурка. После того, что она с нами сделала, я выжила и пришла только за ее головой. Начнут искать, открою охоту на всю чету Мамедовых. Все понял? Кивни если да.
        Галатея поднялась на ноги.
        - Не только у Мамедовых есть деньги и право рода, - повернувшись к Собачнику, мечница постучала пальцем по медальону-пропуску на шее. - Я готова.
        - Псы! Уходим!
        Сразу после вспышки телепортации, оказавшись на стартовой платформе города-храма “Парящие Небеса”, вся группа сразу же сняла с себя лишнюю экипировку. Бронежилеты, каски и маски, наколенники и налокотники. Вокруг сновали сотни Пробужденных, от Новиков до полноценных Ратников, круглосуточно уничтожающих зараженных и прочих тварей вокруг Владимира.
        Сев на ступеньке лестницы, Линд посмотрел на девушку.
        - Девочка, ты просила помочь, не задавая вопросов, и я помог. Теперь можешь рассказать в чем было дело?
        - Ни в чем! - девушка сказала одно, но глаза выражали другое. Линд молча продолжил ждать ответа. - Я не хочу об этом говорить.
        - Милочка, я помог тебе убить человека. Какие еще могут быть секреты? Если ты не в курсе, семья Мамедовых - миллиардеры из списка Forbes. Хочешь дам почитать журнал с интервью от главы их семейства? Мужик видно крепкий! Не раз людей в бетон закатывал.
        Галатея неловко посмотрела себе под ноги, боясь поднимать взгляд.
        - У этой твари были… нестандартные… постельные развлечения. Она любила все брать силой, заставляя других смотреть…
        - Хватит! Достаточно, - старик тряхнул головой, - теперь, когда она мертва, мы закончили?
        - Да, теперь можно приступать к охоте. Таша, Николай и Присцилла помогают другим людям перебраться в Москву. Команда Джина ищет выход на большое начальство. И спасибо за Ташу. Наташа сама постесняется отблагодарить тебя за помощь.
        - А ты значит смелее нее?! Ну-ну! Ты так и не сказала, почему решила войти в мою стаю.
        - Мне понравилось твое умение “Вибро доспех духа”. Активная защита…
        - Зубы мне не заговаривай! Я не наш кореец, чтобы мне лапшу на уши вешать. Тебе до лампочки идея рода и даже твоя подруга!
        В этот раз Галатея не опускала голову, а смотрела Собачнику в глаза.
        - Я хочу стать такой, каким был он!
        - Ведун?
        Девушка улыбнулась и достала меч из кольца.
        - Джо не был ведуном, каким другие люди привыкли его считать. Ты видел бой?
        - Все видели. Сатира от ударов бросало в разные концы улицы.
        Линд равнодушно пожал плечами. Галатея вздохнула, понимая, что ее переживания сможет понять только другой мечник.
        - Старый, ты… да ты просто старый! Тот сатир был трижды-мутантом со сверхнавыком рукопашного боя. Тебе, не сражавшемуся насмерть хотя бы с дважды-мутантом, сложно осознать, насколько они другие! Ты не понимаешь, насколько силен монстр, с которым бился Джо! Даже если мой самый лучший удар подкрепить умениями, затем усилить в сорок раз, я не смогу победить подобного противника. Двадцать семь атак! Чем дальше, тем сильнее становились удары Джо. Мечи ломаются, противник входит во вкус, адаптируясь к темпу битвы, а у тебя заканчиваются здоровье, аура, мана и всякая надежда. Всё складывается против тебя! Но наш патриарх победил!
        Несколько секунд Собачник внимательно рассматривал выражение лица Галатеи. На его лице заиграла довольная улыбка.
        - Я знаю это выражение лица! Ты что-то для себя решила, девочка.
        - Прости, Линд.
        - Не извиняйся. В тебе нет ни грамма честности.
        - Я не командный игрок. И уж точно не пес, слушающий команды.
        - Да плевать мне на команду! Захочешь стать псом, просто приходи. Что решила-то?
        Девушка убрала меч обратно в кольцо-инвентарь.
        - Пока патриарх не вернется, я буду действовать в тени рода. Одна или с тобой, не важно.
        - А если он не вернется?
        - Тогда, как его “меч”, я найду себе новое предназначение.
        Про чистильщика рода Голд никто вслух не сказал. Собачник всё сам понял по лицу мечницы.
        ЧАСТЬ 4 ИЗ 4
        Мир Земли. Спустя три недели от событий в Припяти. 18 мая 2015 года.
        Заседание генерального штаба армии России собрали сразу после подтверждения информации от группы дальнего разведпатруля “Вымпел”, случайно отправленного в Изнанке аж в подмосковный Королев, внутрь десятикилометровой зоны отчуждения вокруг Москвы. Получив прямой приказ от адъютантов Главного, генералитет великой державы в полном составе собрался в здании министерства обороны.
        В срочном порядке прибыли даже пять полковников Спецвойск, почти безвылазно находящиеся в Изнанке. Старейшины Белояр и Кзелона из дворцов Психеи и Хекса-Дзу, вместе отвечающих за всю территорию России, также были приглашены.
        ЧЕЛОВЕК, МАКСИМ ДРАГУНОВ, 28 УРОВЕНЬ (РАНГ: СТРАЖ I-СТУПЕНИ)
        Вышедший к трибуне спикер включил в своем интерфейсе режим проектора, показывая кадры, полученные от трех различных групп разведки. Прямо под изображением висела надпись с ником выступающего. С недавних пор оружейные фамилии в названии родов вновь вошли в моду. В штатах рода Кольт, Вальтер, Ремингтон и Гатлинг используют это, как часть неофициальной рекламной компании.
        - Господа генералы! Меня зовут Максим Драгунов, старший лейтенант военной разведки при генштабе армии России. Дабы все слушатели имели одинаковый уровень информированности, я начну с данных, полученных полгода назад по земному времени. Или два с половиной года назад по летоисчислению Изнанки. В лабораторию под Владимиром был доставлен образец командира зараженных в ранге Стража, окрещенного учеными Трехногим за уникальный отросток, похожий на хвост. Прикладывая его к земле, монстр-командир через колебания маны передавал команды своей свите.
        Особь прошла две стадии мутации и могла контролировать до двух сотен обычных зараженных того же ранга и ниже. Во время исследований образец сбежал, и позднее его неоднократно замечали патрули родов и кланов, отвечавших за западные пограничные районы подконтрольной нам территории во Владимире.
        Драгунов включил новый слайд с картой передвижения.
        - Позднее, четыре месяца назад, Трехногого видела рейд-группа клана генерала Чернигова в районе Купавны и города Железнодорожного, находящегося всего в шести километрах от Московской зоны отчуждения. Особь, вошедшая в ранг Ратника, собрала вокруг себя целое стадо в три тысячи зараженных, постепенно прокачивая себя и свою личную свиту. Появилось младшее руководящее звено в виде мутантов-командиров первой мутации в ранге Стража. Во время краткосрочного боя Трехногий защищал себя обычными монстрами и мутантами из личной охраны. Когда бой начал выходить из-под контроля, хитрец сбежал с места сражения, двигаясь опять же на запад, в сторону столицы. Уровень его интеллекта примерно такой же, как наших человеческих генералов, но с более узкой направленностью. Трехногий является командиром от рождения и до последнего вздоха. Он не охотится, не ходит в разведку, даже не защищается, а только командует, давая более слабым зараженным некий смысл жизни.
        Три недели назад в зоне отчуждения побывала группа дальнего разведпатруля “Вымпел”. В подмосковном Королеве бойцы удачно наткнулись на самое высокое здание в городе. Улица Пушкина, дом 21. Двадцать пять этажей из бетона и кирпича дали возможность закрепиться и сделать точку наблюдения на высоте восьмидесяти метров над землей.
        Максим, щелкнув, сменил фото здания на видео в режиме паузы.
        - Клоп, разведчик группы “Вымпел”, имеет способность прикладного типа, позволяющую ему видеть даже мелкие объекты на огромных расстояниях. После обустройства полевого лагеря на крыше высотки, отряд занялся наблюдением за столицей. Это кадры, переданные менталистом Вымпела генеральному штабу с отметкой “срочно”.
        На проекции, висящей над головой Драгунова, запустилось видео, заснятое глазами разведчика с расстояния в 5200 метров. В сторону захваченной столицы по лесам и дорогам двигались десятки групп, подобных Трехногому.
        Вдоль московской кольцевой автодороги [МКАД], опоясывающей Москву, на расстоянии примерно в километр друг от друга, неподвижно стоят трехногие существа по восемьдесят метров в высоту каждая. Нет ни головы, ни рук. Десятки хаотично двигающихся глаз, расположенных прямо на теле, вглядываются в любые признаки движения, отстреливая магическим лучом всех незваных гостей. Внутрь захваченного города живые башни впускают только зараженных со свитой, отказывая во входе одиночкам.
        ЗАРАЖЕННЫЙ, [НЕОПОЗНАННЫЙ ВИД], 114 УРОВЕНЬ (РАНГ: РАТНИК IV-СТУПЕНИ)
        Посмотрев секунду на строчку ника, разведчик использовал форсированный режим своей способности, заглядывая еще дальше, вглубь столицы. На видео появились первые кадры с человекоподобными зараженными, размером с великанов, стоявших сразу за живыми башнями на МКАДЕ.
        ЗАРАЖЕННЫЕ, [НЕОПОЗНАННЫЙ ВИД], 127 УРОВЕНЬ (РАНГ: РАТНИК IV-СТУПЕНИ)
        Еще дальше, прямо в небе висели существа в форме угольно-черных морских ежей.
        ЗАРАЖЕННЫЕ, [НЕОПОЗНАННЫЙ ВИД], 133 УРОВЕНЬ (РАНГ: РАТНИК IV-СТУПЕНИ)
        Напрягая глаза, разведчик увидел на самом пределе доступной видимости гигантские костяные гробы, висящие прямо в воздухе. Под ними существа, похожие на живые биофабрики, перерождали убогих зараженных из свиты в более совершенные мутировавшие виды. Живая пульсирующая плоть, оплетающая целые дома, вытягивала из почвы полезные микроэлементы, перекачивая ценное сырье куда-то вглубь города. Часть клановых храмов, висящих над столицей, уже оплетена живыми жгутами и, судя по отсутствию силовых щитов, зараженные нашли альтернативный способ захвата системных сооружений.
        Вскоре изображение окрасилось в красные оттенки и резко стало полностью черным. Видимо разведчик, перегрузив глаза, на время лишился зрения. Максим Драгунов отключил проекцию.
        - Сегодня, с начала Стадии-5, названной Системой “Всходами”, прошло 3388 дней. Больше девяти лет по времени Изнанки! И меньше двух с половиной по меркам Земли. Мы недооценили скорость распространения и развития зараженных, как новой фракции, участвующей в Битве за Будущее. Господа генералы, в нашем человеческом понимании есть три ныне доступных ранга - Новик, Страж и Ратник. Однако для зараженных с их самоорганизацией и коллективным, стихийно образующимся сознанием, кроме Новика есть еще Новик-командир первой мутации, затем второй и третьей мутации. Вместо трех уровней иерархии у зараженных их минимум двенадцать. По четыре на каждый ранг. По мере того, как становятся доступные новые ранги, сложность внутренней структуры фракции зараженных растет в геометрической прогрессии. Вы видели эти живые башни дозора? Гиганты и летающий гроб - это элементы периферии города Зараженных. Кодовое название - Некрополь.
        Георг Чернигов поднял руку, останавливая Драгунова.
        - Молодой человек, вы сказали города? Насколько я понял из увиденного, зараженные создали биофабрику для усиления своих соратников.
        - Генерал, - Драгунов взял паузу, - разведка не знает, куда уходят артерии, показанные на видео. Живые башни на МКАДе, черные Звезды Смерти в небе, гробы и великаны - это внешняя охрана для того, что скрыто в центре Москвы. Все присутствующие знают соотношение зараженных в городе Изнанки: их примерно в пятнадцать раз больше, чем число жителей в том же городе на Земле. Вопрос?! Как за пять лет зараженные сами себя не съели, учитывая каннибализм, присущий их расе монстров? Животных и рыб им бы не хватило. В Москве проживает 12,5 миллионов человек. В ее Изнанке, на момент начала стадии-5, было около двухсот миллионов зараженных! Я могу включить видео еще раз, и вы увидите, что сейчас число зараженных в столице не больше пяти миллионов! Но каждый из них мутировал минимум один раз. Многотысячные стада зараженных, ведомые командирами-мутантами, идут в столицу со всей Московской и соседних областей. Аналогичная ситуация в Санкт-Петербурге. Мы получили аналогичные ответы из Штатов. В Нью-Йорке и Лос-Анжелесе, зараженные собираются в крупнейших городах. Разведка обменялась с военными из Японии. Кадры из
30-ти миллионного Токио настолько ужасны, что наши на их фоне просто песочница. Те же живые башни, размером с небоскреб, убивают всех монстров, подплывающих к берегу столицы Японии. В Индонезии все настолько плохо, что местные Дворцы предлагают эвакуировать население Джакарты, в соседние регионы за год до начала Битвы за Будущее. Шанхай, Пекин, Гуанчжоу. Китайцы по три раза на дню запрашивают военную помощь у дворцов Психеи и Хекса-Дзу.
        Старейшина Кзелона из дворца Хекса-Дзу кивнул, подтверждая слова спикера. Генерал Чернигов поднял руку, вновь остановив разведчика.
        - Лейтенант, будьте добры, покороче. Вы собрали генштаб просто, чтобы сказать, как все плохо?
        - Инфраструктура.
        - И?
        - Зараженный с четвертой мутацией.
        Услышав последнее, Белояр вскочил на ноги.
        - Бред собачий! Ни в одном мире, где еще не началась Битва за Будущее, не может существовать монстра прошедшего четыре стадии мутации! Сосунок! Ты хоть понимаешь, о чем говоришь? Трижды мутант встречается один на миллион особей! Один! Для четвертой мутации требуется энергии развитого астрала от стомиллионного населения себе подобных монстров! А это развитое многоуровневое сообщество с дважды и трижды мутантами…
        Старый демон в этот момент остановился от безумной догадки. Куда делись почти двести миллионов зараженных из Москвы с начала стадии-5?! Вид у Белояра с сосредоточенного сменился на напуганный. Дело далеко не в каннибализме! Общество зараженных постоянно развивалось! Его фундамент день за днем строился на погибших Новиках. Зараженные прибывали, собирались в огромные стада, создавая условия для появления мутантов. Они будто шаг за шагом разблокировали свое собственное древо технологий, открывая новые постройки и типы мутаций. Та же живая биофабрика, не может существовать вне развитого общества. Если учесть мигрирующие из области в саму столицу стада, то речь идет о цифре близкой к миллиарду зараженных. Учитывая массовые жертвы на этапе развития, появление зараженного, пусть всего одного, но с четвертой мутацией, все равно возможно!
        Видя реакцию Белояра, лейтенант Драгунов кивнул.
        - Как верно подметил вестник, всё выше им описанное, фракция зараженных строит в крупных городах Изнанки, жертвуя своими же собратьями. Дважды и трижды мутировавшие твари сами приходят в Москву. Не осознанно, а подчиняясь инстинктам коллективного сознания, вбитым на уровне родословной. Так же, как люди, пробуждают классы, так и зараженные, словно единый организм, постепенно открывают у себя специализации, направленности, уровни развитости подвида. Для них общество и город, это не разные вещи, а одно и то же. Они неосознанно жертвуют собой, чтобы общество и фракция зараженных развивались.
        Один из адъютантов Главного, хмурый и крупный, словно медведь, поднял руку.
        - Драгунов, - громкий басистый голос прервал спикера, - по мнению кабинета разведки, каков наихудший сценарий?
        - Простите, а вы кто? Из какого подразделения?
        Генералы неловко переглянулись. Разумеется, простой лейтенант не слышал и не знает об адъютантах Главного. Сам медведь плотоядно улыбнулся.
        - Считай меня генералом внутренней разведки. Одним из тех, кто следит за всеми в этом кабинете, включая и тебя.
        Лейтенант задумался и начал загибать пальцы.
        - Первое и наиболее неприятное: скорее всего в Изнанке зараженные искусственно создадут под Москвой зону повышенной плотности маны, выполняя условия для появления мутанта четвертой стадии. Это основная цель создания Некрополя. Пусть локально, только во время обороны столицы, но его сила будет непреодолима для человека и сил Дворцов Императоров, в рамках подготовки к Битве за Будущее. Второе: только вопрос времени, когда зараженные откроют в своей родословной знания о порталах между Землей и Изнанкой. Мы привыкли считать монстров тупым зверьем, а может быть и так, что объединившись в групповой разум, они умнее нас. Третье: на каждой последующей стадии подготовки к грядущей Битве за Будущее, фракция зараженных, всегда будет первой по числу высокоранговых бойцов. Четвертое: их агенты уже могут разгуливать по Земле, готовя плацдарм для прорыва из Изнанки. Вчера мы получили данные об эпидемии кошмаров в Чикаго. Так же, как мы изучаем зараженных, они изучают нас, создавая свой информаторий. Пятое: вирус, делающий зараженных таковыми, может перекинуться и на население Земли. Пусть теоретически, но
заражение родословной, скажем через укус или кровь, вполне возможно. Если это случится, зомби-апокалипсис с мутантами перестанет быть выдумкой.
        Адъютант-медведь кивнул.
        - Возможные контрмеры?
        - Без серьезных изменений в политике освоения Изнанки и сил пробужденных, ни у России, ни у всей Земли, вообще нет шансов. Теоретически поможет всеобщая мобилизация кадрового резерва. Ввод военного положения среди частных родов и кланов с передачей армии права на свободный рекрутинг бойцов. И даже так, все чего мы добьёмся, это полномасштабной войны с фракцией зараженных к началу Битвы за Будущее. Стоит Изнанке и Земле объединиться, как зараженные пойдут в наступление. Их цель, как и наша, найти и захватить Храм Мира[10], открывающий доступ к Колыбели Цивилизаций. Проблема в том, что наш российский Храм Нации[9] находится аккурат над Москвой. Зараженным, скажем года через три-четыре, вполне будет по силам попытаться его захватить. Опять же, четырежды-мутант на их стороне будет равносилен джокеру из покера.
        Георг Чернигов уловил взгляд адъютанта в сторону разведчика. Видимо скоро у Главного появится еще один представитель.
        В этот момент к сидящему рядом с генералом, полковнику Еремею Рублеву-Лебедеву, подошел служка из секретариата и что-то настойчиво прошептал на ухо. Старый вояка уже послал клерка, но тот не отходил, будто стоя насмерть. В итоге полковнику пришлось покинуть собрание генералитета, таща чрезмерно навязчивую прислугу в коридор.
        ***
        Внутри здания министерства обороны, рядом с залом для заседаний генералитета, стояла группа Джинронга. Сам кореец нервничал, так как уже неделю просил встречи с генералом Георгом Черниговым, но ему отказывали снова и снова. Блондинка Молли Голд, пряча руки в карманы делового пиджака, недоверчиво косилась на пустующее место секретаря. Стоящий рядом с ней ведун Эрчим, пару минут назад, путем внушения промыл мозги обычному служке, заставив войти в зал собрания генералитета и вывести в коридор генерала Георга Чернигова. Защитник Ребко сам вызвался стать телохранителем главы рода и сейчас спокойно стоял, ожидая представителей всполошившейся охраны.
        Четыре человека с системными фамилиями Голд, были совсем не тем, что ожидал увидеть Еремей Рублев-Лебедев, таща за шкирку обезумевшего парнишку-секретаря.
        - Вы, бл…дь, совсем страх потеряли? Приперлись в министерство обороны…
        Пока полковник матерился, вся четверка с разной степенью отвращения изучала его ник и погоны со звездочками. Джин, тяжело вздохнув, все же начал разговор.
        - Мы пришли к генералу Георгу Чернигову. Не к полковнику. И уж точно не с такой фамилией.
        - А харя не треснет?! Нет? Так может мне помочь? Вы, бл…дь, хоть представляете, какие у вас будут проблемы, после фокуса со служкой?!
        Кореец распахнул пальто, показывая, что при нем нет никакого оружия.
        - Не считая внушения молодому человеку, висящему в ваших руках, ни я, ни мои люди, не нарушали никаких законов. Да и внушение не потребовалось бы, согласись генерал Георг с нами встретиться лично. Мы две недели обивали пороги министерства обороны. Ходили в Око Императора. Даже о вашем собрании узнали случайно.
        Оценив рвение нарушителей, Еремей поставил секретаря на ноги и щелбаном сразу же отправил его в нокаут. Так проще всего вывести человека из внушенного состояния.
        - Похвальная настойчивость для гражданских, - Еремей перевел взгляд с падающего секретаря на нарушителей. - Раз уж все тут собравшиеся знают о пробуждении, поговорим серьезно. Генерал Чернигов сейчас слушает важный доклад. Одни только детали совещания, уже являются государственной тайной. Если есть, что сказать или передать генералу, можете это сделать через меня.
        Вся четверка разом окинула полковника взглядом полным недоверия и даже презрения. Ребко, совесть команды, сказал вслух то, что думает.
        - Знавали мы одного выхухоля с такой же фамилией. Артемий или Артем. Как-то так его звали. Я большей мрази ни разу в жизни не видел. Мужик, если ты его отец, я скорее говорящему сапогу поверю, чем тебе.
        Поняв с кем, говорит, Еремей нахмурился.
        - Артемий Рублев-Лебедев, приходится мне внуком. За тот проступок он понес суровое наказание.
        Кореец кивнул.
        - Смертная казнь? Нет! По глазам вижу, что внука, ты не тронул, даже после той грязи, что он с дружками натворил на боевом крещении. Мы пришли поговорить с Георгом Черниговым. А не с вами, полковник. Можете вызвать охрану, нас вышвырнуть, и я приду снова. И снова, и снова. До тех пор, пока не увижу генерала лично. Род Голд передаст кристаллы с важной информацией о действиях дворцов, только ему лично в руки. И никому другому.
        Еремей шумно выдохнул.
        - Как глава клана Рублевых-Лебедевых, я приношу извинения за действия внука и людей под его началом. Помните Софию? Девица с фамилией Мамедова? У нее способность - воздействовать на людей голосом. Я клянусь Силой, что она проворством заставила Артемия снять артефакт ментальной защиты в начале испытания, сделала глубокое внушение и все остальное время мой внук был под ее влиянием. Включая и момент, когда их бл…кий Союз взял под контроль новичков и пытались заполучить камень рода. Я лично прошу прощения за всё, что вы пережили в Припяти. Но мои извинения, господин Голд, это мое личное дело. Титул главы рода у вас, и главы клана у меня, хорошо виден. Так, что послушайте более опытного человека. У окружения Чернигова, от прислуги в доме до личной охраны, есть четкий приказ, не подпускать к нему посторонних, вплоть до ликвидации настойчивых подозрительных лиц. Вам, господин Голд, невероятно повезло встретиться именно со мной, а не с Ратниками из его охраны.
        Видя выражение лица собеседника, кореец, положившись на собственный опыт, понял, что ему не врут. Вполне ожидаемо, что генерал, тем более отвечающий за пробужденных, слишком значимая фигура для встречи с обычными людьми. Тем более, когда существует риск воздействия на разум.
        - Полковник, вы в курсе, что на нашем испытании был ведун?
        - Да, в курсе. Один из ваших людей, Джин, уже написал отчет о событиях в Припяти, включая встречу с сатиром, - Еремей замер и шумно выдохнул, снимая напряжение. - Сожалею об утрате.
        На самом деле представители армии шерстили последние доклады из Ока Императора, по крупицам собирая информацию о работе Системы, известную только ведунам. Кореец протянул руку, здороваясь с будущим соратником.
        - Наш патриарх, зная, что возможно скоро умрет, попросил передать Чернигову послание. Джо считал эту информацию важнее собственной жизни. Сами его посмотрите и решите, стоит ли об этом знать генералу. Молли, будь так добра.
        Блондинка молча достала из кольца-инвентаря новый кристалл маны и напитала его своим воспоминаниями о том самом вечере в ангаре завода Юпитер в Припяти. Снаружи шумит ураган, люди болтают о возвращении домой, а улыбающийся парень перед ней просит не нервничать. “Молли, не переживай. Еще до испытания, я знал, что могу умереть тут. Важнее то, что Битва за Будущее для землян еще только начинается. И у нас есть шанс защитить свою страну”.
        Передав полковнику кристалл с воспоминаниями, Молли впервые за две недели улыбнулась. Она, наконец, смогла отдать долг ведуну! Пусть он сам его не назначал, но после помощи в зале выбора и Припяти, грешно не отплатить той же монетой. Не каждой женщине дано найти свое место в жизни.
        Кореец на секунду схватил руку полковника с зажатым кристаллом.
        - Полковник, о том, что вы увидите, знают только четверо присутствующих. - Джин указал рукой на себя и своих людей. - Дайте слово, что если… верховное командование решит скрыть увиденные вами детали, за пределы нашей группы последствия не уйдут. Другие представители рода Голд, не знают этой информации.
        - Да, чтоб вас! Что вы там скрываете? - Еремей дернул рукой, но кореец не отпускал. Долг лидера сейчас требовал от него решимости. - Мужики, вы чего? Я клялся служить и защищать, а не марать руки кровью гражданских. Если шум поднимется, я сам что-нибудь придумаю.
        - Наш род?
        - Прикрою. Слово офицера!
        Кореец отпустил руку полковника. Приняв кристалл со знаниями, Еремей влил в него ману, давая чужим воспоминаниям влиться в свое сознание. Перед глазами полковника предстал улыбчивый парень. Один в один, как на составленном фотороботе! Джон Голд, ведун, пропавший без вести и скорее всего погибший в тот памятный день.
        - Молли, ты готова?
        - Хватит ломаться! Ты как девочка в первую брачную ночь! От умения записи воспоминаний мне блевать хочется, словно мотает из стороны в сторону на американских горках. Все одновременно кружится и стоит на месте. Голова болит! Так еще и ты со своей просьбой. Говори, чего хотел. Я или Джин потом передадим запись генералу.
        - Хм, Молли, тебе надо научиться контролировать ощущения от потоков маны вокруг. Ну, да ладно. Не знаю, кто видит мое сообщение, поэтому скажу только о трех самых важных вещах. Первое: дворцы заключают между собой соглашение, называемое “Колониальный договор об ограничении знаний для низших”. Их цель - не открытие Колыбели Цивилизаций, а ее захват и полное разорение. Цель договора - не дать развиться цивилизации, открывшей магию. Наука, технологии, мано-плавучий материал для летного транспорта. Его можно добыть только в Бездне, а путь в нее, скорее всего, для вас пока закрыт. До начала Битвы, он всего один. Где он находится, я сам не знаю. Второе: существует огнестрельное оружие на основе сжатой маны и ауры, доступное только существам в ранге Ратника и выше. Вместо пули используется сжатая аура. Минимальная глубина залегания нужных вам металлов пять тысяч метров под землей. Самое ценное сырье для Ратника, достают примерно с глубины десяти километров и ниже. Сделайте хотя бы один экземпляр, продайте его в Магазине Системы и сразу же откроется вкладка новых товаров. То же касается силовых арбалетов
на мане и ауре. Но знайте, по меркам мира Титардо, огнестрел из-за доспеха духа НЕ дает сильного преимущества. Третье, даже не знаю?!
        Парень на записи задумался.
        - Может, вы и сами догадались, но вашим людям будет не хватать элементарных знаний о Системе, магии, классах. Я разработал свою вики-энциклопедию для Искателей Истины. Она сама о себе даст знать за день, до начала Битвы за Будущее. Я прошу вас не препятствовать ее распространению среди обычных людей. Как показывает практика проведения Битв за Будущее в других мирах, победить иномирян-захватчиков сможет только целостно развитое и образованное общество, а не крохотная армия из лучших бойцов человечества. Не понятно? Я хочу сказать, что ваши главы государств, скорее всего, выберут заведомо проигрышную стратегию, развивая только армию, а не свое население. Если это действительно случится, я буду вынужден бросить вызов всему миру, распространяя неудобные для властей знания.
        Парень на секунду отвлекся, видимо смотря на девушку.
        - Молли, тут лучше остановить запись. Еще немного и получатель сообщения поймет, что с появлением классов прирожденных руководителей, глобальная революция в обществе неизбежна. Я для них, тогда, как кость в горле стану…
        Глава 1. Естественное развитие
        Жить хочется! Плевать, что думают обо мне другие. Плевать, если стану инвалидом и до конца дней буду без рук! Плевать на бедность, косые взгляды, чужие планы по захвату мира. Если мне снова предложат ради выживания отправиться на бой до смерти с сатиром и удар молнии, я соглашусь, зубами цепляясь за возможность побарахтаться подольше. Как человек, прошедший через все это, я честен с собой. Я хочу и буду жить, какие бы невзгоды не выпали на мою голову.
        ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ В МИР ФРИЗЕ [GJ 1214 B]!
        СИСТЕМА ПРИВЕТСТВУЕТ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ «ЧУДО».
        Плотность магофона 2,5 базовых единиц по дивизионному стандарту [мир-складка 2-й ступени развития]. Население 27,2 миллиарда жителей. Идет 34-й год от начала Битвы за Будущее.
        1. Поверхность планеты затоплена. Наступил ледниковый период. Местные жители обитают в подводных городах.
        2. Естественный способ развития - гармонизация ауры.
        3. Темпоральный сдвиг Фризе x Земля равен 1 x 0.8.
        Вы перемещены в область действия города-храма “Эторофу” [администратор: дворец Хекса-Дзу]. Население под куполом 17,4 миллиона человек. Действуют правила великого подземелья 6-го ранга.
        Система желает вам всего наилучшего!
        Телепорт выбросил меня в каком-то мрачном переулке города Эторофу, между домами, прямиком в кучу мусора. Холод стал первым, что я ощутил, оказавшись в новом мире, не имея при этом возможности видеть, слышать, нюхать, говорить и чувствовать вкус. Сердце не бьется, мышцы и тело не двигаются. За счет чрезвычайно сильного восприятия, обострившегося чувства маны и жизненной силы, я еще как-то могу ориентироваться в пространстве.
        Симбионт начал ослабевать, оказавшись в непривычно холодной для него среде. Я думал о сообщении, полученном при переходе в мир Фризе, в надежде отогнать неприятные мысли о приближающейся смерти от обморожения.
        Название Фризе и код-идентификатор мира ни о чем мне не говорят. Система по-прежнему обращается ко мне только по истинному имени, игнорируя ник. Боже, пока делал вики-энциклопедию Искателей, тысячу раз мысленно благодарил Клементину за истинное имя! Очень хочу ее увидеть и, наконец, рассказать о своих приключениях. О Припяти, Искателях, идеальном вожде Джине Голде и созданном мной роде. Нет-нет-нет! Думай о выживании!
        Плотность магофона в мире Фризе 2,5 базовых единиц - это говорит о многом. Когда плотность магофона достигает одной единицы, начинается Битва за Будущее, всё население пробуждается в ранге Ноль и наступает первая стадия развития мира. В зависимости от силы Колыбели Цивилизации, первая стадия может длиться и год и десять лет. У людей, после боевого крещения, разблокируется естественный способ развития - гармонизация ауры. Проще говоря, человек, применяя определенную методику, может конвертировать ауру в очки опыта и таким образом мирно повышать свой уровень. Кра-а-й-не медленно, но все же повышать. Для бойцов на передовой это скорее необязательный бонус, чем реальная помощь. Дело в том, что с началом Битвы за Будущее каждый полученный тотем, имеющийся у человека, наделяет его другими способами развития. Или усиливает уже имеющийся.
        До начала Битвы за Будущее метод поднятия уровня всего один - убивать монстров. Но после ее начала открываются и остальные. Всего есть шесть способов развития, расположенных в порядке сложности: самый очевидный вариант - это гармонизация ауры [1-Путь порядка], открываемая без всяких тотемов. Затем поглощение жизненной силы [2-Путь жизни], через поедание плоти. Следом идет поглощение энергии смерти [3-Путь смерти], дающий больше опыта при победе над монстрами. Спорный способ, но довольно часто встречающийся среди тварей из Бездны - это поглощение силы хаоса [4-Путь хаоса] в условиях массовой паники, смертей, войн, болезней. За путем хаоса идет поглощение душ [5-Путь демонов]. Из-за своей поистине невообразимой силы и роли в пищевой пирамиде, существ с таким типом естественной гармонизации не так уж много. Последний и самый редкий вид тотемов - это поглощение энергии веры [6-Путь богов]. Монстры и твари из Бездны, наделенные таким типом души, а значит и естественным для их вида путем гармонизации, от момента рождения имеют сильную связь со старшими проявлениями магических стихий. Например, не просто
телекинез, а локальное искажение временного потока, ускоряющее ангела по отношению к его врагу. Или, наоборот, замедлить противника и самому быстро сбежать. Вариантов много и все они заканчиваются плачевно для тех, кто решил получить тотем божественной направленности.
        Например, убив сатира, я получил тотем с направленностью пути поглощения жизненной силы[2]. Благодаря ему, просто поедая плоть, насыщенную аурой, я могу усваивать жизненную силу, кроющуюся в пище. Именно такой тип естественного развития у 90 % животных. А от джинна мне достался редкий тотем демонического типа[5], позволяющий поглощать распадающиеся после смерти куски души, таким образом получая больше опыта. Императорам, учитывая поистине огромные требования для прокачки, приходится прибегать к тотемам божественного типа[6]. Они создают свои секты, дабы люди молились на них, таким образом получая энергию веры для собственной прокачки.
        Я уверен, что Соломон, кем бы он ни был, абсолютно точно имеет демонический тип тотема. Когда убивают его бойцов, победителя телепортирует в Изолятор, где его самого ждет смерть. Но! Из-за печати на душе нарушителя, она целиком отходит в прокачку Соломона! По этой причине, в отличие от абсолютного большинства других Императоров, Соломон не нуждается в энергии веры. Если подумать, он наверняка все свои тотемы с самого начала выбирал демоническими, дабы максимизировать эффект поглощения кусочков душ.
        Вторая стадия развития мира, будь то Земля или Фризе, наступает, когда плотность магофона достигает 2,5 базовых единиц по дивизионным стандартам Титардо. Создаются благоприятные условия для восстановления у людей ауры, позволяющие даже при использовании естественного типа развития, то есть гармонизации ауры, к 16-ти годам, еще до вызова Системой на боевое крещение, прокачаться человеку до ранга Стража, не беря никакие тотемы. Вот так просто! Если ты без фамилии, дают по 100 свободных начал за уровень. Если из рода, уже 150. Клановые получают 200. Дворцовые прихвостни уже по 250 и тут, именно в этот самый момент, становится очевидной разница между классами общества! Когда начинается Битва за Будущее, все люди, богатые и бедные, хотят, чтобы их дети состояли во дворце! Халявная, безопасная, максимально выгодная прокачка!
        В самом мире-гиганте Титардо сейчас идет 3-я стадия развития. Плотность маны 5 базовых единиц по дивизионным стандартам. Местные подростки к шестнадцати годам могут прокачаться аж до ранга Ратника, преодолевая планку 54-го уровня. Особо одаренные личности и вовсе переваливают за планку 100-го уровня. Это еще одна причина, почему поступить в Академию Магии будет весьма непросто. Все мои соперники будут в заведомо более выгодных условиях.
        Ввиду того, что Фризе - мир 2-й стадии развития, полагаю, местное население весьма прокачано и Ратников тут хватает. Ледниковый период и подводные города - это что-то новенькое. Тут мои знания ведуна пасуют. Цифра в 27 миллиардов жителей говорит только о том, что до начала Битвы за Будущее во Фризе людей было еще больше. Или здесь полно эмигрантов из других погибших миров. А до нынешнего дня дожили только те, кто адаптировался к жизни под толщей льда.
        Пока пытался отогнать мысли о приближающейся холодной смерти, успел околеть до предела. Сколько прошло? Два или три часа? Пришлось изо всех сил напрячь те крохи ауры, что еще теплились в моем едва живом теле, насыщая свою плоть маной. Это усилит клеточную активность и немного согреет. Открыл интерфейс.
        ИМЯ: Джон Голд [Чудо], 20 уровень (ранг: Страж)
        РАЗВИТИЕ:113/3200 ед.
        АКТИВНЫЕ КЛАССЫ (РОДОСЛОВНЫЕ): ВОИН МЛАДШЕЙ КРОВИ [V]
        СВОБОДНЫЕ НАЧАЛА: 393 ед. (скорость обучения: 15 %)
        ФАКТОР ТОТЕМА: 250 ед. (тотем: сатир)
        ПЕРВИЧНЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - СИЛА (S): 6 ЕД.
        - ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ (H): 7 ЕД.
        - ВОСПРИЯТИЕ(P): 25 ЕД.
        - ЛОВКОСТЬ (A): 6 ЕД.
        - СТОЙКОСТЬ(D): 4 ЕД.
        Дополнительные характеристики:
        - ВОЛЯ (W): 102 ЕД.
        Свободных очков характеристик: 4
        ПОБОЧНЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        > ЗДОРОВЬЯ: 1/350 ед. (H*10*5)
        > АУРА:3/325 ед. [(H+S)*5*5]
        > МАНА: 72/7800 ед. (аура*4*6)
        > ЗАЩИТА: 31 (H + D + ур.)
        * у здоровья и ауры модификатор от плоти Титира
        ** у маны модификатор от ранга и пере-пробуждения
        ВЛАДЕНИЕ УСМИРЕННОЙ СИЛОЙ:
        ¦ СВЕРХНАВЫКИ:Повелитель Меча (1-й), Властитель Слова (2-й), Идентификация (3-й)
        ¦ НАВЫКИ: Управление аурой (2-й), Храбрость (2-й), Прорицание и гадание (1-й), Артефакторика (1-й), Ближний бой (1-й), Бесстрашие (2-й), Кодекс передвижения (2-й), Военное дело (2-й), Закалка (1-й), Дальний бой (1-й)
        ¦ УМЕНИЯ:Раскол [50 с.н.], Крепость духа [75 с.н.], Шаги ветра [125 с.н.], Регенерация [200 с.н.], Мощный бросок [50 с.н.], Доспех Духа.
        ¦ СПОСОБНОСТИ: Высшее родство с маной (S+), Плоть Титира (АА+), Симбионт Ткиль (Е+)
        За бой с сатиром пришлось сжечь больше двух тысяч свободных начал. Получилась пиррова победа - выжить в безумной схватке и теперь лежать на улице, умирая от холода. Жить все еще очень хочется, но на душе кошки скребут от такой крупной потери. Две тысячи свободных начал! Две! Гребанных! Тысячи! Класс воина младшей крови[V] я уже взял. Если выкарабкаюсь, докуплю умение регенерации и потихоньку отращу себе новые руки.
        Боже, как же здесь холодно! О, кто-то идет в мою сторону.
        Судя по ощущениям, какая-то женщина зашла в переулок. Очевидно, увидела мое тело, подумала секунду и кинула сверху свой мусор. Сразу стало ощутимо холоднее от мокрых тряпок в брошенном пакете. Нет, как бы плохо не было, я буду цепляться за выживание!
        ПАРАМЕТР ВОЛИ ПОВЫСИЛСЯ!
        ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ: 103 ЕД.
        За следующие несколько часов я много раз думал о том, как прожил бы жизнь, если бы отказался от поисков Клементины и попыток стать Пробужденным. Закончил бы институт, нашел девушку, женился, работал до позднего вечера, клепая ночами детишек. И-и-и, нет! Битва за мое личное будущее все равно бы наступила в 2020 году. Разница в том, что я взял инициативу в свои руки! Схватил этими самыми руками судьбу за задницу и начал менять окружающий мир в лучшую сторону. Изменил бы свой выбор? Нет! Сожалею ли я о том, как повел себя на испытании? Снова нет! Все то, что я сейчас имею, от обгорелой одежды, до второго кольца Джинронга, вживленного в ягодицу, - все это я заслужил своим трудом. Мне есть чем гордиться, черт возьми!
        Брр!
        Никогда не думал, что однажды буду чувствовать, как холод проникает в кости. Ткиль вот-вот впадет в спячку, не в силах больше поддерживать во мне жизнь.
        [Ао-и-и-и!] - странный крик, полный сострадания, слышен в верхних слоях астрала.
        Боже, о чем вообще сейчас думаю? Надо выжить!
        [Ао-и-и!] - источник голоса будто спрашивает “Где ты?”, но говорит не словами, а эмоциями.
        [Эм, а ты меня слышишь?] - возможно, что мне попался другой Властитель Слова.
        [Ао-и!] - звучит как радостное “Да”.
        [Это… странно. Впрочем, выбирать не приходится. Я лежу в переулке между домами. Кажется тут свалка с отходами. Меня забросали сверху кучей мусора.]
        [Ао-и-и-и!] - в этот раз, звучало как “Иду”.
        Неизвестный выкрикивал одно и то же слово, [Ао-и-и], бегая где-то поблизости. Верхние слои астрала могут довольно далеко разносить сигнал, поэтому вообще не понятно, где я нахожусь относительно собеседника.
        [Ао-и-и?] - ты еще здесь?
        [Да, и буду очень рад, если ты мне поможешь. Тут холодно и я вот-вот умру.]
        [Аои.] - не могу тебя найти.
        [Я лежу под мусором, в тупике между домами. Рядом проходит оживленная улица. По ней ходит много людей. Хм? И не людей тоже.]
        [Аои?] - кажется, меня спросили про городской транспорт.
        [Нет, только люди. Я ничего не вижу. Только чувствую двигающиеся по улицам скопления жизненной силы.]
        Неизвестный пошел на третий круг поисков.
        ПАРАМЕТР ВОЛИ ПОВЫСИЛСЯ!
        ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ: 104 ЕД.
        То ли я находился от него далеко, то ли ему хронически не везло. Спустя еще полтора часа, я вконец обессилел и начал засыпать. Верный признак приближающейся смерти от переохлаждения. Тела вообще не чувствую.
        [Аои!] - не спи! Нельзя спать, человек!
        [Не переживай. Я буду цепляться за жизнь, даже перед вратами рая.]
        [Ао-и-и-и?!] - еще подсказки?
        [Мне кажется, где-то ярусом ниже протекает ручей или небольшая река. Там что-то течет. В этом я уверен.]
        Голос затих на добрых полчаса. Затем в переулок вбежал какой-то парень и начал торопливо перебирать кучи мусора, пока наконец не наткнулся на меня. Да, видя едва-едва подсвечиваемый ник, не мудрено спутать меня с трупом.
        [Ао-и?] - Это ты звал на помощь?
        [Никогда не думал, что буду радоваться тому, что меня найдут в куче мусора. Да, это я! Как видишь, я далеко не в лучшей форме.]
        [Ао-и-и?] - ты выживешь?
        [Мне нужно попасть в тепло. Симбионт-растение под курткой не даст мне так просто умереть. А если есть целитель…ох.]
        Парень применил на мне какое-то разогревающее умение из арсенала целителей. Даже Ткиль очнулся и начал дальше поддерживать жизнь в теле сильно раненного хозяина.
        [Спасибо. Мне неловко просить о помощи, но ты, кажется, единственный человек, способный меня слышать. Мне нужен целитель. Я готов заплатить вещью, внедренной в мою ягодицу.]
        [Ао-и?!] - судя по эмоциям, собеседник спросил: “Зачем ты что-то затолкал себе в зад?”
        В ходе короткого диалога стало ясно, что Аой слышит меня, но его понятийное ядро очень примитивное. Даже не первый, а скорее нулевой уровень. Он не понимает сложных терминов, а уровень интеллекта примерно как у четырнадцатилетнего подростка. Не имея возможности видеть своего спасителя, я только и могу, что осязать его фигуру, как крупный сгусток жизненной силы.
        Вытащив меня из кучи мусора, Аой потащил меня куда-то, по дороге постоянно применяя разогревающее умение целителя.
        [Ты целитель?]
        [Ао-и!] - “я лечить”.
        Собеседник говорил не о деле, а выражался именно о процессе лечения. Понятие профессии в его понятийном ядре отсутствует.
        Судя по времени в дороге, Аой нашел меня где-то неподалеку от своего дома. Принес, снял в прихожей свою верхнюю одежду и, что примечательно, не стал раздеваться полностью. Комплект нательного термобелья с подпиткой от маны закрывал руки, ноги и шею, оставляя свободными только стопы и кисти рук.
        Чего я не ожидал, так это того, что меня положат в большой аквариум, кинув в воду какую-то грелку, работающую на мане. Поняв принцип ее работы, я запитал ее от собственного резерва маны и господи… это была самая приятная ванна в моей жизни! Тепло, будто жидкость вновь проникало в кости, а Ткиль видимо мигом разросся, вытягивая питательные вещества из прочих растений, присутствующих в воде. Загудел насос очистки аквариума от отходов.
        С этого момента, я стал кем-то вроде питомца, живущего в контейнере с водой, так как целительские способности Аойа не могут мне помочь. Парень может заживить крупный порез, легкий перелом, но не серьезную рану. Типичный случай для класса-огрызка с урезанным набором умений и навыков. Но возникла и другая проблема.
        Способность плоти Титира, увеличивающая мою жизненную силу, создавая много ауры на единицу веса, также требует куда большего объема и силы лечения, чем у обычного человека. Проще говоря, целитель-огрызок, да и обычный целитель, не в состоянии мне помочь.
        Вновь попытавшись объяснить спасителю, что у меня в ягодицу вживлено кольцо-инвентарь, натолкнулся на тот же самый ответ.
        [Аои!] - я не стану лезть к тебе в зад!
        Чертовы проблемы с недопониманием! После второй попытки объяснить разницу между ягодицами и отверстием между ними я сдался, чуя эмоциональную волну негатива со стороны спасителя. Он снова и снова думал, что я прошу его туда засунуть пальцы.
        В теплой воде обгоревшие и, как следствие, омертвевшие куски плоти начали отваливаться от еще здоровых тканей, и это вызвало кровотечение сразу в нескольких местах. Ткиль быстро отреагировал, перекрывая разорванные сосуды травянистыми волокнами, внедряясь в мое тело еще сильнее. Я уж думал - симбионт начнет переработку отходов, пуская их на восстановление здоровья хозяина, но нет! Ткиль все же хищное, а не травоядное растение и потому оказался весьма избирателен в вопросах собственного питания. Удивила конструкция механизма очистки аквариума, верно определившая в отмершей плоти органические отходы, весьма эффективно от них избавившись. Вот она, магия!
        Аой вскоре ушел по своим делам, оставив меня в доме одного. Сказал, что скоро должны прийти его близкие.
        Стоило двери за ним закрыться, как на меня сразу же обрушился страх перед одиночеством в новом мире. Один! Я тут совсем один! Ни семьи, ни родных, ни друзей, ни тех, кто мог бы просто поговорить со мной на одном языке. Где я вообще, черт возьми, нахожусь?! В каком-то подводном городе, в чужой квартире, в аквариуме, в полумертвом состоянии?!
        Отгоняя неприятные мысли, я стал изучать дом спасителя обострившимся чувством маны. Сработал эффект сенсорной депривации, при котором пять из семи чувств не работают, а оставшиеся два, наоборот, усилились до невероятных значений. Сыграли свою роль родство с маной и невероятно развитый для ранга Стража параметр восприятия. Мир вокруг начал окрашиваться в новые оттенки синего цвета!
        Сквозь стены дома проступили очертания улицы и квартиры соседей. Одни ругаются, другие спят, третьи едят, пока в соседней комнате молодежь занята продолжением рода. Синие клубки ауры и маны идут по улицам в обе стороны в непрерывном потоке, словно я попал в густонаселенный мегаполис. Еще ниже движется какой-то общественный транспорт, похожий на паровоз с кучей вагонов, в который прямо на ходу запрыгивают люди. Вспомнил! Ведьмы писали о том, что город проектируется так, чтобы основному, то есть самому низкоранговому, слою населения было удобно в нем жить. Судя по скорости движений, здесь речь минимум о весьма проворных Стражах.
        Я стал различать оттенки фонового излучения кристаллов маны в шкафу, нескольких кристаллов маны из монстров и даже качество жидкой маны в баке домашней печи. Мано-проводящие кабеля в стенах и едва заметное сияние искусственного термального поля на улице. В отличие от Земли, всё в мире Фризе было пропитано маной.
        Чем более тонких энергий касалось мое восприятие, тем отчетливее я начинал чувствовать свое собственное тело. Мышцы, кости, пострадавшие участки плоти, растительные ткани симбионта, проросшие даже в часть внутренних органов. Со здоровьем все очень плохо. Если бы не Ткиль, я бы умер еще в момент удара молнии.
        От последней мысли сама форма моего сознания начала меняться. Я будто застрял между миром живых и мертвых, не в силах ни умереть, ни воскреснуть. Именно в этот момент ощущение уловило нечто чужеродное, блуждающее по сосудам. Не мертвые клетки и корни симбионта, а нечто живое и явно инородное.
        МОДУЛЬ ЗДОРОВЬЯ: ОБНАРУЖЕН НЕПОЛНЫЙ ФРАГМЕНТ АКТИВНОГО ВИРУСА. [ИЗУЧЕННОСТЬ: 0,01 %]
        АКТИВНОСТЬ: спящий режим || РЕАКЦИЯ АНТИТЕЛ: отсутствует
        ЕСТЕСТВЕННЫЙ СРОК ЖИЗНИ: НЕИЗВЕСТЕН ||СИМПТОМЫ: НЕИЗВЕСТНЫ
        ОПИСАНИЕ: двуцепочная человекоподобная ДНК, с признаками способности к самовоспроизводству и вмешательству в ДНК носителя вируса.
        АВТОДИАГНОЗ: биоморфный модульный вирус. Предположительно воздействующий только на человеческих существ со схожей ДНК. Изменяет плоть носителя.
        РЕКОМЕНДАЦИИ: передать информацию в медицинский исследовательский центр рода.
        В Изоляторе, перед самым отправлением во Фризе мне прямо в сердце вкололи какую-то дрянь. Само сердце уже не билось, а значит, вирус не мог попасть в тело уже тут, во Фризе. Выходит, мне вкололи вирус и отправили в другой мир. Последняя строчка сообщения, упомянувшая “медицинский исследовательский центр” - это редкий вид специализации камня рода. Прикоснувшись к нему, я бы передал информацию от Системы и образец своей крови для изучения. Ладно, будем пытаться справиться с этой напастью своими силами.
        Вечером в дом Аойа пришли новые люди. Судя по сгусткам маны и форме тела, его отец с каким-то непонятным существом в руках. Имеет ранг Ратника IV-ой ступени. Старший брат - тоже Ратник, но уже III-ступени. И старшая сестра Ратник, II-ступени. Мой спаситель, судя по плотности ауры, был всего лишь Стражем II-й ступени.
        Я же только и мог, что наблюдать за происходящим, лежа в аквариуме. Глава семейства что-то спросил у пришедшего поздно вечером парня и тот ответил, указав на меня пальцем. Если я правильно понял, весь вербальный запас моего спасителя ограничен одним словом - [Аой].
        [Аой] - просил помощи. Я помог.
        Судя по жестикуляции, отцу не понравились действия младшего сына, но тот будто не слышал слов, а только эмоции переживания. Дабы поддержать Аойа, я вывел крохи ауры за пределы тела и, применив связь со стихией воды, сформировал из жидкости ухо, показывая, что я слушаю их.
        [Аой] - убери. Отец боится странного.
        [Как мне показать, что я не угроза?]
        [Аой] - дай знак от сердца.
        От сердца? Крестик?? или знак “Ок”????? Изменив форму контролируемой жидкости с уха на сердечко?? все же добился какого-то признания. Главу семейства сильно впечатлил тот факт, что его сына кто-то может слышать и понимать. Он ушел в другую комнату, поглядывая на аквариум. Его кот все это время сидел в коридоре, неотрывно глядя на меня. На этом мой первый день пребывания в мире Фризе закончился и начался процесс исцеления.
        Застряв между жизнью и смертью, я не знал, что делать. Прошла неделя, десять дней, полмесяца. Попросив у Аойа еды для симбионта, получил ответ, что “все хотят есть”. В городе начались проблемы с продуктами питания. Сам Аой, приходя вечерами с работы, сливал остатки ауры на лечение, потихоньку восстанавливая мою голову. Так я узнал, что трудовая повинность здесь начинается с двенадцати лет. Никаких пенсий, пособий инвалидам и скидок многодетным семействам. Поселение живет в полувоенных условиях, добывая еду, кристаллы маны и плоть морских чудовищ в водах мирового океана круглосуточно. Где-то в центре города есть теплицы, и можно купить растительную пищу, некогда росшую на поверхности. В общем, условия во Фризе близки к суровому выживанию.
        На двадцать первый день жизни в аквариуме, Аою удалось восстановить мне голову, вернув зрение и слух. В ту же ночь из-за частых бесед на языке эмоций, мое собственное понятийное ядро завершило еще один этап развития.
        УЛУЧШЕН СВЕРХНАВЫК ВЛАСТИТЕЛЬ СЛОВА [3-Й УР.]
        ОПИСАНИЕ: Слово - задает форму тому, что способен познать разум.
        Путь “Владеющего словом” - это искусство слышать и слушать, принимать и доносить информацию до слушателя.
        Путь “Властителя Слова” - это искусство управления формой проявления магии, через Слово.
        ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ: 1/100
        Волна почти что жидкой маны разошлась от моего тела во все стороны, едва не разбив аквариум. На мгновение стало очень страшно из-за воспоминаний об обстоятельствах гибели Велерада. Спустя минуту я успокоился, осознав, что в развитом обществе, уже вступившем в Битву за Будущее, мановспышки не редкость. Подобные случаи должны происходить тут едва ли не каждый день. То бак с маной взорвется, то человек себе энергоканалы сожжет. В общем, бояться нечего.
        За три прошедшие недели, после ряда экспериментов с реакцией на сжатую ману и ауру, мой организм сумел исследовать 27 % фрагмента вируса, все четче его идентифицируя.
        Тем временем, сам Аой также начал развивать свой словарный запас. После тяжелейшего для меня, как для учителя, урока по анатомии, включающего строение мышц человека в области ног и поясницы, мне, наконец, удалось объяснить, что мое запасное кольцо-инвентарь вживлено в плоть. А не спрятано в кишечник! Учитывая, что шел уже тридцать пятый день моего пребывания во Фризе - учитель из меня, оказывается, так себе.
        Внутри кольца находились всего три вещи: неработающий медальон-пропуск, второй фрагмент деревянного тотема и большое зелье здоровья для Новиков. Если бы сатир взял меня в плен, был бы шанс сбежать или откупиться. Подобные вживления в тело являются нормой среди Пробужденных, знающих, что они могут попасть в плен.
        Больше всего моего спасителя заинтересовал не медальон, а кусок дерева! Древесины как таковой, во Фризе не видели уже лет тридцать. В тот же день, Аой вытащил меня из аквариума, ободрал разросшиеся листья симбионта и прямо в таком виде отнес в больницу. По дороге я заметил, как сильно город изменился за то время, что я не выходил наружу. Местных жителей стало ощутимо меньше. Большинство ходит в доспехе духа, наплевав на правила приличия.
        В больнице, начиная с приемной, стояли длинные очереди из больных, опять же поголовно в доспехе духа. Аой пошел в соседний коридор, к какому-то своему хорошему знакомому и, показав кольцо, указал пальцем на меня. Вороватого вида целитель в ранге Ратника, с мощной аурой IV-й ступени убрал плату в карман, жестами попросив подняться в его каморку, этажом выше.
        Перед началом лечения, знакомый Аоя применил умение "Лечебный сон”. Я пришел в себя несколько часов спустя, в момент, когда бледный целитель трясущимися руками отдирал от моего уже восстановившегося тела, куски запекшейся кожаной брони.
        ЧЕЛОВЕК, НАТАН АН-КРАЙТ, 137 УРОВЕНЬ (РАНГ: РАТНИК IV-СТУПЕНИ)
        ИНФОРМАТОРИЙ: безхрамовый клановец, родство со старшим проявлением стихии жизни, заражен 2 из 6 фрагментов неизвестного вируса, пугливая натура, улучшенное телосложение.
        Целитель, сипло дыша, сидел рядом с кушеткой, положив руки на колени.
        - Агрусе пепора. Иннер! Брабей Иннер!
        - Не понимаю.
        Поняв ситуацию, целитель жестами попросил снять одежду. Куски кожаной брони неохотно отделялись от восстановившегося тела, обнажая новую, совсем белую кожу. Я только сейчас понял, что Натан смог мне полностью восстановить обе руки! Заметив корешки Ткиля, быстро уползающие под кожу, наконец, понял проблему, замеченную лекарем. Симбионт полностью врос в тело хозяина.
        Осталось только пожать плечами. Целитель что-то начал объяснять Аою, стоящему у двери. Впервые увидев парня глазами, а не чувством маны и жизненной силы, я немного удивился. Высокий, крепкий, на вид лет двадцать, с характерной бледностью кожи, присущей жителям подводного мира.
        ЧЕЛОВЕК, ТЕОДОР АО, 29 УРОВЕНЬ (РАНГ: СТРАЖ I-СТУПЕНИ)
        ИНФОРМАТОРИЙ: жизненный тип ауры, [неизвестная сигнатура], короткий сигнал души
        Значит, его зовут Теодор, а не Аой?! Выражение лица и реакции на слова целителя выдают недостаточно зрелую личность. Так бывает, когда тело взрослое, а в душе человек все еще ребенок.
        Жизненный тип ауры свидетельствует об очень высокой совместимости с путем целителя, вплоть до снижения расходов сил на лечение. Строчку про неизвестную сигнатуру встречаю впервые. О таком даже ламии не писали. Короткий сигнал души говорит о чем-то, вроде травмы души, приведшей к невозможности нормально говорить. Взамен, человек получает своего рода одаренность быть невероятно чувствительным к искренним проявлениям эмоций и криков души. Значит Теодор не такой, как я и не имеет сверхнавыка Властитель Слова. Альтернативная одаренность?
        - Аои? - [тебе хорошо или плохо?]
        [Хорошо, я здоров. Растение - друг.]
        Сам того не заметив, я отвели не ртом, а душой, как делал это последние полтора месяца. Однако по лицу Аоя понятно, что послание дошло. Судя по широким жестам руками и просящей интонации, Натан сейчас пытается доказать, что мое лечение оказалось сложным и требует крупной доплаты. Теодор слышит слова и истинные эмоции человека и не знает, как правильно реагировать в таких ситуациях.
        [Отдай ему зелье лечения. Он заслужил. Слабый целитель не смог бы за раз поставить меня на ноги.]
        Теодор с явной неохотой отдал лекарю доплату, пригрозив кулаком. Видимо, отец научил его такому жесту. Натан, получив зелье, довольно хихикнул и начал оскорблять Аоя. Еще бы! Страж наезжает на Ратника - смех, да и только. Причем видно, что Тео неприятно, но опять же действует по инструкции отца, не отвечать на провокации высокоранговых. А целитель, видимо почуяв легкую добычу, наоборот, хочет довести дело до конфликта и под шумок вытрясти из парня все ценные вещи. Миры разные, а человеческая натура одна и та же.
        - Эй! Прояви уважение к клиенту!
        - Бирнде, аскуле! - Натан окинул нас обоих брезгливым взглядом, продолжая орать на Тео.
        Сколько же наглости в этом целителе! В отличие от Тео, меня разница в рангах никогда не останавливает. Выпустив густую ауру, перенасыщенную маной и жаждой крови, я обозначил свои намерения. Целитель проникся и что-то крича махнул рукой в сторону двери. Как и показала идентификация, у Натана весьма пугливая натура!
        Выйдя в коридор, я оперся руками на стену и громко расхохотался. Жить хорошо!
        ВХОЖДЕНИЕ ТЕЛА В СТАДИЮ СТРАЖА ЗАВЕРШЕНО.
        ПРИСВОЕН СТАТУС: гражданин Титардо F-ранга [черная народность]
        ОПИСАНИЕ: плотность эфирного тела повышена до минимального показателя, необходимого для нахождения в мирах 2-ей стадии развития. Возможности физического тела увеличены. Клеточный энергообмен претерпел изменения. Возможности интерфейса расширены в соответствии со статусом гражданина F-ранга.
        Здоровые легкие гоняют холодный воздух. Сердце стучит, гоняя кровь по обновленному телу. Плевать на то, что я почти голый и нахожусь где-то у черта на рогах! Выкуси, чертова воля мира!
        - Я выжил!
        - Что? [Аои?]
        [Друг мой! До сего дня, я даже не знал твоего имени. Теодор Ао! Ты видел, как доктор побледнел?! Аррр! Ты даже не представляешь, как я скучал по возможности смотреть на мир! Слышать голоса людей! А вкус? Когда вы на кухне ели, я сходил сума, думая, каковы ваши блюда на вкус? А твой брат?! Боже, что он с той девушкой вытворял в своей комнате! Я ему завидовал! И да, я подглядывал сквозь стену! Я бы тебя обнял и сказал, как сильно благодарен, но после недопонимания с кольцом в заднице, боюсь ты неправильно меня поймешь. В общем, до тех пор, пока я не найду чем отплатить, я твой вечный должник.]
        - Вечный друг? [Аои?]
        Опять проблема с языковым барьером.
        [Можно сказать и так. Аой, помоги мне выучить ваш язык, и я обязательно найду способ отплатить тебе за свое спасение.]
        Глава 2. Черная народность
        Эторофу - огромный многомиллионный город, который никогда не спит. Дома на домах - ярус на ярусе - люди живут на головах друг у друга, и тут это давно стало нормальным. Универсальные двадцатичетырехчасовые сутки в интерфейсе, включая и двойной календарь Титардо-Фризе, используют как способ датирования при составлении торговых контрактов. Все это я узнал, наконец оказавшись в полноценном нубятнике для пробужденных!
        Оказавшись в другом мире, без средств к существованию, первое, о чем я подумал, как только смог сам стоять на ногах, - это о работе. Тео даже домой заходить не стал, потащив сразу в район Е71 на самой окраине купола, где находился один из десяти городских нубятников и большие портальные врата Е-сектора.
        Пока ехали на рельсовом манобусе от больницы, заметил, что количество представителей людей в толпе, по отношению к общей массе пробужденных, резко снизилось. А количество полулюдей, наоборот, выросло. Зеленокожие гоблины ходят группами за вожаком-бригадиром хобгоблином, напевая что-то на своем наречии. Выглядят, как подростки с соседнего двора, если бы только не этот взгляд “Только отвернись, и я тебе нож в спину всажу”. И ладно бы только они были такими ушлыми!
        Одни орки патрулируют улицы, пока другие собираются в охотничьи отряды, давая об этом знать, просто подняв руку. Эти парни вообще лишены комплексов! Мускулистые трехметровые огры молча стоят в переулках между домами, ожидая, когда их наймут для охраны или переноса тяжестей. Удивительный подвид расы хаоситов! На уровне пробуждающихся родословных, вместе с пакетами информации у огров также просыпается самосознание, дающее им понимание скудности собственного интеллекта и прививающее инстинктивное желание служить тем, кто умнее их самих. Верность и доверчивость - причина, по которой их довольно мало. Огры в бою частенько погибают первыми.
        Манобус ехал дальше по рельсам, к границе города, а я все смотрел на улицы. Тролли и минотавры - куда более редкие представители полугигантов - обычно имеют боевую направленность. Они не часто встречались по дороге. А те, кого удавалось увидеть лично, всегда возглавляли свои личные отряды воителей. Броня и мечи для подводных схваток намекали на характер их ремесла.
        На нужной остановке, выйдя на перрон, я неловко остановился около обшарпанного трехэтажного борделя “Бонифаций” с большой табличкой около дверей “только для полулюдей”. Судя по расценкам, тут настоящий проходной двор. Вышедший из дверей орк гордо поправил штаны и пошел по улице, всем свои видом показывая, где он только что побывал. Смотрелось это смешно и омерзительно одновременно!
        Теодор потащил меня за руку дальше.
        [Аои!] - Нам не сюда.
        [Ты это видел, а?! Да ту же самый кошмарный вертеп во всем этом холодном мире.]
        [Аои.] - Хаос глупый. Люди умный. Сюда не ходит.
        На речи Тео наконец начало сказываться расширение словарного запаса. Даже в одно слово он теперь умудряется впихнуть целую смысловую конструкцию. От понимания этого, даже мой Властитель Слова начал прокачиваться.
        Сразу за остановкой народу стало раз в десять больше, чем на улицах города. Мы явно попали в районы рабочих. Низкорослые бородатые гномы, низшие эльфы и редкие представители зверолюдов. Нубятник дышит жизнью, и это чувствуется в атмосфере суеты, царящей на улицах крупного города. По тому, как перегруженные пассажирами манобусы едут вдоль обеих сторон кольца-Е. По толпам разнорасовых клиентов у колесных лавок уличной еды, в одеждах шахтеров, охотников, охранников и водителей батискафов. Виднеющийся вдали энергетический купол городского щита в форме сот принимает в свои ячейки легкие пригородные подводные суда. Нубятник! Еще на земле, читая хроники ламий, я тихими вечерами представлял, как однажды окажусь в подобном месте! Обетованная земля новичков - нубятник для пробужденных!
        Рядом с черной пятиметровой аркой портала прибытия, сразу за группой бойцов приветствия, проверяющей эмигрантов во Фризе, стоят десятки камней рода с выемками под ладони разных форм и размеров. Легендарный таможенный контроль! Такой есть в любом цивилизованном мире, вступившим в колониальную эпоху миров 2-го уровня развития.
        Теодор впихнул нас обоих в живой поток, выходящий из арки стационарного портала, таким образом занимая очередь у самых камней. Сзади недовольно рыкнул орк, мол “куда прешь вперед остальных?” Наблюдатели в серьезных доспехах, стоящие у портала, на секунду повернули тяжелые стволы винтовок в нашу сторону, но никаких замечаний не сделали. Да, со стрелковым оружием тут не шутят. Особенно если ты Новик или Страж, а твой противник с оружием минимум в ранге Ратника.
        Подойдя к камням рода, Тео указал рукой на один из них.
        [Аой!] - Учить язык.
        [Понятно, не дурак.]
        Через эти терминалы новички покупают базовый пакет знаний о мире, в который они прибывают. Основной язык, культура, нормы общества, свод законов и многое другое. Без подобных мер было бы крайне сложно работать по единым законам с представителями тех же гоблинов и орков. Хаоситы всё время хотят решить дело кулаками. Низшие эльфы не хотят работать. Высших тут в принципе быть не может. Гномы - нет. Не жадные! У них весьма серьезное разделение на касты, и заказы принимает родовой юрист и мастер-бригадир. В общем, без единых законов и языка Титардо, как мир-гигант, не добился бы того величия, какое имеет сейчас.
        Приложил руку к черному камню.
        Приложив руку к выемке в форме человеческой ладони, сразу же получил сообщение от системы.
        ИММИГРАЦИОННЫЙ ТЕРМИНАЛ ФРИЗЕ [GJ 1214 B]
        ЭКСПРЕСС ПРОВЕРКА: ЗАПУСК…
        ФОРМА ЖИЗНИ: человек, совместимая генетика
        МИРОВОЕ ПРАВИТЕЛЬСТВО:нет записей, не состоит в организациях, нет в листе розыска
        ЗДОРОВЬЕ: гражданин здоров, заразных болезней не обнаружено
        СВОБОДНЫЕ НАЧАЛА ДЛЯ ВНЕДРЕНИЯ В ОБЩЕСТВО: 393 ОТ ТРЕБУЕМОГО МИНИМУМА 50
        Над стоящим слева от меня суетливым орком, тем самым, который бухтел “без очереди”, загорелся красный свет, и пара хмурых охранников отвела его в отдельное здание. Какое-то нарушение Система сразу заметила.
        Понятно. Значит тут иммигранта быстро проверяют по ключевым критериям: способен ли его организм выжить в этом мире, наличие имени в списке розыска или, наоборот, важных лиц, состояние здоровья и есть ли у него “деньги” на получение минимального образования для работы в этом мире. Разумно!
        Сразу после первого сообщения выскочило второе.
        ЖЕЛАЕТЕ ПРИОБРЕСТИ ПАКЕТ ЗНАНИЙ “ИММИГРАЦИЯ ВО ФРИЗЕ [I]”?
        ОПИСАНИЕ СОДЕРЖАНИЯ: язык пуан-кар, законы мира Фризе, налоги, правила городов дворца Императора Хекса-Дзу, порядки в обществе.
        ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЙ ЭФФЕКТ: приписка паспорта гражданина в городе Эторофу, мира Фризе.
        ЦЕНА: 50 с.н.
        Вариантов все равно нет. Выбрав “да”, получил очередной порез на пальце. На секунду стало плохо, голова закружилась от появившихся знаний. Постепенно шум голосов вокруг превратился в привычную и понятную речь.
        Теперь стало понятно, что кричат охранники.
        - Пошевеливайтесь, недомерки!
        - Полугиганты, кладите свои лапки на самые большие выемки на камнях. Не задерживайте очередь!
        - Больные - в карантинный блок направо. Роженицы, дети младше 12, женщины и инвалиды - прямо до корпуса обеспечения работой в черте города. Если здоровы и поняли, что я сказал - идите налево, на биржу труда.
        Все что, я сейчас вижу, это последствия колониальной эпохи Дворцов Императоров. Примерно то же самое, что делали англичане в 18 -19 века, осваивая Африку, Северную и Южную Америку. Приплывали толпой на кораблях с мечами и в латных доспехах, отрубали голову местному вождю и говорили, что теперь тут всё будет по-взрослому, и пора людям узнать о такой вещи, как налоги. Насиловали женщин, развивали идею рабства и бесплатной рабочей силы, а всех несогласных аборигенов вырезали под корень. Дворцы действуют по принципу культурного захвата, выступая в роли колонизаторов низших миров. В общем, идея о “колониальном договоре об образовании” была и у нас на Земле. Дай бог, земляне сами теперь догадаются, что нас ждет и почему.
        Улыбающийся Теодор похлопал меня по плечу, указывая рукой на левый коридор, по которому уходило большинство прибывших. Я только сейчас понял, что в Эторофу иномировых иммигрантов и беженцев из других городов Фризе принимают в разных местах. А Тео додумался до весьма рационального хода, оказав мне помощь с регистрацией в реестре жителей города Эторофу. Теперь я не нелегал из мира Земли, а вполне законный работяга-иммигрант.
        Сразу за площадкой с иммиграционными терминалами шел широкий коридор с высоким потолком, разделяющийся на несколько ответвлений. Некоторых прибывших встречали родственники, представители родов, кланов и обычных организаций, типа местной сети банков и городского гарнизона защитников. За огороженным периметром толпа людей с плакатами в руках напомнила вполне себе земные аэропорты.
        Основной живой поток из новичков шел дальше. Впереди, у самого потолка, висело активное табло, показывающее число прошедших эмигрантов: 496…497…498…499. Как только цифра дошла до пятисот, дама в ранге Ратника, видимо, сотрудник нубятника, остановила живой поток, указав рукой в левый зал.
        - Проходим! Не толпимся! Во всех залах вас ждет одно и то же. Работа, кредит от города и условия для новичков! Чего уставился, низкоранговый! Шевели копытами, минотавр-недоросток! Зеленый, еще раз плюнешь на пол, я тебе череп вскрою и мозг съем, пока ты еще живым будешь!
        Напыщенный гоблин угрозой проникся и пошел вслед за остальными. Шедшие следом за ним гномы перемещались группой, таща за собой тележки с семейным барахлом. Низшие эльфы, выглядящие почти как люди, самодовольно улыбнулись, глядя на низкорослых коротышек. Длинноухие для переноса вещей используют свои фирменные сумки-симбионты. У этой расы, даже у низших, запас маны, как у пере-пробужденного человека. Но нет того, что есть у всех гномов, обычно живущих в мирах с повышенной гравитацией. Условия родного мира делают гномов, пусть и низкорослыми, но чрезвычайно сильными и выносливыми.
        В небольшой зал народу набилось, как селедок в бочку. Пятьсот новичков неловко толкались между собой, пока входная дверь не закрылась. Я только сейчас понял, что Тео нигде поблизости нет. Даже само ощущение его присутствия пропало прямо перед входом в зал.
        [Ты куда пропал?]
        [Ао-и-и-и.] - Уходить. Ты дальше быть один.
        Если я правильно понял оттенки эмоций, Тео нехотя говорил о полном расхождении наших путей. Будто нечто заставило его бросить меня, доведя до этой точки.
        [Почему?]
        [Аои-и…] - Так правильно. Помочь и отпустить.
        [Это твое решение?]
        Друг медлил с ответом.
        [Аои.] - Решение семьи. А семья - прежде всего.
        В этот раз я почувствовал, что Тео шел в сторону остановки манобусов, пока разговаривал со мной. Хм, неправильно все это. Долг жизни обязательно должен быть погашен.
        [Я признаю твое право на такое решение. Но помни, Тео! Тебе не запрещали быть моим другом. Можешь не помогать, не общаться, но если однажды ты поймешь, что сам нуждаешься в помощи, просто позови меня. Я очень сильный! Намного сильнее, чем ты можешь себе представить.]
        Пауза в ответе затянулась.
        [Аои] - Тео надо подумать.
        [Понимаю.]
        [Аои] - Семья - прежде всего.
        Чувствуя, как мой единственный друг отдаляется, ощутил, как на душе снова становится погано. Снова это произошло! Я почти забыл, каково это - быть брошенным. Сначала ушла Клементина, стерев воспоминания. Потом родной мир, моя любимая Земля, использовав, как расходный материал, выбросила меня в урну. Не видит будущего?! Зачем тогда было создавать такие условия для подобной судьбы? А теперь, буквально выбравшись с того света обратно в мир живых, меня снова бросают, будто ребенка на вокзале. Хочется сказать себе, будь сильным! Но ради чего? На душе погано, словно коснулся чего-то неправильного. Нельзя так поступать!
        Народ, собравшийся в зале, зашумел, и стало понятно, что на миниатюрную сцену для выступающих поднялись бригадиры местных промысловых гильдий. Десять разумных, от разных рас и организаций. Все сделано официально с системными статусами представителей городского профсоюза рабочих Эторофу. От лица делегации первым начал говорить один выступающий.
        Из-за обилия народа я отключил идентификацию и лишние приписки в никах.
        ТРОЛЛЬ, ЗУРАБ’У КХОДА-ТИ, 107 УРОВЕНЬ
        СТАТУС: участник гильдии Ганеши, район E77
        Трехметровый зелекожий увалень с внешностью бравого капитана рыбацкого судна у собратьев хаоситов в толпе вызвал некое священное почитание, и потому сразу установилась тишина.
        - Мы - черная народность! Мы - кровь хаоса, что течет по венам этого города, снабжая его едой! Мы те, кто добывает кристаллы маны с больших глубин! Мы те, кто не дает городу замерзнуть! Сильные братья идут охотиться в лабиринт или море! Тихие братья будут собирать моллюсков и траву со дна. Кхок-хатис-кар, мои высокие и выносливые братья! Вам будет работа в родных нам пещерах. Крушить камень и искать синий цвет. Если ваш ум сильно больше моего - ищите мастера Зелонда Ганеши. Он глава гильдии и дает работу самым умным.
        Спектакль тролля оказался достаточно простым и понятным для не слишком образованной публики в лице хаоситов. Один только внешний вид Зураба говорил об интеллекте на уровне земных выпускников из хорошего вуза. Системная сумка и кольцо-инвентарь, профильная морская экипировка, некий намек на уход за собой, что крайне несвойственно его подвиду. В общем, тролль Зураб - это типичная интеллигенция, привыкшая говорить на языке, понятном для подручных.
        После тролля, аналогичные речи высказали представители других гильдий нубятника. Одни были более толерантны к разным расам, приглашая всех в свои ряды. Другие, наоборот, весьма четко говорили, что работают только со своими. Смысл один и тот же - бойцы на передовую, мирные на дно, работяги в шахты, мастера-ремесленники подходят к гильдмастеру. Причем независимо от того, есть у тебя нужный класс или нет, иммигрант обязан попробовать себя во всех четырех ролях, прежде чем его признают равноправным жителем города.
        Для новичков в нубятнике Эторофу все гильдии предлагают примерно одно и то же - работа по контракту, жилье на собранную группу, стартовая экипировка. Можно назвать это вторым боевым крещением новичков-иммигрантов, обязательным к исполнению. Именно иммигрантов. Уверен, у местных тут другие порядки для становления членом общества. Например, пожертвование некой суммы в городскую казну. А так, многомиллионный мегаполис получает поток почти бесплатной рабочей силы на самые опасные и низкооплачиваемые работы.
        Гном с ником Друм дернул меня за остатки рукава, привлекая внимание.
        - Эй, высокий! Что за чушь? Было же крещение! Объяснишь, что эти гады нам впихнуть пытаются?
        - Знакомство с подводной жизнью.
        - Эээ… а еще понятнее?
        Мышление типичного бойца. Им чем проще говоришь, тем лучше.
        - Понимаешь, пройдя через весь список обязательных работ, новичок в мире Фризе знакомится с подводной жизнью. Тот тролль Зураб объяснил своим зеленокожим собратьям, что их личный статус, после опробования себя во всех четырех направлениях, в реестре города повышается с иммигранта до той самой черной народности. Это открывает доступ к более сложным работам в гильдиях и на городской доске заданий. Разведка местности, экспедиции в труднодоступные места, доступ во внутренний круг гильдии и многое другое. Пока не сделаем четыре задания, ни одна гильдия к себе не возьмет.
        - А эти хмыри тогда кто?
        - Бригадиры от гильдий, коих сотни на весь Эторофу. Их город обязал помогать новичкам на взаимовыгодной основе. Они нас учат жизни, а мы работаем за полцены там, где покажут.
        - Ты вроде умный. Мой кореш, - Друм кивнул в сторону гнома-бригадира, - как-то слишком сладко все расписывает. Так ушлые ветераны молодых парней на штурм укрепления отправляют. Потом идут следом и добивают ослабленного боем противника. Грязь, в общем. Этот капитан черная борода, кажись, всех на дно утащить хочет. Ты что думаешь об этом?
        - Доверяй своей интуиции. Ты все же воин, доживший до 28-го уровня.
        Того же совета я придерживаюсь и сам. Интуиция - это грань неосознаваемых знаний. Если она кричит о проблемах, значит они скоро появятся. Теперь надо определиться, как заработать денег.
        Первое и самое важное - это контракт с гильдией и займ в тысячу монет, позволяющий счет этой суммы купить экипировку выбранной направленности. Кирки, одежда, индивидуальный дыхательный аппарат и прочие мелочи, типа фонаря и мешков для добычи. Этакий стартовый капитал для тех, кто прибыл в новый мир в поисках лучшей участи.
        Второе - выбранная гильдия берет на себя разведку местности, безопасный доступ к торговому терминалу и выкуп всей твоей добычи. Так защищают от грабителей, коих всегда было много, попутно объясняя, какие риски несет свободный охотник или шахтер-одиночка.
        Третье - бригадир дает бесплатное жилье для новичков и в составе группы доставляет до выбранного рабочего объекта. Тут и живут группами, и работают теми же группами.
        По совокупности этих трех пунктов бригадиры между собой и отличаются. Одни дают чуть больше денег, рекламируя гильдию. Другие вместо бэушных вещей дают вполне новые. Тролль и вовсе обещал осыпать вещами каждого зеленокожего собрата, не вдаваясь в детали их качества. В общем, загонит в долги бедных гоблинов за испорченное имущество, не выпуская из шахт.
        Как только долг в тысячу монет будет выплачен, новичок получает свободу от контракта и может взяться за следующий, проходя путь “черной народности”. Этим термином называют всех переселенцев между мирами 2-го порядка, так как иммигрант зачастую звучит обидно.
        Четыре контракта надо выполнить обязательно! И только потом можно вступить в любую гильдию. Из минусов, с ничего не знающих иммигрантов эта банда бригадиров собирается содрать три шкуры. Нам продадут бэушные вещи по цене новых, а добычу скупят за полцены. Опять же, все это прописано в контракте, но у тех, кто пришел в этот зал, выбора нет. Более-менее состоятельных личностей родня забрала сразу после прохождения иммиграционного контроля.
        Пока бригадиры выступали, я то и дело спиной чувствовал пристальные взгляды окружающих. С одной стороны, в обгорелых штанах, с дырявыми ботами и кусками рассыпающейся брони, я выгляжу весьма бедно. Эдакий потрепанный нищий воин из другого мира. С другой, у меня ник с фамилией, а значит я один из немногих благородных в этой толпе. Статус патриарха я предусмотрительно скрыл еще в первый день, оказавшись в аквариуме Тео.
        Агитационные речи закончились, и настало время делать выбор гильдии. Почти все гномы с их кастовостью, склонив голову, пошли под начало мастера Беренгу из клана Азрул-Тар. В их обществе ты либо со своими до конца, поддерживая в любой ситуации, либо отрекаешься от них и живешь, как “отлученный от Камня”. Хаоситы всех подвидов разделились кто к кому, ориентируясь на простые и понятные агитационные речи бригадиров.
        Эльфы, улыбаясь, пошли под начало людей и гномов, аккуратно избегая жутко недовольного взгляда своего собрата Эванаки из числа бригадиров. Последний был так зол, что начал прямо спрашивать, почему никто его не выбирает.
        Зверолюд-лев отказал половине подошедших к нему бойцов, сказав, что ходячие трупы ему не нужны. В общем, типичный пример многорасового общества, которое мне давно хотелось увидеть вживую. Я решил немного подождать, смотря, как толпа в пятьсот голов распределится по десятку бригадиров.
        Обернувшись, заметил, что еще примерно десяток иммигрантов стоит и смотрит, что я выберу. Этим уникумам хватило ума сориентироваться в ситуации и не идти за толпой. Черный орк воинственного вида стоял ближе всех ко мне.
        ЧЕЙЛ, 51 УРОВЕНЬ
        Судя по экипировке, он - редкий вид воина с двуручным стилем. Амбидекс! Да еще и черный орк с ядовитой кровью. С таким типом личностей не стоит говорить грубо или с превосходством.
        - Почему?
        - Осанка, хр-р.
        - И все?
        - Хр-р… фамилия рода. Потрепанная одежда. Ты воин. И добился больше меня хр-р.
        - Я выберу рудник. Не стоит рисковать жизнью, влезая в драку с противником, о котором вообще ничего не знаю.
        Чейл фыркнул, как умеют делать это только орки. С эмоцией, звучно и весьма понятно. Я перевел взгляд на хитровато поглядывающего гоблина с ником Ссанг. Мелкий гадёныш улыбался и мерзко поглядывал в мою сторону. Кажется, я понял, кто это.
        - Странник? - умный подвид гоблинов, часто работающий наводчиком. - Если ищешь легкой добычи для своей шайки, то уходи сразу. Иначе в шахте произойдет несчастный случай и одним зеленокожим станет меньше.
        Ссанг намек понял и бочком-бочком пошел к своей шайке. Еще один орк последовал за ним. О, да он работал с прикрытием! Чертовы хаоситы!
        Я обернулся. Пара низших эльфов, видимо, молодые супруги, стоят позади всех остальных. Оба Стражи двадцатого уровня, и, судя по полному отсутствию экипировки, их выгнало собственное же семейство. Ники Скайлу и Феарен. Даже спрашивать не надо. Эти двое ищут просто адекватную компанию.
        Времени на выбор бригадира оставалось все меньше. Часы над мини-сценой продолжали отсчитывать секунды. Новичкам давали всего полчаса, из которых двадцать минут уже прошло.
        Последними из оставшихся стоять в зале была весьма колоритная пара из человека и тролля-альбиноса с большой заплечной сумкой грузчика. Хм, такой же класс, как у Таши?! Что примечательно, информаторий по обоим не выдает информацию. То есть на них артефакты подавления ауры. Главный в их компании, видимо, человек с весьма запоминающимся ником.
        СТИНГ, 55 УРОВЕНЬ (РАНГ: РАТНИК)
        Белый тролль-грузчик с ником Бро отличался удивительной молчаливостью. Он просто стоял и ждал, когда за него примут решение. Стинг, не дожидаясь моего вопроса, сам ответил.
        - Не гони нас. Сильные руки и совет в шахте всегда пригодятся.
        - Я ни за кого решение не принимаю.
        Выходит, огр прислуживает человеку, и работают они в паре. Интересно!
        В этот момент из толпы гномов выбрался побитый Друм. Рукав оторван, ухо и нос кровоточат, но парень жутко доволен собой!
        - Х-х-ха! Провести меня вздумали! Хотели в подземелье на пушечное мясо взять! Не-не-не, прав ты был Джо! Интуиция воина говорит мне идти за тобой. Ну что? Куда рванем!?
        Реклама в самый неподходящий момент. Зал шумит и живет своей жизнью. Гномы орут друг на друга. Эльф-бригадир схватил одного из своих сородичей и начал прилюдно избивать, вымещая свое недовольство из-за отсутствия новичков в его наборе. Тролль Зураб распевается соловьем, как зелекожим будет хорошо под его крылом, внося имена в формы контракта. Один из бригадиров, будучи пьяным вдрызг, и вовсе заснул прямо на сцене, так и не опустив бутылку. За все время, что мы говорили, ни орк, ни эльфы, ни странная парочка человека с огром с места не сдвинулись.
        Я обратился ко всем сразу.
        - Мы все! Независимо от роста, расы и цвета кожи, иммигранты! Новички в этом вечно холодном мире. У нас ничего нет! Даже наши с вами жизни никому, кроме нас самих, не нужны! Ни дoма, ни денег, ни славы, ни статуса. Забудьте о моей фамилии. Я такой же оборванец с улицы, как и вы все. Поскольку жрать мне нечего, а очень хочется, я буду работать на шахте. Чего морды кривите?! Вы не лучше. Четыре выполненных контракта обязательны. Без них вас дальше Е-кольца в городе никуда не пустят. Поскольку есть выбор, я подпишу контракт с бригадиром Цередрихом.
        Указанная личность сейчас в обнимку с бутылкой спала прямо на сцене, не обращая внимания на царящий шум толпы. Человек, в возрасте чуть за пятьдесят, с сединой и светлой кожей, типичной для жителей подводного мира.
        Стинг покачал головой.
        - Выбрать этого пьянчугу? Он налакался до поросячьего визга прямо на работе!
        - Точнее, отгоняет от себя новичков. Поверь мне, он не спит! Я это отсюда вижу.
        - Как? На картах погадал?
        - Восприятие. Для пьяницы у него слишком плавные и точные движения рук.
        - Т-т-ты предложение Цередриха вообще слышал? Да, согласен, алкаш закрывает все четыре контракта сразу! Но еще придется безвылазно целый гребанный месяц работать в шахте на глубине 1400 метров, что Стражам без прокаченной силы или усиления тела аурой почти не по силам.
        Тролль-альбинос, стоящий рядом с раскрасневшимся Стингом, тихо хохотнул. Но мужик не успокаивался.
        - И этот алконафт, блюющий сейчас у тебя за спиной, предлагает контракт на добычу кристаллов маны на целых 15000 в течение месяца!
        - Да ты прямо торговец! Сразу вник в детали, - Стинг сжал пальцы в кулак и затих. - А еще Цередрих дает новичкам кредит не на 1000, а на 5000 монет. Которые также надо отработать. Другими словами, он единственный реальный шахтер во всей этой ватаге уродцев, желающих заработать на иммигрантах.
        Чейз фыркнул с эмоцией явного недовольства.
        - Поясни, человек, хр-р-р.
        - Все очевидно, если немного подумать. У бригадира Цередриха двойной контракт. Один - на кредит 5000 монет за экипировку. Второй - на право добычи руды, кристаллов маны и всех прочих полезных ископаемых в течение месяца на шахте, с которой у его гильдии есть некое соглашение. За это отдельно заплатить 15000 единиц маны кристаллами. Из всей этой ватаги шарлатанов Цередрих - единственный профессиональный шахтер. Всем своим поведением он одновременно отталкивает новичков и привлекает тех, кто имеет класс шахтера. Иммигранты с другими родословными, для шахты на такой глубине, ему не особо подходят.
        - Х-р-р-р. И зачем ему тогда заключать с нами контракт?
        Гном Друм аж подпрыгнул от озарения.
        - Так он это! Не может!
        - Верно, - я кивнул. - Раз всех бригадиров прислал городской профсоюз, Цередрих не может отказать новичкам, которые его выберут. Об этом было сказано в пакете знаний, покупаемом в иммиграционном терминале. Осталось только его разбудить.
        Нужный нам бригадир до последнего прикидывался пьяным, отгоняя от себя назойливых новичков отборной бранью. Пришлось пригрозить жалобой в профсоюз, и только после этого хмурый мужик с большой неохотой отложил бутылку, но все же начал вредничать и согласился подписать контракт только на всю группу. Система это восприняла как квест.
        ЗАДАНИЕ ОТ ГИЛЬДИИ САСПЕН: ГРУППОВОЙ КОНТРАКТ (РАНГ: РАТНИК)
        СОСТАВ: ДЖОН ГОЛД, ДРУМ, ЧЕЙЗ, СТИНГ, ПТАХ, СКАЙЛУ, ФЕАРЕН
        ФРАКЦИЯ:дворец Хекса-Дзу
        ЛОКАЦИЯ: пещерный комплекс Алексум-Нар [3]
        БАЗОВОЕ УСЛОВИЕ: закрытие общего кредита в 35000 монет через торговый терминал Алексиум-Нар.
        ВТОРИЧНОЕ УСЛОВИЕ: выплата 105000 единиц маны в виде кристаллов гильдии Саспен.
        ТРЕТИЧНОЕ УСЛОВИЕ:всё, добытое сверх нормы в 105000 единиц маны в виде кристаллов, остается за исполнителями контракта.
        ВРЕМЯ ИСПОЛНЕНИЯ ЗАДАНИЯ: 720 ЛОКАЛЬНЫХ ЧАСОВ
        Вскоре часы над сценой пропиликали, сигнализируя об окончания времени, выданного на выбор гильдии. Двери открылись не в тот коридор, через который мы пришли, а напротив него, у самой сцены. Там, вдали, виднелся городской энергетический купол в форме сот с тысячами припаркованных батискафов. Цередрих повел нас на самый нижний уровень пристани, по пути выкинув початую бутылку со спиртным. Я оказался прав, когда предположил, что он симулировал в зале опьянение.
        Транспортное судно профессионального шахтера отличалось от гражданских усиленным корпусом. На крыше нашлись поручни для внешних пассажиров. На иллюминаторах стоялистоят бронестекла, которые сложно разбить даже Ратнику. Салон внутри рассчитан на перевозку двадцати пассажиров, капитана судна и первого помощника. Убого, но батискаф далеко не подлодка, рассчитанная на долгое автономное пребывание под водой. Скорее аналог пригородного автобуса в водном мире.
        Только когда мы сели в батискаф и отплыли от Эторофу, я позволил себе незаметно для группы выдохнуть. В иллюминаторе светящийся купол города становился все меньше и меньше.
        Выбрался! Жаль, что Тео так поступил, но и мне надо о себе сейчас позаботиться. Я не врал, когда говорил, что жутко голоден. Технически, я не ел больше месяца, и мой организм после лечения срочно требует еды. Однако выбраться из Эторофу сейчас важнее!
        Еще когда мы ехали на манобусе, я заметил у большинства людей, именно людей, а не эльфов, гномов и гоблинов, первые признаки заболевания тем же вирусом, которым был заражен и я. Водитель так и вовсе подцепил все шесть его фрагментов и странно дергал головой, словно его тело начало изменяться. 3 из 6, 4 из 6 и, наконец, 5 из 6. Весь Эторофу буквально кишит зараженными людьми, даже не зная об этом. Останься я тут еще на неделю, и черт его знает, в какой ужасающий филиал ада тут превратилось бы это место!
        Еще в доме Теодора, лежа в аквариуме, я искал способы избавиться от найденного фрагмента вируса. Стимуляция аурой вызывала не исцеление, а, наоборот, бурный рост числа зараженных клеток. От высокой концентрации маны бацилла впадала в спячку. Тот факт, что я застрял между жизнью и смертью, стал кругом спасения, не дающим неизвестному заболеванию развиваться в моем теле. Пока Теодор меня лечил, количество зараженных клеток выросло до предела, проникая во все органы. Но новые фрагменты вируса не появлялись. По какой-то причине, возможно, благодаря иммунитету, никто в семействе Ао не был заражен. Даже Тео, каждый день контактирующий с другими людьми, касаясь воды в аквариуме, не подцепил заразы.
        В итоге, победило время! На тридцать первый день, так и не получив новых фрагментов, вирус в моей крови сам начал стремительно погибать. Возможно, в его ДНК был заложен некий природный механизм старения и смерти. А мой организм за следующие сутки довел изученность фрагмента вируса до 100 %, научившись вырабатывать антитела к первому из шести фрагментов. Позавчера тело полностью очистилось от заразы.
        Сегодня утром, в кабинете целителя, пока шло восстановление тела, я подхватил от Натана Ан-Крайта новый неизвестный фрагмент. Второй из шести. Иммунитет тут же взбунтовался и начал бомбить неприятеля известными ему антителами. Но этот кусок бациллы, видимо, лечится как-то иначе, так как мой организм за два часа не продвинулся в его изучении ни на процент! Зараза, питающаяся аурой носителя, начала быстро распространяться по всему телу. Еще в больнице я создал тонкий, едва заметный доспех духа, боясь подцепить еще какую-нибудь гадость. Поэтому свалить из города, полного зараженными людьми, не самая плохая мысль.
        Особенно, если ты сам был одним из разносчиков этого опасного для людей заболевания.
        Глава 3. Кривая дорожка
        Забравшись в переулок недалеко от дома, Теодор с ненавистью пинал мусорный бак. Это неправильно! Заставлять бросать друга, которого он спас от смерти! Почему отец так предвзято относится к незнакомцу?! Джон же благородный, как и семья Ао! Даже кольцо-инвентарь у него было. И эта штука, названная древесиной, явно из другого мира. А то зелье лечения можно было продать, оплатив аренду жилья на целых полмесяца вперед. Неправильно-неправильно-неправильно!
        Теодор бил бак все сильнее, пугая жителей дома, не вовремя вышедших выкинуть мусор. Джон не просил денег в долг и даже не ел толком. Зачем было нужно его выгонять из дому, бросая в центр миграционного контроля?!
        Джон знал столько удивительных вещей, сколько брат и даже отец не могли себе представить. Мурчание кошки, ароматы леса после дождя, восторг от фейерверка в ночном небе. Он мог передать через эмоции: прикосновение теплого ветра, ощущения надежды, гнева, привязанность к тем, кого называет друзьями по роду. А еще то слово, “дом”… Джон произносил его одновременно с грустью и надеждой, и с такой тоской, словно потерял там нечто очень важное. Неправильно-неправильно-неправильно!
        Целитель устало присел у холодной стены и заплакал. Будь сейчас Джон рядом, он бы сказал, что Тео испытывает эмоции, которые не может осознать из-за скудного словарного запаса. Слово - придает форму. Предмету, чувству, явлению. В наборе произносимых звуков и заключенного в слове смысла скрывается душевный порыв разумного существа. Но Тео, ограниченный одним лишь [Аои], не мог выпустить наружу то, что бушевало сейчас в его сердце.
        Неправильно! Это все неправильно!
        Проходивший мимо переулка Райан Ао остановился и, заметив сына, не спеша подошел. В отличии от неопытного сына, отец понимал, почему парень себя сейчас так плохо чувствует.
        - Злишься?
        - Аои!
        Молодой целитель вскочил на ноги и буквально накричал на отца. Несколько любопытных прохожих заглянули на миг в переулок.
        - Думаешь, я поступил неправильно, запретив тебе общаться с этим чужаком?
        - Ао-и.
        Тео опустил голову. Отец, улыбаясь, медленно кивнул.
        - Куда же делась твоя уверенность, мальчик мой? - Райан посмотрел на сына, прячущего провинившийся взгляд. - Ты же только что считал, что я действую неправильно. Злился и кричал, пытался что-то доказать. Не знаешь? Я скажу тебе то же, что и вчера, когда ты пришел с пустым системным кольцом, сказав, что Джон наконец сможет оплатить свое лечение. Такие как он - вечные чужаки, слоняющиеся по городам пробужденных в поисках легкой добычи. Мошенник по жизни, сближающийся с жертвой, входящий к ней в доверие, а потом обманывающий или предающий. Ты видел его раны, сын? Скажи-ка мне, кто посмеет применять такую магию в городской черте?!
        Теодор исподлобья глянул на отца.
        - Аои.
        - Подполье, сын.
        Отец Теодора поднял голову, направив взгляд на едва видимый купол города.
        - Вчера дядя Беркс уточнил у своих, не теряли ли они живой труп с ником Джон Голд неподалеку от нашего дома.
        - Аои?!
        - Да, мои подозрения подтвердились. Оказывается, этот парнишка, Джон, весьма известен в криминальных кругах Эторофу. У него есть способность к сильному гипнозу через контакт с аурой. Подполье хотело показательно избавиться от паразита, выбросив в едва живом состоянии в жилых кварталах. Шпана поймет, чьих это рук дело. Стражи порядка получат повод закрыть несколько нераскрытых дел.
        - Аои?
        - Не знаю, что Джон тебе там наговорил, сын, но это все было ложью. Он просто использовал доверчивого неопытного целителя ради собственной выгоды.
        - Аои! Аои! Аои!
        Для Райана, знающего родного сына, как облупленного, было непривычным наблюдать настолько яростное сопротивление. Теодор отказывался верить словам отца, пытаясь что-то доказать.
        - Уф… как закончишь мучить мусорный бак, не забудь почистить штаны. Лика и Рикардо уже должны быть дома. Если повезет, твой брат наконец познакомит нас со своей девушкой. Буду ждать тебя дома.
        Райан оставил проблемного сына выпускать пар на баке, сам пойдя в сторону виднеющегося неподалеку многоквартирного комплекса. Мужчина, обернувшись, убедился в отсутствии лишних глаз и провалился в собственную тень, исчезнув с улицы.
        В квартире семейства Ао, около скрипучей кровати со спящим Райаном из тени вылез черный кот Фауст. Существо, притворяющееся домашним животным, не имело своей материальной формы и на деле являлось разумной реликвией паразитического типа.
        Приблизившись к голове храпящего главы семейства Ао, Фауст начал транслировать в его расслабленное сном подсознание события встречи с Теодором в переулке, дополнив их полностью пакетом данных о встрече с дядей Берксом. Проснувшись, Райан посчитает эти воспоминания своими, как было много раз до этого. Сегодня был далеко не в первый раз, когда разумная реликвия вмешивалась в жизнь Райана, ради личных интересов.
        Даже в полумертвом состоянии, незваный гость, появившийся в доме Ао, мог чувствовать Фауста в его нематериальной форме. Пришлось принять срочные меры, дабы избавиться от досадной помехи. До дня великой жатвы осталось совсем немного! Скоро Эторофу, этот мирный и излишне спокойный городок, погрузится в пучину кровавого хаоса.
        Тем временем Теодор, оставшийся в переулке, так и не согласился принять правоту отца. Неправильно-неправильно-неправильно! Джон - мошенник? Человеку такого ума незачем было работать в подполье. Заметив явное противоречие между словами, произносимыми отцом и душой Джона, Теодор впервые в жизни ощутил некий источник дискомфорта, мешающий ему нормально говорить. Будто на всем его сознании есть некий нарост, давно засохшая болячка, не дающая думать правильно.
        Сидя в переулке, Теодор открывал рот, пытаясь произнести набор звуков наполненных новыми смыслами, эмоциями и подаренными переживаниями. Бескрайние синие просторы над головой. Верных домашний питомец на коленях. И наконец, напарник с которыми ты отправляешься в интересное приключение.
        - Не-бо. Кош-ка. Др-р-уг.
        Стоило расслабиться и забыть о болячке хоть на мгновение, как изо рта целителя вылетало осточертевшее Аои. Вдобавок аура целителя резко начала уходить в ноль, будто Тео начал лечить сам себя.
        ***
        До пещерного комплекса Алексум-Нар, находящегося почти в сотне километров от Эторофу, батискаф бригадира Цередриха плыл у самых корней подводных зарослей, включив манодвигатели в самом тихом режиме. Наш опытный водитель обманывал сонары дальнего обнаружения на судах пиратов, коих в мелководье развелось даже слишком много. Минут через двадцать пути бригадир нажал на кнопку сброса, посреди приборной панели. Что-то крякнуло снаружи, и судно ускорилось. Стинг внимательно смотрел в иллюминатор за происходящим снаружи. Рядом с ним пристроился тролль-грузчик, взяв крупную заплечную сумку в руки. Сидящий позади них Друм беззаботно храпел.
        Спустя полчаса и примерно пятьдесят пройденных батискафом километров, бригадир резко заглушил двигатель, приказав всем заткнуться. Мы выплылил из подводного леса и легли на илистое дно, ожидая, пока мимо проплывет подозрительная группа боевых батискафов. Эльфы молились на своем языке, а Чейл держал руку на оружии, готовясь дать бой в любой момент. Потенциальный противник проложил курс в метрах ста от нас, идя вдоль подводного оврага, видимо, следуя вдоль известного маршрута. Нас не заметили или сочли неинтересной добычей.
        Уже на подходе к нужной впадине был относительно ровный пустырь без зарослей и оврагов, сразу за которым был резкий обрыв. Цередрих включил форсаж, виляя вверх вниз, а потом быстро рванул к самому дну. Двигатель взревел, пассажиров вдало в сиденья, будто водитель решил разогнаться до сотни за две секунды. Из виднеющихся вдали кустов водорослей наперерез вылетело два гарпуна монструозных размеров. Резкое ускорение батискафа сбило наводку, и пираты промахнулись, чиркнув наше судно по одному из боковых кислородных баллонов. Корпус подводного корабля дернуло в сторону, и тролль-альбинос всем своим весом завалился прямо на Стинга, сидящего у иллюминатора. Матом мы кричали все вместе, не понимая, что, черт возьми, происходит. Снаружи поврежденная емкость лопнула, в салоне заорала аварийная сирена, и левый винт отказал, поведя транспорт боком в нужную нам сторону.
        Как только вдали показался едва видимый защитный купол крепости пещерного комплекса Алексиума, Цередрих замедлил ход, направив судно к илистому дну впадины, в центре которой находился конечный пункт нашего короткого путешествия. И только после этого бригадир убрал трясущиеся руки от штурвала.
        - Добрались! М-ма-ть! Да чтобы я еще раз согласился сюда кого-то доставить! На эту проклятую периферию обжитых земель. Твари позорные! Будьте прокляты все эти черти с окраины!
        - Эй, алконавт?! - Стинг разминал отдавленное троллем плечо. - Как ты вообще до сих пор жив при таком разгуле пиратов? Я же видел, как ты нажал на кнопку и отстегнул какой-то баллон для той субмарины, что плыла за нами от самого города.
        Цередрих достал из кольца-инвентаря еще одну початую бутылку спиртного и жадно к ней присосался, расплескивая содержимое по всей одежде.
        - Охх-х-ххх-х! Жадные ублюдки! Одна сволочь на шее другой сидит!
        - Одолжи меч, - Стинг обратился к орку. - Наш водила, видимо, глухой, и уши ему не нужны.
        Орк молчал, не отпуская руки с оружия.
        - Дань! - бригадир громко рыгнул. - Дань паразитам из портового профсоюза рабочих. Как с вами, выродками, контракт подписал, так эти уроды передали информацию ловчим на субмаринах-перехватчиках. Если такая села на хвост, хрен отвяжешься. Приходится или останавливаться и договариваться, или заранее скинуть пустой контейнер, купленный у них же. Пропуск это был. Теперь, из-за вас, ублюдков недоношенных, придется новый покупать. На кой ляд, я вообще согласился работать с кланом Алексиум?! Повелся на эти жалкие гроши!
        Получается, в окрестностях Эторофу действует условно безопасная зона для перемещения, в которую не лезут пираты и не лютуют городские банды прикормленные профсоюзом. Именно в этой зоне работает большая часть мирного населения. Действует некий негласный договор между правящим дворцом Хекса-дзу, местными жителями и подпольем. А если судно отплывает дальше определенной границы, оно становится вполне законной добычей пиратов и паразитов, сотрудничающих с городским профсоюзом.
        Орк глянул в иллюминатор. Мы подплывали к куполу подводной шахты.
        - Ненавижу воду. Хрр-р-р-р. Атакуют со всех сторон. Эй, человек с бухлом! А кто на нас чуть не напал, когда мы на дне лежали? Хр-хр. Те три корабля.
        - Да черт его знает! Я тебе что - энциклопедия, морда ты черная?
        - Эй, - я придержал орка, обращаясь к Цередриху, - у нас контракт, бригадир. Будь так добр. Скажи то, что нам надо знать.
        Мужик убрал бутылку, протер лицо рукавом и только потом обернулся, заглядывая из кабины батискафа в салон пассажиров.
        - Да пираты это были! Я же говорю, тут паразит на паразите! Чем дальше от города и обжитых земель, тем больше этих тварей. Гарнизон Эторофу, будь он проклят, в городе сидит на своих заплывших жиром задницах, пока эти ублюдки нормальных людей кошмарят по окрестностям! Пиратам, видите ли, проще охотиться на людей, чем на глубоководных и прочих гадов, которые тут обитают. А эти с-с-суки! - Цередрих махнул в сторону края впадины, где нас атаковали гарпунами. - Нашли удобный маршрут и теперь вылавливают одиночные суда!
        Достигнув дна впадины, усталый бригадир потянул штурвал на себя, выравнивая ход судна, и так поплыл к небольшому энергетическому куполу шахты, показавшемуся вдали. Судя по пузырькам с левого борта, наш подбитый батискаф выпускает воздух, теряя запасы кислорода. Мы пока как-то держимся, несмотря на возросшее давление воды. Теперь главное добраться до точки назначения, не нарвавшись на еще какие-нибудь проблемы. Цередрих, видимо, думает также и потому плывет вдоль дна. Еще минут десять и мы будем в безопасности.
        На Земле, каждые десять метров погружения под воду увеличивают давление на 1 атмосферу. Судя по моим ощущениям, во Фризе законы физики как минимум похожи на Земные, а значит, на глубине 1400 метров на водолаза или батискаф будет оказываться давление в 140 атмосфер. Один из датчиков на бортовой панели батискафа как раз показывает такие цифры. Мы скоро будем на месте.
        Цередрих сбавил ход, перегружая второй, пока еще работающий, винт. Бутылка со спиртным снова перекочевала в инвентарь.
        - Эй, черная народность! - бригадир с места водителя обернулся, заглянув в салон. - Начнем инструктаж! В шахте посторонним в долг ничего не давать. Местный клан Алексиум, конечно, контролирует порядки, но на кой ляд вам лишние проблемы?! Грабить вас внутри никто не будет, но в карты разведут, как пить дать. Это вас, эльфийских оболдуев, касается в первую очередь! Шахты Алексиума, конечно не городские трущобы, но гнили везде хватает. Гном! Друм, сука, да проснись ты наконец!
        Услышав свое имя, коротышка дернулся и тут же схватился за топор.
        - Что? Кого рубить?!
        Цередрих сжал губы, сдержав свое недовольство.
        - Друм… постарайся не получить нож в печень от своих же. Хрен тебя поймешь! Отлученный ты или из касты низших. За Белоснежку и Стинга ничего не скажу. Эти сами выпутаются, если появятся проблемы. Орк?
        - Чейл, хр-р-р.
        Бригадир посмотрел на здоровяка, наклонив голову.
        - Проживешь в нашем холодильнике хотя бы месяц, и, быть может, подчеркиваю: быть может, - я начну звать тебя по имени. Пока ты просто черная орочья задница на моем корабле. Подними хотя бы три уровня, стань наконец Ратником - тогда и получишь право на именование от других равных по рангу. Ты имеешь все задатки для того, чтобы стать полноценной опорой для команды в тяжелые времена. Стинг - хрупкая белоручка, а не боец. Благо твой расовый бонус от орочьей родословной позволяет быстрее гармонизировать ауру во время тяжелого труда.
        Сам Цередрих - Ратник третьей ступени и начнись сейчас драка с орком, он легко бы победил почти всех на судне.
        Бригадир молча смотрел на меня несколько секунд.
        - Мистер “будь у меня оружие”. Чего хмуришься?! У тебя всю дорогу было такое выражение лица. Я служил на линии фронта и знаю этот запах ауры. Злость, гнев, печаль и душевные страдания. Так пахнут те, кто выжил и сожалеет об этом. Если хочешь подохнуть, не тащи парней за собой.
        - Я не умру.
        - Скажи это своей ауре, мистер “будь у меня оружие”.
        - Я не умру, пока не выполню обещание, данное матери. Даже если я сам захочу умереть, сначала буду должен выполнить обещание.
        Бригадир что-то еще сказал, но я уже не слышал. У меня на секунду промелькнуло обеспокоенное лицо Клементины. Мы где-то в горах или уже в Городе Мертвых. “Пообещай мне, Чудо! Пообещай, что не умрешь, пока не поступишь в Академию Магии! Поклянись истинным именем, что не опустишь руки, пока не исполнишь обещанного!” Стоило моргнуть, как картинка воспоминания пропала и слух вернулся…
        - … не тратьте сразу.
        Пришлось тряхнуть головой, возвращая фокус внимания.
        - Мастер-шахтер, я прослушал. Повтори, пожалуйста, еще раз.
        Цередрих вздохнул, задержал дыхание, шумно выдохнул, но материться не стал. Упомянутый мастерский класс шахтера смягчил ситуацию. А никем другим бригадир от профсоюза по статусу быть не мог.
        - Рекомендую, - шахтер сделал паузу, - не тратить монеты на вашем счете сразу после прибытия. В какой бы подводной каменистой дырке Фризе шахтер не оказался, ему нужны всего пять вещей - мощный фонарь, индивидуальное дыхательное устройство (ИДА), кирка, личная сумка-инвентарь и грелка. Насчет последнего я не шучу, господа иммигранты. В большинстве пещер Алексиума воду, конечно, откачали, но именно в сухих местах холод в -30 и -50 далеко не редкость. Помните, что чем дальше от воды и жизни, тем холоднее становится.
        Про холод в пакете знаний для иммигрантов во Фризе уже говорилось. Воля мира, представляющая местную Колыбель Цивилизации, еще на стадиях подготовки к Битве за Будущее начала остужать планету. Все нынешнее тепло во Фризе вырабатывается живыми существами - людьми, растениями, монстрами, городами и глубоководными, как целой фракции монстров. Их появление - гениальный ход со стороны воли мира. Именно эти твари генерируют 90 % тепла, выращивая целы сады своей агрессивной флоры.
        Как следствие, чем меньше жизни вокруг, тем холоднее становится. В тех же сухих шахтерских пещерах, чем дальше отходишь от океана, тем более лютый мороз. Местные торговые термины продают водную магическую эссенцию раз в десять раз дешевле, чем на Земле. И наоборот - эссенция воздуха раз в сто дороже, чем на той же Земле. Вездесущий холод влияет на количество различных эссенций в астральном слое мира.
        - Доспех духа защищает от давления воды, но не постоянной тепловой энтропии. Для тупых! Ваше тело постоянно остывает, даже сквозь двухслойное термобелье шахтера-подводника. Его тоже купите. Грелка, за счет вашей маны или кристалла, защищает вас от обморожения. Без модели обогревателя 4-класса и выше, вглубь шахт не лезть! Друм, я это специально для тебя говорю! Сдохнешь ты, любопытная задница, а долг за контракт все равно останется и будет висеть на всей группе.
        - Церри, ты чего? С чего такой наезд?
        - Боже, лучше заткнись! Я тридцать лет вижу ваши иммигрантские рожи и уже научился распознавать тех, кто не знает зачем ему свобода. Сломай себе руки, ноги и посмотри, кто придет на помощь. Вот они и будут зваться твоими друзьями. Коротышка, у тебя вообще ничего нет! Ты даже этот топор умудрился спереть у своих же. Молчи! До тех пор, пока сам себе не ответишь на вопрос о свободе, я запрещаю тебе открывать рот.
        Бригадир достал из кольца-инвентаря наручный браслет и показал нам.
        - ИДА, индивидуальное дыхательное устройство. Оно же - “дыхалка”! Требуется в случае, если решите прогуляться по затопленным шахтам или сдуру ломанетесь за энергетический купол шахтерского комплекса. В воде, конечно, теплее, но давление за куполом Алексиума раздавит ваш доспех духа Стража за десять-пятнадцать минут. А в затопленной шахте работать в два-три раза сложнее из-за сопротивления воды во время движений.
        Уже садясь обратно за штурвал батискафа, Цередрих предупредил о том, что клан Алексиум дает одно бесплатное жилье для новичков на всю группу. Платное сразу брать не стоит, так как непонятно, как у нас будут обстоять дела с доходами.
        - У Белоснежки, - бригадир кивнул в сторону тролля-альбиноса, - хорошая сумка для переноса пустой породы и добытых кристаллов маны. Одного грузчика на команду хватит. Кирка по размеру, добротная грелка у спины, фонарь и дыхалка, работающая внутри доспеха духа. Без него вы все равно в воду не полезете. Учтите, молодежь! Дыхалка хранит внутри себя запас воздуха, так что ее нельзя просто взять и перезарядить маной. Время от времени всплывать в сухие коридоры вам все-таки придется.
        Наш батискаф начал входить в один из трех шлюзов небольшой подводной крепости. Цередрих связался с диспетчером, запрашивая право на вход. Кто-то выглянул из окна наблюдательной башни, посмотрел на лобовое стекло нашего судна и опознал ник бригадира. Через минуту пришел ответ о добавлении списка пассажиров в белый лист, которым разрешен вход-выход из крепости.
        Бригадир, отключив связь с диспетчерской, обернулся напоследок.
        - Последний дружеский совет, сухопутные крысы. Дам его, раз уж вы лишили меня отдыха в барах Эторофу, утащив за собой на край цивилизации. Если не хотите случайно подохнуть из-за пиратов, возвращайтесь в город вместе с охраняемым караваном. Через крепость Алексиума раз в неделю такие ходят. Мартин и Перкс, Белый кашалот и Лайсерк Скороход. Их торговые пути следуют дальше на юго-запад. Если какой-то барыга на батискафе предложит поплыть с ним до Эторофу, шлите к черту. На этом все. Господа, желаю вам закрыть контракт с гильдией Саспен и дожить до возвращения в Эторофу.
        Высадив нас из поврежденного батискафа, Цередрих, ухмыляясь, сразу передал контракт на нашу группу Лессе Нар, престарелой смотрительнице шахты Алексиум-Нар. Дама, очевидно, входила в клан, главной ветви которого принадлежало данное месторождение полезных ископаемых. Предположу, что родня отправила старуху подальше от города, избавляясь от ее ворчания.
        - Прислала же Бездна группу идиотов на мою голову! И ладно бы Ратники. Так ведь нет! - смотрительница окинула нас осуждающим взглядом. - Чего стоите, чернь? Ключ от халупы вам дать? Кто главный будет?
        Промедлив мгновение, я всё же вышел вперед. Лесса протянула ключ и указала рукой в сторону здания, похожего на бараки для рабочих.
        - Седьмая большая зала за вами, чернь, - старуха плюнула нам под ноги. - Кровати и гальюн там есть. Кто не в курсе, сухопутные крысы, гальюн - это сортир по вашему. Остальное покупайте за свой счет через терминал в главной башне. Перегородки, столы, стулья. Да хоть верстак! Видеть тебя больше не желаю, Джон Голд. И твоих прихвостней тоже. Лавка клана в главной башне, бесплатная столовая справа. Весь свой нищебродский хлам покупай там или в другом месте.
        - Мадам, мы знакомы? Откуда столько негатива?
        Старуха выпрямила спину и попыталась заглянуть мне в глаза.
        - А кто ты такой, чтобы задавать мне вопросы?
        Не дав новичкам нормального ответа, Лесса ушла. Стинг, стоявший все это время рядом, присвистнул от удивления.
        - Не в бровь, а в глаз. А дамочка знает себе цену!
        - В смысле? По-твоему, хамить первому встречному без повода - это нормально?!
        - Джо, она благородная! - торгаш поднял палец вверх, указывая на герб, висящий на башне. - Уважаемая дама из клана! А кто мы? Рабочие, иммигранты, чернь. И не надо так хмуриться от слова “иммигранты”. Не знаю откуда ты прибыл, но там, где были мы с Бро, благородные никогда не станут маратся общением с обычными людьми. Они словно товар высшего класса, знающий себе цену! Правящие круги, наделенные способностями великих предков!
        - Останови свое словоблудие. Я, может, и не клановый, но никого из вас не принижал.
        Эльфийка Скайлу впервые подала голос. Даже когда батискаф тряхнуло, девушка молчала, стоически терпя неудобство.
        - Своим поведением вы и удивляете нас, мистер Голд.
        Меня аж передернуло от такого обращения.
        - Не вздумай так ко мне обращаться! Звучит до ужаса мерзко. Мастер Голд? Мистер Голд? Джон? Нет, обойдемся простым Джо. Там откуда я родом, благородство - это признание и уважение дел, совершенных человеком, а не фамилия и громкий статус. В общем, не вешай на меня ярлыки своих ожиданий. Если ждешь, что я буду вести себя, как эта старуха, я тебя сразу разочарую! Такого точно не будет. И вообще, нам надо работать, господа! Сначала еда, потом покупки и сразу в шахту.
        Эффект тепловой энтропии стал чувствоваться сразу после выхода из подбитого батискафа. Скорее всего, клан Нар нашел во впадине выход драконьей вены и после обследования земных недр заметил тут залежи руды и кристаллов маны. Нынешней мощности этого Источника природной маны, без дополнительной подпитки, хватает аккурат на энергетический купол и легкий подогрев воздуха до десяти градусов.
        В шахтерской крепости в три смены работают около тысячи рабочих, присланных сюда десятью гильдиями, сотрудничающими с кланом Нар. Пока одни трудятся в штреках, другие горняки спят и отдыхают на поверхности под куполом. Пещерный комплекс огромен, и места хватит всем, даже если все шахтеры будут работать одновременно.
        Псоглав Фердинант Браксо, местный представитель гильдии Саспена, с которой мы на группу заключили контракт, сам нашел нас сразу после ухода старой Лессы. Интендант в ранге Ратника, с некой ноткой превосходства, пытался нам продать по полной цене бэушные вещи со сниженной прочностью. Он то и рассказал о порядках на шахте.
        Саспен, как и другие гильдии, предоставляет своим членам целый спектр услуг: геологоразведчики, охрана особо ценных находок, грузчики и очистка вырытого тоннеля от пустой породы, аренда незанятых штреков, перекупка добычи и даже услуги жриц любви, живущих в одной из комнат, выделенных кланом Нар.
        Псоглав порыкивал, гордо выпрямив спину.
        - Новички, р-р-р. В виде исключения, я дам вам скидку в двадцать процентов от полной цены товар-р-р-а. Износ всего тр-р-ридцать процентов!
        Фердинант дернул головой, на собачий манер. Стинг молча фыркнул и отвернулся. Технически он единственный Ратник в команде и должен быть главным. Но его поведение сказало псоглаву об обратном. Пришлось снова ответить за всех сразу.
        - Мы купим вещи в магазине клана Нар.
        Интендант нетерпеливо глянул на мою фамилию - технически, я отношусь к благородным.
        - Почему, р-р-р? Я даже сделал вам скидку!
        - Скидку? От двойной цены на тот же товар в городе? Старуха Лесса Нар хотя бы не пытается на нас нажиться, прямо говоря о своем отношении. Брезгливость и превосходство. А вы, господин интендант, предлагаете мнимое снижение цены, преподнося его как одолжение.
        По проступившему на морде оскалу стало видно, как псоглав сдерживает свои эмоции.
        - Р-р-р. Я не скину больше ни монеты!
        - И не надо. Мы не купим ваши потасканные вещи.
        - Чернь! - Фердинант рявкнул - Бездомные дворняги с кровью низших! Жалкая стая щенков, не знающая стр-р-р-аха и силы Старших!
        Аура Ратника, пропитанная подавляющей силой и жаждой крови, вырвалась наружу и начала давить на всех членов группы. Эльфам стало плохо, и Друм поддержал падающего парня. Чейл вытащил оружие и принял боевую стойку. Стинг и Бро стоят на месте, будто ничего не случилось.
        Мгновение спустя, мой кулак уже оказался в сантиметре от морды псоглава.
        - Уважаемый, осторожней со словами!
        Нехотя Фердинант отступил и спустя секунду удалился. Попытка впарить нам товары провалилась. Однако сам факт такого поведения в очередной раз показал разницу между обычными пробужденными и слоем общества благородных, пользующихся своим превосходством. Вдобавок мы на шахте, где большая часть рабочих имеет ранг Ратника.
        В столовой толпы рабочих разных рас сидели кто-где, не стесняясь других пробужденных. Тяжелый труд сближает. Чейл заглянул в котел с бесплатной едой. Не став себе накладывать, орк отошел в сторонку.
        - Хр-р-р-р. Если взять портянки тролля, смешать их с содержимым отхожей ямы и соплями гоблинов, получится примерно такое же блюдо. Дерьмовое и жутко вонючее!
        Эльфийка Скайлу, принюхавшись к содержимому котла, резко зажала нос и отбежала в сторонку.
        - Эта гадость в котле испортилась минимум неделю назад.
        Питание пришлось покупать в платной столовой клана Нар, захватив с собой дополнительные пайки. Благо у Белоснежки рюкзак огромный. Сразу после обеда, собрав всю разбежавшуюся на разведку группу, мы заглянули в магазин. Никто из нас еще не бывал в подводных крепостях.
        Первой и самой важной для всех покупкой стала новая двухслойная форма шахтеров-подводников, состоящая из нательного термобелья и внешнего ударопрочного комплекта одежды.
        ШАХТЕРСКИЙ ВОДНЫЙ КОМПЛЕКТ НАР [3]
        ЦЕЛОСТНОСТЬ: 100 % || МАТЕРИАЛ: гидролан [3], велорианская ткань [3]
        ОПИСАНИЕ: прочный комплект одежды, снижающий естественные потери тепла на 47 %. Не содержит магической подпитки и каркаса рун. Имеется ряд зажимов и карманов под крупные инструменты, фонари и сумки шахтера от того же производителя.
        Начали переодеваться. Чейл, фыркая, нехотя поменял комплект доспехов мечника на гражданскую экипировку. Гном молчал уже больше часа, и это начинало напрягать. Тролль-альбинос в шахтерской обновке стал выглядеть как металлист, обвешанный кольцами. Больше всего комплект одежды подошел Стингу. Парень, улыбаясь, поглаживает гладкую поверхность формы, севшую прямо по его стройной фигуре. Чертов красавчик!
        Поскольку работать предстоит группой, взяли два крупных стационарных фонаря и модели поменьше для личного использования. Интересно стало в момент выбора ИДА. Дыхалки за 250 монет, первого класса, хранят запас воздуха на час. За 1000, уже второго класса, имеют запас кислорода на двенадцать часов. Я взял оба варианта на случай, если кто-то из команды потеряет или сломает свой ИДА.
        По рекомендации Цередриха, все члены команды на всякий случай решили взять грелки IV-класса, защищающие от холода вплоть до -75 градусов, потратив аж по 2500 монет за штуку. Ремесленники-мастера дорого берут за товары, вышедшие из под их руки. Однако система тут же предупредила, что грелка устанавливается в специальный слот комплекта одежды и не может быть классом выше, чем сама экипировка. Пришлось брать грелку III-класса, дающую защиту от холода вплоть до -50 в течение суток.
        Самой дешевой оказалась кирка. Типовые инструменты из сверхпрочных сплавов обошлись всего по 100 монет за модель для Стража и по 250 для Ратника. Я подстраховался, помня ломающиеся в бою мечи.
        КИРКА МАСТЕРА-РУДОКОПА НАР [4]
        ЦЕЛОСТНОСТЬ: 100 % || УСТОЙЧИВОСТЬ: 2450 единиц.
        ОПИСАНИЕ: инструмент для обладателей мастерского класса шахтерской направленности. Рукоять, оплетка ручки и ударная часть изготовлены из материалов повышенной прочности. Пригодна к использованию умений с применением ауры.
        Прошло два часа от момента прибытия в крепость Алексиум. Купив необходимую экипировку, мы отправились на свою первую копку. Запас еды на сутки, дыхалки на двенадцать часов, грелки на то же время и фонари на мане. Одежда выдерживает холод до минус 50 градусов.
        Наша группа, миновав внешний пост охраны внутри купола, вошла внутрь подводной горы. Освещение от крепости резко пропало, и пришлось включить фонари. Эльфы тихо плелись в хвосте, держась за руки. Гном напряженно молчит, смотря на кирку с неким непониманием. Стинг и Бро о чем-то перешептываются, замыкая колонну. Я и Чейл шли впереди остальных.
        - Джо, хр-р-р-р. Мне кажется, что ты кое-что не учел.
        - Что именно? Сумка у Белоснежки, фонари в руках. Остальное надето на нас.
        - Хе-хе. А как мы руду-то искать будем, хр-р-р-р?
        Впереди, в непроглядной тьме холодной пещеры, показались огни второй линии аванпоста охраны от клана Нар. Отсюда начинаются уже обследованные и вычищенные в ноль штреки.
        ***
        В это же время в Эторофу представители дворца Хекса-Дзу остановили прием иммигрантов, отключив все портальные установки. Город официально закрыли на карантин, оповестив кланы Скай, Гримуар и Прэй о начале эпидемии неизвестного вируса. Соседние города ввели запрет на прием судов и товаров из Эторофу. Пограничные флотилии близлежащих Раусу [5], Кунашира [6] и Шикотана [4] подняли гарнизон, блокируя вход в свои территориальные воды. Любое судно из зараженного города, нарушившее запрет, будет тут же уничтожено.
        Неизвестное заболевание легко преодолело все стандартные меры защиты, заражая людей и полукровок, рожденных от них. Больницы и отделения жандармов уже сутки как были переполнены жалобами от пострадавших. Со всего города поступали сведения о том, что некие безумцы с серой кожей, кусаясь, бросаются на окружающих. О чем не знало население, так это о том, что, приходя в медучреждение, они касались тех же дверных ручек и перил, что и другие больные, подхватывая новые фрагменты вируса. И сейчас, сутки спустя, вирус HZ1 закончил начальную биотрансформацию плоти больных людей, погружая улицы города в хаос. С каждым часом, обстановка становится все хуже и хуже.
        Все десять правящих городских кланов, будучи обеспокоенными обстановкой среди населения, выделили в кольце D целые здания под изоляторы для больных людей. Защитники из числа других рас пока справлялись с ситуацией, но, видимо, из-за наличия полукровок, вирус начал мутировать, постепенно распространяясь и на гномов, эльфов, хаоситов. Пока еще не все фрагменты прошли адаптацию в чужой крови, и город держался.
        Аналогичная ситуация была замечена еще в 23 городах мира Фризе. Клан Скай послал корпус медиков в ранге Рыцарей для проведения независимого исследования вируса. Гримуар, сильнейшие маги Великих Домов Титардо, отправили два десятка Монархов для поиска причины заражения. Благородные из клана Прэй, получив запрос о вмешательстве, выделили всего одного своего представителя.
        Демиан Прэй, зверолюд-гепард в ранге Монарха, вышел на новую охоту!
        Глава 4. Печать Соломона
        Подземный аванпост выглядел, как куполообразная пещера, вдоль стен которой толпились пробужденные разных рас, уровней и классов, наперебой предлагающие свои услуги. От выхода из крепости мы шли не одни, а в компании других шахтеров, и теперь своими глазами увидели то, о чем говорил интендант из гильдии Саспен.
        - Команда из огра-носильщика и трех гоблинов очистят ваш штрек от пустой породы! Не тратьте время на ненужные работы. Копайте дальше!
        - Боевая звезда! Пять воинов охраны прикроют ваши задницы, пока вы разрабатываете найденное рудное тело. Нанимаемся только в артели от тридцати человек.
        - Геологоразведчики Младшей Крови “Майзер и сыновья”! Найдем вам лучшее место для копки. Двенадцать лет на рынке Мелководья!
        Учитывая постоянную ротацию рабочих на шахте, не удивительно, что между горняками и владельцами крепости образовалась прослойка из обслуги: грузчики, охранники, разведчики, ремонтники, картежники, продавцы порошка наслаждения и многие другие. Пробужденные, имеющие мало общего с до?бычей, и тут нашли себе теплое место, обхаживая со всех сторон от ста до двухсот команд, меняющихся каждый месяц. Технически, данный уголок жизни уже не является крепостью, и здесь можно продавать свои услуги, не платя налоги клану Нар.
        Аванпост расположен на глубине 1400 метров - первый и самый верхний из горизонтов до?бычи. В центре подземного купола находился ствол вертикальной подземной пещеры. В ее стены вмонтированы лестница и примитивный шахтерский лифт, ведущий на нижние горизонты, залегающие на глубине 1600, 1800 и 2000 метров.
        Догадка Чейла о проблеме с поиском кристаллов маны весьма разумна. Никто из нас не имеет класса шахтера, и потому мы не знаем, как искать руду и другие полезные ископаемые. Нет необходимых умений, инструментов и блоков знаний. Раз бригадир Цередрих не упоминал об этом во время инструктажа, значит есть стандартное решение для такой проблемы.
        Стоило на секунду остановиться у входа на аванпост, как торгаши, распознав новичков, наперебой начали предлагать свои услуги. Пришлось молча прорываться дальше. Стинг, ощупав себя, заметил неладное.
        - Обокрали, твари!
        Чейл протянул стиляге пропавшую кирку.
        - Не расслабляйся, хр-р-р. Тут все борются за выживание.
        - Нет уж. Оставь себе, - Стинг поправил воротник шахтерской формы. Уже тут, на аванпосте, недалеко от крепости, температура воздуха упала до минус 10 градусов. - Как я выгляжу?! Презентабельно?
        Стиляга был одет нормально и по дороге нигде не испачкался! Чистый внешний вид, с правильными чертами лица и гордой осанкой. Стоящий рядом тролль-грузчик дополняет картину “большой хозяин и слуга”.
        Сзади раздались удивленные крики торгашей, встречавших нас минутой раньше. Ловко перепрыгнув их группу приветствия, в нашу сторону бежали три Ратника в боевом облачении с активированными доспехами духа. Старик, мужчина и женщина в возрасте! Люди, причем явно с воинскими классами.
        Ратник с ником Суран занял позицию стрелка, взяв в руки винтовку впечатляющих размеров. Старик и женщина пошли в нашу сторону, держа в руках мечи.
        НИКОЛАС, 127 УРОВЕНЬ
        РЕНАУ, 78 УРОВЕНЬ
        Плохо. Очень и очень плохо. Между нами смертельная разница в уровнях, экипировке и общей подготовке. Быстро оценив плотную ауру, понял, что противник качался на монстрах, а отнюдь не гармонизацией в мирных условиях. Уж больно хороший контроль силы для мирного населения.
        - Спокойно, юнцы. Не дергайтесь! Читайте статус под ником. Мы работаем на жандармерию Эторофу.
        Услышав последнее, Стинг с троллем рванули сквозь толпу зевак к лифту, ведущему на нижние горизонты шахты. Стрелок-мужчина, явно ожидавший чего-то подобного, бросился им наперерез, попутно сделав три почти синхронных выстрела из винтовки, снося их активированные доспехи духа. Такой скорости движения рук можно добиться только с прокаченной ловкостью. Типичный пример раскачки под стрелковое дело.
        Николас и Ренау подошли к нам, без всякой опаски. Старик указал мечом на Скайлу и Феарен.
        - Без обид, мистер Голд, но этих двоих мы тоже забираем.
        Статус под никами говорит о том, что перед нами ловчие, работающие на жандармерию Эторофу. На Земле, в США, аналогичные личности охотятся на преступников, за головы которых правительство объявило награду.
        - А не многовато забираете, Николас?
        Старик переглянулся с Ренау.
        - Моя ставка выиграла, милочка. Благородный не в курсе.
        Николас обернулся ко мне, указывая мечом на тролля, опутанного какой-то артефактной сетью-ловушкой. Стрелок уже пеленал Стинга, сбив ему доспех духа.
        - Пара грабителей с никами Стинг и Бро, человек и крайне примечательный тролль-альбинос, ограбили караван в одном из соседних миров. Без трупов и разбоя. Чистый грабеж и бегство. Ориентировка на них в Эторофу пришла спустя пару часов после вашего отплытия. Не кипятитесь, мистер Голд. Учитывая сумму похищенного, могу предположить, что эти двое хотели тут отсидеться за ваш счет. Поверьте моему опыту. Пробужденных их типа нормальная работа не интересует. Они бы завтра свалили в еще какую-нибудь дыру, прихватив с собой ваши пожитки.
        Судя по тому, как стиляга побежал, услышав о жандармах, слова охотника за головами, как минимум, близки к истине.
        - А эльфы вам чем не угодили? Тоже грабителями назовете?
        - О, с ними интересней! - старик включил проекцию своего интерфейса. - Скайлу Мирендис и Феарен Мон-Блакери из враждующих рода и клана. Оба отказались от благородной крови и класса ради возможности быть вместе. Родители девицы хотят, чтобы их чадо с женихом вернулось обратно. Ее будущий супруг Феарен станет политическим заложником, обеспечивая мир между родом Мирендис и кланом Мон-Блакери. В общем, обычные дрязги благородных. Клянусь Силой, мистер Голд, их жизни ничего не угрожает!
        В проекции Николаса, под контрактом на поиск пары влюбленных, значились подписи рода и клана. Да и эльфы начали обниматься, услышав о решении родителей. Не стал бы охотник заморачиваться, придумывая настолько сложную ложь.
        На душе снова скребут кошки.
        - Я что, магнит для проблемных личностей?!
        Сначала Молли, потом парни из Союза, и этот чертов сатир-убийца.
        - Сам в шоке! - старик пожал плечами. - Сижу в офисе, читаю список контрактов и параллельно смотрю сводку из иммиграционного терминала. И тут бац! Вижу, что сразу четверо разыскиваемых едут на одном батискафе. В первый раз за семь лет работы охотником такой джекпот срубил! Думал, они с тобой сговорились, на какой-то общей почве.
        Старый охотник явно пытается отвлечь меня от чего-то. Кажется, понял.
        - Вы что, хотите забрать четверых пробужденных, с которыми у нас общий контракт?! Гильдии плевать на брак эльфов! Плевать и на грабителей, взявших кредитные средства. Если ты их заберешь, гильдия Саспен с нас троих станет требовать деньги и за них тоже.
        - Без обид, мистер Голд. Хотите вы того или нет, я забираю этих четверых. Молодожены! В крепости вас ждет батискаф. Госпожа Лесса Нар в курсе и уже дала добро на отплытие. Суран, тащи грабителей на поверхность.
        Женщина-мечница с ником Ренау, убрав оружие, помогла стрелку волочить связанных Стинга и Бро. Эльфы перед уходом улыбнулись и, сохраняя гордую осанку, пошли в сторону выхода на поверхность. Старый охотник остался около нас, не давая лишний раз дергаться.
        - Споко-о-о-йно, мистер Голд! Не хочу лишних проблем с вашей родней. Я передам родителям молодоженов просьбу закрыть долги их отпрысков. Засим, желаю вам всего наилучшего!
        Николас ушел последним, идя спиной вперед, опасаясь возможного нападения. И повод для такового был! Двадцать тысяч монет! Черта с два благородные эльфы что-то там заплатят! Да еще и эта пара идиотов, додумавшихся после ограбления затеряться на руднике!
        - Джон, хр-р-р? Нам все еще нужны разведчики?
        - Погоди. Дай подумать.
        На самом деле, пока другие члены команды исследовали крепость, я потратил больше сотни монет на взятку торговцу из лавки клана Нар, покупая информацию о георазведке. Но не все же мне тащить на себе?! Пусть другие поработают, проявляя инициативу. До этого момента, никто не знал, что все так сложится, и придется брать дело в свои руки.
        Наумар, ушлый делец с кривой походкой, получив монеты, объяснил, что геологи, живущие при шахтах, те еще сволочи! Они заламывают цены, разводя новичков на покупки по двойному, а то и тройному тарифу. Если у владельца класса геолога есть связь с младшей стихией земли, он может умением просканировать породу примерно на два метра в глубину. Без нее, только на метр. Обычный шахтер своими умениями может заметить залежи на глубине до 20 сантиметров. Это очень мало! Есть тут Фе Калиос, эльфийка Младшей Крови, с каким-то спец умением зова к крупным залежам полезных ископаемых. Так эта гадина хочет пять тысяч монет за свои услуги.
        По мере рассказа Наумара, стало складываться общее представление о местных порядках. Геологи, как и все пробужденные, при применении внешних умений ограничены запасами расходуемой ауры. Из-за этого фактора они и стараются продать свои услуги подороже. Поиск месторождения руды или залежей кристаллов маны может занять целый день, а то и больше. Оплата идет за найденную рудную жилу - поэтому и ставки такие высокие.
        С другой стороны, геолог может с одним клиентом найти хорошие залежи, но не сказать о них, перепродавая информацию другой группе копателей. Местные воротилы именно так и разводят новичков-иммигрантов.
        - Джон, хр-р-р!? Гном чудит.
        За порцию свежей еды, принесенной в лавку из столовой, подобревший Наумар рассказал о том, что геологи после получения оплаты водят новичков по первому и второму горизонту, то есть на 1400 и 1600 метрах. За первые тридцать лет существования шахты эти места давно перекопали, добыв все самое ценное. Именно поэтому клан Нар и начал разработки третьего и четвертого горизонта, на глубине 1800 и 2000 метров. И там…
        Боль пришла незаметно. Кто-то сильно ударил по голове сзади и перед глазами разом все потемнело. Очнулся я уже в медблоке крепости, от хлестких пощечин.
        - Вставай, лодырь! Вставай или до конца дней своих в долгах жить будешь!
        ЧЕЛОВЕК, КАЙРУС ФАРАКО, 101 УРОВЕНЬ
        Стоило проморгаться, как рука рефлекторно поймала занесенную для удара ладонь неизвестного человека. Его аура говорила о тревоге, но не о враждебности. Взгляд зацепился за новое сообщение от Системы.
        Изменения в задании от гильдии Саспен: по соглашению с гильдией работодателя, клан Фалмера выкупает долг пробужденного с ником Чейл, суммой в 5000 монет. Оставшаяся сумма договора в размере 30.000 монет будет перераспределена между пробужденными с никами: Джон Голд, Друм, Скайлу, Феарен, Стинг, Бро.
        Внимание! Система Титардо признает легитимность изменений в договоре.
        Я пробыл без сознания 2 часа и 32 минуты. Меня точно кто-то ударил сзади.
        - Вставай, парень! - Кайрус схватил за плечо. - За каждый час пребывания в госпитале клан Нар требует денег. Давай! Поднимайся и вали отсюда.
        - Что произошло? Кто ты?
        - Целитель, кто же еще? Поднимайся, кому сказано!
        Голова сильно болит, все вокруг кружится. Из целителя я все же смог выбить информацию. Произошло нечто необъяснимое.
        Со слов очевидцев, после ухода охотников за головами орк Чейл спрашивал о геологах. Гном Друм без какой-либо причины решил меня убить, ударив сзади топором по голове. Подоспевшие стражи порядка пытались взять нарушителя живьем. Завязалась драка, и Друм свалился в ствол вертикальной шахты, разбившись насмерть. Все думали, что я умру из-за лужи крови и серьезной травмы головы. Ник почти не просматривался.
        - Друм умер? - как-то не верится. - С чего ему вообще было на меня нападать?
        - Раз с вами был, значит из отлученных. У них со временем чердак протекать начинает.
        - Что? Какой еще чердак?
        - Эх, иммигранты! Вы бы хоть одну книжку о других расах прочитали. Отлученные гномы, они с головой не дружат, - Кайрус постучал пальцем по виску. - Камень этот их! Это же форма коллективного подсознания. Гномы как начинают чувствовать пустоту в мозгах, так чудить начинают. Твой Друм вон! Решил тебя на тот свет отправить. Я правда понять не могу, как ты вообще выжил с такой дыркой в голове. Заглянул, а у тебя уже сосуды срослись и кровь не идет. Я пока рану латал, весь свой запас ауры до дна просадил.
        Видимо симбионт снова спас мне жизнь, внедрившись в тело еще сильнее. И тем самым снова не дал умереть от потери крови.
        - Что случилось с орком? Ник Чейл.
        - Дерьмо случилось! А ты думал будет иначе?! Эй-эй-эй! Не вздумай снова ложиться на кушетку!
        С Чейлом случилась беда, под названием клан Фалмера.
        Император Саанга - единственный известный Император из хаоситов, имеющий два одинаковых тотема. Две способности, наложенные друг на друга, дали одну, но более мощную. Его сила - Глас, магический голос, повелевающий хаоситами. Стоит кому-то из клана Фалмера заговорить, как слабые духом дети хаоса принимают услышанные слова за приказы. Подчинение, заложенное на уровне знаний крови.
        Со слов стражей порядка, вытащивших меня из пещеры, Чейл, поговорив с Байтусом Фалмера, потерял сознание и упал. Спустя секунду орк встал и как ни в чем не бывало направился к штреку, арендованному хаоситами. За ним шел огр с ником Байтус Фалмера, 141-й уровень. Светлозеленая кожа, три метра ростом и почти два вширь. Тварь отсалютовала стражам порядка, прекрасно понимая, что они доложат об увиденном. Только поэтому клан Фалмера закрыл контракт на Чейла, связавшись с гильдией Саспен.
        Глас - редкая способность, сравнимая с сильным гипнотическим внушением. А уж если он воздействует только на хаоситов через общую кровь, то тут почти без шансов. Пожелай я отбить Чейла силой, это было бы нереально. Байтусу один шаг до входа в ранг Витязя.
        Вернув мне вещи, целитель едва ли не пинками выгнал из госпиталя, хохоча как безумный. Его развеселил вопрос, почему в контракте с гильдией Саспен перечеркнуты пять из шести упомянутых имен.
        - Ой, чернь! Вы меня до инфаркта доведете со своим юмором! Да потому, что все те, чьи имена зачеркнуты, умерли. Так Система отмечает погибших, не удаляя из официальных документов.
        - Да быть такого не может! Я же видел, как четверых из них увели охотники. Они собирались уплыть из крепости на батискафе.
        И тут до меня дошло. Батискаф, может, и вышел из крепости, но до города так и не доплыл. Пираты или монстры скорее всего напали на них по пути. Даже мы с опытным Цередрихом пострадали от неоднократных нападений, пока добирались до пещерного комплекса Алексиум. Как здесь вообще можно выжить, при таком высоком уровне смертности?!
        Уходя из медблока, я так и не сказал Кайрусу о том, что увидел с помощью идентификации в момент, когда остановил его руку от пощечины.
        ЧЕЛОВЕК, КАЙРУС ФАРАКО, 101 УРОВЕНЬ (РАНГ: РАТНИК III-СТУПЕНИ)
        ИНФОРМАТОРИЙ: родство со старшим проявлением стихии жизни, заражен 3 из 6 фрагментов неизвестного вируса. Инкубационный период завершится через 4 часа.
        Сработал принцип подобия. Чем больше я узнаю о вирусе, тем больше информации о нем может распознать система. Именно это прикосновение к голой руке целителя одарило меня еще одним сообщением.
        МОДУЛЬ ЗДОРОВЬЯ: ОБНАРУЖЕН 3-Й ФРАГМЕНТ АКТИВНОГО ВИРУСА. [ИЗУЧЕННОСТЬ: 2,71 %]
        АКТИВНОСТЬ: агрессивный режим || РЕАКЦИЯ АНТИТЕЛ: есть, слабая
        ЕСТЕСТВЕННЫЙ СРОК ЖИЗНИ: неизвестен ||СИМПТОМЫ: жар, бред, слабость
        РАЗВИТИЕ ВИРУСА ВНУТРИ НОСИТЕЛЯ: 17 %…
        Второй фрагмент вируса спал, пока не появился третий. За то время, что я был без сознания, зараза развилась аж на 17 %, но благодаря прежнему опыту борьбы с чем-то подобным, у меня уже выработалась слабая реакция антител. Как и в прошлый раз, стимуляция аурой жизни во время лечения ускорила развитие вируса.
        Выйдя из медблока, я пошел не на шахту, а за стены крепости, к внутренней границе энергетического купола. Впервые за долгое время, мне искренне захотелось побыть наедине с самим собой.
        На песчаной отмели, не занятой ни водой, ни зданиями, удачно нашел булыжник, внешне похожий на скамейку. За пределами энергетической пленки царит полумрак, рассеиваемый светящимися растениями, планктоном и стаями рыб. Мана, как дополнительная энергия, сама по себе стала источником освещения для морских глубин.
        Внутри крепости, наоборот, едва горит свет и шумят люди. Одни горняки медленно плетутся на работу, встречая по пути тех, кто, наоборот, возвращаются с копки. Одни радостные из-за объема добычи, а другие грустные из-за прожитого впустую дня.
        Присев на камень, поставил рядом кирку. Надо дать мыслям устаканиться. На душе погано! Чем дольше я нахожусь во Фризе, тем хуже все становится. Кое-как выжил, но потерял нового друга. Поборол одну часть вируса и подцепил две другие. Нашел работу, интересную команду и лишился ее спустя четыре часа, получив вместо помощи огромный долг в тридцать тысяч монет. Сколько раз за это время я едва не погиб? Ощущение, будто воля мира бьет меня по рукам за любой контакт с другими разумными. Может, стоит снова самоизолироваться и набраться сил?! Почему-то все, с кем я контактирую, вскоре подвергают свою жизнь смертельной опасности. Того же Чейла клан Фалмера скорее спас, чем украл из моей команды.
        Ладно. Не время заниматься самобичеванием. Другие, может, и могут позволить себе быть слабыми, но не я. Мне тут не на кого положиться. Надо начать решать проблемы, так, как умеют это делать ведуны. Наши знания - наша сила. А мы сами - это точка отсчета для будущих успехов.
        ***
        Земля, Африка, Демократическая республика Конго.
        В одном из деревенских одноэтажных домов, четырнадцатилетний темнокожий Хилайр Чисекеди трясся от ужаса, слыша стрекочущий клекот из под кровати. Уже десять лет неведомая тварь, навещая его время от времени, оповещала о своем присутствии этим противным, лезущим прямо в душу, криком.
        - Кле-кле-кле-кле.
        Кровать тряхнуло так, что мальчик едва не свалился на пол.
        - А-а-а-а! Кто-нибудь! Спасите! Па-па! Ма-ма! Гбахали! Гбахали вернулось!
        Почуяв эманации паники в ауре добычи, голодный монстр дернулся, еще сильнее подбрасывая кровать, аж на локоть вверх. Сначала один угол, потом другой, - раскачивал он хлипкое препятствие. Сегодня, когда уровень маны, наконец, станет достаточным, Гбахали сполна насладится сочной человеческой плотью. Еще немного, и он вырвется из верхних слоев астрала в реальный мир.
        Тварь зарычала от натуги, пробуя стенки земной реальности на прочность. Вся мебель в доме Хилайра начала трястись, заставляя домашние вещи и стеклянную посуду со звоном падать на пол. Почуяв неладное, соседи начали выходить на улицу. К ночным крикам Хилайра из-за кошмара тут уже давно все привыкли. Но эти пробирающие до костей гортанные звуки выходят уж точно не из человеческой глотки.
        - Ко-о-о-о-о-о.
        Сотканная из чистой тьмы лапа вылезла из-под кровати, будто прорываясь сквозь пленку. Длинные когти оставили глубокие борозды на деревянном полу.
        - Ко-у-о-о-у-о.
        Новый удар в дно кровати подкинул мальчишку к самому потолку. Кровать чудом устояла на месте.
        - Гбахали! Гбахали вернулось! Оно здесь! Оно в доме!
        Родители парнишки ушли на заработки пару дней назад и вернутся только в конце недели. Обычная ситуация для Африки. Но даже знай они о том, что происходит дома в их отсутствие, папа и мама не смогли бы помочь. Это понимал и сам Хилайр, видя силу монстра, живущего под кроватью.
        По поверьям Конго, Гбахали выглядит, как земноводное животное с чертами варана и крокодила. Тело, длиной до восьми метров, покрыто костяными наростами. Оно передвигается на четырех лапах, позволяющих твари весьма быстро бегать по суше за приглянувшейся добычей.
        Хилайр сотни раз видел тварь из легенд Конго в своих снах, а порой и просто в тенях. Гбахали смотрела на него, всем своим видом показывая плотоядный интерес. Тварь годами ждала этой ночи! Сегодня! Она наконец вновь сможет начать охоту на людей!
        Кровать в очередной раз дернулась от удара снизу. Послышался отчетливый треск древесины в основании. Парнишка закричал от накатившего ужаса и начал плакать. Это конец! Тварь вырвется и съест его прямо в собственной доме.
        Во вспышке света в комнате появился мужчина. Тварь, прячущаяся во тьме, сразу же притихла, почуяв могучую ауру Ратника начальных ступеней.
        - Сэр! Сэр, спасите! - мальчишка инстинктивно понял, что Гбахали боится этого незнакомца. - Под моей кроватью прячется монстр!
        - Я знаю это, дитя.
        Парнишка не видел черт лица мужчины, но его голос казался таким спокойным, словно никакого монстра и нет вовсе.
        - С-сэр! Там Гбахали! Оно хочет меня съесть!
        - И это я тоже знаю, маленький Хилайр. К утру монстр вырвется наружу и сожрет тебя. Съест внутренности, разгрызет кости и высосет из них костный мозг. О, они любят так делать!
        - С-с-с-эр, - Хилайр начал громко плакать, - я не хочу умирать!
        - Никто не хочет, маленький Хилайр. Дело в том, что ты куда одареннее других детей, и монстр под кроватью самое яркое тому доказательство. Твое эфирное тело созрело, но из-за юного возраста Система пока не вызывает тебя на боевое крещение. А та тварь под кроватью прекрасно чует твою силу! Чувствуешь?! Оно ждет и рычит, капая слюной из зубастой пасти. Даже почуяв чужака на своей территории, монстр не отступит, желая съесть тебя именно сегодня. Я даже отсюда ощущаю, как он голоден.
        Незнакомец развел руки.
        - Но тебе повезло, маленький Хилайр. Дворец Императора Соломона протянет тебе руку помощи. Если ты согласишься ее принять, мой господин подарит тебе возможность призывать его слуг на свою защиту.
        Тварь рванула со всей силы, заставив подпрыгнуть препятствие над ее головой почти до самого потолка. Монстр подумал, что новый двуногий противник слаб, раз не атакует первым. Во тьме, под подброшенной кроватью, показалась морда голодного монстра, тут же придавленная сверху окончательно сломавшейся кроватью.
        - Я согласен, сэр! - мальчишка, преодолев страх, бросился бежать к незнакомому мужчине. Его личная крепость в виде кровати окончательно разрушена. - Дайте мне ее! Эту руку помощи от вашего господина.
        Мужчина поймал бегущего парнишку в объятья, поднял на руки и вместе с ним вышел на улицу, где столпились соседи. Люди держали в руках факелы, но, слыша крики неведомой твари, боялись зайти внутрь. Из пустого дома донесся довольный рев.
        - Кле-кле-кле-кле.
        Границы реальности лопнули и Гбахали стал выбираться из астрала в реальный мир. Его тело стало приобретать материальную форму. Аура монстра в ранге Ратника, наполненная эманациями жуткого голода и жажды крови, заставила обычных людей в ужасе бежать от проклятого дома подальше.
        - Гбахали! Гбахали! - крики жителей деревни разлетелись по улицам.
        Мужчина, державший Хилайра на руках, не отходя далеко от дома, поставил мальчика на землю.
        - Теперь слушай меня внимательно, маленький Хилайр. Дабы господин услышал тебя, ты должен вознести молитву Императору Соломону. Повторяй за мной. “О Император Соломон, прими мою смиренную молитву и посети меня даром разумения. Надели меня хотя бы крупицами мудрости, столь нужной во всех духовных и житейских делах. Защити меня, о Великий, в минуту опасности, прислав слугу своего. Ведаю, что не многословная молитва угодна Тебе, но бескорыстное и усердное служение. Я отдаю Тебе свою ману и клянусь в верности до самой смерти”.
        Когда Хилайр закончил молиться, мужчина присел перед ним на одно колено. В доме бушевал оживший ночной кошмар, вышедший из астральной спячки.
        - Хилайр Чисекеди, Индиго Иннова, 2678 свободных начал. Рожден 18 апреля 2001 года.
        - Сэр, надо уходить! Гбахали идет сюда!
        На улицах деревни, под клекочущий рев неведомой твари, люди начали зажигать новые факелы. В руках африканцев, не привыкших полагаться на правительственную армию, показались вилы, топоры и мачете. Однако незнакомец не обращал на них внимания, буквально кутаясь во тьму. Хилайр дернулся, но мужчина держал его крепко, не давая сдвинуться с места.
        - Невероятная одаренность для жителя Земли. У тебя запас маны в десятки раз больше, чем у обычного мальчика четырнадцати лет. Твое тело уникально и намного лучше, чем у других детей. Цени это, маленький шаман! Однако даже такого запаса маны не хватит для призыва хорошего защитника. Максимум сильный Новик или хлипкий Страж.
        Сколько бы мальчик ни вглядывался в лицо незнакомца, он никак не мог увидеть его лица, отчего спаситель казался даже более страшным, чем монстр, живший под кроватью.
        - О чем вы, сэр? - сзади раздался клекот Гбахали, наконец вылезшего из-под кровати - Сэр! Сэр! Сэр, вы же обещали защитить меня. Пусти! Отпусти меня!
        Мужчина продолжил держать мальчика, указав пальцем на возникшее рядом свечение приближающейся телепортации.
        - Твари, которые охотятся на тебя, Хилайр, слишком сильны. Пробуждающиеся монстры-Ратники чуют твою плоть за много миль. Призванный защитник не сможет защитить, но выиграет время для побега. Идем, дитя. Теперь нам надо научить тебя, как действовать в подобных ситуациях.
        Ветхую дверь дома Хилайра разнесло в щепки в тот же миг, когда призыв защитника завершился, являя миру Земли не мелкого демона или пробудившееся животное, отмеченное печатью Соломона. А парня в одежде шахтера с киркой в руках.
        ЧЕЛОВЕК, ДЖОН ГОЛД, 20 УРОВЕНЬ (РАНГ: СТРАЖ)
        Вербовщик дворца Соломона кинул удивленный взгляд на человека, призванного силой Императора в этот мир. Тот, быстро глянув в ответ, заметил статус маленького Хилайра в роли призывателя и почему-то сразу взглянул на звездное небо и луну. Улыбнулся и посмотрел первым делом не на тварь, выбирающуюся из дома, а на вербовщика. Причем с такой явной жаждой крови, что даже монстр на мгновение замедлился.
        МОНСТР, ГБАХАЛИ СУАЙ, 79 УРОВЕНЬ (РАНГ: РАТНИК I-СТУПЕНИ)
        Оттолкнувшись всеми лапами, семиметровое тело Гбахали прыгнуло вперед на новую добычу. Вспышка, и защитник шамана за мгновение смещается с траектории удара, нанося один точный удар киркой прямо в череп монстра. Доспех духа спас тварь от мгновенной смерти, но сила атаки была настолько абсурдна, что древняя рептилия утонула мордой в земле. Сколько же ауры он вложил в этот удар?! За секунду ошеломления парень успел нанести еще три атаки, под конец вонзив кирку в брюхо старого монстра. Монстр взревел от боли, оглашая всю округу своим криком. И только после этого Гбахали пришел в себя и начал действовать.
        Кутающийся в тени вербовщик мгновенно узнал стойку воина. Умения “разрыва”, “сжатия ауры”, “раскола брони”. Захватив инициативу в начале боя, жалкий Страж двадцатка шаг за шагом увеличивал завоеванное преимущество, лишив тварь сначала зрения, передних лап, а потом и жизни. За полминуты морда некогда страшного монстра превратилась в месиво из костей и плоти.
        Закончив разделываться с монстром, перемазанный в крови Джон быстрым шагом пошел не в разрушенный дом, а на вербовщика, источая жгучую, почти материальную жажду убийства. Ощутив опасность, маленький Хилайр, начал дергаться и кричать. Вербовщик нехотя активировал свой доспех духа, но тут из дверного проема дома выскочили три монстра поменьше первого.
        Целый выводок маленьких Гбахали, с уровнями выше тридцатого, напали на защитника маленького шамана. Их безумной атаки хватило всего на пять секунд. Одному сходу пробило череп киркой. Второй лишился головы от пинка, усиленного аурой и умением разрыва. Третьего человек своей кровожадностью испугал настолько, что он развернулся и нырнул обратно в тень под кроватью. Не прошло и минуты, как от семейства подкроватных монстров из Конго остались только остывающие трупы.
        Вербовщик из дворца хоть и был Ратником, но не имел боевых классов. Его задача - находить сильных детей индиго и связывать их контрактом с императором Соломоном. Сейчас этот самый контракт защищает Хилайра от призванного защитника. Но не самого вербовщика. Будь то дикий монстр, низший демон или странный человек, не важно. Призванное существо действует по принуждению и оттого всегда крайне зло на тех, кто его вытащил в другой мир.
        Вербовщик Дитрих Скианелли перестал использовать управление тьмой, снимая свою маскировку от гражданских. Не время играть роль “загадочного господина” в глазах доверчивых подростков. Сейчас его жизни угрожает вполне конкретная опасность.
        Ощутив заминку между применением умений, призванный защитник атаковал Дитриха таранным ударом. В момент касания, вербовщику показалось, что Джон сказал какую-то фразу на неизвестном языке. Вспышка, и тело вербовщика, покрытое наспех поставленным доспехом духа, пробивает стену ветхого дома насквозь.
        От удара мужчина на короткое время потерял сознание. Когда Дитрих, кряхтя, выбрался из завала, защитника маленького шамана уже не было. Прошло около трех минут, и время призыва истекло. Очевидно, нападавший не имел намерений убийства, преследуя другие цели.
        - Кхе… силен, гад.
        - Сэр? - маленький шаман стоял на том же месте, где и был весь бой.
        - Хилайр, с тобой все в порядке? Чего хотел твой защитник?
        - Мой телефон.
        Бред какой-то. Может, послышалось?
        - Что ты сказал?
        Улыбающийся мальчика указал рукой на трупы тварей.
        - Этот “мистер с киркой” сначала на английском сказал “Phone”, и я ничего не понял. Помахал рукой перед носом. Присел рядом и сказал что-то на других языках. А потом мы на французском поговорили. Я дал ему свой телефон. Он что-то сделал, и такой пффф! Исчез.
        Официальной язык демократической республики Конго действительно французский. Но какова вероятность, что на печать призыва откликнется землянин? Не плененный монстр Изнанки или тварь из Бездны, живущая среди людей. А помеченный Соломоном человек?!
        - “Мистер с киркой” сказал, что его зовут Джон, и он не причинит мне вреда.
        - Телефон? Ты уверен, что он просил именно телефон?
        Мальчишка закивал, улыбаясь, будто своими глазами только что увидел супергероя.
        - Джон сказал, что ему надо срочно кому-то позвонить.
        ***
        Майор Леонид Харитонов, известный сообществу пробужденных под ником Лейх, собрал сегодня у себя на даче в Подмосковье половину представителей рода Голд. Царила пусть и деловая, но все же располагающая к диалогу атмосфера.
        Кореец включал навороченный проектор, пока алхимик Николай настраивал подготовленные майором слайды. Присцилла Голд, личный детектор лжи главы рода, использовала свои умения для проверки тех, кто приехал на встречу, дабы сразу выявить возможную утечку информации. Она на днях уже общалась с бойцами, рекомендованными полковником Рублевым-Лебедевым на выполнение секретного задания от правительства.
        Стая Собачника, едва услышав о цели спецоперации, примчалась в Москву и сейчас, уже пройдя проверку на живом полиграфе, сидела в зале. Линд нетерпеливо постукивал пальцем по столу, ожидая начала брифинга. Малышка Нек-Романтика по привычке устроилась на полу около батареи и теперь с любопытством поглядывала на молоденьких солдатиков, входящих в комнату. Только Джин Голд знал, что этой якобы пигалице уже двадцать семь лет! И за прошедший месяц испытаний способности рода на армейском полигоне, она нашла себе молодого человека.
        Удивительным оказалось то, что Ребко, работавший в городском ЖЭКе, к предстоящему заданию оказался едва ли не самым подготовленным. Водопровод, канализация, электропроводка, работы с бригадами и, что еще удивительнее, защитник владел тремя языками, включая необходимый французский.
        В зал брифинга вошел понурый Артемий Рублев-Лебедев. Если бы можно было убить взглядом, сидящий у входа якут Эрчим так бы и сделал.
        Артемий протянул руку, приветствуя знакомое лицо.
        - Мужик, мне жаль, что в Припяти так вышло. Если бы не паук, мы бы тебя под купол пустили.
        - Ага! И я бы сдох, как все остальные! Иди уже! Даже смотреть на тебя противно!
        Последним в зал вошел полковник Еремей Рублев-Лебедев, закрыв за собой дверь. Дача, пусть и просторная, не была рассчитана на то, чтобы в одной из ее комнат собралось сразу полсотни человек.
        - Господа, садитесь. Стульев на всех не хватит. Так что не стесняйтесь и присаживайтесь прямо на пол. Сначала я коротко введу вас в курс дела. А потом наш корейский друг продолжит.
        Затарахтел старый проектор, показывая первый слайд.
        Полковник прокашлялся.
        - Если коротко, Вооруженные силы России, включая контрактников, имеют численность 1.247.000 человек. И еще 2.000.000 кадрового резерва в виде населения, годного к призыву в случае начала военных действий. В сумме, это чуть больше 2 % от населения страны. Как вам всем известно, господа, задача армии заключается в защите страны от внешнего агрессора и стабилизации обстановки внутри государства в случае начала гражданской войны. Про сдерживающий фактор от возможного военного вторжения я, пожалуй, промолчу. Смысл в том, что, начни мы сейчас открытое противодействие Дворцам Императоров, они сметут нас за несколько дней. Мы знаем о вестниках, но не об их агентурной сети. А она, со слов господина Джина Голда, существует и очень даже активно готовит себе почву для дальнейшей интервенции. Интересы даже самых мирных из Императоров состоят не только в разорении Колыбели Цивилизации, но и в культурном захвате населения России с последующей ассимиляцией. Проще говоря, они хотят разграбить сокровищницу и увести людей, как разумный трудолюбивый скот. А помимо Императоров, нам еще противостоят все твари,
обитающие в Изнанке, которые вырвутся на свободу меньше чем через пять лет.
        Еремей включил следующий слайд, показывающий кадры Москвы, захваченной зараженными.
        - Про потенциал нынешнего врага, силу которого мы недооценили, вы все уже в курсе. Представители рода Голд уже сходили на свое ежемесячное задание и теперь знают, как сложно с ними сражаться. Вы будто противостоите бесконечному стаду, прущему со всех сторон. Итого, у землян, и населения России в частности, есть три дремлющих врага - дворцы и их неизвестные силы, пробудившееся дикое зверье и зараженные, чья фракция, видимо, страшнее первых двух вместе взятых.
        Нажав на кнопку пульта, полковник включил еще один слайд, на котором был изображен знак вопроса.
        - О реальных действиях Дворцов мы знаем чуть больше, чем ничего. Снабжение? Цели? Реальные возможности? Вестники действуют открыто только в тех случаях, когда не боятся продемонстрировать свои намерения. Например, Белояр! Эта сволочь ходит в министерство сельского хозяйства едва ли не каждый день, скрупулёзно изучая данные о пахотных землях, лесах, залежах полезных ископаемых и многом другом. Мы видим, что он делает, но не знаем почему. Каковы его истинные цели?! Подсказку дал предположительно погибший ведун Джон Голд, сказав, что пробужденные в ранге Ратника могут использовать стрелковое оружие, работающее на ауре и мане. Минимальная глубина залегания нужных нам материалов - минимум 5000 метров. В Изнанке, разумеется! Белояр заранее отслеживает места, в которых мы, земляне, могли бы добыть такие материалы.
        Кореец Джин Голд поднялся и встал рядом с полковником.
        - Проблема в том, что у рода Голд для государства нет никаких доказательств того, что ведун говорил правду о Дворцах. Вестники отрицают существование огнестрела, а в свете предстоящих проблем, убойное стрелковое оружие человечеству точно пригодится. Полковник Еремей и клан Рублевых-Лебедевых прикроют род Голд от дворцов, армии и Ока Императора. О задании будут знать только те, кто присутствует здесь сегодня. И больше никто! Генерал Георг Чернигов, его окружение или даже министры могут работать на потенциального врага. Это не шутка. Если слова Джона правда, вестники пойдут на что угодно, чтобы стереть следы утечки информации. Убьют вообще всех, кто знает о возможности создания стрелкового оружия на основе ауры и маны.
        Собачник перестал тарабанить пальцами по столу.
        - Джин, не тяни резину, а?! Тут и так всех на полиграфе проверили по два раза.
        - Оружие! - кореец выдержал паузу. - Мы с вами, господа, сами найдем руду и кристаллы, фокусирующие ауру. Сделаем этот чертов ствол своими руками и продадим его Системе, регистрируя как свою разработку. Тогда и сам товар станет доступен к покупке через Магазин. Вестники будут вынуждены признать факт своей лжи. А земляне по всему миру получат возможность приобретать и использовать стрелковое оружие для борьбы с зараженными. И это только начало! Спектр применения этих кристаллов невероятно широк. Все современные танки станут вчерашним днем после создания мобильных пехотных бронедоспехов. Да там много чего можно сделать! Даже полноценный транспорт, работающий на ауре и мане.
        Дальше пошел разговор о том, где именно можно добыть нужные материалы. Изнанка представляет из себя копию Земли 2013 года, в которой прошло девять местных лет. Это стало точкой отсчета. На территории России самые глубокие шахты находятся на Урале и в Сибири с максимальной глубиной в 1500 метров. Есть еще Украина и Донецкий угольный бассейн с их шахтами в 2200 метров. Но и этого мало.
        Пять из десяти самых глубоких шахт в мире находятся в ЮАР, Южно-Африканской Республике. Еще три в Канаде и две в Европе. Полковник включил слайд с картой мира.
        - Господа, мы разделимся на две команды. Первая начнет рыть ствол шахты глубиной в пять километров прямо тут, под Владимиром. И не надо кривить морды! Учитывая сумки-инвентари, ваш почти бесконечный родовой запас маны и усиление аурой, это более чем реально. Да вы за день будете прорывать больше, чем специальная буровая техника! Максимум год, и у нас будет свой надежный источник кристаллов для фокусирования ауры. У армии России, я имею в виду! Но, как вы все понимаете, этого года у нас нет! Доказательства нужны намного раньше. Поэтому вторая группа отправится самолетом в ЮАР и использует свои амулеты для телепортации в ближайший храм Изнанки. И уже оттуда, своим ходом будет добираться до самых глубоких шахт в мире: шахта Мпоненг, - глубина 3800 метров, шахта Витватерсранд - глубина 4500 метров, и наконец, наша цель, шахта Тау-Тона “Великий Лев” - глубина 5000 метров. Вторую группу при спуске вниз ждет смертельная для обычного пробужденного плотность маны. Мужики! Даже я, Ратник V-ступени, при своем 142-ом уровне, сгорю от того энергетического ада, что там творится. Хорошая новость! Скорее всего,
слуги дворцов думают точно также и не станут охранять шахты! На сегодняшний день, на Земле нет никого другого, кроме рода Голд, кто мог бы спуститься на такую глубину и не сдохнуть от отравления маной. Ваше родство с ней…
        Полковник задумался. В отличие от других людей, присутствующих в комнате, он уже знал, что на весь мир Земли только у пятнадцати родов есть способности S-класса. И только один из них выступает за человечество, а не против него.
        - … я даже не знаю с чем сравнить вашу способность родства с маной. Ситуация такая - или вы, или никто другой. Потом будет уже поздно. Прижмут дворцы императоров, полезет дикое зверье, зараженные или все сразу. Нам не на кого надеяться, кроме себя. От лица армии России, я снабжу род Голд всем необходимым и прикрою от госструктур. Собачник… тьфу ты! Ну что за прозвище! Линд, ты и твои бойцы едут с группой Лейха в Африку. Перед вылетом тебе надо наконец вступить в род и получить способность. Побыл бобылем и хватит. Без способности, тебе нельзя будет лезть в шахту.
        - Есть, товарищ полковник! - Собачник ответил вяло, не признавая авторитет Еремея.
        - До шахты вас доведет Лейх. Там твари в ранге Ратника на каждом шагу встречаются. А дальше вы сами. Ребко, Эрчим и Николай займутся созданием шахты на территории соседней с Владимиром области. Нельзя действовать на виду у города-храма, так что отойдем подальше. Я, Джин, Асадал и Присцилла займемся вербовкой новых проверенных членов вашего рода, обеспечивая приток рабочих на шахте.
        Тут Собачник поднял руку.
        - Джин, без обид. Ведун, еще когда мы были в Припяти, попросил отдать тебе три камня рода, если начнутся проблемы. Думаю, сейчас самое подходящее время увеличить нашу численность.
        - Три? Три камня рода?! - майор Лейх, не веря, посмотрел на Собачника. Тот кивнул на Ташу, стоящую у дверей комнаты.
        Девушка с фигурой бодибилдера указала на сумки авантюриста, стоящие в углу комнаты.
        - Госпиталь? - Кореец посмотрел на сюрприз и нахмурился.
        - Он самый. У тебя на руках уже есть торговый терминал. В сумках - геологический, охранный и информационный модули. Шахта, щит и идентификатор. Джо боялся, что армия силой возьмет тебя в оборот, и тогда роду нужна будет помощь со стороны. Как видишь, я сдержал данное ему слово.
        Глава рода повернулся к Еремею.
        - Ну что, Рубль?! Как видите, лезть в карман государства не придется! Итого у рода Голд четыре камня и лимит в четыреста человек, носящих нашу родословную. На клан не претендуем, но мы можем поставить свою крепость в Изнанке и копать под ней. Да хоть карьер вам выроем, дай только нужных специалистов!
        Совещание подходило к концу. Еремей и Джин начали проверять сумки. Вышедший вперед Лейх начал брифинг, распределяя роли в группах.
        Тут на телефон Молли пришло сообщение. Блондинка прочитала его один раз и не поняла. Потом второй раз и теперь столкнулась с чем-то странным. Слова обычные, а их смысл нет. И только в третий раз пробежавшись по строчкам короткого сообщения в анонимном чате, девушка поняла суть.
        Еще тогда, в Припяти, когда полсотни новичков в ангаре стали обмениваться контактами, нашлись люди, отказывающиеся давать свой номер телефона. На этот случай, Молли написала им адрес сайта с анонимным чатом, которым раньше пользовалась сама для полузаконных сделок. На сайте была чат-комната с ее паролем, которую теперь использовали члены рода Голд. Именно в ней и появилось странное сообщение.
        Скинув ссылку на чат корейцу, Молли стала наблюдать за тем, как отреагирует глава рода. Джин отвлекся от сумок, достал телефон, открыл сайт и прочитал сообщение. Конечным адресом был именно он. Мужчина по-детски ярко улыбнулся, приложил телефон к груди, подумал секунду и не веря в происходящее еще раз прочитал четыре строчки текста.
        *Это мугёк. Пока живой*
        *Попал в другой мир. Все под водой*
        *Соскучился по вам. Ищу я путь домой*
        *Я должен вновь уйти. Уверен, мы снова встретимся с тобой*
        Видя странную реакцию корейца, Еремей отвлекся от проверки сумок.
        - Ты чего такой довольный? Хочешь еще и родню из Кореи к делу подключить?
        - Он жив!
        - Кто?
        - Наш Патриарх, - Джин крикнул на всю комнату, - Джон Голд жив!
        Люди в зале начали кричать от радости. Ведун успел заслужить признание у окружающих. Малышка Романтика спрятала лицо в ладонях, скрывая слезы. Громче всех орал донельзя довольный якут. Почему?! Непонятно. Взяв телефон корейца, Еремей прочитал странное сообщение.
        - А где гарантии, что это он?
        - В этом то и вся суть, полковник. За все время боевого крещения, только я его мугёком называл. Так называют шаманов в Корее.
        Прочитав сообщение еще раз, полковник вернул телефон владельцу.
        - Джон в порядке?
        - Нет! - Кореец покачал головой и убрал телефон в карман. - Какой там в порядке?! Раз так пишет, значит дела плохи, но он не теряет надежды.
        Глава рода Голд похлопал в ладоши, привлекая внимание.
        - Итак, леди и джентльмены! Наша задача, до возвращения домой нашего Патриарха, сделать хороший ствол! Убойную пушку, достойную армии России. Кодовое название “ведьмак” - убийца тварей. А теперь, все за работу!
        Глава 5. М-мотивация
        Зверолюд-гепард Демиан Прэй прибыл в Эторофу спустя неделю после объявления начала карантина.
        - Отвратно, мрр-мя.
        Монарха встретил не многоголосый гул многоярусного мегаполиса с семнадцатимиллионным населением, а полупустые улицы, переполненные трупами зараженных. Тоннели, переулки, колеи для рельсовых манобусов. Так и не убранные мертвецы лежали повсюду. Городские службы не справлялись со своей работой, но, к счастью, пока население еще может постоять за себя.
        Однако по мере приближения к внутренним кольцам города обстановка оказалась менее благоприятной. Эторофу пал! Многотысячные толпы зараженных, сбившись в стаи, пировали гномами, эльфами и хаоситами, задавливая неорганизованное сопротивление превосходящим числом. Летящий по небу Монарх чувствовал ауры еще здоровых пробужденных, прячущихся по домам. Глупцы! Все, чего они добьются своим бездействием - это медленной смерти. Только хаоситы, с их природной склонностью гармонизировать душу за счет царящего вокруг хаоса, сейчас чувствуют себя тут отлично, поднимаясь в уровнях с огромной скоростью. Даже в одиночку Демиану было вполне по силам за сутки уничтожить всех зараженных в Эторофу. Но раз старейшины дворца Хекса-Дзу не предпринимают действий, то и ему не стоит.
        Из-за чрезвычайной ситуации неспособный собрать ежемесячный налог, генерал-губернатор Фракен Доу понизил температуру в жилых районах городского купола до минус двух градусов, дабы валяющиеся на улицах обглоданные трупы не вызвали второй волны эпидемии.
        Добравшись до Центра по Контролю Заболеваний (ЦКЗ), Демиан аккуратно позвонил в бронированную дверь укрепленного бункера. Спустя десять секунд на экране показалось усталое лицо эльфийки в медицинской маске.
        - Да, слушаю. Кем бы вы ни были, предупреждаю! Ни женщин, ни детей, ни чиновников внутрь не пускаем. Лекарств нет! Вакцины тоже нет. И спрятаться у нас нельзя.
        - Милейшая, мрр… Демиан Прэй, следователь из клана Прэй. Губернатор должен был предупредить о моем прибытии, мрр-мя.
        Уставший врач, находившаяся по ту сторону экрана, не сразу поняла, что за дверью стоит могущественный Монарх. Одной его атаки хватило бы на то, чтобы снести щит бункера.
        - Вы один? Там никого поблизости нет?
        - Мрр… в радиусе ста метров нет ни одного зараженного. О прочих наблюдателях я уже позаботился. Можете открывать дверь.
        - Ой! Да, простите. Просто… много кто к нам попасть пытался.
        Пройдя через внешнюю укрепленную металлическую дверь бункера, зверолюд попал в тамбур, где проводилась деконтаминация - проще говоря - уничтожение любых микроорганизмов, которые мог пронести с собой посетитель бункера ЦКЗ. Обеззараживающий раствор больше минуты прыскал со всех сторон. Даже Монарх в доспехе духа обязан проходить эту процедуру. Воздух вокруг него сам по себе также может являться переносчиком заразы.
        Эльфийка Фрида Лукас встретила гостя сразу за тамбуром. В комнате, в которую вошел Демиан, повсюду горели ультрафиолетовые лампы.
        - Фрида, не надо испытывать мое терпение. Мрр… Я пришел к вам получить информацию о вирусе, а не сидеть три недели в карантине, как простой смертный. Вы достаточно компетентны для ответов на мои вопросы?
        Женщина спокойно достала из кармана сигарету и закурила.
        - Да, компетентна, - Фрида выдохнула облачко дыма. - Вас должен был встретить наш директор Ард Реньо, но он запер себя в одной из лабораторий. Впрочем, судя по симптомам, к вечеру мой начальник станет одним из зараженных. Не считая Арда, я тут самая старшая по званию. Полковник Фрида Лукас.
        - Отлично, мрр… Тогда мне нет смысла заходить в сам бункер. Можем поговорить и тут. Что вам удалось узнать о вирусе за прошедшую неделю?
        Фрида отвечала почти час, не смея утаивать информацию от следователя. В первый день вирусу дали кодовое имя “Морфей”. Примерно через тридцать часов после полного заражения человек засыпает, и вместо него просыпается неразумное создание, окрещенное Системой “Зараженным монстром”.
        У любого вируса есть три ключевых фактора - инкубационный период, способ распространения и симптомы. В случае с Морфеем, инкубационный период невероятно мал. Чуть больше чем за сутки он полностью захватывает организм носителя, а потом начинает его менять изнутри. Из-за отсутствия специфических антител, иммунитет никак не реагирует, вплоть до момента, когда не станет слишком поздно. Проще говоря, в инкубационный период у заболевшего человека нет никаких симптомов.
        Команде медиков в ЦКЗ удалось установить, что вирус Морфея имеет модульную структуру. Фрагмент развивается в теле человека, но не убивает сразу, а делает из него разносчика. И только когда все фрагменты собираются вместе, запускается вторая стадия - биотрансформация. Душа разумного существа буквально застревает в собственном эфирном теле и медленно мутирует вместе с физической оболочкой. Таким образом, заболевший Ратник после трансформации становится Зараженным, сохраняя свой ранг силы. На сегодняшний день слуги дворца Хекса-Дзу заняты тем, что пытаются сдержать распространение вируса среди правящих кланов Эторофу. Среди благородных есть и Витязи и даже десяток обладателей ранга Рыцаря. Не дай бог, хотя бы один из них станет зараженным, и тогда проблемы с эпидемией в городе разом удвоятся.
        Эльфийка выкурила очередную сигарету, бросив окурок в инвентарь. Затем включила проекцию специального инфекционного модуля в своем интерфейсе.
        - Морфей - явно искусственно выведенный вирус целенаправленного воздействия. Понимаете, о чем я?
        - Его сделали другие разумные?
        Фрида достала еще одну сигарету.
        - Нет, Демиан. У Морфея ДНК настолько сложная, что ни одна команда ученых не сможет повторить такое. Боги, я понятия не имею, как у вас там в Титардо, но, с нашими технологиями, сделать даже десятую часть настолько сложного вируса было бы невозможно. А то что сделаем, интерфейс сразу распознает. Обычно эпидемиологи находят вирус, тестируют его на подопытных и потом из крови выживших забирают плазму. В ней содержатся антигены, из которых делается сыворотка, выступающая основой для вакцины от вируса. Однако в случае Морфея, все иначе. Прослеживается ДНК человеческого типа, но ее эволюционное развитие явно отличается от нашей, из Эторофу.
        - В чем именно? И почему это важно?
        - Как бы объяснить вам попроще?! У людей, если взять мужчину и женщину и заставить их родить трех детей, все они будут разными. Так механизм, заложенный в нас волей мира, тестирует новые версии ДНК. Пол, черты лица, цвет глаз и волос. А у ДНК Морфея, все наоборот. Неважно, кем был отец или мать, их дети будут идентичны. Зараженные, после биотрансформации, лишаются половых признаков. Вирус стремится к унификации, делая всех своих представителей почти идентичными друг другу.
        Со слов эльфийки стало ясно, что упомянутые черты искусственности у вируса выражаются в блокировании цепочек генов, отвечающих за социальное развитие. Проще говоря, зомби-города во Фризе не появится. Но “атакующий потенциал вируса” был словно река, которую остановили искусственной плотиной. Поток остановился, но “вода” в виде числа зараженных все прибывает и начинает постепенно захватывать прилегающие участки ДНК. Так под удар попали полукровки, родившиеся от смеси кровей человека с эльфами, гномами, зверолюдами и даже хаоситами. Фрида Лукас весьма доходчиво объяснила, что заражение Морфеем у других разумных человекоподобных рас со схожей ДНК - это только вопрос времени. Воду не остановить! Она обязательно найдет брешь в плотине или, набрав критическую массу, просто прорвет ее.
        Услышав последнее, Демиан кивнул.
        - Мрр-мяу! Отвратный прогноз для расы людей. Ваши коллеги из Волкерта, Закари-Сити, Вилбера и Кладира сказали примерно то же самое. В остальных городах бункеры ЦКЗ заражены или захвачены зараженными. В Вилбере Системные храмы кланов перешли в спящий режим, включив силовой щит.
        - То есть… как?! Разве могут умереть вообще все члены клана?
        - Да, фсс, - Зверолюд недовольно фыркнул. - Я присоединился к чистке, устроенной дворцом Кроноса. Убить всех защитников кланов. Точнее то, во что они превратились после заражения. Эторофу…мрр… вашему городу по какой-то причине повезло, и вирус начал бушевать с задержкой в две недели. Фризе уже стал карантинным миром с полным запретом на выход. Даже Монархам запрещено его покидать. Нельзя дать Морфею вырваться в другие миры.
        Заметив несфокусированный взгляд женщины, зверолюд щелкнул пальцами.
        - Фрида, когда вы в последний раз спали?
        - Дня… три назад. Навалилось много работы с образцами.
        - Вы нужны городу живой. Я запрещаю вам умирать на рабочем месте, - женщина устало кивнула. - Как у ЦКЗ обстоят дела с разработкой вакцины или лекарства?
        - Никак. Нулевая реакция на медикаментозное лечение. Зараженные слабо восприимчивы к человеческим лекарствам. Есть подвижки в ядолечении, но стоит вирусу ослабнуть, как он начинает вытягивать все соки из своего носителя. Из-за биоморфной природы Морфея целительские умения для него скорее катализатор развития, чем средство избавления. Все формы традиционного лечения тут не работают.
        Демиан показал проекцию своего интерфейса с тремя таймерами.
        - Плохо, мрр. Для вас плохо, мрр. Если вакцина или лекарство не будут найдены в течение трех месяцев, ваш генерал-губернатор Фракен Доу активирует протокол “Чистого Неба”. Все формы жизни под городским куполом подвергнутся пиролизу. Проще говоря, стерилизация поверхности через сжигание. Через шесть месяцев приказано уничтожить всех людей и нелюдей, приписанных к Эторофу и другим зараженным городам. Иногда надо отрезать гниющую руку, чтобы спасти тело. Я должен был сказать это директору бункера, но раз вы вместо него, то теперь, фрр… вы официально оповещены.
        Эльфийка указала трясущейся рукой на третий таймер с отметкой в один год.
        - А третий таймер?
        - Мадам, давайте будем надеяться, что хватит первых двух мер. Мне тоже хочется жить. А я как и вы застрял в этом холодном мире.
        Выйдя из бункера ЦКЗ, Демиан начал проверку логов телепортации под городской купол. Зачинщики бойни, уже унесшей больше двухсот миллионов жизней, не могли спрятать все свои следы. Вирус пришел из пока еще закрытого мира Земли. Это сужает круг поисков.
        Какие-то следы преступника обязательно должны были остаться. Будучи представителем Прэй, клана-наблюдателя, молодой Монарх имел прав доступа к логам даже больше, чем у правящего тут генерал-губернатора. Как и во всех посещенных до Эторофу городах, трупы, переносящие вирус Морфея, были перемещены под купол не через арку стационарного портала, а направленной телепортацией.
        В Эторофу у организаторов эпидемии произошла какая-то заминка, подарившая городу две дополнительных недели нормальной жизни. Осталось понять, что именно тут пошло не так.
        ***
        Настроение отличное! После инцидента с развалом группы прошло три дня. Даже не так, три удивительно интересных дня!
        Сначала, когда сидел у купола крепости и думал о будущем, сработала печать Соломона, поставленная на мою душу в момент смерти сатира-убийцы. Десять секунд на размышление, быстрые сборы и сразу в бой! Боже, вызывали бы меня так почаще. Мозги прочистились за секунду! Взглянув на ночное небо, сразу узнал родные для меня Луну и звездное небо, и его созвездия: Большой Медведицы, Стрельца и Водолея.
        За бой, при активации умений Ратника, пришлось сжечь почти сотню свободных начал. Без подобной жертвы я бы не победил того монстра. Да и черт с ним! За оставшееся время призыва удалось поговорить с мальчишкой и отправить сообщение своим - Джинронгу, Собачнику, блондинке Молли. Всего три минуты, там, на Земле, а сколько счастья!
        - Эх! Вызывали бы меня почаще.
        Я боялся стать разносчиком заразы на Земле, но потом заметил, что мое тело окружает некая пространственная пленка, похожая на доспех духа, пропускающая сквозь себя только ауру и ману. В общем, у призыва есть какие-то элементы защиты мира от заразы и прочих микроорганизмов.
        Вернув телефон мальчишке, телепортировался обратно в крепость Алексиума в прекрасном расположении духа!
        Хорошо, что нет команды, которая стала бы задавать вопросы о печати.
        Хорошо, что смог увидеть Землю и вспомнить, как тоскую по дому.
        Хорошо, что удалось послать весточку своим. Только отправив сообщение, я вспомнил, каково это - быть живым!
        Клементина говорила - “Человек существует только в контексте общества”. И если мир Эторофу меня отвергает, то Землю я, видимо, по-прежнему считаю своей родиной и всей душой стремлюсь туда вернуться. Арр!
        Тридцать тысяч монет? Найду, как заработать. О чем я, черт возьми, грустил?! Это же мир 2-го уровня развития! Во Фризе есть эссенции и даже квинтэссенции магических стихий. Где-то тут обязательно должна быть “Начальная школа магии”, аттестат окончания которой является обязательным при поступлении в Академию. Это как школа, только для магов. Вообще у всех профессий и классов есть аналогичные школы и академии.
        Итого план готов. Закрыть долг, заработать денег на эликсиры базовых связей со стихиями и начать собирать средства на квинтэссенции, попутно ища способ добраться до Школы Магии. И разумеется, подумать, как можно вернуться Землю!
        - --
        Вернувшись на шахты Алексиума, я не спал больше суток, ища выход из сложившейся ситуации. Эпидемия? Черт с ней. Нельзя ограничивать мышление раковиной, коей и является эта шахта у черта на куличках. Я хочу стать магом! Магом с большой буквы, а одна только квинтэссенция может стоить дороже, чем вся эта крепость на Мелководье.
        Чтобы перевернуть ситуацию вверх дном, надо перестать играть по правилам, навязанным обществом. Большинство умений, связанных с поиском полезных ископаемых, завязаны на два фактора: - ощущение предмета аурой и его распознавание. И я знаю, как могу обойти оба условия, используя уже имеющиеся возможности.
        Закончив думать над планом, я вернулся в лавку клана Нар. В отличие от торгового терминала, у местных скупщиков в магазине есть витрина и образцы продукции на продажу. Наумар скучал, сидя на том же месте, где я его видел в прошлый раз, приходя сюда с пропавшей командой. На вид ему за пятьдесят, виски седые, но из взгляда еще не пропал тот огонек, которым обладают мужчины в расцвете сил.
        - Еще раз здравствуйте, сэр. Понимаю, просьба странная, но я хотел попросить у вас образцы всех полезных ископаемых, которые можно добыть на шахте Алексиум-Нар.
        - Хм? - скупщик даже вставать с места не стал. - И зачем мне показывать?
        - Плачу пять монет за каждый обычный вид сырья. Руда, минералы, виды кристаллов маны и всего остального. Десять монет за редкие виды. Пятьдесят, за самые редкие.
        Почесывая бородку, торговец заглянул мне в глаза, как это умеют делать старики, повидавшие на своем веку многое.
        - Идентификация, значится… Хмм… Вашего брата на шахте почитай уже лет семь не было. Последнему… эльфу, кажется, свернул шею прежний надзиратель шахты. Да и в целом… больно редки носители сверхнавыков.
        - Наумар, я не рудокоп, и уж тем более не лабораторная моль, ничего не знающая о мире за пределами города. Помогите мне сейчас, и я в долгу не останусь.
        - Правда? И что предложите? Деньги, как все кто были до вас?! - владелец лавки покачал головой. - Не надо денег, юноша.
        Мужчина отвел взгляд.
        - Я вижу в вас потенциал. Словно смотришь в чистое небо и чувствуешь гармонию со всем миром сразу. Вы и в прошлый раз, когда пришли в составе непонятной команды, будто алмаз сияли посреди обычных пробужденных. Помочь такому человеку само по себе награда, - Наумар поднял взгляд. - Не знаю, почему вы сейчас пришли один. Такие вопросы на нашей шахте не задают. Я рад уже тому, что вы не потеряли боевого настроя. В этот раз услуга мелочная. Я помогу без всякой оплаты.
        - Почему? Может, вам нужна ответная услуга?
        - Нет, - Торговец поднял руку в останавливающем жесте. - Нет, прошу. Никаких любезностей. Просто примите помощь и живите дальше.
        Как же неприятно видеть такие вещи. По блеклым оттенкам ауры видно, что торговец потерял веру в себя и не хочет вовлекать посторонних в свои проблемы. Похожий отпечаток оставляет тюрьма, утрата близких и предательство от тех, кому доверял.
        Подключив личное кольцо-инвентарь к складу, Наумар вытаскивал из него образцы. Один за другим на прилавке начали появляться руды и минералы, добываемые в шахтах Алексиум-Нар. Прикасаясь к полезным ископаемым, я через доспех духа вводил внутрь немного своей ауры, давая сверхнавыку идентификации запомнить название предмета и ощущение от контакта. Таким образом, в понятийном ядре знаний данные о рудах и минералах записывались сразу на несколько уровней.
        Принцип формирования залежей руды и минералов в мирах, где уже началась Битва за Будущее, отличается от земных стандартов. Есть такой термин, как оруденение - это когда высокая плотность эманаций земли и маны приводит к тому, что горная порода превращается в маноактивный материал. Именно эманаций земли - это сильно разряженная версия эссенции земли в виде облака, без четкой формы.
        В одной и той же местности могут встречаться десятки видов руд и минералов, но не в форме крупного многокилометрового рудного тела, а скорее вкраплениями длиной до нескольких метров. Чем выше плотность маны, тем больше руды формируется. Чем выше концентрация эманаций земли, тем более редкие полезные ископаемые появляются.
        Гномы, с их верой в Камень, действительно являются одними из лучших шахтеров во всех известных мирах. Чем их больше, тем лучше они чуют горную породу вокруг. Тот редкий случай, когда коллективный труд и впрямь прописан у целой расы в крови.
        На прилавок лег последний драгоценный камень из запасов Наумару.
        - Мда! Многовато добра на складе скопилось за девять лет.
        Старый торговец указал пальцем на синий драгоценный камень, лежащий на столе.
        - Этот крохотный сапфир тут лежит еще со времен моего предшественника. Гном Фескус! Фамилию уже не помню. Говорят, сволочью был редкостной. Все мечтал два минерала сплавить в один и выкупить себе свободу. Помер прямо тут от взрыва маноактивных кристаллов. Прежний управляющий даже труп его убирать не стал. Я когда приплыл, захожу, а прямо за дверью, с пола на меня смотрит оторванная взрывом голова. Вонища стояла такая, что из глаз слезы потекли.
        У меня не было настроения болтать о прошлом. Сейчас надо о будущем думать.
        - Девяносто три позиции.
        Теперь, через контакт со своей аурой, я могу распознать показанные полезные ископаемые.
        - Это не всё, Джон. Согласно каталогу мадам Лессы Нар, всего на шахте есть 112 добываемых наименований. На часть из них наложен запрет на хранение в лавке, - старик задумался на секунду. - Ах да! Ты еще ничего не видел. Тут на верхних горизонтах порой находят окаменелые кости и растения, скупаемые богатыми благородными. Панцири, бивни, но больше ценятся целые скелеты. Четырнадцать разных видов. Когда-то во Фризе было меньше воды, и на суше обитали диковинные звери. Их окаменевшие трупики шахтеры изредка находят в толще горной породы. Оставшиеся пять позиций из каталога - это крайне редкие полезные ископаемые.
        Торговец указал на герб клана Нар, висящий над витриной лавки.
        - У гномов из мира Сай есть поговорка: “Камень не любит спешки”. Они могут годами ходить по пещерам, ища не столько руду, сколько те самые особые сюрпризы от их странного бога. Знаешь, почему наша шахта называется Алексиум-Нар? Все дело в кристаллах алексиума! Ради них обычные благородные, при встрече выходца из клана Нар, вежливо их приветствуют. Алексиум - одна из тех вещей, которую нельзя купить за деньги. Ради побрякушек из алексиума дворец Хекса-Дзу открыл сокровищницу, выделив свой камень рода в ранге Витязя под крепость у нашей шахты.
        Дворец?! Да чтобы эти жлобы выдали стратегически важный ресурс в чужие руки, должно было произойти нечто совсем уж из ряда вон выходящее! Даже ради редких, особо крупных кристаллов-манохранителей, расширяющих возможности городского щита, старейшины бы не выделили камень рода в ранге Витязя.
        Кристаллы, фокусирующие ауру в одну точку, встречаются исключительно на большой глубине. Возможно, речь идет об оружии?! Алексиум явно относится к стратегически важным ресурсам, раз о нем было упоминание в пакете знаний для иммигрантов. Дворцы умеют хранить свои секреты, контролируя распространение информации.
        - И чем является этот алексиум?
        - Крохотным, - торговец показал одну фалангу мизинца, - переносным хранилищем ауры.
        - Да быть такого не может! Ауро-хранилища? Тут? В этих пещерах мелководья? Даже в развитых мирах они встречаются на глубине больше двадцати километров. Требуется запредельная плотность маны! Да и черт с ней с маной! Это же окаменевшие органические кристаллы из самого ядра маны монстров. А мы где? Да тут и двух километров нет!
        Наумар, улыбаясь, кивал.
        - Теперь, мистер Голд, вы понимаете, почему дворец так поступил?!
        Ауро-хранилища всегда имеют симметричную форму. Простое ядро монстра выглядит, как сфера и состоит из одного кусочка. Чем больше элементов, тем ценнее находка в собранном состоянии. Со слов Наумара, если найти и собрать восемь кусочков алексиума вместе, они сами срастутся, и получится артефакт “Сердце Алексиума”. Это сокровище ранга Ратника хранит в себе до пятисот единиц ауры и маны.
        Найдя благодарного слушателя, старик стал словоохотлив.
        - Даже тысяче шахтеров мадам Лессы Нар за месяц едва удается собрать осколков на одно Сердце! В моей лавке и камне магазина, за один такой кусочек клан платит сорок тысяч монет. И это на целых десять тысяч меньше, чем его реальная цена в городе!
        - Это же глупо! Не проще в городе продать?
        По выражению лица Наумара я понял, что, скорее всего, большинство счастливчиков нашедших алексиум, не доживают до прибытия в город. Одних убивают пираты, знающие о возможном особо ценном трофее. Других сажают на нож жадные до денег товарищи по команде. В целом, проще такую находку продать сразу и не искушать судьбу.
        Учитывая расстояние почти в сто километров до ближайшего города, расположение шахты действительно неудачное. Есть крупные транспортные издержки, связанные с риском нарваться на засаду.
        - У вас есть такой кристалл?
        - Алексиум? Шутите, мистер Голд? Такие вещи мадам Нар забирает себе сразу после продажи.
        - Жаль. Хотел бы я увидеть его хотя бы одним глазком. Ладно, пора работать.
        - Погодите, юноша, - торговец вытащил из своего инвентаря металлический крестик. - Вот, возьмите. Это амулет парной связи. Радиус действия небольшой, но если вас не затруднит, будьте добры… хотя бы просто рассказывайте о том, что происходит за пределами лавки. Вы первый человек за месяц, с кем я имел честь общаться так долго.
        Что же его держит на этой чертовой шахте?! Ладно, с меня не убудет.
        - Мистер Наумар…
        Старик неловко поморщился.
        - Некрасиво звучит. Я же не благородный сэр с фамилией. Обычный человек. Даже не так. Торговец из лавки, коих полным полно на дне мира Фризе.
        - Наумар, - я произнес имя так, чтобы собеседник почувствовал, что к нему обращаются, как к равному. - Если представится возможность, я покажу вам, как выглядит настоящее чудо. А теперь, простите. Меня ждет много работы.
        Пополнив свою базу знаний, я вышел из лавки клана Нар на центральную площадь крепости. Имея на руках все необходимое, я сразу отправился на разведку. Целый месяц в этой дыре больше торчать не собираюсь! В шахтах делать нечего. На верхних горизонтах 1400 и 1600 метров все обследовали за последние тридцать лет. А на большей глубине мне пока работать будет сложно. Да и зачем искать там, где все давно осмотрели?! Другое дело - более опасные участки за пределами энергетического купола крепости. Там и поохотиться можно. И поискать то, что упустили обычные шахтеры.
        Стоило выйти за пределы купола, как сразу почувствовалась резкая разница в давлении. Сто сорок атмосфер давления воды это не шутка! Запаса прочности доспеха у обычного Стража хватит в лучшем случае на три минуты.
        Целостность доспеха духа: 3600 ед. (вложено 150 ауры * 24 [емкость на единицу])
        Постоянный урон: 109 ед. в минуту (140-показатель защиты)
        Тут же выскочило сообщение о том, что развитие неизвестного вируса резко замедлилось, а его скорость изучения организмом, наоборот, подскочила в семнадцать раз. Хм, если все дело в давлении, я кажется знаю, откуда такой эффект.
        На Земле, в некоторых больницах практикуется гипербарическая оксигенация - это когда пациента помещают в персональную камеру с повышенным давлением воздуха внутри, вплоть до шести атмосфер. Принцип лечения основан на том, что при таких условиях ткани тела хранят в себе больше кислорода. Это, в свою очередь, создает благоприятные условия для восстановления здоровья пациента. Ладно, поживем - увидим, к чему приведет такое самолечение организма.
        Преодолевая сопротивление холодной воды, я медленно шел по илистому дну впадины, цепляясь за водоросли размером с целые деревья. Согласно данным из пакета знаний для иммигрантов, есть версия специального доспеха духа, позволяющего как бы летать под водой, растрачивая запасы маны. На это нужны свободные начала, а у меня с ними и так напряг. Поэтому приходится как улитка плестись по дну в форме шахтера-копателя. Надо будет потом спросить у Наумара, нет ли чего-то более подходящего для таких прогулок.
        Отойдя примерно на двести метров от светящегося купола крепости, я остановился и огляделся. Флуоресцентные водоросли извивалисья в потоке воды. Раскачивающиеся растительные гиганты стали домом для относительно мирных рыб, плававших стаями по подводному лесу. Морские хищники где-то умело прятались. Им приходится считаться с повышенной чувствительностью добычи к движениям в воде, выбросам маны, запаху крови. Слабые, почуяв опасность, сразу убегают.
        Осмотревшись и не заметив опасности, я аккуратно приложил руки к отвесной стене впадины. Где-то там, под толщей камня, находится пещерный комплекс Алексиум-Нар. Но перед тем, как начну проверку горной породы, надо настроить ауру для минимизации ее потерь.
        - Гора, твердость, камень, песчаник, гранит, базальт.
        Сверхнавык “Владыки Слова” позволяет манипулировать свойствами своей ауры в небольших пределах, как бы превращая всего себя в одно заклинание. Во время битвы с сатиром, я снижал выпущенной наружу аурой сопротивление воздуха, тем самым повышая скорость в момент атаки. Теперь ей надо придать свойства горной породы, дабы снизить сопротивление камня. Это также поможет уменьшить потери ауры после ее втягивания обратно.
        Сменив свой цвет на землянистый, густая аура вошла в каменистый склон впадины и словно живая волна распространилась во все стороны. Показались пустые щели в горной породе. Мягкие залежи сланца и песчаника соседствуют с твердым гранитом. В зрении пробужденного, горная порода стала полупрозрачной, выдавая Владыке Слова все свои секреты. Чем дальше уходила волна из ожившей ауры, тем больше вкраплений руды подсвечивал сверхнавык идентификации. Задранный до потолка параметр восприятия показывал то, что обычной геолог ни за что бы не заметил. Всего в полуметре от меня, в толще сверхпрочного гранита видна крохотная точка изумруда. Зеленого, если судить по спектру маноактивности. Глубже! Еще глубже!
        Волна землянистой ауры ушла на метр вглубь горной породы, без потери силы ощущений. Затем покатилась все дальше и дальше, показывая самые глубокие недра и сокровища, таящиеся в них. Я все еще не достиг своего предела. Дальше, глубже, ярче! Насытившись маной, выведенная наружу аура дала возможность идентифицировать все полезные ископаемые в радиусе тридцати метров. Я заглянул в толщу камня настолько глубоко, что обычному геологу и не снилось.
        Интерфейс интерпретировал увиденное по-своему.
        ГОРНАЯ ПОРОДА: СИДЕРИТ [1]
        ГЛУБИНА ЗАЛЕГАНИЯ: 57 СМ || ОБЪЕМ ЗАЛЕЖЕЙ: 430 КГ || УСТОЙЧИВОСТЬ: 350 -450 ЕД.
        ОПИСАНИЕ: руда, состав до 48 % железа, нет серы и фосфора. Встречается в виде кристаллов.
        Цифра один в названии говорит о том, что это далеко не самое лучшее сырье для добычи. Найденная залежь была далеко не единственной. С первой же попытки я сделал целый десяток подобных находок на разной глубине.
        Втягивая ауру обратно, оценил потери. Назад возвращается на десять процентов меньше. И даже такой показатель считается очень хорошим среди геологов. А ману не жалко. Дойду до крепости, сниму доспех и восстановлюсь за несколько минут.
        Задрожал амулет связи, прицепленный к рукаву.
        - Мистер Голд? Все хорошо?
        - Да, все отлично!
        - Хотел убедиться, что связь работает. Удачи! Не буду отвлекать вас от копки.
        В слегка обиженном голосе торговца прозвучал тактичный намек на обещание рассказывать ему о жизни за пределами купола крепости. Пока не время. Исследуя стену впадины, я так и не достиг предела восприятия своих ощущений. А это значит, будь у меня больше свободной ауры, я бы мог заглянуть куда глубже тридцати метров.
        Глава 6. Сделка с дьяволом
        На восьмой день от прибытия в шахту клана Нар, я вошел под купол крепости с трясущимися скрюченными руками, волоча за собой ногу, пару минут назад потерявшую чувствительность. Стоило отключить доспех духа, как сквозь одежду начала просачиваться черная дурно пахнущая жижа из отмерших клеток. Торговец! Мне срочно надо к Наумару.
        Обитатели крепости, которых я встретил по пути к торговцу, сторонились меня, прикрывая носы от тошнотворного запаха. Вены на руках вздулись, лопнули и тут же заросли растительными псевдотканями Ткиля. Черт! Как же всё не вовремя.
        В лавке старика была пара покупателей, уже готовых что-то приобрести. Мой потрепанный внешний вид и скрюченная дерганная походка мгновенно отбила у этих бедолаг желание задерживаться в помещении.
        Подойдя к прилавку, вытряхнул на него почти все ценные находки за последние сутки: драгоценные камни, кристаллы маны, редкие виды руд. Наумар молча осмотрел сверкающую гору сокровищ.
        - Ус-лу-га.
        - Вы плохо выглядите, мистер Голд, - старик смотрел с ожиданием. - Смотрю, вирус добрался уже и до благородных. Вчера, прямо на том месте, где вы сейчас стоите, упал похожий на вас покупатель. Руки дергались, взгляд бешеный, пена изо рта идет. На пол рухнул человек, а поднялось уже нечто непонятное, нечто опасное! Оно кидалось на всех вокруг. К счастью, стражники мадам Нар подоспели вовремя.
        - Дру-гое. Мне не-надо лекар-ство, - язык заплетается. - Пара-зит нужен. Рас-тение пара-зит.
        - Растение-паразит? И вы пришли ко мне? В лавку для рудокопов? Почему не к терминалу Магазина?
        - Нель-зя хо-дить к Мага-зину. Стража. У-убьет. О-н-нни не поним-мают.
        - Чего не понимают? Что вы больны?
        - Мета-морфо-зы.
        Торговец открыл рот и на секунду завис.
        - Интеграция эфирного органа?
        - Д-да, - я запнулся, подавившись слюной. - Д-да. Нуж-ны расте-ния пара-зиты. Чем боль-ше, тем луч-ше. М-много! Про-дать добы-чу. Купить. Пара-зиты.
        От слишком длинной фразы язык свело, скрутив в загогулину, застрявшую во рту. В этот момент мышцы руки перенапряглись, выворачивая фаланги пальцы из суставов. Черт! Как же все не вовремя произошло.
        Из-за фокуса с гипербарической оксигенацией, вместо семнадцати дней на исследование новых фрагментов вируса потребовалось только семь. Сосуды постоянно лопались, а Ткиль заращивал повреждения своими растительными псевдо-тканями. Из-за усиливающегося жара пришлось отключить грелку и буквально жить за куполом, в холодной воде, дабы хоть как-то выжить. Про бред во сне и живой разумный океан, пожалуй, промолчу. Мне и в прошлый раз хватило общения с дворняжкой Рейн.
        Потом вирус начал буквально пожирать меня изнутри, весьма быстрыми темпами снижая параметр здоровья. Снова выручил симбионт. В разгаре одного из первых боев с местной фауной до меня сумел добраться и укусить морской хищник. Почувствовав легкую добычу, корни Ткиля прорвались сквозь одежду и мой доспех духа, впиваясь в тело противника. Охотник и жертва поменялись местами. Поскольку мы с симбионтом делили одно тело, его кормежка оказала оздоровительный эффект и на меня. Так я и выживал последние семь дней. Рвутся сосуды, усиливается жар, бред не дает толком спать. И нечто мерзкое и противное пожирает тебя изнутри, пока ты сам съедаешь очередного глупого хищника.
        Используй я услуги лечения у целителя, помер бы сразу. Зараза от стимуляции аурой становится только сильнее. А на высокую плотность маны ей вообще наплевать. От навыка регенерации, работающего на той же ауре, было только хуже.
        Сегодня утром изучение трех фрагментов вируса достигло ста процентов и организм научился вырабатывать новые, куда более эффективные антитела к неизвестному вирусу. Черная жижа, лезущая из моего тела наружу сквозь поры кожи, мокрый кашель и сопли - это отмершие клетки. Их было так много, что они закупорили лимфоузлы, тончайшие капилляры и часть венозных сосудов. В очередной раз симбионту пришлось буквально вытаскивать меня с того света, заменяя стенки разорванных сосудов своими растительными псевдотканями. Ткиль достиг максимальной степени интеграции в организм, полностью сросшись с сосудистой системой. Это привело к изменению статуса фамильяра.
        …Эфирное тело: получен новый орган…
        …Проверка ранга и ступени развития… доступно три слота…
        Речь о тех самых ступенях внутри рангов силы - три у Новика, четыре у Стража, пять у Ратника. Каждая пройденная ступень - это возможность интегрировать или пробудить у себя орган эфирного тела. Сердце маны, мозг мудреца, кожу саламандры, алмазный скелет или отдельно взятую группу костей. Тысячи вариантов расширения возможностей тела. К примеру, мышцы низшего демона за каждые два уровня дают прибавку +1 к силе. Глаза Имлиха, так любимые разведчиками всех мастей, позволяют управлять диапазоном волны, в котором видит пробужденный. Тепловизор, ночное зрение и даже рентгеновское. Возможности, даруемые эфирным органом, упираются в его собственный ранг силы, от Е до SSS.
        У людей эфирные органы крайне редко пробуждаются вместе с памятью крови. Обычно их в виде особо ценных и редких трофеев забирают из тела противника, будь то монстр или другой обладатель эфирного органа. У эльфов наоборот, все органы пробуждаются, и потому высшие длинноухие тщательно следят за чистотой кровной линии, не создавая браков с низшими. У хаоситов органы также пробуждаются, но вариация органов зависит от подвида и условий развития особи. В целом, любой орган эфирного тела - это однозначно жирный плюс. Далеко не у всех Ратников есть хотя бы один такой орган, не говоря уже о полном комплекте.
        Минимальное требование для перехода в мир Титардо - наличие трех органов в эфирном теле. Без них телепорт не сработает.
        ЭФИРНЫЙ ОРГАН “ПАРАЗИТАРНАЯ СИСТЕМА СОСУДОВ”
        ТЕКУЩЕЕ РАЗВИТИЕ: НОВИК || УЛУЧШЕНИЕ: 0/ 10.000 || РЕЙТИНГ МОГУЩЕСТВА: С+
        ОПИСАНИЕ: расширяет возможности тела носителя за счет добавления управляемой корневой и лиственной системы дендроидов, людей-растений. Орган позволяет применять внешнюю систему питания. Открывает дополнительный параметр “Регенерация”.
        Тут-то и возникла проблема. Начался конфликт между способностью плоти Титира в ранге Стража, дающей невероятную жизненную силу, и эфирным органом-Ткилем в ранге Новика. Сосуды - фундамент для тела.
        Меня всего трясет и корежит от того, что плоть требует от сосудов то, чего те не могут им дать. И без того плохую ситуацию ухудшают отмершие зараженные клетки, закупорившие капилляры и часть вен. В организме проходят метаморфозы, к которым я совершенно не готов.
        Наконец, решившись мне помочь, Наумар быстро оценил и выкупил выложенную на прилавок добычу. Я много чего нашел! Пару сапфиров, один изумруд, редкие руды и кристаллы маны.
        - Итого 5.200 монет, - старик глянул на меня. - У меня есть некоторые сбережения, мистер Голд. Около семи тысяч.
        - Па… пара-зиты рас-тения. Ранг Страж и выше.
        Торгаш разом вспотел, очевидно осознав, что на старости лет сам решил помочь почти незнакомому человеку. Да еще и вложить в него огромные деньги. В долларовом эквиваленте, примерно один к одному.
        - Я понял, мистер Голд. Вам требуются растения-паразиты. Нужны одинаковые или разные?
        - Раз… - язык комком стал во рту. - Раз-ные. Мох, тра-ва, куст, де-ре-во. А это зал-лллог.
        Достав из рукава с амулетом связи три черных кристалла, положил их на стол. Наумар, взглянув на мои самые ценные находки, убрал их с прилавка, не продавая. Уходя из лавки, старик закрыл дверь, скрывая от глаз посторонних то, в каком я сейчас состоянии.
        В отличии от способностей, улучшаемых за счет вложения свободных начал, эфирным органам для развития требуются некие особые компоненты, выступающие в роли все тех же катализаторов. Для прокачки скелета надо есть кости. Печень усиливается за счет переработанных ядов. А моя система сосудов дендроида - или как человека-дерева по-научному - требует поглощения геномов других растений-паразитов. Речь идет о расширении филогенетического генокода самого Ткиля. Проще говоря, симбионт заимствует гены других паразитов, улучшая собственное ДНК.
        Не знаю, когда именно я потерял сознание. Открыв глаза, заметил старика, поливающего меня водой из крупной лейки.
        - Очнулся? Уфф…. Боги Бездны, как же от вас несет!
        Бросив лейку, торговец указал рукой на стеклянные баночки, стоящие вокруг меня.
        - Взял все, что нашел. Поторопитесь, мистер Голд. Стражи мадам Нар косились на меня, пока я делал все эти покупки. Тут есть паразиты, питающиеся другими растениями, а также их сородичи, селящиеся в телах животных. Со своими листьями и без них. Морские и сухопутные. Осторожней с Раффлезией Арнольда! Если ваш… орган… растительного типа, Раффлезия может высушить и вас до дна. Выглядит, как почти двухметровый цветок. А это омела, любительница паразитировать на деревьях. Там, в зеленой баночке, петров крест, растение с высокой плодовитостью. В оранжевой колбе - Паразитаксус, единственное в своем роде растение-паразит, питающееся хвойными деревьями. Все эти формы жизни разрешены к продаже, так как не угрожают местной водной флоре. Все остальные банки - это паразиты из мира Фризе. Особо опасные виды, сами понимаете, никто в открытую не продает.
        Не вставая с места, я начал выпивать и проглатывать содержимое баночек, не заботясь о пережевывании. Зная о безумной скорости роста и усвоения питательных веществ симбионта, я не удивился, увидев новое сообщение.
        ПАРАМЕТР РЕГЕНЕРАЦИИ ПОВЫСИЛСЯ!
        ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ: 21 ЕД.
        И спустя десять секунд еще одно.
        ПАРАМЕТР РЕГЕНЕРАЦИИ ПОВЫСИЛСЯ!
        ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ: 22 ЕД.
        Получив долгожданные кусочки генокода от других растений-паразитов, показатель развития Ткиля быстро рос, сразу вводя изменения в организм. Вместе с этим и мое самочувствие становилось все лучше и лучше.
        - Кажется, я снова стал вам должен, Наумар.
        - Не надо, мистер Голд. Не считая сухопутных диковинок из других миров, все прочие растения почти ничего не стоили. К счастью, ваших собственных средств хватило на все необходимое. И послушайте слова старика. Ваши… особо ценные находки, лучше никому не показывайте.
        Последние слова Наумара порадовали даже больше, чем решение проблемы с симбионтом. Три выданных под залог кусочка алексиума - это примерно 150 тысяч долларов. Свое испытание деньгами старик только что прошел. Торговец мог пойти по пути наибольшей выгоды, передав информацию о зараженном работнике стражам мадам Нар. Попытаться убить или подготовить других пробужденных к расправе. Но нет, этого не произошло! Голос и поведение Наумара не имели даже намека на сомнения! Это говорит о том, что в системе ценностей старика деньги стоят далеко не на первом месте.
        Вернувшись в наш барак для рабочих, сразу принял душ. Сменил одежду на новую и рухнул без сил в койку.
        Проспал сутки подряд. Телу нужно было время на восстановление сил после восьмидневного марафона. Параметр регенерации остановился в развитии, достигнув 50 единиц. Видимо, это предел для ранга С++.
        За восемь дней блужданий за пределами купола, я много думал о том, как вырваться из добровольного плена на шахте. Черт возьми! За последние пару месяцев я столько раз чуть не помер, что пора перестать тратить время на глупости с кредитами, контрактами и борьбой с непонятной бациллой. Я хочу и буду магом! Я хочу закончить Начальную Школу Магии. Хочу поступить в Академию и найти Клементину Сохо, мою приемную мать. Что я вообще делаю на этой чертовой шахте?!
        В течение восьми дней блужданий по дну океана было много времени подумать о будущем. С целями все понятно. Надо заработать денег на зелья магических эссенций, пойти учиться и взять из сложившейся ситуации тот максимум, который вообще возможен. Фризе - развитый мир! Здесь есть много того, чего еще много лет не будет на Земле. Школы, наставники, эссенции и квинтэссенции, диковинные монстры и возможность использовать мой статус АА-ранга при выборе ежемесячного задания.
        Так, во тьме морских глубин, начал созревать план моей маленькой шахтерской революции.
        Первое из найденных сокровищ шахты Алексиум-Нар просто валялось в донном иле в паре сотен метров от купола крепости. Мать природа знатно пошутила над разумными, которые годами искали редкий минерал в недрах земли.
        Позже, сканируя почти вертикальный склон и дно впадины, я нашел двенадцать кусочков алексиума, собрав из них одно целое Сердце. Обнаружить его несложно. В отличие от прочих минералов, алексиум жадно впитывает ауру, будто покусывая ее. Потом, после насыщения аурой, алексиум очень хорошо ощущается в толще камня.
        СЕРДЦЕ АЛЕКСИУМА (РАНГ: РАТНИК)
        РЕСУРС ОСНОВЫ: 99 % (самовосстанавливается)|| АУРО-ХРАНИЛИЩЕ: 347/500
        КАТЕГОРИЯ: артефакт || КАЧЕСТВО: аристо [6]
        ОПИСАНИЕ: органический минерал, некогда являвшийся ядром маны монстра. Может хранить в себе ауру и очищенную ману.
        Артефакт оказался весьма интересной штукой. Первый полный заряд осколков потратился на их сращивание в единую конструкцию. Конечная форма Сердца изменилась на цветок с чем-то вроде ягодки в центре. Качество шестого ранга прямо говорит о том, что подобные вещи являются статусными для представителей Старшей Крови. Неудивительно, что носители фамилий стараются наладить контакт с кланом Нар. Какой же ты аристократ, если твой внешний вид не соответствует положению в обществе?
        Тонкий момент с целостностью артефакта выяснился во время использования. Чем быстрее из него выкачивается аура, например для мощной атаки, тем сильнее разрушается основа, вплоть до потери в 30 %. Затем, в течение суток, Сердце полностью восстанавливается за счет ауры владельца. Скорее всего, данный предмет используется мастерами-артефакторами для создания личной защиты в экстремальных ситуациях. Доспех духа, магический щит или телепорт “Последнего шанса”. Другими словами, Сердце является скорее сырым материалом, чем конечным продуктом.
        С увеличением запасов ауры я наконец ощутил пределы собственных возможностей по восприятию в области исследования земных недр. Тридцать пять метров! Если пытаюсь ощутить что-либо дальше этой области, теряю контроль над аурой, и ее потери резко возрастают.
        Облазив за восемь дней ближайшие окрестности шахтерской крепости, я получил не только Сердце и деньги с особо ценных находок. На руках теперь также есть информация о залежах полезных ископаемых, и у меня созрел план, как ее получше использовать.
        Проснувшись, кое-как выбрался из теплой постели. Вялое тело будто еще не проснулось до конца, отзываясь ленью в каждом движении. Надо обязательно сходить в душ.
        Чем больше я приходил в себя, тем отчетливее ощущались последствия прошедших метаморфоз в эфирном теле и следующий за ними дикий голод. Аура просела в ноль, уйдя на перестройку организма.
        Выйдя из душа, сел на кровать. Наконец появилось время проверить, как именно симбионт внедрился в мое тело. Почувствовав сигнал от хозяина, паразитирующие корни Ткиля вышли из ладони. Белые, тонкие, длинные отростки, словно мягкие шипы, извиваясь, ощупывали окружающее пространство в поисках кормовой базы. Я всей душой ощутил их жгущее изнутри желание полакомиться какой-нибудь живой добычей. Выпить теплой крови, иссушить нежную плоть, затем раздробить кости и наконец впиться корнями в нежный десерт в виде костного мозга. Брр!
        - Нет, братец. Так кормиться мы будем только в экстренных ситуациях.
        Не найдя желаемого, корни вскоре засохли и отвалились. Безумная скорость роста растения привела к тому, что без внешнего питания его цикл жизни крайне мал. Вместе с пропажей корней я ощутил упадок сил. Для их выращивания симбионт использовал запас питательных веществ из тела хозяина.
        Судьба коварна и порой подкидывает самые необычные испытания, проверяя разум пробужденных на прочность. Волей случая я получил эфирный орган редкого поддерживающего типа. Не атакующий, как голосовые связки ундины. И не усиливающий, как мышцы демонов. И даже не защитный, как алмазное тело грогартов. А именно орган поддержки, который можно использовать в мирной жизни как защиту сосудов и систему внешнего питания. Ладно, порефлексировали и хватит. Пора выбираться из этой чертовой шахты.
        Переодевшись в новый комплект одежды, хорошенько поел в столовой клана Нар. Зелья здоровья это, конечно, хорошо, но с сильным голодом такие фокусы не прокатят. Мне нужна не жизненная сила, не аура и не мана, а питательные вещества для полноценного восстановления тела после пережитой болезни. Со времен пребывания на Земле я уже похудел килограмм на пятнадцать, превратившись в тощего дистрофика. Теперь надо набрать массу.
        Чем хороша столовая любого предприятия - здесь рабочие любят обмениваться новостями. Стучат ложки о металлические тарелки, звенит стеклянная посуда, стоит гомон из сотен голосов. Притихшие люди, шумные гоблины, наглые орки, надменные эльфы - столовая это маленький островок незатихающей жизни. Я приходил сюда каждый день, наслаждаясь духом культуры чужого для меня мира. Снаружи, за куполом, в доспехе духа не поешь толком. Бледные подводники за кружечкой пива рассуждали о достоинствах и недостатках подводных ферм, на которые они отправятся после выполнения нынешнего контракта. Водители батискафов травят байки о том, что творится на глубине больше пяти тысяч метров. Диковинные монстры, армии Глубоководных, поля сражений до самого горизонта и, конечно же, битвы Императоров, чья сила заставляет воду кипеть. Сила, власть, деньги и женщины - какой бы мир ни был, темы обсуждения у мужиков одни и те же.
        Сегодня в столовой было в разы меньше представителей расы людей, чем обычно. Среди шахтеров тихо расползались свежие слухи.
        - Слышали-слышали, на?! - болтун имел дефект речи. - Мадам Нар утром собрала всех безродных людей в одном из своих залов. Стражи говорят, если целитель ее-шний признаки болезни новой замечает, сразу в карантинный зал отправляет, на! Вошли три сотни сразу, а вышли только две, н-на. Там внутри даже мне страшно было! Стены белые, лекарством сам воздух пахнет, и воители с клинками наголо стоят. А из того зала, где больных держат, днем крики доноситься начали. Теперь каждое утро проверять нас будут, н-на. Больных и заразных разделять, н-на.
        - Х-р-р, карантин для человеческой черни? Давно пора! А то ваш брат в последнее время совсем уж дикий стал. Кидается на всех, хр-р-р. Мне сокровник из рода писал, что в Эторофу все уже вымерли. Мародеры по праву силы в городе ходют. Дома разоряют, хабар гребут. Но, стало быть, никого не убивают, хр-р-р-р. Всевидящего ока генерал-губернатора Доу боятся. Нам, хаоситам, там раздолье для развития. Всюду кровь, дикая паника, а в придачу к ним голод и холод, доводящие горожан до безумия. Сокровник мой на большом батискафе помощником снаружи купола работа?ет, хр-р-р. Они ценные вещи через Аукцион торгашам за бесценок сплавляют. Вот! А потом получают свой процент от мародёров. Ваша зараза… ну людская дрянь эта… она-ж через Магазин и Аукцион не передается.
        Болтун присвистнул, видимо, представив размер лопаты, которой хаоситы гребут деньги.
        - Везет вам, н-на. Вас эта зараза ни в какую не берет.
        - Да-а-а! - орк гордо покряхтел, словно старик. - Мы кровь сильная, хр-р-р! Дети хаоса никогда не проиграют какой-то там болезни! Свободные каперы…
        Судя по паузе, собеседник орка не понял последние слова.
        - …ну пираты по-вашенски… бывшие авантюристы, остатки разбежавшегося гарнизона Фракену Доу - все они сейчас около порта собрались. С батискафа на батискаф вещи перепродают. Людов тамо тоже изолировали, кхы-кхы-кхы. Смельчаки в город ходют, за добычей. Но каждые день в Эторофу десять смельчаков попадают. А выходят, значится, только семь, но того, с хабарчиком! Сегодня вечером караван с севера Лайсерга Скорохода… того… зайдет к нам из-за клана Нар, хрр-р-рррррр. Ну, брюлики, кристаллики маны и все дела. Привезет рабочих новых и заберет товар на доставку. Всех, кого наш старшой отпустит, тоже в Эторофу поедут, удачу свою проверять. Город-то уже того. Почти мертв весь.
        - А ты, как, н-на?
        - Как-как? Я чё дурной, горбатиться в этой шахте, пока целый город ценного барахла есть, хр-р-р-р?! Я те потому и говорю о старшом, что валю отсюда вместе с караваном Скорохода.
        Судя по настроениям среди обычного населения, в ближайшее время из-за вируса общая ситуация в мире Фризе изменится. Продукция с шахт будет менее востребована из-за падения спроса на руду у мастеров-ремесленников. Затем начнутся перебои с поставками продуктов питания, выращиваемых на фермах под куполом. А это в свою очередь значит, что и мой план тоже находится под угрозой срыва.
        Закончив обед и сбор свежих новостей, еще раз все обдумав, направился к аванпосту пещерного комплекса. После многих дней блуждания в потоках воды за пределами купола крепости, непривычно свободный и холодный воздух бодрил, заставляя ноги шагать быстрее. Под конец, почувствовав прилив бодрости, я побежал, не обращая внимания на прохожих. Время-время-время! Настало время ковать основу моего магического будущего.
        Здоровье, знание, деньги - три базовых условия для развития пробужденного. Войдя в пещеру с уже принятым решением, я всем своим ведовским чутьем ощутил, как судьба вздохнула, наконец отпуская меня из лона спокойствия. Ее вестник окреп, встал на ноги и готов отправиться в свое первое самостоятельное приключение. Мой “Путь Знающего” в мире Фризе начинается.
        Ведуны - это “те кто знают”. Мы владеем информацией и используем ее, дабы обеспечить себя средствами к существованию.
        Знаменитый огр Байтус Фалмера, управляющий хаоситами, идеально подходит на роль покупателя знаний. Словно дьявола из Земных легенд, Байтуса вместе с его зеленокожими горняками заперли на первом горизонте шахты, не давая спускаться ниже. Никто не ходит в их штреки. Никто не знает, что там вообще творится. Снаружи, у аванпоста, сидит только огр-гигант, следящий за порядком в его владениях. Он, будто стена, защищает людей от представителей хаоса. И наоборот, прикрывает своих собратьев от возможных нападков со стороны человека.
        Хаоситы обязательно ухватятся за возможность вырваться из плена первого горизонта, если кто-то даст им точную информацию о более выгодных местах копки.
        ***
        Тем временем, на Земле, род Голд, завершив предварительную подготовку, разделился на две большие группы и начал две исследовательские экспедиции разом. Собачник вместе с боевой группой майора Лейха полетел в Африку. Вместе с ними отправился и Ребко. Целью защитника была не самая глубокая шахта в мире, а один деревенский мальчишка, проживающий в республике Конго. Ради встречи с ним, Ребко попросил у корейца небольшую отсрочку в отправке второй экспедиции.
        Уходя в другой мир, Джон Голд, видимо, специально оставил чат-комнату открытой, давая Хилайру Чисекеди возможность связаться с родом Голд. Увидев французский язык в переписке, Ребко быстро сообразил, кто именно им тут пишет, задавая странные вопросы о “парне с киркой”. Сегодня Ребко впервые увидел Хилайра вживую. Темнокожий мальчишка с горящими глазами носился вокруг загадочного русского.
        - Хилайр, может хватит?
        - Ух ты! Ноутбук! А это правда, что в России медведи по улицам ходят? А водку вы вместе с ними пьете? А кто выше, медведь или горилла? Мистер Ребко, а вы как Джон можете, вжух и быстро перемещаться? А у всех белокожих такие силы есть?
        Не почувствовав сопротивления Системы на распространение информации, защитник коротко ответил на вопросы перевозбужденного юноши. Русских в Конго совсем мало. В деревнях белокожие, будь то европейцы или американцы, и вовсе огромная редкость. Всё, что знал о жизни Хилайр, ограничивалось его родным краем, поездками в город и маленьким экраном телефона, украденного у проезжавшего мимо туриста. А тут раз, и всего через неделю к нему приезжает иностранец из далекой холодной страны.
        - А вы правда не такой, как Джон?
        - Может, хватит уже? Ты в третий раз спрашиваешь. Мне вот интересно, почему Джон оставил телефон открытым, передав его тебе?
        - Ну… - парнишка замялся, - может, торопился?
        - После разговора с тобой, я уточнял. Призываемое существо точно знает, через какое время его перенесет обратно. Но Джо решил почему-то уделить время тебе, а не написать чего-нибудь нам. Постарайся вспомнить. Может, он торопился и не успевал написать, передав что-то тебе лично. Какое-то послание? Он вообще что-то сказал перед уходом?
        Хилайр нахмурился, пытаясь вспомнить что-то очень важное. Разговор на французском проходил около разрушенного дома семейства Чисекеди.
        - Не знаю. А это точно важно?! Стоя с телефоном прямо тут, Джон набирал вам сообщение, сказав мне думать своей головой. Мол, тот сэр, что спас меня и научил призывать защитников, может быть куда опаснее монстра. А, точно! И еще просил не закрывать страницу чата в браузере.
        Подумав секунду, Ребко кивнул. Судя по словам парнишки, существует вероятность повторного призыва Джона в мир Земли одним и тем же шаманом. В таком случае, имеет смысл забрать Хилайра с собой в Россию, время от времени используя его способности. Но есть одна странность! Мальчик, не являясь пробужденным, все равно может пользоваться магией призыва. Как так?!
        - Хилайр…
        - Да, мистер Ребко?
        - Как думаешь, твои родители захотят переехать в Москву?
        Пока Ребко общался с отцом и матерью маленького шамана, в России вовсю шла подготовка к экспедиции. Команда корейца, собрав силы на границе Владимирской области, готовилась к длительному путешествию.
        Идею Еремея о создании крепости рода Голд в соседней области вскоре после собрания забраковали, обоснованно опасаясь разведки дворца Психеи. Слишком очевидный ход! Требовалось место, где точно можно безопасно прокопать шахту и наверняка есть залежи необходимых минералов. Первоначальную идею с Кольской Сверхглубокой скважиной в Мурманской области вскоре также отмели. Геологи уже бурили там дырку в земле, глубиной в двенадцать километров. И это, пожалуй, единственное место в России, где дворец Психеи наверняка поставил какую-нибудь сигналку, на случай слишком предприимчивых шахтеров в Изнанке.
        Однако в России мест, подобных Кольской скважине, целых три. Второе находится в Свердловской области, а точнее, в 1200 километрах от Владимира. И именно туда выдвинулся караван корейца вместе с отрядом прикрытия из бойцов-Ратников от клана Рублевых-Лебедевых. Несколько обладателей классов приручателей обеспечили экспедицию живым транспортом, легко пробегающим за день две сотни километров.
        К почти недельному пути по заброшенным дорогам Изнанки члены будущей экспедиции готовились уже десять дней. Пока еще не сильно прокаченному Джинронгу, Николаю и Таше в верховом походе придется особенно тяжко. Кореец настоял на своем участии в поездке. Черт его знает, что может потребоваться от главы рода в месте создания будущей крепости. Старейшине рода может не хватить прав или еще чего. Поэтому его присутствие необходимо на случай форс-мажора.
        Со слов приручателей многочасовые скачки на прирученных волках выматывают не хуже затяжного боя. Днем промежности отбиваются, а скакуны обязывают искать водопои в пути. На ночь разведчики будут выбирать места под лагерь для немаленькой группы. Так еще и гудят над головой черные тучи мошкары, не в силах пробиться под полог артефактной защиты, Даже в сумраке, когда комары вылетают на охоту, без такого амулета по нужде лучше не выходить. По этой причине Таше и малышке Нек-Романтике, придется особенно трудно в чисто мужском коллективе.
        Экспедиции придется обходить крупные города, набитые вездесущими зараженными. Однако трудности в пути это даже хорошо. Чем их больше, тем меньше вероятность, что дворцы уделят внимание Уральской сверхглубокой в ближайший год, пока будет копаться шахта.
        Еремей, видя, как инструктора-сержанты муштруют представителей рода Голд, только и мог, что вздохнуть. Тренажерный зал летающего храма[4] клана Рублевых-Лебедевых сейчас выглядел, как место локального побоища. Люди без сил валяются на полу, пока прапорщики орут на них. Требовалась серьезная физ-переподготовка членов экспедиции. Похудевший кореец в очередной раз поднялся с пола, после бафа от целителя.
        - Откуда такая безумная вера в Джона? Я понимаю, он патриарх, а ты глава рода и держишь марку. Но должны же быть границы разумного. Вы тут жилы рвете, позабыв обо всем на свете. Джин, мужик, ты же заводом управлял! За-во-дом! Мать его, целой производственной фабрикой! На кой черт тебе сдалась эта экспедиция? Тебе, Стражу, в пути помереть, как два пальца об асфальт.
        - Ты не поймешь, полковник, - Джин кое-как вставал с пола тренажерного зала. - Посмотри на себя. На меня. Посмотри на тех, кто падает без сил и снова поднимается.
        Кореец встал и, задрав голову, тяжело задышал, переводя дыхание.
        - Знаешь, Еремей… Линд, Собачник наш, до крещения думал, что всё - жизнь закончилась, и он до конца дней будет дрессировать собак за полярным кругом. Армия его отвергла, жена бросила. К нему дети не приезжают. Черт! Да он, сволочь, в себя перестал верить после отставки! И я! Посмотри на меня, Еремей! Директор завода, стерва-переговорщица, бывший вояка и медик-недоучка, сотрудник ЖЭКа, вообще все мы, еще в зале увидели в Джо нечто такое, чего нам всем не хватало.
        - И что же? Амбиции? Знания о магии?
        - Нет, Джону было с самого начала наплевать на ярлыки, которые мы сами на себя навесили. Возраст? Профессии? Положение в обществе? Для ведуна ты как человек существуешь только здесь и сейчас. Юнец, совсем еще неопытный, тем не менее видел в нас то, чего мы сами не могли заметить. Еремей, вот скажи мне… ты за свою жизнь когда-нибудь встречал человека, который бы верил в тебя больше тебя самого? Не верная жена, не сослуживцы, а чужой человек, точно знающий, с какой ролью ты справишься?!
        - Тебя сегодня по голове точно не били?!
        Кореец радостно расхохотался.
        - Не переживай, я в своем уме. Просто… Джон видел в нас нечто такое, что мы сами не замечаем. Посмотри на себя, Еремей! Глава клана, полковник Спецвойск, Ратник, дед и отец семейства. А что дальше? Ты веришь, что сможешь стать главой фракции?
        Полковник на секунду задумался и это само по себе уже было ответом. Гордая осанка Джина, напротив, излучала уверенность в собственных мыслях.
        - Видишь, Рубль? Разница между мной и тобой в том, что я… я чувствую, что однажды буду управлять городом-храмом. Может, мне придется возглавить сопротивление против экспансии дворцов?! Или я стану первым представителем Земли в другом мире?! Не знаю, мужик. Оружие для ратников? Крепость рода? Все те, кто видел Джо на крещении, знают, что мы стоим в самом начале чего-то великого. Мы хотим соответствовать тем ожиданиям, которые сами на себя возложили.
        - Зачем вам все это?
        Видя непонимание, кореец покачал головой.
        - Дыхание будущего, - Джин указал пальцем в небо. - Ты не чувствуешь его, Еремей. Мы хотим иметь право стоять рядом с нашим патриархом, когда его образ воссияет и укажет нам путь к нашим собственным целям.
        ***
        Спустя две недели пребывания в Эторофу, проводящий свое независимое расследование Демиан Прэй был вынужден вторгнуться во внутренние покои главного городского храма “Эторофу” [6].
        В общей сложности в этот подводный город с Земли было отправлено 48 человек. Преступники действовали очень хитро, подбрасывая зараженные трупы рядом с важными объектами инфраструктуры города. Больницы, остановки, крыльцо жандармерии, туалет филиала гильдии авантюристов, последние сиденья манобуса в автопарке. Смысл в том, чтобы от заражения в первую очередь пострадал обслуживающий персонал. Уборщики, касаясь трупа, сами того не замечая, подцепляли фрагмент вируса и тем самым становились его разносчиками. Координаты трех конечных точек телепортации из мира Земли приходились на внутренние покои главной пирамиды.
        Попав внутрь, Демиан наконец понял, почему Фракен Доу перестал выходить на связь два дня назад. Будучи Монархом средней силы, старейшина дворца Хекса-Дзу покончил с собой, когда понял, что уже находится на последней стадии заражения. Лучше умереть так, чем стать одной из этих безмозглых тварей.
        Напоследок генерал-губернатор поступил весьма мудро. Когда внизу, на улицах города появились первые жертвы опасного вируса, Фракен запретил сотрудникам мэрии и представителям кланов в ранге выше Витязя покидать свои пирамиды до тех пор, пока не будет найдено лекарство. Однако к моменту объявления карантина обслуга из числа уборщиков и кухарок уже успела всех заразить, что и привело к вымиранию всей клановой знати Эторофу.
        Принудительная изоляция летающих пирамид с высокоранговыми зараженными была той самой причиной, по которой Эторофу продержался дольше, чем другие карантинные города. Могущественные Витязи и Рыцари, возглавив орды зараженных, легко подавили бы те очаги сопротивления, что еще теплились внутри города.
        Погибший генерал-губернатор до самого конца пытался спасти жителей Эторофу от волны надвигающегося хаоса. Фракен знал, что после его смерти внутрь купола самоизоляции сможет пробиться либо кто-то заявляющий свои права на город-храм - а значит имеющий достаточно личного могущества для устранения высокоранговых зараженных. Либо кто-то, типа Демиана, чьи права доступа даже выше, чем у генерал-губернаторов.
        Прэй - клан судей! Не считая Храмов Наций [9] и Храма Мира [10], любой другой захваченный объект Системы, подчиняющийся правилам Мирового Правительства Титардо, обязан предоставить им самый полный доступ.
        Видя толпы зараженных, бродящих по городу-храму, Демиан, тем не менее, не стал ничего предпринимать.
        - Сладких песков Эльсвейда тебе, Фракен из клана Доу, мрр. Имя и поступки твои, я не забуду.
        Целью Демиана оставались возможные следы преступников, а не зачистка города. К тому же, победа над этой мелочью не даст ему никакого опыта для прокачки.
        Проверив конечные точки телепортации из мира Земли, Демиан вскоре понял, что и тут ловить нечего. Трупы, как и в прошлый раз, были либо голыми, либо без следов, указывающих на то, какой именно из дворцов их послал. Записку или домыслы к делу не пришьешь.
        Вылетев из пирамиды города-храма, зверолюд отправился к одной из последних координат. Район D73, третий ярус, переулок между жилыми домами. Всего три минуты полета и следователь прибыл к месту нового расследования.
        Приземлившись около огромной, росшей больше двух недель, кучи мусора, Демиан использовал умение “Взгляд в прошлое”, доступное только Монархам с Древней Кровью. Зверолюд-ищейка охватил своей аурой огромную область, задействовав верхние и средние слои астрала, вытаскивая из них историю, произошедшую в этом переулке почти два месяца назад.
        Ощутив ауру могущественного существа, зараженные со всех ног бросились бежать за пределы районы D73. Заметив странность, Демиан перестал мелочиться, выпуская все свое могущество наружу.
        - Ты не умер-р-р! - заметив отпечаток души в появившейся проекции, зверолюд счастливо оскалился. - Да-да-да, ты определенно не умер после переноса из мира Земли!
        Агент-47, засланный преступниками из мира Земли, явно имел истинное имя и потому выжил после телепортации. Судя по проекции, травмы на его теле были смертельны, но на момент попадания во Фризе, он определенно был жив.
        Какое-то время тело агента-47 валялось в куче мусора. Жители соседних домов продолжали выбрасывать сюда свои отходы, погребая под ними полутруп. Потом за агентом кто-то пришел и целенаправленно начал выкапывать. Молодой парень прибежал сюда не случайно, а точно знал где именно искать не подающее признаков жизни тело. Так мог себя вести только пособник преступников, узнавший о выжившем носителе истинного имени!
        - Так! Молодец! А теперь покажи дяде Деми, куда ты утащил свою добычу, мррр…
        Следуя за движущейся проекцией, Демиан своими глазами увидел, как тело агента-47 взяли в руки, допустив прямой контакт с зараженным. Сюда могли послать глупого исполнителя, заставив выполнить грязную работу. Или, возможно, у этого парня есть иммунитет, за счет заранее сделанной прививки. А это уже намек на возможность остановить эпидемию!
        - Дава-а-а-й! Хороший челов-е-е-к. Покажи куда ты с ним пошел…
        Пройдя меньше квартала, Демиан ощутил группу живых существ в одном из домов. Горожане, из числа разрозненных людей, гоблинов, эльфов и орков, посреди царящего хаоса организовали убежище, огородив большой двор баррикадами до третьего этажа. Проекция парня с телом агента-47 прошла сквозь ограждение, напугала спрятавшихся за ней людей и спокойно пошла в сторону одного из соседних домов. Чувствуя могущество Монарха, никто не смел встать на его пути.
        - Да ты издеваешься, мрр? Решил притащить улику к себе на квартиру? Нет, я, конечно, не против, но от преступников, затеявших эпидемию, я ждал большей сообразительности.
        Проекция поднялась на третий этаж и своим ключом открыла дверь. Демиан ее просто выломал, не став стучать. Жильцы дома как раз находились внутри. После полутора месяцев поисков, зверолюд наконец напал на след.
        Семейство Ао Демиана не впечатлило. Три Ратника и парнишка Страж, притащивший прямо в квартиру полутруп. Не обращая внимания на свой оригинал, проекция Теодора прошла по квартире и бросила труп в аквариум с водой. От такой бестактности даже Демиан открыл рот.
        Стоящий рядом с аквариумом Теодор смотрел, как его прозрачная копия швыряет в воду грелку.
        - Аои! - Тео указывал на воду, что-то говоря отцу. - Джон! Аои!
        Видя живого Монарха в своем доме, Райан Ао начал проклинать день, когда сын притащил в дом полутруп.
        - Господин, прошу не гневайтесь на моего сына. Мой Тео целитель и порой от чистого сердца оказывает помощь всяким бездомным.
        - Мрр, что, правда? Ходит по помойкам, копается в них, ища полутрупы ради их лечения?
        Райан напрягся, почувствовав, что на нем применили умения оценки правды и лжи. Кот Фауст, как назло, молчит, словно никакой опасности нет.
        - Нет, господин. Этот парень, Джон Голд, был кем-то вроде друга для моего сына. Точнее, стал им сразу после знакомства. Моему Тео… сложно общаться с обычными людьми. А Джон как-то мог его понимать и общаться, даже в таком состоянии.
        Райан кивнул на проекцию полутрупа, лежащую в аквариуме.
        - Джон! Аои!
        Молодой целитель был так рад увидеть образ друга, что совсем позабыл о Монархе, минуту назад снесшего входную дверь.
        Демиан Прэй, уже пополнивший свою базу знаний о вирусе Морфея в бункере ЦКЗ, благодаря обостренному восприятию и сверхнавыку Идентификации сходу определил, что все члены семейства Ао не имеют следов заражения уже известными фрагментами вируса.
        - Правда, Райан? То есть вы не в курсе, что так называемый друг вашего сына был одним из разносчиков вируса, уничтожившим Эторофу?
        - Нет, - Глава семейства потряс головой. - Прошу прощения, господин, но это маловероятно. Мне этот парень, конечно, не нравился, но он провел у нас в аквариуме больше месяца, не приходя в себя. Вирус все это время уже бушевал в городе.
        - А почему вы и ваши дети здоровы, Райан?
        Члены семьи Ао переглянулись. Глава семейства пожал плечами.
        - Мой друг, целитель Бенни Габано, сказал, что у нашей семьи есть какой-то иммунитет к новой болезни. Бывшая жена умерла на днях, а я и дети, пока, тьфу-тьфу-тьфу, здоровы.
        Зверолюд ощутил, что собеседник говорит правду. Точнее, верит в то, что причина его иммунитета кроется в генах.
        - Мистер Ао, от вируса Морфея у людей нет иммунитета. Мне о-о-очень интер-р-р-есно, почему на весь Эторофу только вы четверо вообще никак не заражены. Рекомендую сотрудничать со следствием, добровольно отвечая на мои вопросы.
        За двенадцать часов перекрестного допроса, Демиан смог восстановить картину событий. Агента-47 с ником Джон Голд нашли в переулке недалеко от дома семейства Ао. Теодор спас Джона от смерти на холоде, положив в аквариум с грелкой. Потом в течение месяца потихоньку приводил его здоровье в порядок. Лечение затянулось по целому ряду причин и сдвинулось с мертвой точки в тот день, когда Теодор, младший сын Райана, достал из ягодицы агента имплантированное кольцо-инвентарь. Кусок уникальной древесины и медальон-пропуск Тео достал из своего шкафа, показав Демиану, как вещь друга, временно хранящуюся у него.
        Судя по хронологии событий, Джон действительно находился в аквариуме больше месяца, пока в городе разрасталась эпидемия. Частички его зараженных тканей нашлись в воде, что подтверждает причастность агента к инциденту с вирусом Морфея. Некий диссонанс в общем рассказе вызывают две вещи. Первая, это Теодор, который своим криком Аои, довел Демиана до белого каления.
        - Как ты понял, что Джон лежит в переулке?
        - Аои, - Тео показал себе на ухо.
        - И что это значит? Услышал? Так он же говорить не мог.
        - Аои, - молодой целитель указал рукой на сердце.
        - Да ты что?! Сердцем услышал?
        - Аои, - Тео кивнул, улыбаясь.
        - Мрррр! Как же ты меня достал! Два слова сказать не можешь!
        - Джон! Аои!
        - Фсссс! Лучше заткнись, огрызок!
        Вторая нестыковка крылась в поведение Райана, который на вопрос о причинах принуждения сына к расставанию с Джоном говорил одно, а его аура другое. Умом, глава семейства свято верил в свои слова. Но его эмоции и подсознание почему-то бунтовали.
        - Райан, мрр. Постарайся расслабить свое сознание и не сопротивляться.
        - Господин Прэй…
        - Райан, шутки кончились. Мне надо разобраться, почему вы врете сами себе о Джоне. Да еще и вдобавок, имея иммунитет к вирусу. Таких совпадений не бывает. Не сопротивляйтесь, и процедура реформации памяти пройдет безболезненно. Следы внушения и гипноза станут явными. Поймите, я пока действую в ваших интересах.
        Используя умение “Реформации” из арсенала класса менталиста, Демиан обнаружил следы вмешательства в память Райана. Несмотря на явные следы внушения, глава семейства так и не смог ответить, кто же заставил его поступить так подло с первым настоящим другом сына?
        - Вам известно, где сейчас Джон?
        - Аои!
        - Рррр! Лучше помолчи!
        - Господин Прэй, - Райан понуро опустил взгляд. - Находясь под внушением, я попросил сына оставить Джона в потоке иммигрантов, прибывающих во Фризе. Понять не могу, как я вообще решился на такой мерзкий поступок.
        - Понятно. То есть вы не знаете, где именно он сейчас?
        - Аои! Джон! - Тео указал рукой на себя.
        - Ну кто бы сомневался! Уж ты-то точно знаешь, куда он отправился.
        - Аои!
        - Боже, как же ты меня достал со своими криками, - Демиан повернулся к главе семейства. - Райан, я забираю вас всех в бункер ЦКЗ. Врачи разберутся, в чем причина вашего иммунитета.
        - Аои!
        Зверолюд вздохнул. Почему-то чем дольше он находится с Теодором, тем сильнее морально устает.
        - Вашего младшего сына заберу ненадолго.
        - Господин, может, лучше меня возьмете? Сын-то мой вам зачем?
        - Нужен свидетель, видевший восстановленное лицо Джона. Ни вы, ни ваша дочь, ни старший сын таким похвастаться не можете. Мне надо, чтобы кто-то опознал Джона Голда, в случае если он сменил ник и внешность. Целители слепков ауры не забывают. А ее подделать мало кто может. Я уже получил ответ от иммиграционной службы и знаю, где его искать.
        Используя свою ауру как облако, Демиан подхватил все семейство Ао и вместе с ними полетел к бункеру ЦКЗ. Сдав Райана и его старших детей в карантинный блок, зверолюд, не теряя времени, отправился за пределы городского купола Эторофу. Надо срочно попасть в пещерный комплекс Алексиум-Нар!
        Гильдия Саспен, получив запрос от следователя на предоставление данных о контракте, уже проинформировала, что свои обязательства по добыче Джон Голд в полном объеме закрыл еще неделю назад. Но журнал диспетчера крепости говорит о том, что агент-47 так и не покинул пределы Алексиум-Нар. Сейчас в окрестностях шахты идут массовые бои между мигрирующим четвертым флотом дворца Императора Кроноса и Глубоководными, идущими по их следу. До генерального сражения еще далеко.
        Путь, на который батискаф потратил час, Монарх без всякого транспорта преодолел за пятнадцать минут, буксируя за собой Теодора. По дороге стали видны первые признаки приближающейся линии фронта, в виде судов беженцев в более мирные регионы. Торговцы подгоняли суда в своих караванах, желая поскорее отплыть подальше от опасной территории.
        Незадолго до прибытия в Алексиум-Нар, целитель начал дергаться, крутя головой во все стороны. Он будто высматривал что-то.
        - Аои! Джон!
        - Мррр, да где ты его тут увидел?
        Демиан взглянул поверх ущелья, ощущая вдали надвигающуюся линию фронта. К вечеру, война с Глубоководными дойдет и шахты. Однако Теодор указал рукой во впадину, в которой находился шахтерский комплекс Алексиум-Нар.
        По мере спуска во впадину, Монарх начал двигаться к куполу крепости Алексиум, рядом с которым столпились судна эвакуации от клана Нар. В этот момент Теодор указал рукой в сторону.
        - Аои! Джон!
        В трехстах метрах от энергетического купола крепости, включив энергетический щит, зависло три небольших судна клана Фалмера. Создав щитом воздушный пузырь, хаоситы целыми толпами сновали вдоль стены впадины, разрабатывая залежи полезных ископаемых.
        - Джон! Джон! Джон!
        К своему удивлению, Демиан с первой попытки увидел нужного человека. Молодой парень, стоя внутри купола силового щита корабля, призывно помахал ему рукой. Вокруг него сновали гоблины, отволакивающие добычу в трюм.
        Почувствовав неладное, Монарх спустился вниз и завис. Купол щита не давал возможности видеть ник, но судя по реакции Теодора и Джона, они явно узнали друг друга. Стоящий рядом с парнем старик что-то шепнул и отошел в сторонку, но недалеко. На земле валялись разложенные в определенном порядке гадальные карты.
        - Это точно он?
        - Джон! Аои!
        Заметив промедление зверолюда, Джон достал из сумки записку и колбу с кровью, положив их на землю. Сам он отошел в сторонку и указал рукой на оставленные вещи.
        - Мррр… у меня чувство, что нас ждали. Как-то странно всё это! Чего он хочет добиться?
        На всякий случай усилив свой доспех духа, Демиан вместе с Теодором влетел внутрь силового щита. Выставленный режим работы купола отталкивал воду, легко впустив внутрь пару незваных гостей.
        Стоило ногам зверолюда войти внутрь купола, как он перестал чувствовать Теодора. Парнишка исчез без следа во вспышке света. Спустя секунду развитое осязание Монарха показало, как во вспышке принудительной телепортации пропал старик, стоящий рядом с Джоном.
        ЧЕЛОВЕК, ДЖОН ГОЛД, 28 УРОВЕНЬ (РАНГ: СТРАЖ I-СТУПЕНИ)
        ИНФОРМАТОРИЙ: провидение, видит в людях лучшее, аура внушения, железная воля, плод любви человечества, дао меча, дао слова, дао знаний, уникальное телосложение, любимец маны, любимец воли мира
        Прочитав данные об идентификации, зверолюд споткнулся на пустом месте. “Да что ты за гребанное чудо такое?”
        Поняв, наконец, что задумал человек перед ним, Демиан встретился взглядом с Джоном.
        - Решил, что сможешь сбежать от меня через задание? Да я вас всех теперь из-под земли достану!
        - Знаю, мистер Прэй. Вы - великий судья, и ни один системный барьер вас не удержит. Я видел странное будущее. Пойду с вами и точно умру. Сбегу и все равно умру. Почему-то в этот раз, единственный вариант моего спасения был в том, чтобы вы меня увидели своими глазами. А потом…
        *вспышка телепортации*
        Сжав кулаки, Демиан начал задыхаться от накатившей волны гнева. Да его развели, как мальчику! Можно было прервать телепортацию соответствующим амулетом. Но нет, он решил послушать! Чертов человечишка использовал его, великого судью, как курьера для доставки сюда этого мозгоклюя с его вечным “Аои”!
        - Да как ты посмел так поступить, недоспелый кусок благородства! Найду и убью! Подниму в виде трупа и снова убью. Арррррр! Пор-р-р-ву на куски!
        Обратив, наконец, внимание на записку и колбу с кровью, зверолюд, соблюдая осторожность, поднял их с земли. Черт его знает, на какую еще пакость могли решится эти людишки! На бумажке от руки было оставлено сообщение:
        “Не знаю кто вы, сэр, но вам нужна эта информация. Мне удалось выработать иммунитет к четырем из шести фрагментов вируса. Есть весьма сильная реакция антител. Проблема в том, что если заразиться пятым или шестым фрагментами вируса, они автоматически вытащат геномы первых четырех фрагментов из моего РНК, и придется заново бороться со всем вирусом сразу.
        Мир Земли, летающий храм “Долина царей”, известный также, как Изолятор. Именно там мне ввели вирус. За эпидемией стоит дворец Императора Соломона. Логи зафиксировали факт перемещения с Земли в мир Фризе, но как вы наверное уже поняли, сам вирус Система замечает далеко не сразу. Поэтому прямых доказательств у меня нет.
        Я не буду доверять сохранность своей жизни лицам, которые никак в этом не заинтересованы. Кем бы ни был получатель моего сообщения, однажды он уйдет, а Императоры найдут и убьют всех свидетелей их преступления ”.
        На обратной стороне записки был описан способ самолечения, с помощью которого были выработаны антитела. Демиан фыркнул, убрав колбу и записку в свой инвентарь.
        Судя по времени, Джон с сообщниками отправился отнюдь не на ежемесячное задание от Системы [1 -6]. Для участия в экспедиции в другой обитаемый мир, походе в Руины или задании от гильдии авантюристов, пробужденному надо находиться в черте города, недалеко от храма, обеспечивающего телепортацию. Но шахты Алексиум-Нар находятся далеко от Эторофу [6].
        Заподозрив неладное с заданием, Демиан ощутил спиной холодок.
        - Какое донельзя противное предчувствие, мрр! И куда же ты направил свои лапы, Джон Голд?
        Ни заданий от храма региона[8], ни даже от храма нации[9] за последний час не начиналось. Следователь, едва поймавший удачу за хвост, начал впадать в панику.
        - Нет-нет-нет-нет! Ну почему, черт возьми, из всех возможных вариантов ты выбрал именно это задание?! Откуда у тебя ТАКОЕ приглашение?!
        “ЗАДАНИЕ ОТ СИСТЕМЫ: ИГРЫ СТАРШИХ [10]”
        ТИП:массовое состязание || ЭТАПОВ: 7/7
        ТРЕБОВАНИЕ ДЛЯ УЧАСТИЯ (ЛЮБОЕ ИЗ УСЛОВИЙ): статус АА-ранга, Старшая Кровь, две и более способностей, избранное членство от Гильдии Авантюристов или Ассоциации Охотников.
        РАНГИ: Страж, Ратник, Витязь, Рыцарь, Монарх || СОСТАВ: 42477/ 104700 участника
        ФРАКЦИЯ: Система || ЛОКАЦИЯ: семь разных мест
        НАГРАДЫ: вариативны, зависят от достижений на пройденном этапе
        УСЛОВИЕ I-ГО ЭТАПА: игры в прятки || НАГРАДА: квинтэссенция, эфирный орган, артефакты 6-го ранга.
        УСЛОВИЕ II-ГО ЭТАПА: НЕ ОБЪЯВЛЕНЫ…
        ОБЪЯВЛЕНО ВРЕМЯ СБОРА: 47 МИНУТ… 46:59… 46:58…
        Раз в год в развитых мирах Система устраивает “Игры Старших” - всемирное состязание между кланами, представителями Дворцов, гениями из Гильдии Авантюристов и Ассоциации Охотников. Система убирает фамилии, стирая границу между благородными и чернью. Вдобавок отключается интерфейс и все возможные Системные подсказки о рангах и уровнях. У участников игр над головой остается только их номер в списке прибывших.
        Этот массовый мордобой между благородными и обычными людьми в прямом эфире крутится на всех каналах. Даже через интерфейс можно увидеть видеотрансляцию! Дворец Монтерро обеспечивает круглосуточный прием ставок на победителей в различных этапах. Клан Скай отвечает за справедливое судейство.
        За месяц, пока идут Игры, одни разумные просаживают целые состояния, а другие становятся миллионерами. Именно здесь, на Играх Старших, гении со всего мира заявляют о себе. И теперь самый разыскиваемый преступник Фризе имеет все шансы засветиться на экранах перед зрителями!
        - Мррр! Ну почему?! Почему, Джон, ты выбрал настолько опасное задание!
        СНАЧАЛА БУДЕТ ПАРА КУСОЧКОВ ТЕКСТОВ, КОТОРЫЕ НЕ УСПЕЛ ДОПИСАТЬ В ПРОШЛЫЙ РАЗ. ПОТОМ ТЕКСТ 7-Й ГЛАВЫ "ИГРЫ СТАРГИХ".
        ОТ АВТОРА:этот кусок текста потом перенесу в предыдущую главу - сразу после пробуждения Чуда в бараке, перед походом в столовую.
        После случая с растениями-паразитами и помощью торговца мне стало любопытно, как такой удивительный человек застрял на шахте?! Не всякий сможет отказаться от куша в сто пятьдесят тысяч долларов. Это говорит о твердой системе ценностей. Пара работников крепости, работавших тут дольше Наумара, смогли пролить свет на его историю.
        Восемь лет назад Наумар Зуллан работал водителем грузового судна во флоте союза торговцев. Этакий рынок мигрирующий между городами. На одном из маршрутов в Море Плача караван попал в засаду пиратов. Обычное дело, в общем-то.
        В стрессовой ситуации, старик успел среагировать выйдя из под залпа первой волны внезапной атаки. Но из-за этого его грузовое судно нарушило линию защиты из судов охраны, а потом пираты отрезали его своих.
        Выстрел из главного орудия вражеского корабля порвал пополам судно Наумара. Старик выжил, получив тяжелое ранение. Больше недели провалялся в госпитале, не приходя в сознание. Тем временем выяснилось, что товар безвозвратно потерян. Владелец судна вез ценную еду из тропических теплиц столицы соседнего государства. После разбирательств и допушенной ошибки вождения грузового судна во время атаки пиратов, долг повесили на род Зуллан. Те быстренько отлучили родственника от семьи, таким образом открестившись от фамилии Зуллан купленной Наумаром за немалые деньги. Мол, вы нанимали водителя, так с него и спрашивайте. Старик пошел на принцип сказав, что если бы не его действия в бою, товар мог, как уцелеть так и быть захвачен. Момент спорный, но он готов взять на ответственность, если род Зуллан сохранить право на фамилию у его жены и детей. Те согласились.
        Этот поступок в очередной раз показал настолько малое место деньги занимают в системе ценностей старика. Не удивительно, что он не попытался меня обмануть, получив в руки кусочки алексиума.
        Так Наумар потерял класс “Водителя подводных судов” и ранг Ратника, став Нулем. Затем в его дом пришли коллекторы из клана Нар. Благородный клан из Эторофу за полцены выкупил долг Наумара у пострадавшей стороны торгового союза. Старик попал в долговое рабство, отрабатывая свой контракт на одной из шахт клана Нар. Жить и работать на отшибе цивилизации - жутко скучное занятие! Ни положения в обществе, чтобы завести достойные знакомства. Ни близких рядом. Ни даже дня отдыха на то, чтобы можно было с ними увидеться.
        От того, чтобы наложить на себя руки, старика спасла жена Майя и двое взрослых детей. Семья все еще ждет его возвращения. Не знаю, как этот пройдоха умудрился соблазнить настолько преданную и умную женщину: Майа не только не бросила супруга в беде, но и при первых признаках эпидемии забрала детей и подписала контракт с Дворцом Посейдона, уплыв на их закрытую исследовательскую станцию. Сейчас семья старика в безопасности.
        ОТ АВТОРА: этот кусок текста потом перенесу в предыдущую главу - сразу после спуска в шахту и сравнения Байтуса с запертым дьяволом. Прошлая глава будет разбита на две - "Эфирный орган" и "Сделка с дьяволом". События на Земли и расследования Демиана перенесу в "Сделку с дьяволом" для удобства прочтения.
        Для сделки с Байтусом Фалмером я предложил информацию о залежах полезных ископаемых в окрестностях шахты, прося взамен всего две вещи - Байтус сам закрывает мой контракт с гильдией Саспен и делает так, чтобы торговец Наумар из местной лавки получил свободу от клана Нар. Уж больно понравилась мне честность старика, не ставшего подставлять меня из-за весьма крупной суммы. Я решил предложить ему стать членом рода Голд после обретения свободы.
        В тот же день, увидев размеры залежей за куполом крепости, крайне довольный Байтус выполнил оба условия. Оно и понятно. Первый горизонт местной шахты давно истощен. Если бы не редкие находки кусочков алексиума, даже хаоситы не стали бы там так долго копаться. Теперь у него есть куча дешевых рабочих, которых есть куда пристроить.
        После сделки наступило своеобразное затишье. Огр, вытащив своих работников из пещер, запросил у клана Фалмера свободные корабли и под прикрытием их щитов начал добычу полезных ископаемых за пределами купола крепости.
        За следующие две недели удалось собрать еще два Сердца Алексиума и хорошенько подзаработать на продаже свежих данных георазведки. На шахте, в виду отсутствия высокоранговых геологов, никто кроме меня на тридцать пять метров вглубь горной породы заглянуть не может. И Байтус понимал это куда лучше недовольной мадам Нар, тактично не спрашивая, почему в его загребущие руки не попадают кусочки алексиума. На богатых залежах кристаллов маны, драгоценных камнях и руде глава хаоситов и так хорошо обогатился.
        Глава 7. Игры Старших
        Мир Сун, город Пхара [Звездопад].
        На Игры Старших можно попасть только по приглашению, выдаваемому Системой за особые достижения и записи в Книге Жизни. Благородные из именитых кланов и дворцов соревнуются между собой и гениями из других могущественных фракций мира. Гильдии Авантюристов, Ассоциация Охотников и лучшие представили государственных армий также получают приглашение на главное событие года.
        Само по себе состязание Системой оценивается как ежегодное “Задание”. Обладатели приглашений и системных статусов АА-ранга могут создавать свои команды. Число участников ограничено тем, сколько требований выполнил капитан команды, участвующий в Играх Старших. У меня есть статус АА-ранга “Страж Храма Мира”, две свои способности и приглашение на вступительное испытание в Ассоциацию Охотников. Не знаю, что именно зачлось, но я смог пригласить сначала Наумара, а потом и Теодора.
        Телепортация, устроенная самой Системой, перенесла нас троих на крышу заброшенной недостроенной высотки. Посмотрев вверх, Наумар прикрыл глаза ладонью, смотря сквозь пальцы на…
        - Небо! Боги Бездны! - торговец начал крутить головой, вглядываясь в линию горизонта. Городского купола нигде не было. - Это же настоящее небо, Джон! Мы в другом мире! Тридцать пять лет! Боже милостивый! Я уже забыл, как оно прекрасно!
        - Аои! - [Там небо! И оно светится!]
        - Да, Тео. Это настоящее небо. Та большая светящаяся штука наверху - это местное светило. В моем мире оно называлось солнцем. Белые летающие пятна - это облака. Помнится, когда мне пришлось жить у тебя в аквариуме, я уже рассказывал о том, как они появляются.
        Покинутый город, размерами не уступающий семнадцатимиллионному Эторофу, раскинул свои опустевшие кварталы на много километров вокруг. Заросшие травой асфальтированные улицы, неработающие светофоры, парки и покинутые дома. Имея много пригодного для жизни пространства, местное население, видимо, предпочло увеличивать территории своих поселений не вверх, создавая новые ярусы, как в городах Фризе, а вширь.
        Система выделила всей нашей троице один порядковый номер 41999, добавив каждому участнику приписку. У меня над головой надпись 41999-1, у Наумара 41999-2 и у Тео 41999-3.
        Наумар, осмотревшись, наконец заметил Теодора.
        - Джо… в смысле мистер Голд! Как вы меня вообще провели на это испытание? И кто этот парень?
        - Аои!
        - Так, вы оба можете звать меня просто Джо или Джон. Больше никаких мистеров!
        Подойдя к другу, обнял и похлопал его по спине.
        - Это мой друг, целитель Теодор Ао. Как и ты, Наумар, Тео спас мне жизнь. Буквально вытащил с того света аж два раза. По приглашению… долго объяснять. Давайте остановимся на том, что получилось и ладно, - поймав взгляд Тео, указал рукой на старика. - Это Наумар, наш личный торговец. У него есть системное умение “Торгового склада”, базовая идентификация товаров, снижение веса груза в инвентаре и многое другое. Ах да! Еще он может водить любой водный транспорт, но уже без умений.
        Видя незнакомое лицо, целитель забеспокоился. Для Тео наша дружба - некая сакральная область, куда он пока не готов впускать других людей.
        - Тео, посмотри на меня. Я остаюсь твоим другом. Все хорошо. Этот старик мне помог на шахте отдать крупный долг.
        - Аои, Джон? - [Кто он для тебя?]
        Ответил я голосом, так как они оба должны понимать наши взаимоотношения в команде.
        - Тео, успокойся. Все хорошо. Я постараюсь сделать Наумара членом моего рода. Помнишь, я говорил, что очень сильный?
        Парень кивнул, вспоминая наш последний диалог.
        - Так вот, я патриарх рода Голд. Могу даже статус такой показать. Честным и порядочным людям, типа Наумара, нужна опора, некто сильный и способный прикрыть их спины в случае возникновения проблем. Я дам старику поддержку моего рода, а взамен он будет представлять мои торговые интересы. Наумар будет входить в род, а ты так и будешь моим другом, Тео.
        Несколько секунд подумав, Тео кивнул. Ему нужно время на осознание своей роли. Слишком много новостей навалилось на него за последние сутки. Незадолго до прибытия Монарха, он услышал голос моей души и коротко рассказал о том, что произошло. Самое главное, Тео быстро и без объяснений согласился принять участие в задании, а я смог вывести его из-под удара разгневанного Монарха. Господи! Откуда тут вообще взялся следователь из Прэй?! Они же клан судей! Теперь понятно, почему карты выдавали такой дикий прогноз на варианты будущего.
        После случая с дворняжкой Рейн, я понял кое-что важное. Если ты слишком часто прорицаешь или гадаешь, обращаясь за прогнозом к двум противоположным по сути силам, ты тем самым усиливаешь некие линии вероятностей событий. Воля мира видит все и как бы говорит, - “Ага! Этот тип узнал много лишнего,” - корректируя будущее в соответствии с тем, будто ты его знаешь. И то, чего хотела Рейн - это встречи с человеком, который сломал такой ее прогноз, превзойдя ожидания. Как если бы кто-то невероятно могущественный уже знал, чем закончится Битва за Будущее Земли, опираясь на Рейн, как на волю мира, и самой Рейн этот вариант будущего не понравился. Дворняжка ищет тех, кто сломает такое будущее, позволяя ей выжить, как проявлению силы Колыбели Цивилизации мира Земли.
        Когда дела с Байтусом наладились, и старик отошел от дел в торговой лавке, я решил снова погадать. К прорицанию будущего в моем случае есть два подхода. Первый, ничего не делать, давая событиям идти своим чередом. Второй, гадать и брать инициативу в этих самых событиях в свои руки.
        Гадальные карты показали, что Байтус собирался сегодня меня жестоко убить и ограбить ради трех полностью собранных Сердец Алексиума. Хитрый огр не просто так прикрывал меня от нападков мадам Нар. У него был свой долгосрочный интерес! Само это знание укрепило линию вероятности, и я начал смотреть дальше. Новая раскладка дала совсем уж грустный прогноз. Попытаюсь сбежать с караваном - умру. Уплыву на батискафе - умру. Продам артефакты клану Нар и снова умру, так как благородные не захотят отдавать полтора миллиона баксов какому-то там шахтеру без поддержки за спиной. И даже если ничего не буду делать, все равно умру.
        Потом днем карты показали “неминуемую смерть”, встречу с “верным другом” и “путь сквозь мрак”. Общее впечатление от попытки заглянуть в будущее стало похожим на встречу “смерти с севера”. Куда ни пойдешь, все равно умрешь. Утром пришли новости о приближении армии Глубоководных. Шахту Алексиум-Нар к вечеру затопят, а камень крепости заберут и увезут обратно в город. Байтус начал нервничать, прося “не уходить из-под щитов корабля на всякий случай”. А на деле, собирался заманить меня в ловушку и убить под шумок эвакуации!
        Однако карта “неминуемой смерти”, несмотря на знание всех фактов, не желала пропадать. Напротив, она, дрожа от надвигающейся силы, сама вылезала из колоды. Жуткое зрелище! Будто мир говорит тебе “Ты умрешь! Ты умрешь! Ты сегодня точно умрешь!”
        После почти двух сотен раскладок, удалось найти комбинацию, при которой карта “неминуемой смерти” больше не выпадала. Но и прогноз от прорицания звучал не лучше: “Жди прихода слуги своей смерти. Дай ему себя увидеть”. Пробудь я в шахте еще хотя бы пару секунд, и все закончилось бы трагично.
        От существа в ранге Монарха, тем более судьи из клана Прэй, почти невозможно скрыться. Битый час потратил на поиск таинственного “пути сквозь мрак”! Воля мира намекала на вариант побега, который никто из желающих моей смерти не мог предусмотреть. Если бы не задание 10-го ранга, я бы не смог выбраться живым с шахт Алексиума. Но даже этого мало! Демиан, этот зверолюд-гепард, имеет доступ ко всем системным логам локаций и уже точно знает, куда именно меня телепортировало. Теперь задача - как можно дольше продержаться на Играх Старших и придумать способ спастись от лап судьи из клана Прэй.
        Теперь, оказавшись в другом мире, я понимаю, почему дальше встречи с Тео никакого будущего не было видно. Само прорицание всегда ограничено текущим миром. А нас перенесло в другой.
        Пока я вспоминал обстоятельства побега из шахт клана Нар, предприимчивый старик уже облазил всю крышу высотки вдоль и поперек, осмотрев покинутый город с высоты птичьего полета. Его интересовало все от типа используемых стройматериалов до разницы культуры цивилизации, построившей этот довольно крупный город.
        Судя по полупрозрачным голубым барьерам, на крышах всех соседних домов находятся точки прибытия участников Игр Старших. В нашем здании, пусть и недостроенном, не меньше семидесяти этажей. Идеальная точка для осмотра окрестностей. Включив зрение пробужденного, я наблюдал за тем, как прибывают новые участники. В большинстве случаев на крышах появлялись одиночки в хорошо подобранной экипировке. Некоторые из них сразу начинали копошиться в инвентаре, бестолково вытаскивая все вещи наружу. Смена оружия, защитные обереги, элементы личной защиты. С отключенным интерфейсом участники Игр могут пользоваться экипировкой, но не видеть надписи системных подсказок.
        Неочевидный момент с расстановкой участников Игр постепенно стал очевиден. Чем раньше прибыл, тем более высокое здание тебе досталось. Как следствие, точка обзора лучше, но дольше спускаться на улицу. Те, кто прибывают позже, телепортируются на крыши малоэтажных строений. Видят меньше, но быстро могут спуститься на землю и приступить к активным действиям.
        Пока прибывали взбудораженные участники Игр Старших, ранее покинутый город также начал оживать самым неблагоприятным для нас способом. Система массово телепортировала миллионы отвратительных монстров, похожих на зомби, прямо на пустынные улицы и в квартиры жилых домов. Из окон, под треск разбивающихся стекол начали выпадать тела тварей, не успевших разобраться, что происходит. Спустя всего десять минут многоголосое утробное рычание и мычание разносилось по всем улицам.
        Из подземного метро повеяло густым потоком маны с оттенками эманаций земли. Спустя несколько минут из-под земли на улицы начали выбираться жукоподобные монстры, сходу набрасывающиеся на зомби.
        Вдали, ближе к центру города в небе висела огромная полупрозрачная голограмма вращающегося куба. Стоило к ней приглядеться, как она приблизилась, показывая надписи на своей поверхности. Здесь был список участников игры в виде номеров прибывших, ранг силы, количество заработанных баллов и статуса - активен, выбыл, покинул игры.
        Когда таймер отсчитал последние секунды, у всех участников Игр Старших открылось персональное окно видеообращения. Аналогичное изображение показалось на всех гранях куба, парящего над городом.
        На экране статная эльфийка с искусственной сединой в волосах, гордо улыбаясь, смотрела в камеру. Быстрая микрореакция глаз говорит о высоком ранге силы и минимум одном боевом классе. Гармоничные черты лица - о статусе высшей среди расы эльфов. Системная видеотрансляция показала и строчку с ником, на прочтение которой дама выделила нам несколько секунд.
        ВЫСШИЙ ЭЛЬФ, ЭРАТО МАККОЙ, ВНЕ УРОВНЕЙ (РАНГ: ИМПЕРАТОР)
        Статус: генерал 128-й армии Мирового Правительства Титардо.
        Хорошая демонстрация силы! Мы даже не в силах увидеть ступень ее силы в рамках ранга Императора. Эта невероятная женщина давно вышла за пределы понимания обычных существ из плоти и крови. Интересно, какое у Эрато прозвище?! Будучи Императором, она всего лишь генерал из Титардо. Увиденное сейчас в очередной раз показывает, как велика пропасть в развитии общества в мирах, находящихся на разных стадиях. Земля не достигла еще и первой ступени, а Титардо, этот мир-гигант, уже на третьей и продолжает расти дальше.
        У эльфийки весьма высокое происхождение. Маккой управляют Корпорацией, одним из тринадцати Великих Домов Титардо. Тех, кто обеспечивает стабильность власти королевских семей во всех дивизионах Титардо. Есть главная и побочные ветки этого клана, но суть та же самая. Они невероятно могущественны! Корпорация - это по сути государство внутри государства, не имеющее собственной территории. Они управляют почти каждой десятой монетой из вообще всех денег в Титардо, запуская свои руки и в теневой рынок тоже. Их филиалы-государства есть во всех развитых мирах, включая и Фризе.
        Коварно улыбнувшись, генерал шуточно отсалютовала рукой.
        - Приветствую Старшую Кровь и гениев из мира Фризе. Вы, благородные и одаренные всех мастей, привыкли считать себя неприкасаемыми! Привыкли считать высокий ранг, будь то Витязь или Монарх, а также статус вашего клана, показателем непоколебимого положения в обществе. Сегодня вы, как участники Игр Старших, узнаете, как чувствует себя добыча, на которую охотится хорошо обученная и технологически подкованная армия!
        Рядом с видеотрансляцией появилось схематичное изображение города, чьи районы разделены на шесть колец, одно в другом. Эрато нажала что-то в своем интерфейсе, и внешнее кольцо города на схеме засветилось красным цветом.
        - Первый этап состязания Игр Старших называется “Прятки”. Организатор - Система. Справедливое судейство - за кланом Скай. Противоборствующие стороны - 128-я регулярная армия Корпорации, против благородных Старшей Крови и избранных гениев. Вы прячетесь, а армия Корпорации вас ищет. Задача - продержаться как можно дольше и не попасться нам. В течение следующих семи дней, за каждую минуту на свободе вы будете получать по одному баллу. Спите, ешьте, сражайтесь - делайте все что угодно, чтобы продержаться подольше. Даже если мои солдаты вас заметят, вы можете попытаться сбежать. Единственное, что вам запрещено делать, это атаковать их в ответ.
        Рядом со мной в воздухе материализовался удобный кожаный пояс с большим зеленым камнем на бляшке. Генерал встала с кресла и сняла с себя точно такой же пояс, показав его в прямом эфире.
        - Ваша поимка засчитывается в тот момент, когда мои бойцы снимут с вас вот этот пояс. Давайте! Надевайте его прямо сейчас. Баллы сразу начнут начисляться. Потом, когда окажетесь в зоне отдыха, скажете мне спасибо за этот совет. В бляшку пояса встроен артефакт экстренной телепортации. Используйте его, если ранены, находитесь в смертельной опасности или готовы сдаться.
        Надев пояс, Эрато села в свое кресло и продолжила вводный инструктаж. Сейчас мы находимся в локации - город Пхара, разделенной на шесть колец. Все участники игр, независимо от ранга силы и стороны, начинают свой путь с окраины города. Монархам и всем остальным участникам запрещено летать, включая использование артефактов и питомцев.
        Двухмиллионная армия солдат Корпорации окружила город со всех сторон, уже установив погранпосты. Бойцы на взводе! Большинство из них имеют ранг Стража, без каких-либо родовых способностей. Система начисляет военным баллы за каждого найденного тут участника Игр Старших. Офицерскому составу, от простого взводного сержанта до генерала всей армии, также капают отдельные награды. Система замотивировала их так, что даже эльфийка, будто голодная львица, улыбается, готовясь к массовой охоте!
        У каждого полка Корпорации есть механизированные роты Ратников, носящие аурные мобильные пехотные доспехи. Спецподразделения Витязей, да и сами офицеры имеют ранг выше, чем их бойцы. Проще говоря, не важно кто ты, как участник, - Страж или Монарх - за тобой все равно будет вестись охота со стороны армии.
        Сразу после завершения предстартового отсчета вокруг города Пхара включили мощный электробарьер высотой в двести метров. Голодные монстры, разбросанные по городу Системой, будут мешать как солдатам Корпорации, так и участникам Игр, становясь третьей силой состязания.
        Напоследок генерал напомнила, что наши жизни важнее каких-то там наград или победы в данном этапе состязаний. Никто не будет считаться выбывшим, независимо от результатов первого испытания. Баллы пригодятся участникам в последующих этапах Игры.
        Закончив инструктаж, Эрато на секунду замерла с хищной улыбкой.
        - Мы вас найдем! Всех до единого! Скрывайтесь, убегайте, притворяйтесь мертвыми, приручайте монстров, делайте что угодно. Как бы хорошо вы ни прятались, мои люди найдут вас! И все же Система допускает вариант, что кому-то из вас удастся скрываться от целой армии в течение всех семи дней. Таким счастливчикам Система предоставит персональную награду.
        Эльфийка щелкнула пальцами, запуская таймер шестичасовой форы, которую военные дали нам на поиск укрытия. Игры в прятки начались!
        ***
        Сразу после того, как агент-47 покинул пределы шахты, убрав их в инвентарь Демиан зарычал от злости. Быстро ощупав аурой окружающую территорию, следователь понял, что больше ему тут искать нечего. Хаоситы трясутся от страха, взывая к защите начальника. А тот и сам понимает, что вздумай взбешенный Монарх буйствовать, какому-то там Ратнику его уж точно не остановить.
        Самыми ценными тут были Джон Голд и его показания как свидетеля, пострадавшего или соучастника организаторов эпидемии. Жаль, не удалось запросить системные логи. Их можно было бы прикрепить к делу о вирусной атаке на мир Фризе, как косвенные доказательства причастности Дворца Соломона.
        Статус судьи из клана Прэй позволяет Демиану получить системные данные ближайшего действующего храма. Так обнаруженный тинг [1] может быть использован в роли координат точки прибытия в портальной сети. Но из-за специфики и редкости тинга, его запрещено использовать, как конечную точку маршрута. Поэтому в ход идут Источники [2] и камни рода [3], образуя пару - источник энергии и терминал приема-отправки. По сути, весь базовый уровень портальной сети во всех мирах строится на таких парах, обслуживая 99 % пассажирского трафика между крепостями-станциями. Порталы - крайне дорогое удовольствие! А про межмировые порталы и вовсе говорить не стоит! Требуется минимум уровень города-храма [6] для попадания в соседний мир. А если отправляешься куда-то далеко, например в тот же Титардо, требуется действующий распечатанный храм нации [9].
        Задания с необходимостью телепортации действуют по тому же принципу, что и портальная сеть. Если авантюрист берется за что-нибудь простенькое, вплоть до поручения от низшего звена аристократов [3], достаточно просто находиться недалеко от крепости рода заказчика или здания Гильдии Авантюристов. Радиус действия таких камней [3] небольшой.
        При заказах от клана [4] с необходимостью телепортироваться, можно находиться в любом месте подконтрольного им района. Потом идут квесты от маленьких городов [5], что для большинства пробужденных является апогеем их карьеры, так как заказчиком способна выступать только системная фракция - государство или Дворец Императора. Портальная система выдернет тебя на задание из любого подвала и самой глубокой ямы, до тех пор, пока ты находишься в черте города.
        Задания, от которых зависит судьба областей [6], крупных мегаполисов [7] и регионов [8], имеют тот же территориальный принцип. Система вытащит пробужденного откуда угодно, когда придет время. А судьи клана Прэй могут получить данные от любых Системных объектов до 8-го уровня включительно. Но когда дело касается храмов нации [9] и храма мира [10], одного на целый мир, даже Прэй ограничены правами обычных пользователей, независимо от ситуации.
        Этот хитрый парнишка, агент-47, умудрился использовать телепортацию там, где она не должна работать. Крепость Алексиум-Нар находится вне зоны активной портальной сети. Поблизости нет крупных городов, клановых храмов и других системных объектов. Вернее, они есть, но либо не найдены, либо еще не захвачены и находятся в спящем режиме. Единственный, кто их может использовать, это сама Система для Системных заданий [10]. Например, для того, чтобы телепортировать участника Игр Старших [10] на задание. Демиан уже получил координаты точки прибытия. Но что дальше?! Задание от Храма Мира Фризе - это запретная зона. Есть подозреваемый или нет, неважно. Демиана, как следователя, туда никто не пустит.
        Двадцать минут спустя зверолюд уже прибыл в бункер ЦКЗ и звонил в дверь. Ответила не Фрида Лукас, а какой-то гном с заспанным видом.
        - Д…да, слушаю вас?
        - Мрр! А ты еще кто? Позови Фриду Лукас и открой чертову дверь.
        - А-а вы кто с-сэр?
        Монарх в гневе ударил бетонный косяк бункера. Внутри завыли аварийные сирены.
        - Да где вас бракованных только находят! Следователь Демиан Прэй… фсс! Я был тут час назад. Лично сдал вам трех человек с иммунитетом! И открой дверь сейчас же или я выбью ее силой!
        - А-а… г-госпожа Лукас сказала, что з-заболела и поместила сама с-себя в к-карантин. Она п-полукровка. В-вирус мутировал.
        Бронированная дверь пиликнула, сигнализируя о снятии блокировки. Но зверолюд не торопился.
        - Мрр! Как же невовремя! П-р-риказываю доставить ее ко входу в бункер! У тебя пять минут. Опоздаешь, оторву голову!
        Спустя семь минут запыхавшаяся эльфийка в костюме биозащиты стояла у лифта, прикрывая собой заикающегося гнома.
        - Господин Прэй! Демиан, прошу! Не убивайте Чарузо. Он всего лишь уборщик и не мог доставить меня быстрее. Нам не хватает людей.
        - Да плевать мне на коротышку! Времени в обрез, - зверолюд аккуратно передал колбу с кровью и записку от агента-47. - Медицина и исследования - ваша стезя, Фрида. Предположительно, у владельца этой крови выработался иммунитет к четырем из шести фрагментов вируса.
        Посмотрев на свет сквозь колбу с кровью, эльфийка сразу смогла провести поверхностный анализ. Ее классовые умения биоинформатики позволяли видеть куда больше, чем широкополосный сверхнавык идентификации.
        - Есть следы иммунизации.
        - Что, мррр?
        Фрида взболтнула колбу в руках и за несколько секунд отделила плазму с антителами от других видов клеток крови пациента, применив еще одно умени.
        - Иммунизация - это процесс выработки иммунитета. Когда вы, Демиан, болеете, организм учится бороться с инфекцией. Морфей - уникальная в своем роде инфекция, которую иммунная система 100 % людей вообще не распознавала как заболевание. Вообще никто и никак! Я проверила семью Ао. У Райана, того мужчины, обнаружены следы точечного вмешательства в генокод, даровавшие ему и его детям крепкое здоровье и невосприимчивость к вирусу. Они будто полукровки, рожденные от человека и чего-то похожего на человека. Впервые таких вижу. В базе ДНК нашего ЦКЗ нет подобных случаев. Но то, что вы сейчас принесли, определенно кровь больного, выработавшего иммунитет к нескольким фрагментам вируса.
        Перевернув листок с запиской, Фрида пробежалась по тексту.
        - Не рецепт, а бред сумасшедшего.
        - Мисс Лукас…ррр! Я тороплюсь! Си-и-ильно тороплюсь! Что именно не так с запиской?
        Видя взбешенное состояние зверолюда, эльфийка несколько секунд подумала над ответом. Надо тщательно подобрать слова.
        - Даже если тут написана правда, следуя его методам, разработка вакцины затянется на месяцы, а то и годы, если мы вообще сможем повторить его процедуру. Последний фрагмент видите?! Такая доза ядов из гемотоксинов и некротоксинов отправит на тот свет даже Рыцаря. Пациент убивал здоровые и больные клетки своего организма, выигрывая время, необходимое на выработку иммунитета. Все равно, что решиться на многократное самоубийство. Это самый простой и самый радикальный момент его… - эльфика поморщилась, - …терапии. Ард Реньо, прежний директор нашего департамента…
        - Помню его. Продолжайте.
        - … Он пробовал баролечение на испытуемых. Пациенты умирали от развития вируса Морфея. Живчики с сильным здоровьем протягивали чуть дольше, но также погибали от разрыва сосудов, тромбов, остановки сердца. У самого Арда, с его уникальным регенеративным телосложением от рода Реньо, кровь в венах вскипела, и он умер. Самый первый пункт, про живой труп и месяц ожидания, я кажется поняла. Тут речь о фрагменте-катализаторе, передающемся воздушно-капельным путем.
        Эльфийка нахмурилась.
        - Мистер Прэй, сейчас ЦКЗ негде взять тело разумного, в состоянии живого трупа, ожидая месяц, пока фрагмент вируса сам распадется. Это безумие! Душа, запертая в теле, должна сойти с ума от одиночества. Большинство людей не способны даже распознать наличие вируса в теле. А этот ваш донор… уникален.
        - М-м-мисс Лукас… - в голосе зверолюда появились рычащие нотки. - К сути! Быстрее, мрр!
        Фрида подняла руки в оборонительном жесте.
        - Спокойнее! Я заражена и на вашей стороне, мистер Прэй. Во всем этом здании нет никого, кто был бы сейчас заинтересован в создании вакцины больше, чем я. Образцов, что вы сейчас принесли, недостаточно для создания вакцины.
        - Рррр!!! Да чего ты телишься, женщина! Говори быстрее!
        - Демиан, дайте мне минуту…
        - Фсс… у тебя нет минуты!
        Фрида на секунду задумалась.
        - ЦКЗ сделает лекарство-блокиратор для фрагментов Морфея на основе антител донора. Не надо угроз! Это максимум, на что сейчас способен фарм-сектор. Без пациента, переболевшего Морфеем полностью, вакцину сделать невозможно! Это неоспоримый факт! Приведите к нам в лабораторию вашего переболевшего донора. Он станет ключом к созданию вакцины от вируса Морфея.
        - Какие же медленные! Будет вам донор, мрр!
        Найдя глазами в интерфейсе вкладку заданий, взлохмаченный Демиан активировал свое приглашение от клана Прэй на Игры Старших. До конца сборов оставалось всего семь минут. Чертова эльфийка говорила слишком медленно!
        Игры Старших… как простое расследование распространения Дворцами биооружия скатилось до узаконенного мордобоя?! Там, на поле боя, нет больше судьи из клана Прэй. Есть только ID над головой и сила, которой ты доказываешь право на победу в состязании.
        Все Витязи, Рыцари и Монархи мира Фризе, еще не участвовавшие в Играх Старших, уже отправились на главное событие года!
        - Найду, ррр! Найду и отор-р-рву тебе голову, фссс! Джон Голд!
        ***
        Первый этап Игр Старших, проходящий в Пхаре, сам по себе был чередой состязаний с отборочными, основной частью, полуфиналом и финалом, ради которого перевозбужденные зрители днями напролет следили за своими кумирами.
        - Дамы и господа! Гении и благородные! Всеблагая Корпорация и лучшие представители мира Фризе! Игры Старших официально начинаются! С вами Вейден Мин, комментатор от Гильдии Авантюристов Марианского Халифата. По традиции, в паре со мной один из финалистов прошлогодних Игр Старших! Аэлита Ван-Хайдел, по прозвищу “Цветущий Меч”, занявшая седьмое место в прошлом году. Аэли, скажите что-нибудь для наших зрителей?
        Девушка с азиатскими чертами лица очаровательно улыбнулась, мгновенно завоевав симпатию зрителей. Гордая осанка, женственные черты лица дополнялись теми неуловимыми глазу признаками высокого происхождения, что отличают людей, рожденных и воспитанных благородными, от пустых носителей фамилии.
        - Вейден-сан, вам стоит смотреть за игроками, что скрывают свои истинные возможности.
        - Вы как всегда немногословны, мисс Ван-Хайдел. Еще ни одному комментатору не удалось вас разговорить на полноценное интервью.
        Тем временем в небе над городом Пхара в режиме невидимости парили больше двухсот тысяч камер, к которым подключались видеооператоры со всех телеканалов мира Фризе. Стоило генералу Эрато закончить инструктаж, как начались шесть часов форы, даваемые игрокам на поиск укрытия.
        Счастливчики, пришедшие на испытание в последний момент, оказались на крышах малоэтажных домов. Им было достаточно спрыгнуть на улицу и начать пробиваться сквозь толпы обезумевших от счастья зомби к самым темным закоулкам заброшенного города.
        - Как видите, дорогие зрители, даже лучшие из лучших теряются, оказавшись в ситуации, когда кругом враги. Во внешнем кольце зомби имеют ранг Новика без мутации и потому не представляют особой опасности. Однако стоит форе в шесть часов закончиться, как войска Корпорации войдут в город и начнут тотальную зачистку. Мисс Ван-Хайдел, добавите что-нибудь?
        Девушка указала рукой на летающие по небу фигуры игроков.
        - Избранные из клана Сайпреф.
        - Но правила…
        - Сайпреф парят, а не летают. Парение на парапланах не запрещено правилами этапа. Их родовая способность позволяет наделить любой материал свойствами повышенной мано-плавучести. Так, оказавшись на крыше высотки, эти умники решили сократить путь до центра города.
        - Хм, хороший ход.
        Аэлита коварно усмехнулась.
        - Корпорация всегда выигрывает, Вейден-сан. Если есть дыра в правилах, значит они хотят, чтобы вы ее нашли.
        Спустя три минуты счастливого полета, на границе второго городского кольца, навстречу представителям клана Сайпреф вылетели летающие юниты инсектоидов рахни. И без того встревоженные телепортацией насекомые сейчас находились в режиме повышенной боевой готовности. Все три параплана за пару секунд были разорваны в клочья. Один игрок нажал на кнопку экстренной телепортации, отправившись в зону отдыха. Двое других, после падения с небольшой высоты, поднялись на ноги и продолжили забег в сторону центра города.
        Камеры сместились на других участников состязания, собравшихся в группу. Объединив свои силы, двенадцать лучших представителей мира Фризе двигались к центру города, игнорируя толпы слабых зомби.
        - Хороший ход… хм… у лидера группы на спине герб дворца Кроноса. Если не ошибаюсь, перед нами Кайзер Лоун, лидер молодого поколения Кроносов. В прошлом году данный молодой человек отказался от Игр Старших. Тогда он имел ранг Витязя. Напомню, что число разосланных приглашений для кланов и Дворцов ограничено пятью на одну фамилию. Участвовать можно только один раз. Так почему же он решил поучаствовать в этому году? Аэли?
        Азиатка всмотрелась в изображение с камеры получше.
        - Политика, Вейден-сан.
        - Ну же, Аэли, поделись с нами вашим девичьим мнением на счет этого статного молодого человека. Он входит в список ста лучших женихов мира Фризе.
        - Вейден… сан. Не делайте больше таких намеков. Я отдала свою душу мечу и не стану украшением для мужчины.
        - Хм, а имя у меча случайно не Критос Роулда? Оу-оу-оу! Зачем сразу хвататься за оружие, дамочка! Все зрители в курсе вашего романа.
        - Еще одно слово про Криса…
        - Эй, мисс Ван-Хайдел! Уберите клинок. Надо же было вас как-то вывести из режима спящей красавицы. Давайте лучше поговорим о Кайзере!
        - Хм, вы трус!
        - Мисс, я Ратник и комментатор. А вы Витязь с двумя боевыми классами.
        - Смотрите внимательно за камерой, Вейден-сан. Ваши глаза не успевают замечать важных деталей. Судя по реакции на опасность, Кайзер сейчас на пике силы ранга Витязя. Для него зомби-Новики еле двигаются. Кронос использует группу более медленных участников, отвлекая на них монстров. А сам тем временем двигается вперед. Видите, как он уклоняется от цепких лап тварей?! Получается так, что игроки в хвосте вынуждены подстраиваться под его скорость, потихоньку утопая в телах зомби.
        Выходцев из дворцов, тем более сделавших себе громкое имя, зачастую именуют по названию дворца. Не Кайзер из рода Лоун, а просто Кронос. Такой пиар-ход усиливает могущество дворца в умах общественности.
        Логика победы в прятках была очевидна всем игрокам. Чем глубже в город заберешься, тем дольше тебя будут искать солдаты Корпорации, проводящие зачистику Пхары. Благородные в ранге Рыцарей и Монархов, используя мощь своих тел, без каких-либо фокусов просто спрыгивали с крыш высоток на асфальт, оставляя в месте приземления небольшой кратер. А потом бежали так быстро, что зомби банально не успевали их увидеть.
        Видя разворачивающуюся картину, Аэлита, участвовавшая в прошлогодних играх, улыбнувшись, снова покачала головой.
        - Мисс Ван-Хайдел?
        - Каждый год находятся те, кто считает себя умнее Системы. И я не исключение.
        Невидимые камеры, кружащие над внутренними кольцами города, отбросило ударной волной от столкновения двух существ в ранге Монарха. Азиатка расхохоталась.
        - Я была такой же наивной в прошлом году, пойдя тем же путем, что и Монарх, наткнувшийся сейчас на монстра в том же ранге. Ошибка мышления. Чем выше твой ранг силы, тем чаще мы ищем преимущества, им даруемые. Но если играешь против Системы, стоит помнить о тех самых дырах в правилах, которые она специально оставляет. Состязание уравнивает наши шансы на победу, независимо от ранга. Это же было очевидно, боги! Центр города занят высокоранговыми монстрами. Чем больше ауры используешь, тем лучше тебя чувствуют твари. Витязи, Рыцари, Монархи. Не удивлюсь, если где-нибудь в центре Пхары найдется Император, которого одолеет только генерал Эрато-доно.
        - Тем интереснее, мисс Ван-Хайдел. По статистике прошлых лет, отборочная часть первого этапа обычно заканчивается в первые сутки. За это время 90 % игроков выбывают. О! Оу! Вы только поглядите на эту скорость движения! Кто-то из Рыцарей решил прорваться сквозь электробарьер. Интересно, как на это отреагируют солдаты Корпорации, стоящие по ту сторону.
        Смельчак, разогнавшийся до невероятной скорости, врезался в электробарьер и тут же отлетел обратно. Доспех духа за мгновение снесло в ноль. Судя по дымку и ожогам на теле, как только время форы истечет, Рыцаря сразу же доставят в зону отдыха.
        - Как я говорила, Вейден-сан, ошибка мышления. Первое состязание называется “Прятки”, а не “Выживший”. Участникам, желающим продержаться в Пхаре подольше, надо показать свое умение скрываться и прятаться, а не демонстрировать свою силу.
        - О, да! Чую, нас ждет шикарное шоу с участием военных! Обученные боевые псы Корпорации, при поддержке механизированных рот Ратников и спецназа Витязей, покажут нам чудеса современных методов поиска. Без шуток, дорогие зрители! Я трепещу от того, что нас ждет сразу после окончания форы, данной игрокам! Демонстрация технологического доминирования! Феерия бойцовских техник и парад смекалки от участников небоевых профессий! И, конечно же, все мы ходим увидеть воплощения чудес магии! Истинной магии! Нас ждет незабываемое шоу! Игры Старших! Мисс Ван-Хайдел?
        Комментатор помахал рукой перед глазами замершей девушки.
        - Ау! Мисс Цветущий Меч?! - девушка наконец моргнула несколько раз, будто пришла в себя. - Как думаете, мисс, в этом году кто-то продержится все семь дней первого этапа?
        - Веден-сан, вы хоть что-нибудь знаете о госпоже Эрато-доно?! Она славится тем, что не умеет проигрывать. Если понадобится, генерал сравняет город с землей, а потом через мелкое сито просеет всю землю под ним в поисках последних участников. Вейден… вы не поняли. Я сейчас не шучу. Она действительно способна пойти на такое.
        Не проникшись откровением, Вейден Мин продолжил описывать подготовку игроков. Аэлита, получив немного свободы от назойливого комментатора, снова посмотрела на экран, где шла трансляция с улицы, прямо-таки кишащей зомби. Система разбрасывала тварей исходя из того, сколько людей раньше жило в данном районе. И там, где находились высотки, концентрация монстров прямо-таки зашкаливала.
        Уже участвовавшая в Играх Аэлита заметила то, чего не увидел Вейден Мин. Очевидного! Половина из двухсот тысяч камер всегда нацелена на игроков. И раз сейчас идет трансляция улицы с зомби, то где-то среди этой спокойной толпы монстров скрываются особо изворотливые личности.
        ***
        После короткого наблюдения за ошибками других игроков, мы кое-как спустились с крыши недостроенной высотки на первый этаж. Лифты, как и электричество, в этом мире не работают уже лет пять точно. Семьдесят этажей бега вниз по лестнице для привыкшего сидеть Наумара оказались тем еще испытанием.
        - Джон, уф! Не могу больше. Стой!
        - Ао-и. [Устал. Можно отдохнуть?]
        - Да-да, понял. Дышите медленно и набирайтесь сил. Признаю, я вас сюда едва ли не силой притащил.
        Несмотря на то, что у нас троих примерно один уровень и ранг силы, товарищи по команде выдохлись первыми. Я даже не вспотел. Тотем от джинна, как основа для ранга Новика, наделил мое тело крайне быстрым клеточным метаболизмом, восстанавливая запас сил быстрее, чем я успеваю его растратить. А тотем от сатира в пять раз повысил запас здоровья, ауры и выносливости. В нынешнем здоровом состоянии организма я не собью дыхание, даже пробежав сорок километров спринтом в полной боевой выкладке спецназа. Налицо разница между халявным тотемом с естественной гармонизацией и тем, который пробужденный получает в бою.
        - Джо, уф-ф-ф, - Наумар запыхался. - Я… я слишком стар для таких игрищ. Вы, молодежь, даже не представляете, какой опасности мы себя подвергли, оказавшись на таком состязании.
        - Аои, Джон. - [Он прав. Игры, каждый год. Всегда опасно.]
        Подумав секунду, я прикинул расклад по ситуации. Если я действительно нужен тому зверолюду, он меня из-под земли достанет. Он из клана Прэй! Чертов судья из Великого Дома! У него наверняка есть приглашение на Игры. А если не сам достанет, так заставит других благородных оказать содействие. Хм? Я бы на его месте сейчас занял наблюдательную позицию. Или ждал в “бутылочном горлышке”. Та же зона отдыха, если она общая, идеально подходит под такое описание. Все участники Игр Старших рано или поздно придут туда.
        - Поступим следующим образом. Когда почувствуете, что достигли предела, уходите телепортом в зону отдыха. Зверолюд вас не тронет. Мы на нейтральной территории, где даже у судей Великих Домов нет никакой власти. Я буду тут, в Пхаре, до самого конца.
        Лучше умереть в бою, чем от яда в тюремной еде или пыток слуг Дворца Соломона.
        - Будем честны. Наумар… старик, я искренне хотел отблагодарить тебя за то, что ты помог мне на шахте. Тебе нужна была помощь с долговым контрактом, хоть ты ее и не просил.
        - Знаю, - Наумар вздохнул, - спасибо, что вытащил из шахты. Если Майя согласится на еще одного ребенка, назову Джоном.
        Другой мир, другая культура. Впрочем, и на Земле встречается такой способ благодарности.
        - Прими решение о вступлении в род, пока идут Игры Старших.
        Смотря на толпы зомби, бродящие по улицам Пхары, я невольно задумался о превратностях судьбы. Наверняка земляне лучше всех прочих цивилизаций подготовлены к выживанию в подобных условиях. Сериалы, фильмы, кино, комиксы, игры - во всех историях не имеющие сверхспособностей люди противостоят ордам живых мертвецов. Однако с приходом Битвы за Будущее и расширением умвельта, многие выдумки неожиданно стали реальностью. Точнее, мы стали неосознанно вспоминать все то, что когда-то уже бывало на Земле в прошлом.
        В этот раз Система не давала никаких подсказок о зомби за счет идентификации. Разве что ники у них - не цифры, как у игроков, а комбинация чисел и букв. Время уходит, а мы едва спустились с крыши небоскреба. За следующие полтора часа форы удалось изучить умвельт и поведение зомби. Они видят мир в инфракрасном спектре, словно живые тепловизоры. Реагируют на необычные звуки и склонны к поведению толпы. Даже у настолько примитивного безмозглого вида монстров должна быть система распознавания свой-чужой, которая опирается на границы чувственного восприятия мира. Ее-то я и пытался найти.
        Наумар аккуратно выглядывал из окон второго этажа, смотря за действиями других участников игр.
        - Джо, там твой друг пытается поговорить с зомби. Это нормально?
        - Можешь не верить, но Тео на такое способен.
        В будущем, разумеется, когда прокачается сверхнавык “Владыки Слова” или нечто похожее, связанное с методами общения.
        - В квартале от нас жуки из-под земли вылезли. Сейчас жрут мертвяков. Будем сквозь них прорываться?
        Вопросы начинают отвлекать. Нехорошо. Время уходит.
        - Старик, посмотри на нас: торговец из глуши, целитель-огрызок и воин с нестандартной раскачкой. Смех, да и только. Наши соперники по пряткам - избранные гении, высшая аристократия, отобранные представители дворцов, годами готовившиеся показать себя в лучшем свете. Артефакты, тренера, изучения прошлых матчей, временное запечатывание своих сил. Для них Игры Старших - это выход в свет. Система задает соответствующий уровень сложности состязания, чтобы победителей было немного. Так выявляются лучшие из лучших! Общество буквально само просит Систему испытать ее представителей. И тут, на игры попадаем мы! Как нам выиграть? Там, на улицах, сплошь Новики и Стражи. Скорее всего ближе к центру города, куда бегут все наши соперники, ранг монстров еще выше.
        Старик задумался, не став говорить банальности. Я указал рукой на зомби, который время от времени дергал головой, смотря по сторонам.
        - Термозрение, обоняние следов ауры, узкоспектральное обоняние запахов, ауровидение, коллективное ментальное распознавание признаков высокой активности сознания в верхних слоях астрала. Это основы слоя общества зомби-новиков. А этот дерганный тип - кто-то типа сторожевого пса, отслеживающий аномальные активности в толпе. Так же, как ты, старик, можешь чуять поток товаров и обстановку на рынке, я умею собирать знания.
        Заманив в наше здание несколько особо любопытных зомби, мы их поймали и разделали, как мясники на бойне. Такому в школе, да и в цивилизованном обществе, учить не станут. Однако хочешь жить - и не в таком испачкаешься.
        Пришлось измазать нашу одежду в крови монстров, обвешаться их пахучими внутренностями, а потом выжать сверху ту жутко вонючую жижу из желез, находящихся у зомби в районе гортани. В совокупности, эти меры перебили наш собственный запах. Благодаря пакетам знаний от навыка воинов “кодекс передвижений” я мог имитировать основы того, как двигаются зомби. Мнимо-медленно, урывками, полагаясь в координации своего поведения сначала на коллективное поведение толпы и только потом на сигналы своего умвельта. Рисунок движений старика и Тео отличался от моего, но полное совпадение нам и не нужно. У того же надзирателя походка дерганная, и другие зомби его не трогают.
        Остается два самых сложных момента. Выпустив свою ауру наружу, начал изменять ее свойства.
        - Некроз, антижизнь, пожирание, без сознания, связь, часть группы.
        По ощущениям выходило не совсем то, что я видел на улице. Вкинув восемь свободных очков характеристик в восприятие, на полчаса выбыл из строя, пока шла трансформация эфирного тела. Обычно такую раскачку делать нельзя.
        Если пробужденный вкладывает в одну из характеристик очков в два и более раз больше, чем в другую, самую развитую из имеющихся основных, начинаются необратимые изменения в эфирном теле. По этой причине, те же воины или стрелки раскачивают две-три характеристики всю жизнь.
        Если же баланс нарушен, начинаются проблемы. Мышцам может не хватать выносливости, и пробужденный начинает быстро выдыхаться. Или восприятие настолько сильно развивается, что сначала человеку окружающий мир кажется замедленным, а потом он и вовсе умирает от перенапряжения центральной нервной системы. Мозг не справляется с нагрузкой.
        В моем случае, уникальное телосложение от плоти Титира расширяет стандартные границы с двукратной разницы до пятикратной. За счет 7 единиц в телосложении мой нынешний предел составляет 35 единиц. После вложения 8 свободных очков в восприятие оно выросло до 33.
        - Некроз, антижизнь, пожирание, без сознания, связь, часть группы… - чего-то не хватает. - … вечный голод, смерть.
        Даже после улучшения восприятия мне не удалось в полной мере имитировать ауру зомби. Будем надеяться, что их умвельт не такой развитый.
        - Мы почти готовы выдвигаться. Подавите или скройте свою ауру. Тео! Отключи доспех духа. Нет, он не понадобится. Силой мы сейчас ничего не добьемся. Видишь мою ауру? Да, она грязная, противная и неживая. Тебе, как целителю, будет особенно некомфортно. Я вас оберну своей аурой, чтобы скрыть остаточное свечение ауры живых существ. Последний момент самый важный. Пока двигаемся сквозь толпу зомби, ни о чем не думайте. Прикиньтесь максимально тупой, аморфной массой у которой нет собственного сознания. Прислушивайтесь к тому, что чувствуете в моей ауре зомби. Я поведу вас вперед, к центру города, под прикрытием.
        - Аои? - [А как же ты? Тебя же заметят!]
        - Со мной все будет в порядке. Я знаю, как скрыть свое сознание в верхних слоях астрала.
        Под конец четвертого часа форы наша троица ломаной походкой поплелась в сторону толпы монстров. Недовольно рявкнул зомби-надзиратель, мол, “чего отбились от стада”, проверяя наличие инстинктивного отклика свой-чужой. Мы промычали в ответ что-то типа: “еда, показалось” и тварь повернула голову в другую сторону, окидывая взглядом подотчетное ему стадо.
        Вонь стоит жуткая! Все вокруг мычат, толкаются, не понимая, куда и зачем движется аморфная масса стада. А мы тихо, не делая резких движений, продвигаемся в центр покинутого города. Оружие спрятано в инвентаре. Доспех духа неактивен. Волосы и одежда пропитались запахом нежити и тем особым ферментом из гортанной железы.
        Мы пахнем почти как ожившие мертвецы. Мы двигаемся почти как они. Мы даже думаем как зомби, следуя зову командира нежити где-то в центре Пхары. Наши ники, не считая отличия букв в них, ничем не отличаются от тех, что висят над головами монстров.
        Остается всего один вопрос. Как быстро продвинутые зомби-мутанты смогут нас заметить по камерам, неотрывно следующим за нами? Раз я их заметил, значит и другие скоро заметят.
        Мы незаметно пробрались во второе кольцо города, как раз в тот момент, когда время форы истекло. Над Пхарой прогремел фейерверк, знаменующий начало поисков.
        Армия Корпорации, отключив местами электробарьер, вошла в город!
        ***
        Способность “Многозадачность” Вейдена Мина, относилась к категории универсальных. Комментатор одновременно смотрел за сотней экранов, отслеживая самые яркие события отборочной части первого этапа Игр Старших. Половина камер следила за участниками состязаний. Остальные, за действием армии всеблагой Корпорации и крупных сил монстров в Пхаре.
        - Отборочный тур начался! Корпорация пошла в наступление! Дорогие зрители, напоминаю, что сейчас вы можете сделать ставки с самым высоким коэффициентом возможного выигрыша. Оу! Как жестко играет мадам Эрато! Стоило электробарьеру отключиться, как она сразу запустила в небо беспилотники-наблюдатели!
        Первыми в город вошел спецназ Витязей вместе со специально обученными поисковыми собаками. Нюхачи, относились к породе монстров, которых приручил и одомашнил человек. Выходя на охоту, псы чуяли даже старые аурные следы, быстро выслеживая игроков, решивших затаиться в стартовой локации. Спецназ не мелочился, отстреливая найденных игроков электропатронами несмертельного воздействия. От них разве что Рыцарь или Монарх скрыться сможет. Но за тем генерал и послала в небо беспилотники, отслеживая спохватившихся беглецов.
        Следом в Пхару вошли механизированные роты Ратников в мобильных пехотных доспехах, расстреливающие монстров из автоматического оружия. Раскачка пилотов таких машин смерти делалась с упором на запас ауры. Все-таки и сам силовой каркас артефактного доспеха и стрелковые модули, работают за счет ауры и кристаллов маны.
        За спинами Ратников, сплошной цепочкой шла пехота поддержки из Стражей, проводя массовую зачистку улиц. Их задача, не пропустить хорошо спрятавшихся игроков. С неба их прикрывали беспилотники разведки, кружа вдоль внешнего городского кольца.
        Поймав удачный кадр камерой, Вейден приблизил изображение зверолюда Монарха. Тот только что разделался с зомби в том же ранге силы, что и он сам, за считанные минуты. Финальной атакой стал выстрел из парящей рядом с ним артефактной пушки.
        - Поразительная боевая мощь даже по меркам Монархов! Дорогие зрители, зверолюд-гепард с номером 77787, даже без применения боевых душ, смог одолеть своего оппонента за три минуты и сорок две секунды. Что скажете, мисс Ван-Хайдел? Имеет смысл сделать на него ставку?
        Мечница окинула взглядом зверолюда, показанного на экране. Учитывая мощь Монархов, боевые души, личное оружие, специализацию и боевую форму доспеха духа, бои между представителями данного ранга, нередко длятся по нескольку часов.
        - Такая ставка сгорит. Судья Прэй не возьмет награду, даже если окажется победителем.
        Вейден запнулся на полуслове, ожидая услышать другой ответ.
        - Прэй? Те самые Прэй? Вы уверены?
        - У вашего Монарха герб на спине, Вейден-сан. Три полосы от когтей перечеркнутые четвертой. “Ни боги, ни власти, ни аристократы. Никто не властен над судьями Прэй.” Только безмозглый идиот решится атаковать носителя такого герба на спине.
        Девушка не стала говорить очевидного. Зверолюд забрался на верхушку высотного башенного крана, выпустив наружу всю свою ауру. Она будто волна цунами обрушилась на дома, прошла сквозь стены, в поисках чего-то или кого-то. Разгневанный рычащий судья явно кого-то искал, игнорируя правила пряток. Ему плевать на монстров, армию Корпорации и других Монархов.
        Пока Вейден рассматривал представителя легендарного клана Прэй, двухмиллионная армия Корпорации демонстрировала то, как выглядит охота на сто тысяч гениев и аристократов.
        Стоило возбужденным псам взять след, как спецназ Витязей отлавливал игроков. Пехота вовсю резвилась, используя артефактные ружья-сети для отстрела тех, кто пытался скрыться под иллюзией или маскировкой. С каждой минутой, количестве имен на кубе достижений становилось все меньше и меньше. А ставки на исход состязания, наоборот, росли в геометрической прогрессии.
        Две специальных роты аналитиков, при поддержке самых современных программ с искусственным интеллектом, в прямом эфире отслеживали аномалии на видеокадрах отснятых беспилотниками.
        Отдельная группа стажеров Корпорации проводила аналогичную работу, проверяя данные с камер шлемов солдат и сенсоров мобильных пехотных доспехов.
        - Координаты X314, Y141. Внешняя стена второго этажа. Аномалия в инфракрасном спектре.
        Пара Ратников в мобильных пехотных доспехах направила крупнокалиберные стволы на стену. Поняв, что обнаружен, игрок отключил маскировку плаща и спрыгнул на землю.
        - Спокойно, парни! Я свой! Из Корпорации.
        - Ага! Свой! Как же!
        Синхронный залп Ратников повалил игрока на землю. Электропатроны быстро снесли доспех духа и тот начал трястись от ударов током.
        - Центр, двадцать пять баллов ваши. Продолжаем поиски.
        Армия Корпорации за первые шесть часов, будто тонким гребнем прошлась по внешнему городскому кольцу, отыскав тридцать процентов всех участников Игр Старших. Оптическая маскировка, оказалась бесполезной против современной техники.
        В центре города не утихали бои прорвавшихся Рыцарей и Монархов, которые своей аурой, словно свечи в ночи, привлекали высокоранговых монстров. Свободный офицерский состав Корпорации, сразу после зачистки окраины бросил свои силы на отлов игроков, которые сражались в центре города не скрываясь.
        Нашлись и те, кто смог проникнуть в ряды солдат Корпорации, раздобыв или сымитировав их форму и вооружение. Гении, способные считать верхние слои памяти, узнавали пароли и график патрулей, но переклички и проверка личного состава, проходившие бессистемно, даже таких уникумов выводила на чистую воду.
        - Поразительно, мисс Ван-Хайдел! Вы видели это! Игрок с номером 75465, опознанный нами, как Аурос Каль из Дворца Безликого Императора, пробрался в полевой штаб госпожи Эрато! О, смотрите! Она пригласила его на службу и…. сняла пояс лично, признавая талант парня. Воистину, гений скрытности!
        Азиатка улыбнулась. Безликий Император, знаменитый убийца с соответствующей силой дворца жизни. Одна из закрытых организаций мира Титардо. Аурос заявил о себе миру, незаметно подкравшись к Императрице. И Эрато-доно признала талант парня, лично отправив его в зону отдыха.
        Пока камера была направлена на Эрато, она улыбнулась и сказала в прямой эфир.
        - Армия! Именно армия борется с массовыми нашествиями монстров. Дикие гоблины, животные, мутанты, твари из погибших миров. Корпорация покажет вам на что способны два миллиона хорошо подготовленных солдат! Начать вторую фазу поисковой операции!
        Выставив патрули и блокпосты на границе первого и второго городского кольца, механизированный батальон выдвинул вперед машины с полустационарными артефактами ментального подавления. Солдаты активировали артефакты личной ментальной защиты от широкополосных излучений. Минуту спустя зомби и рахни, чей ранг ближе к центру Пхары поднялся до Стражей и Ратников, взвыли в приступе ярости, почуяв потерю связи с коллективным сознанием. За пределы оцепления выдвинулись команды, состоящие только из мобильных пехотных доспехов. Зачистка города продолжилась.
        Спустя двенадцать часов от начала поисков, было поймано уже семьдесят процентов участников состязания. Беспилотники, поднявшись выше ради увеличения области обхвата визуального наблюдения, начали круглосуточное патрулирование уже обследованных районов. После зачистки второго кольца, по следам механизированных рот, выдвинулись Стражи пехоты, проводя повторное обследование.
        Генерал Эрато оставалась в штабе, как и подобает командиру. Заметив, что число найденных игроков начало уменьшаться, эльфийка включила канал связи для офицеров.
        - Тишина в эфире! Говорит, генерал Эрато Маккой! Запускаем третью фазу. Выводите на охоту полковых магов. Командный состав! Слушайте вводную! Полк, собравший к концу этапа меньше всего баллов, до конца года будет получать пайки без мяса. Приступайте!
        Градус заинтересованности солдат и офицеров резко скакнул вверх.
        - Без мяса? Опять овощами питаться будем?
        - Генерал… - Командир второго полка покачал головой. - Она офицерский состав без мяса оставит. Выпускай магов! Всех до единого! Черт, да я сам пойду искать этих засранцев!
        Комментаторы сходили с ума от творящегося в городе безумия. Беспилотники, буйство Монархов, вой тварей, зачистка города с привлечением мобильных пехотных доспехов. Благородные в ответ демонстрировали свои способности и умения, пытаясь спрятаться в самых неожиданных местах. Солдаты Корпорации уже три сотни умников вытащили из тел убитых рахни. Слишком очевидный способ скрыться от поисковых отрядов!
        Без какой-либо причины Монарх их клана Прэй, нажал на кнопку экстренной телепортации, отправившись в зону отдыха. Ставки на победу судьи в этот же миг сгорели.
        Двадцать часов спустя, Эрато запустила четвертую фазу поисковой операции, начав тормошить крупные подземные гнезда рахни. Куб достижений показывал, что к этому моменту уже поймано восемьдесят пять процентов участников состязания!
        Стоило растревожить жуков, как они хлынули наружу, нарвавшись на уже организованное сопротивление армии. Рахни отступили. Королевы улья поняли, что люди пришли к ним в поисках чего-то спрятанного на их территории.
        К концу первых суток, когда отборочная часть этапа была окончена, солдатам Корпорации удалось поймать 92 % игроков. Вейден Мин без сна и отдыха вел прямую трансляцию, переключаясь с одного счастливчика на другого. Те, кто не был найден к этому моменту уже заслужили право называться гениями среди гениев!
        Аэлита Ван-Хайдел, вернувшись после перерыва на короткий сон, села на стул рядом с комментатором. Пока напарник разливался соловьем, хваля очередного аристократа, девушка сфокусировала свое внимание на одном из экранов. На нем человек, внешне похожий на зомби, скрытно охотился, пожирая других монстров.
        В этот момент, Вейден Мин получил сообщение от Системы.
        - Дамы и господа! А вот и первый сюрприз от Системы, как устроителя состязаний! Сейчас оставшимся на свободе игрокам предстоит сразиться с марионеткой того же ранга, что и они сами! Ну или спрятаться от нее, если хватит сноровки. Сюрприз появится в радиусе ста метров от своей цели. Система начнет телепортацию через пять секунд… четыре… три… две… одну… старт!
        Глава 8. Принуждение
        Почувствовав серьезную угрозу жизни, Император нежити начал созывать свои самые сильные войска, одновременно замедляя продвижение противника. По мере нарастания массовой активности монстров на улицах, стало очевидно разделение живых мертвецов на касты. Глупые и низкоранговые особи направились к окраинам города, реагируя на любой источник шума, буквально заваливая противника своими телами. Мутантов и высокоранговых монстров же хриплый голос звал куда-то в центр Пхары.
        [Ко мне-е-е. Идите ко мне-е-е-е. Служите мне-е-е-е. Еда-а-а-а.]
        Слыша два приказа разным видам подчиненных, я выбрал тот, что выгоден нашей команде. Выиграть время и тихо уйти в центр Пхары!
        Спустя десять часов от начала состязания, медленно двигаясь по улицам в толпе нежити, мы добрались до четвертого городского кольца. Здесь разворачивались игры в салки между высокоранговыми участниками состязания и догоняющими их солдатами Корпорации. Игроки избегали ловчих, а те пускали в ход умения и способности. И те и другие забыли, что чем больше ауры они используют, тем быстрее их замечают рахни и нежить. В четвертом кольце их ранг уже поднялся до Ратника.
        Почувствовав мощное ментальное давление откуда-то с окраины города, толпа зомби резко ускорилась и понеслась к центру Пхары. Живым потоком потащило вперед и нас. Сначала от команды отделился старик Наумар, провалившийся в канализационный люк. А потом и меня на ходу приложило о фонарный столб. От удара на пару минут потерял ориентацию в пространстве и на четвереньках дополз до еще одного недостроенного здания высотки.
        С тех пор прошло уже много времени. Шумный вечер сменился не менее беспокойной ночью. Я успел поспать под прикрытием нежити, ожидающей команды Повелителя. Временное убежище, расположенное на пятнадцатом этаже недостроенной высотки, оказалось отличной точкой обзора. Внешних стен нет, да и большей части внутренних тоже. Ветер, гад, свистел всю ночь, не давая расслабиться.
        С улицы доносились крики нежити и шум битв между игроками и монстрами. Появилось время подумать над обозримым будущим. Как вернуться на Землю? Найти и закончить Начальную Школу Магии? Избавиться от преследования Монарха из клана Прэй. Этот гад так просто не отступит! Зверолюды славятся своими инстинктами охотника и, почуяв след жертвы всего раз, уже не отпустят ее просто так. Гордость и упрямство, помноженное на долг судьи! В общем, Демиан Прэй - первоочередная проблема.
        Игры Старших как нельзя лучше подходят для того, чтобы избавиться от преследования Монархом. Состязание курирует Система, ограничивая права судьи рамками обычного пробужденного, пусть и наделенного властью. Чем дольше тут буду находиться, тем сложнее ему будет меня найти. Потом, если будет возможность выбора конечной точки телепортации, выберу какую-нибудь столицу [9] или крупный мегаполис [8], в которых точно есть Начальная Школа Магов. Три Сердца Алексиума при необходимости обменяю на элексиры эссенций. Так что сейчас самое главное создать себе преимущество, с помощью которого смогу продержаться на испытании подольше.
        После тревожной ночи, посмотрел на состояние дел в Пхаре. Судя по дыму горящих домов и рушащимся зданиям, армия уже зачистила первые три городских кольца и вот-вот войдет в четвертое. Если не буду отсвечивать сильной аурой человека, часа четыре форы у меня есть.
        Интерфейс отключен и не дает понять, сколько времени прошло. Однако цифры на парящем в небе кубе достижений говорят от том, что минуло двадцать с лишним часов.
        [Теодор! Ты меня слышишь?]
        В ответ неестественная тишина. Вчера, сразу после того, как я пришел в себя и позвал Тео, в эфире разом замолчали и жуки и нежить. Сложилось впечатление, будто их удивил сам факт наличия в округе кого-то, кто может общаться также, как и они.
        Приведя мысли в порядок, попытался четче себе представить образ молодого целителя, спасшего мне жизнь дважды.
        [Тео, я все еще на состязании. Если ты меня слышишь, то ответь. Если не можешь, просто постарайся продержаться подольше.]
        Друг не отвечал, сколько бы я его не звал. Если брать в расчет наш последний сеанс связи, выходит, что предельная дистанция общения чуть меньше километра. “Душевный диалог” основывается не на ауре, а индивидуальной показателе восприятии индивида и том, насколько он предрасположен к такой коммуникации. У меня он крайне высокий, у Тео относительно низкий.
        Следующие несколько часов я охотился на нежить, используя по максимуму сложившуюся ситуацию. Необходимость прокачки никто не отменял! Дело в том, что нежить, не прошедшая мутаций, не имеет нервных окончаний и даже отдаленного подобия сознания. Такой монстр инстинктивно реагирует на все, что имеет ауру, отличную от ауры живых мертвецов с их характерным оттенком.
        Прикладывая руку к телу зомби, я выпускал наружу тысячи корней Ткиля. Вылезая сквозь мою кожу от ладони до самого плеча, шевелящиеся отростки ввинчивались в плоть живых мертвецов, растя и крепчая прямо на глазах. Лопаются кости, иссушается костный мозг в позвоночнике, а на мне тем временем прорастают целые кусты листьев паразита. Комбинация из корней и зеленых листьев - необходимое условие для того, чтобы симбионт мог меня лечить, восстанавливая здоровье.
        На плече, порвав костюм шахтера, распустился огромный цветок раффлезии Арнольда, чьи гены позаимствовал Ткиль для своей эволюции.
        [фото рафлезии]
        За несколько минут тело Зомби-Ратника превратилось в иссушенный бесформенный труп. Опыт от такой охоты льется рекой, даже несмотря на пятикратные требования к поднятию уровня из-за способности “Плоти Титира”. Причина быстрой прокачки в типе моих тотемов - первый пожирает души, а второй жизненную силу. И самое главное, нежить никак не реагирует на ее поглощение, не видя во мне противника.
        Выглядя, как хромающий куст с аурой нежити, я поднялся на самый верхний этаж высотки и начал потихоньку пожирать всю нежить в здании. Тихая смерть расползалась по зданию, без вспышек ауры, которые могли бы привлечь к этому месту ловчих из Корпорации.
        Используя вторую особенность способности “Плоти Титира”, перегонял излишки запаса здоровья в ауру, выпущенную наружу вязким черным облаком. Все три Сердца Алексиума давно наполнены, увеличивая мой собственный внутренний резерв ауры до 1825 единиц. Встреть я сейчас того проклятого сатира, порвал бы на куски за полминуты, не тратя свободные начала!
        Спустившись с двадцать второго этажа до восьмого, получил четыре уровня, за четыре часа! Причем сообщений о прокачке не видел, но чувствовал, как увеличивается количество доступных свободных начал. Ауры стало так много, что она заполонила целый этаж. И это плохо! Армия и ее линия зачистки всего в квартале от моей нынешней позиции. Пора уходить в сторону центра города.
        Система, коварная дрянь, все же пошла на уступки, предупредив о своем вмешательстве. Перед глазами выскочило сообщение.
        ЭТАП 1: ПРЯТКИ - ПРОЙДЕНА ОТМЕТКА В ПЕРВЫЕ 24 ЧАСА.
        Вводится дополнительный фактор испытания со стороны Системы!
        ТИП ПЕРЕМЕННОЙ: марионетки || ОПАСНОСТЬ: ранг и класс равный участнику
        Описание фактора: раз в 24 часа Система будет отправлять боевых марионеток, имеющих данные об отпечатке вашей ауры. Испытуемый волен сам решать - сразиться или спрятаться. На каждой последующей отметке количество марионеток будет удваиваться.
        Не прошло и десяти секунд, как на моем этаже из портала вышла боевая марионетка. Сутулое, нервно дергающееся существо, выглядящее, как уродливый андроид с мечами вместо рук. Оно мгновенно включило доспех духа, переходя в режим истребления. Зомби, заметив нового противника, бросились в атаку.
        Удивительно! Чтобы неживой механизм мог пользоваться аурой, надо внедрить в него артефакт типа Сердца Алексиума, дополнив искусственными энергоканалами. В руках обычного пробужденного такая марионетка превращается в дорогой бесполезный хлам! Но если ты имеешь класс кукловода, даже одна такая боевая единица резко улучшает охоту на монстров.
        К демонам эту марионетку! Если влезу в драку, привлеку внимание, как корпорантов, так и монстров, оказываясь в итоге в окружении. Игра может закончится и смертью. Поэтому бочком-бочком пошел в сторону лестницы, ведущей на нижние этажи.
        Одновременно с появлением марионетки, по всему городу начали раздаваться звуки боя. Подстава от Системы выводила на чистую воду всех, кто сумел хорошо спрятаться. Не знаю, как так получилось, но стоило мне подойти к дверному проему, как из него показалась пара игроков. Бородач и юноша, лет семнадцати. До того, как встретились наши глаза, я их вообще не чувствовал. Ни ауры, ни искажений в потоках маны. Вообще ничего. За их спинами в сторону верхнего этажа промелькнуло еще несколько бойцов в экипировках с одинаковыми гербами благородных.
        - Бойся! Нежить!
        Бой, начатый на одних инстинктах, едва не стоил мне жизни. Оба противника оказались Ратниками на пике силы ранга! Оба при стрелковом оружии за спинами с клинками наголо. Мелькнул силовой кнут из ауры, рассекающий облако моей ауры. Уйдя от атаки мечом второго противника, не стал сразу атаковать в ответ.
        - Спокойно, господа! Валите по своим делам, и мы все забудем этот досадный инцидент!
        Бородач окинул меня взглядом, задержав взгляд на поясе. Ему хватило ума промолчать, в отличии от юнца, тыкающего пальцем.
        - Мастер Шедо, у него три накопителя ауры!
        Про то, что я Страж, а они оба Ратники, оба промолчали. Преимущество в ранге и численности на их стороне. Возможный куш сверхценен! За долю секунды, пока старик принимал решение о нападении, я собрал большую часть развернутой наружу ауры в толстый доспех духа. Из кольца-инвентаря вынырнул клинок-штамповка под Витязя, начав сразу вбирать в себя остатки внешней ауры. Ничего лучше этого дрянного меча на шахте было не купить.
        Вокруг лезвия меча загудела мана, откликающаяся на появление Повелителя Меча. Прошло полторы секунды, всего пара морганий и целая вечность для Ратников, также готовящихся атаковать. Юнец ждал действий старика-бородача, и тот коротко кивнул, активируя своего Повелителя Меча. Второй уровень!
        Оба противника приняли стойки для парного боя. Ведущий и ведомый, основной удар и атакующий по брешам в защите. За мгновение мы оценили друг друга, и старик мигом ощутил наличие у меня опыта сражения с другими пробужденными.
        - Если не справимся за минуту, уходи наверх.
        - Да, мастер.
        После попытки блокирования атаки бородача, сразу стало ясно, как велика пропасть в силе между нами. Этот безумец резал все на своем пути, не обращая внимания ни на бетонные сваи, ни на плиты перекрытия пола. Демон клинка! Оружие едва не выбило из рук от столкновения с настолько яростной аурой! Марионетку снесли даже не заметив. Дело не только в ста с лишним уровнях разницы в прокачке и балансе характеристик. Нет! Сверхнавык “Повелителя Меча”, в котором он меня превосходит, также в разы увеличивает урон. Сразу стало ясно, что и юнец, и его мастер имеют максимальное количество эфирных органов - уж больно резво оба атаковали, не заботясь о запасе ауры и маны. Артефактами на них было все, начиная от мечей и заканчивая бубенцами, поглощающими излишки фонового излучения ауры. Вдобавок этот чертов парный стиль боя, при котором старик открывал уязвимости в моей обороне, а юнец бил по ним, нанося весьма ощутимый урон доспеху духа.
        В общем, чуда не случилось и началось избиение. Стоило поднять меч, как старик атаковал по нему, открывая брешь в защите и для себя, и для юнца, использующего колющие атаки. Чего никто из нас не ожидал, так это безумного запаса прочности у моего доспеха духа. Вместо стандартных пары сантиметров, его толщина достигала целой ладони. Причина тому - в том необъятном облаке ауры, что была вне тела на момент охоты. Там не меньше десяти моих резервов по ауре было.
        Получив больше сорока атак от обоих противников, я так и не нашел способа хоть что-то им противопоставить. Восприятие улавливало их движения, но тело не поспевало за разумом из-за недостатка ловкости! Разница в силе сводит на нет попытки блокирования атак. При столкновении клинков мое оружие отбрасывает в сторону. Оба противника, перепробужденные с неизвестным запасом ауры, маны и набором способностей, атакуют непрерывно, не давая ни секунды на раздумья.
        - Шедеон, внимание. Он сейчас попытается сбежать.
        - Да, мастер.
        - Быстрее-Быстрее-Быстрее.
        - Мастер слова! Аккуратней.
        - Принято, мастер.
        - Вектор, вес, тяжесть, удар.
        - Атакует!
        - Да, ма…
        Вспышка, и я сношу собой юнца, игнорируя атаку бородача. Мы оба пробиваем несколько бетонных стен, оказываясь в другом конце здания. Во рту противный привкус крови. Сосуды рвутся и тут же зарастают от действия симбионта.
        Мой толстый доспех духа нейтрализовал большую часть внешнего урона, но перегрузка от резкого ускорения превзошла пятикратные лимиты прочности плоти Титира. Сосуды лопаются, есть травмы внутренних органов, в ушах шумит, но главное - ноги пока держат. Я могу сражаться дальше!
        Тяжко! Я будто разогнался до трехсот километров в час за секунду, а потом врезаться в живого человека. Противник пытается подняться и тут же падает. Бронежилет спасает от атаки ножом, но не от удара поездом. Так и с юнцом, все же получившим сотрясение мозга.
        Пока я вставал, старик успел применить вспышку трижды, быстро сократив дистанцию и оттесняя меня ударами от своего ученика.
        - Встать, Шедеон!
        - Маст…
        Старый дурак на секунду потерял меня из поля зрения! Новая вспышка, и, пробив стену, ведущую на лестничный пролет, я с юнцом падаю вниз, на этаж ниже. Сверху сыпятся крупные куски бетона, кирпичей и начинает припекать, будто я стою под палящим солнцем.
        Не поднимаясь на ноги, ложусь на приходящего в себя противника сверху и тут же получаю сильный удар в бок от старика. Ребро мне сломали точно!
        - Убери руки! Отцепись! Да отцепись ты от него!
        Вспышка, и я, лежа на живой подушке, пробиваю бетонный пол под нами, проваливаясь на этаж ниже. Вертикальная атака! Подо мной был отчетливо слышен хруст костей противника. Доспех духа снесло из-за сильной перегрузки.
        Спустя мгновение еще одна атака старика отбросила меня от тела юнца, потерявшего сознание. Из под разбитой головы лежащего натекла лужа крови. Старик окинул меня взглядом, оценил доступное ему время и сразу сделал алхимическим шприцом укол в шею своего ученика.
        Ощущение припекания никуда не пропало. Старик поднялся на ноги и сделал шаг ко мне, закрывая собой пострадавшего товарища.
        - Признаю, мы допустили ошибку. Разойдемся миром?
        - Теперь, когда ты в невыгодном положении, решил сыграть доброго дядюшку? Ну не-е-е-т! Скоро сюда заявятся корпоранты и вас обоих повяжут. А я уйду! Задержу вас обоих и уйду.
        Бородач, достав из инвентаря меч артефактной работы, бросил его на пол.
        - В знак примирения.
        - Нет, - я покачал головой, не сводя взгляда с противника. - Извинись за себя и ученика.
        - Зачем все так усложнять? Мы напали, ты защитился. Гордитесь собой, уважаемый! Двух Ратников одолели.
        - Нет! Извинись или уходи один. Трофеи с твоего напарника мои по праву.
        Короткий диалог дал понять главное. Гордость и честь, как черты ауры власти аристократов, прививаются им их поступками. Признать свою ошибку, значит получить урон по гордости. Согласись бородач извиниться, он будет в ответе за помаранную честь учителя и ученика! Приму откуп я, и потеряю веру в себя - в свою гордость благородного, носящего фамилию. Никому и никогда не позволю вытирать об меня ноги, откупаясь потом звонкой монетой.
        Мы оба понимали, что времени мало. Не больше той самой минуты. Корпорация уже зафиксировала вспышки ауры и ее ловчие бегут в нашу сторону. Старик поднял меч, встав в стойку колющей атаки. Точно такую же я применял против сатира, используя комбинацию умений вспышки, разрыва, раскола брони и Повелителя Меча.
        На секунду возникло ощущение неизбежной смерти. Так бывает, когда чувствуешь, что следующая атака противника пройдет сквозь твой доспех духа. Лезвие клинка старика налилось белым свечением, будто раскаляясь до предела. Зазвенели бубенцы, пыль поднялась в воздух и одежда на теле мастера клинка начала трепетать от порывов плотной, почти материализовавшейся маны. Усилилось чувство припекания. Моя кожа начала краснеть и обгорать, будто я попал в раскаленную духовку. Возникло ощущение, будто за нами наблюдает кто-то невероятно могущественный.
        - Поздно убегать, юноша. Мы оба знаем, что у твоих имитаций умений есть свой предел.
        - Скорость, вектор, свет, жизнь, цель, самоисцеление.
        Плохо! Старик решил использовать на своем мече какую-то способность кумулятивного типа, чьей силы хватит прожечь даже мой толстый доспех духа. Не уклониться! Я почувствовал саму суть будущей атаки противника. Стоит мне двинуться, как он отреагирует и буквально выстрелит собой, пронзая меня в области сердца.
        От такого удара не уйти и не уклониться. Влив половину маны из трех Сердец Алексиума в новую вспышку, я едва удержал фокус управления. Мастер успел уловить суть контрмер и слегка согнул колени, направляя кончил лезвия своего меча на мое сердце. Его аура кричала “Давай! Пронзи себя, насадив тело на мой клинок!”. Свою вспышку он успел использовать за тысячную долю секунды до меня.
        - Вспышка!
        - Игла Сай-Клоу!
        Две вспышки столкнулись и нет, мы не разлетелись в разные стороны. Сработал эффект, называемый в физике разницей потенциалов. Если легковушка лоб в лоб столкнется с тем же поездом, ее бампер сплющит, капот скукожит, двигатель вынесет в салон к водителю, а само авто отбросит в сторону, давая многотонной махине ехать дальше по рельсам. Нечто подобное случилось и со стариком. Я вложил во вспышку в десятки раз больше маны, чем он, прекрасно понимая, что эта атака решит, кому из нас предстоит выжить.
        Проморгавшись после вспышки, ощутил себя летящим вверх тормашками в открытом воздухе. В груди торчит клинок противника, пронзивший меня насквозь. В тот момент - выбора не было. Либо тяжелая ранение, либо смерть.
        Не рассчитав силу ускорения, я пробил несколько стен и вылетел за пределы здания на огромной скорости. Какая глупая смерть! При падении с большой высоты не спасет даже доспех духа… старик таки смог его разрушить своей последней атакой.
        Когда до земли оставалось не больше десятка метров, меня грубо подхватили хитиновые лапы и с огромной скоростью потащили куда-то в центр города.
        ***
        К концу первых суток, когда войска входили в четвертое городское кольцо, Система сделала свой ход, отправляя к участникам испытаний марионеток. Стоило Вейдену закончить свой отсчет, как по всему городу вспыхнули бои.
        Вспыхнувшее в дневном небе маленькое голубое светило быстро заметили, как монстры, так и участники испытания. Никто не сомневался в его искусственном происхождении. Вейден сразу же подключился к камерам с подходящими ракурсами. Действия происходили на крыше недостроенной высотки.
        На одном из экранов раненый юноша, поднявшийся с пола, оказывал первую медицинскую помощь старику-наставнику, чье тело было минутой ранее разорвано пополам самоубийственной атакой третьего действующего лица.
        - Вы это видели, мисс Ван-Хайдел?! Сколько необузданной ярости было в последней атаке! Тот безумец, человек, кажется, получив удар мечом в грудь, протаранил старика и сбил его доспех духа. А потом пролетел сквозь стену и начал падать на землю с высоты восьмого этажа. Боги Бездны! Он в буквальном смысле разорвал человека голыми руками! Жаль! При падении с такой высоты, без высокого показателя стойкости, маловероятно, что он выживет. Давайте включим этот момент с замедлением, так, чтобы наши зрители смогли рассмотреть все детали.
        Расстояние в пять метров, безумец преодолел невероятно быстро. Оператору, помогавшему Вейдену, пришлось использовать замедление видеоряда в сто пятьдесят раз.
        - 587 километров в час! Невероятно! Ему потребовалось всего три сотых доли секунды на то, чтобы сблизиться с противником. Дорогие зрители, давайте послушаем, что скажет об этом наша гостья Аурелия Ван-Хайдел по прозвищу “Цветущий меч”! Насколько я вижу, старик и безумец оба мечники, как и вы, мисс.
        Аэлита в это время была занята тем, что увеличила замедление до двухсот пятидесяти раз, желая разглядеть скорость микро движений безумца и его противника. Потом подсчитала в уме расход маны на такую вспышку и едва заметно нахмурилась.
        - Мисс Ван-Хайдел?
        - Решимость.
        - Простите?
        - Вейден-сан, вы когда-нибудь сражались с мечником?
        - Хм, нет. Разве что на курсах городской обороны.
        Аэлита задумалась, подбирая слова. Все таки гражданские смотрят на жизнь совсем не так, как военные.
        - Большинство людей сейчас поднимают уровни за счет естественной гармонизации. Жестокости хватает, но того, что творится на линии фронта вам не дано увидеть, Вейден-сан. Ратники зачастую полагаются на свои дальнобойные стрелковые атаки. Редкие случаи магов - на свои заклинания. Но мы, дети меча, встречаем врага лицом к лицу! Клинок режет плоть, сносит головы, он защищает твою жизнь и забирает чужие.
        - И причем тут решимость?
        - Только те, кто имеет сильную волю и решимость, решатся атаковать противника, превосходящего его по рангу, Вейден-сан. Особенно, если ты мечник! Безумец был Стражем. А его оппонент - Ратником. В том, как они стоят, какие атаки и стиль боя выбрали, читается намерение быстро победить. Зная о превосходстве противника в силе и ранге, безумец решился на самоубийственную атаку, принимая удар на себя.
        Доспех духа рассеивает и поглощает урон, но не убирает его полностью. Так сильный удар по шее может ее сломать даже сквозь активный доспех духа. Про то, что в момент атаки безумец достиг скорости Витязя, девушка решила не говорить. Зачем?! У комментатора и так хватает материала для репортажа.
        Пришедший в себя юноша, соединив две половинки разорванного старика, активировал целый артефактный комплекс, проводя курс экстренного лечения. Тем временем на крыше здания семь человек создавали то самое искусственное голубое светило, что было заметно из всех уголков города.
        Вейден приблизил изображение герба клана на спинах четырех мужчин и трех женщин. Система распознавания мгновенно определила принадлежность благородных. Комментатор будто завис, читая информацию о тех, кто попал в кадр.
        - Вейден-сан? Все в порядке?
        - Да, - мужчина тряхнул головой. - Не думал, что когда-либо увижу применение коллективной способности королевского клана Сай-Клоу.
        - Те самые каратели Сай-Клоу? Королевская семья из Саландийского Халифата?
        В СМИ Сай-Клоу называют герои Халифата и палачи для тех, кто становится их врагом. Первая и самая мощная коллективная способность клана Сай-Клоу создает то самое искусственное голубое светило, что сейчас парит над недостроенной высоткой. Мини-солнце, чьи лучи через астрал проникают сквозь любое препятствие, будь то стены или толстая броня, выжигая любое внешнее проявление ауры, кроме ауры самих Сай-Клоу. Доспехи духа, боевые души, купол личной защиты и оборонительные комплексы целых городов - их свет, будто пожар, сжигающий ауру. Стоит им активировать свою способность, и даже стрелкам их будет не достать. Пока есть мана, Сай-Клоу неприкасаемые для других пробужденных.
        В ближнем бою, выходцы из клана палачей применяют другое умение, способное прожечь любую защиту, будь она физической или магической. Сейчас, когда солнце Сай-Клоу вошло в полную силу, ближе, чем на триста метров к высотке уже никто приблизиться не может. Палачи наверняка запаслись ауро - и манохранителями, готовясь использовать свой козырь на одном из этапов состязания.
        Сейчас Сай-Клоу напрямую не нападают на войска Корпорации, таким образом не нарушая правил состязания. Но и солдаты не могут к ним приблизиться из-за эффекта выжигания ауры. Оборона - идеальное решение, когда твоя цель - выиграть максимум времени! Проблему может решить генерал Эрато, но эльфийка не станет так поступать до тех пор, пока в городе остается хотя бы один Император из фракции монстров.
        Теперь шок Вейдена стал понятен. Только безумец решится атаковать выходца из такого клана. К тому же Сай-Клоу славятся своей мстительностью. Еще ни один пробужденный, поднявший на них руку вне поля боя, не оставался в живых.
        - Воистину, безумец.
        Азиатка робко улыбнулась. В начавшемся бою на гербы смотришь в последнюю очередь. Куда важнее основы личности, та самая воля, решимость и готовность атаковать врага своей самоубийственной атакой. Пока комментатор отвлекся на описание способностей клана Сай-Клоу, Аэлита закрепила за собой один из экранов, ведущих трансляцию действий участника с номером 41999-1. Безумец в одеждах шахтера клана Нар сейчас попал в лапы рахни. Пока есть свободная минутка, можно воспользоваться возможностями студии, запросив распознавание по лицу и поиск информации по этому пробужденному.
        Откуда же ты взялся, игрок 41999-1?
        ***
        Придя в себя после зомби-внушения Джона, Тео почувствовал, что поток зомби тащит его куда-то в неизвестном направлении.
        - Аои? - [Джон, ты где?]
        В ответ тишина. Сколько бы Тео ни кричал, друг ему не отвечал или не мог услышать. Тогда молодой целитель напрягся и закричал душой, так громко, как только мог.
        - Аои! - [Джон, где ты? Я не вижу тебя!]
        Вместо друга, на крик души отреагировала толпа зомби. Твари сбились с маршрута! Одни монстры уперлись в стену и пытались сквозь нее пробежать. Другие стояли на месте и верещали, водя головами из стороны в сторону. Почувствовав свободу, целитель на четвереньках отполз в ближайший переулок и там спрятался в мусорном баке, закрыв его сверху крышкой.
        - Аои! - [Джон, ты где? Я спрятался и буду ждать тебя. Если станет опасно, использую телепорт.]
        Минут через десять шум от зомби пропал полностью, словно они все покинули этот район. Теодор расслабился и аккуратно выглянул на секунду, дабы убедиться в правильности своих суждений. Так и есть! Нежить ушла насовсем. Целитель, забравшись обратно, успел перекусить, попить воды и даже порадоваться тому, как удачно сложились обстоятельства. Убежище удобное, большое, и мусор тут давно высох и не пахнет.
        Спустя несколько часов, уже начав дремать после тяжелого дня, Теодор ощутил сознанием чужое присутствие. Кто-то невероятно сильный подкрался к мусорному баку и сейчас стоит снаружи, не производя ни звука. Монстр… нет, скорее чудовище смотрит сквозь металл, точно зная, где спрятался человечек. От такого не убежишь! Тео потянулся к поясу.
        Разрывание металла, тьма ночи, большая уродливая пасть и… темнота.
        Тео снился папа, Рикардо и Лика, застрявшие в бункере ЦКЗ. Потом появился кот Фауст, и никого не стало. Только пара кошачьих глаз, смотрящих на Тео.
        [Поня-я-я-я-тно. Такие, как ты иногда рождаются из-за вмешательства рели-и-и-и-квий в души людей.]
        Чужой, холодный голос совсем не походил на друга. Незнакомец будто обволакивал своей силой Тео со всех сторон, внимательно рассматривая.
        [Джон?]
        [Не-е-е-т, дитя реликвии. Я не тот, кого ты зов-е-е-е-ешь Джоном.]
        Открыв глаза, Теодор ничего не смог увидеть из-за темноты, царящей в помещении. Перейдя на аурное зрение, целитель вскоре подключил и манозрение. Отец говорил, что так видеть могут далеко не многие и это особенность семьи Ао.
        Перед Тео на импровизированном троне из музейного хлама сидел рыцарь в расписном доспехе, с мечом на коленях. Сколько бы Тео не пытался ощутить его ауру, ничего не получалось. Неизвестный поднял руку и помахал ей, но при этом не появилось даже намека на отблеск ауры. То же самое касалось потоков маны, спокойно текущих по помещению. Хотя нет! Мана тут течет упорядоченно, а не хаотично, как это происходит обычно.
        [Спасибо, мистер. - Тео первым делом поклонился. - Без вашей помощи, тот монстр убил бы меня. Вы тоже можете говорить душой, как Джон?]
        [Да-а-а, мог-у-у-у. Хм… - рыцарь мгновенно встал с места и прошел кругами вокруг Тео с такой скоростью, что в воздухе появилось несколько его проекций - … понятно, занятно, любопытно. Был кто-то, кто смо-о-о-г тебя услышать. Тот самый Джон, да? Пон-я-я-ять, разговорить и обучить контролю над методом общения. Приобретенный навык души. А твой друг, видимо, был универсальным дешифратором. Хм, хм, хм. Как хорошо жить долго. Появля-я-я-я-ются возможности увидеть нечто действительно необычное.]
        [Что необычное, мистер?]
        [Джон, тот, кого ты зовешь другом, скорее всего Мастер Слова. Властитель сказанного слова, магических языков, письменностей, знаний. Для него любая загадка способов общения - это возможность стать лучше. Но ты, дитя, другого племени. Ты можешь общаться с ним, душа-а-а к душе-е-е, за счет того отростка реликвии-паразита, что растет прямо на твой душе. Перехватив контроль над отростком, ты получил бы свой Голос.]
        Тео хотел было что-то спросить про паразита, но что-то внутри него начало сопротивляться.
        [О, я чувствую, как оно сопротивляется! Ворочается, путает мысли, не дает думать правильно. Давай! Я чувствую, что ты уже научился его контролировать.]
        Сосредоточившись, целитель вернул себе контроль над собственным сознанием. Значит та штука, это отросток паразита-реликвии?! Нет, нельзя о ней забывать, как в прошлый раз! Перед глазами предстал образ Джона и Тео невольно улыбнулся.
        [Хм, хм, хм. По-о-о-о-нятно, образ веры в него, в того самого человека, влияет на твои суждения. Сойдет для начала. У нас есть время, дитя реликвии.]
        Почему-то очень не хотелось подводить такого друга. Что сейчас самое важное?
        [Мистер, а кто вы? Почему вы меня слышите?]
        Рыцарь остановился и сел прямо на сам воздух, будто на материальный объект.
        [Как и ты, как и твой друг, я не приемлю любой лжи, дитя реликвии. Аз есьм Император Соу. Погод-и-и с расспросами. Тебе пока ничего не угрожает.]
        Император, древний монстр, давно превзошедший ограничения физического тела, не проявлял даже намека на агрессию к человеку. Скорее меланхолию, словно ему все равно, чем закончится разговор. С его слов, то, что люди и Система называют зомби, представляет собой некогда живой организм, в теле которого после смерти активизируются бактерии, превращая покойника в ходячего мертвеца. Колонии микробов объединяются, эволюционируют и развиваются согласно пути, оставленному для них божеством еще во времена сотворения мира. Деревни, города, страны и континенты. Численность зомби увеличивается, пока есть такая возможность. Как социальный вид колоний, зомби-вирус развивается, формируя свою коммуникационную сеть. Так глупые подвиды слышат низкоранговые приказы. Более сильные мутировавшие колонии, способные уловить высокоранговые приказы, получают право собирать ментальную энергию для развития в более совершенные виды. Как и у людей, путь развития физической оболочки зомби завершается на ранге Витязя вместе с выбором специализации. Колония крохотных жизней сливается воедино, создавая душу нежити! До этого момента
у нежити есть то, что зовется тотемом, но не душа. Это разные вещи! Проекция развития энергоканалов и душа.
        [Неж-и-и-ить в ранге Рыцаря создает свою боевую форму, буквально материализуя в псевдоплоть свой доспех духа. Да-а-а, именно такой доспех ты сейчас и видишь. Мне нет смысла рассказывать, как наш вид развивается да-а-а-льше. Теперь ты понимаешь, как я тебя могу слышать?]
        Тут до Теодора дошло, что собеседник не шутил. Перед ним тот самый Император Нежити, о котором Джон предупреждал на старте.
        [Вы… вы всегда могли говорить душой!]
        [Верно. То, чему ты научился, для нас было естественной средой общения.]
        Перед глазами снова промелькнул образ Джона, и в этот раз Тео, кажется, смог его услышать.
        [Тео, я все еще на состязании! Если ты меня слышишь, то ответь. Если не можешь, просто постарайся продержаться подольше.]
        [Джон! Джон! Меня схватил Император… Император Нежити Соу!]
        Рыцарь поднялся на ноги и гордо выпрямил спину, посмотрев куда-то сквозь стены.
        [Жаль, твой друг от нас довольно далеко. Там, где он находится, чувствуется воля сразу пары тех, кто равен мне по силе.]
        Древний монстр спокойно сел на место.
        [Закончим с пустыми разговорами, дитя реликвии. Ты понимаешь, что стоит мне просто пожелать и твое тело обратится в пыль?]
        [Да, мистер.]
        Несмотря на угрозы, Тео не чувствовал даже намека на опасность. Скорее тут была тонкая нить разговора, проходящая сквозь весь диалог, вплоть до нынешнего момента. Императору было что-то нужно, и он старательно создавал образ могущества, спокойствия и безопасности.
        [Хочешь ты того или нет, я заключу с тобой сделку, дитя реликвии. Мне наплевать на твой ответ и твое сопливое желание выжить! Не будь у меня своего интереса, и ты мог умереть еще в том мусорном контейнере. Не понимаешь, да?! Я могу довести тебя до состояния безмозглого овоща и все равно добиться своих целей. Но ты разумен, и твое сознание не приемлет лжи, что встречается едва ли реже, чем тебе подобные. Только поэтому ты все еще жив. Теперь, когда я раскрыл карты, ответь мне, дитя реликвии. Ты готов заключить со мной сделку добровольно?]
        Несколько секунд Теодор думал, понимая, что даже пожелай он того, соврать не получится.
        [Мне надо будет предать друзей или семью? Убить кого-нибудь?]
        Рыцарь в доспехах расхохотался так громко, что со стен начала отваливаться штукатурка. Даже в простом смехе Императора было так много силы, что постройка едва ее сдерживала.
        [Нет, дитя! Ох, это было неожиданно глупо! Всех, кого надо, я сам лишу жизни, когда придет время! Даю слово Императора Соу, что ни ты, ни твои близкие не пострадают! Тебе надо будет взять у меня кое-что и вынести наружу, за пределы испытания, когда оно завершится. Взамен, обеспечу тебе сейчас выживание и положение, максимально близкое к победителям в вашем испытании.]
        [А Джон? Что будет с ним?]
        [Ничего, дитя реликвии. Контракт души мы заключаем с тобой, а не с ним. Так каков твой ответ?]
        За секунду раздумий Теодора Император Соу уловил в сознании парня образ Джона. Даже сейчас, оказавшись в смертельно опасной ситуации, этот комочек чистой души, открытости и доверия думал больше не о себе, а о том, как помочь другу.
        [Я согласен.]
        ***
        [Минута - балл, минута - балл, минута - балл.]
        В воздухе особо не подергаешься. Упаду и умру, особенно с раной от меча в груди. Держа руку на поясе, я повторял себе эту фразу, как свое защитное заклинание. В случае опасности, одно мгновение и я окажусь в безопасной зоне отдыха.
        Поймавший меня в небе жук, стрекоча прозрачными крыльями, пролетел несколько шумных кварталов с бродящими по ним толпами зомби. Взмыв немного ввысь, он нырнул в тамбур разрушенного метро. Сразу за стеклянными дверьми перед глазами мелькнули массивные жвала могучих рахни-охранников. Они явно были не рады незваному гостю. Мой носильщик проверещал что-то, выделив из пасти пахучую жидкость. Насекомые для общения между собой частенько используют язык запахов. Такие методы коммуникации мне пока недоступны.
        Жук пробежал сквозь сломанные турникеты, нерабочий эскалатор и, спустившись на перрон, вскоре спрыгнул на рельсы, продолжая свой путь. Стены горели зеленым светом от растущего на них флуоресцентного мха. Тысячи рахни, ожидающие приказов об атаке от своей королевы, расступались на пути, освобождая нам проход. Корпорации придется дорого заплатить за возможность полностью зачистить такое подземелье.
        Мелькнули вырытые коридоры с кладками оперативных продовольственных запасов жуков. Местные завхозы потом растащат еду по разным отделам гнезда. Промелькнула рядом комната-могильник с трупами и тоннели с рахни-копателями. Система перенесла подземный комплекс инсектоидной расы в этот мир целиком. Улей или муравейник - это маленький город, разделенный на ярусы и целые районы жуков разной направленности. Солдаты, фермеры, ясли, строители. Как оказалось, инсектоиды куда более социально развитый вид монстров, чем нежить, гуляющая по поверхности.
        Мой носильщик резко ускорился, вбежав в почти вертикальный тоннель, ведущий на нижние уровни улья. Меч, торчащий из моей груди, то и дело задевал стенки, отзываясь болью во всем теле. Чертово сломанное ребро еще не успело срастись!
        Из ответвлений справа и слева то и дело дует горячий ветер. Видимо, меня тащат через вентиляционную шахту куда-то на кухню для личинок. Ведьмы писали, что молодняк инсектоидных монстров обычно кормят свежей добычей, прививая им на генетическом уровне запахи и вкус плоти обитателей того мира, где им предстоит охотиться и выживать. Доказательством тому служат следы человеческой крови на стенах вентиляционной шахты. Один раз мимо промелькнул рахни-носильщик с половинкой тела разорванного эльфа. Не стоит забывать, что я в логове тварей, питающихся в том числе и человечиной.
        Достигнув дна вентиляционной шахты, носильщик попал в зал, где новая группа стражей затребовала у него новую порцию пахучей секреции. Ранг этих господ подскочил с Ратников у тамбура в метро до аж целых Витязей в количестве шести штук. Если возникнет серьезная опасность, лучше тикать отсюда телепортом, чем прорываться сквозь весь улей.
        Пройдя сквозь энергетический купол защиты нижних покоев, носильщик аккуратно положил меня на пол. Не бросил, не спеленал клеем, а именно что положил, не проявив и намека на агрессию. Проверещав что-то на языке насекомых жук-доставщик убежал, не оборачиваясь. Я до самого последнего момента не убирал руку с пояса, готовясь использовать телепорт в случае серьезной опасности.
        Пока выдалась минутка передышки, осмотрелся, куда меня принесли. Высокие каменные стены, большая часть прохода и даже потолок утыканы полупрозрачными янтарными яйцами рахни, размером ничуть не меньше человека. Это не логово королевы, а то, что у инсектоидов зовется яслями. От колонны отлипла пара массивных фигур человекоподобных рахни с аурой Рыцарей. Оба покрыты мощной хитиновой броней красного цвета. Вот значит, как выглядит охрана яслей!
        Ведьмы делали зарисовки монстров-жуков, говоря, что начиная с ранга Рыцаря эти особи всегда передвигаются в своей боевой форме. Усиление в виде внешних слоев брони - это и есть их материализовавшийся доспех духа.
        Рыцари висели на каменных колоннах, не сводя с меня глаз. Опять же, никакой агрессии, и это очень странно. Пожелай столь высокоранговые рахни меня сейчас атаковать, я даже пояс активировать не успею.
        Я потянулся к мечу старика, до сих пор торчащему у меня из груди. Лезвие прошило легкое и рассекло ребро. Надо вытащить этот проклятый кусок металла, пока жуки медлят! В кольце есть десяток зелий лечения, прихваченных на всякий случай.
        Один из охранников яслей, заметив мои трепыхания, мгновенно приблизился и выдернул меч из моей груди, тут же раскрошив рукоять и лезвие на мелкие куски. Очевидно, даже намек на появление в моих руках оружия тут не допускался.
        [Остав-в-в-ь свои игрушки детям, Слышащ-щ-щий. Они тебе больше не пригодятся.]
        Как и в случае с Тео, я смог определить направление, в котором находится говорящий. Он там! Впереди! За колоннами с Рыцарями. Слова несли с собой неутихающую боль с оттенком жгучей ярости, текущей по венам, и легкого налета надежды на чудо. Дикий микс из сильных чувств и эмоций, способный убить любое существо, вторгнувшееся в подобный разум.
        Дальние стены помещения с яйцами разошлись в стороны, давая пройти в ясли массивной фигуре инсектоида с нечитаемой аурой. Шесть крепких ног, четыре верхних конечности с пальцами, три пары глаз. Без всякой магии это существо излучало могущество, огромную власть и века прожитой жизни. Ему служат Рыцари, его впускают в ясли, и он не Монарх, потому как Монархи так хорошо свою ауру подавлять не могут.
        С трудом встав на одно колено, я отдал дань уважения хозяину улья.
        [Ваше величество.]
        [Ты знаешь, кто Мы, Слыша-щ-щ-щий?]
        Всем своим видом рахни-правитель показывал, что не собирается тратить время на долгие разговоры.
        [Сначала, я подумал, что вы Король из-за духа воинственности, витающего вокруг вас и ваших охранников. Но у известных мне колоний рахни не бывает Короля. Королева же имеет огромное тело и не может покидать родильные покои. Однако бывают и исключения…]
        [Понятно. Так вот откуда у тебя Голос! Ты Знающий из расы людей!]
        Мы поняли друг друга без лишних слов. Древнее существо, стоящее передо мной, не является ни Королем, ни Королевой. Полифенизм, он же смена фенотипа или адаптивная изменчивость, встречающаяся только у расы инсектоидов. В зависимости от условий окружающей среды и обстановки внутри улья, рахни могут менять специализацию, пол и даже набор способностей. Королева, что стоит передо мной, оторвала себя от своего же массивного брюха и сейчас находится в весьма болезненной стадии трансформации в Короля. Боевой Рахни Император!
        [Ты знаешь, кто Мы, Слыша-ш-ша-щий. Коротко скажи, кто ты.]
        Сама структура сознания инсектоидов сводится к тому, что “ты делаешь то, что делает тебя самим собой”.
        [Я Знающий, Говорящий, Сражающийся, Узнающий. Я также готовлюсь стать…]
        [Лишнее. Ты сущ-щ-щ-ществуешь сейчас, а не в будущем. Оставь пустые слова.]
        Королева улья подняла одну из своих лап и вонзила в основание своего же живота, проломив хитиновый панцирь. На пол полилась желтая жижа, разъедающая каменный пол. Секунду спустя вторая лапа сделала нечто похожее, вырывая что-то из гортани Королевы.
        [Подойди, Знаю-щ-щ-щий.]
        Чувство опасности взвыло! Рыцари готовы силой выполнить приказ хозяйки! Сейчас мне нельзя отказываться или перечить ее словам.
        Подойдя к массивной фигуре рахни, я только и успел поднять глаза, как перед ними промелькнула пара лап. Королева что-то впихнула в мое тело сквозь рану от меча старика и тут же использовала умение целителя, не давая опомниться.
        Накатившая волна боли прошлась от груди до кончиков пальцев, не давала толком осознать, что вообще происходит. Дыхание стало горячим. Ощущение, будто в вены впрыснули жидкий огонь, и теперь он растекается по всему телу. Перед потерей сознания я успел ощутить удар по голове.
        Очнулся спустя часов восемь или десять. Охрана из Рыцарей, замерших на каменных столбах, никуда не делась. Ощупал себя со всех сторон. Не считая потека крови на голове и груди, никаких ран не осталось. В запасе половина резерва ауры в Сердцах и примерно половина от моего собственного. Без интерфейса не могу понять, что именно со мной сделала Королева Рахни.
        [Мы слышим твой Голос, Сражаю-щ-щ-ийся. Ты очнулся!]
        [Вы меня атаковали!]
        [Вынужденно. Не бойся о ране, Сражаю-щ-щ-ийся. Ее больше нет. Мы поместили в твое тело наше главное наследие! Наше драгоценное Императорское Яйцо!]
        [Почему?! Зачем?! Я же не тронул ни одного представителя вашего вида!]
        Обычно инсектоиды откладывают яйца, как осы-наездницы. Созревая, личинка вылупляется и пожирает своего носителя изнутри. Ведьмы писали о жуках самое разное и зачастую нехорошее. О тех же рахни также была целая книга в разделе Старшей Крови.
        Яйцо Королевы, оно же Императорское Яйцо, имеет несколько иную функцию. Это не личинка, а вместилище генетической информации о рахни. История успешного выживания гнезда в условиях разных миров! С помощью таких штук инсектоиды создают новые колонии, наделяя будущих королев в ранге Витязя соответствующей специализацией.
        [Знающ-щ-щий, ты сведущ в наших правилах. Рахни всегда платят по своим долгам! Всегда! Доставь яйцо в мир Фризе, Знающий, к нашим верным союзникам. Они сами тебя найдут, где бы ты ни был. Мы дадим тебе два месяца на исполнение контракта. Взамен, ты уже получил один эфирный орган сразу. Второй, Наш личный дар тебе, проснется, как только мои сородичи извлекут яйцо. Обманешь или предашь, наша плата убьет тебя, Знаю-щ-щщий.]
        Почему каждый, кто обладает силой, считает мое тело едва ли не своей собственностью?! Сатир хотел убить, слуги Соломона вживили вирус, судья мечтает сдать на опыты. Отлично, черт возьми! Теперь еще и монстры-насекомые по своему желанию используют мою грудную клетку для доставки посылок! Где-то рядом с сердцем чувствуется дискомфорт от инородного объекта. Арр! Гадство!
        Это правда, что инсектоиды всегда платят по долгам. Вообще все их виды, не считая одиночек паразитов, имеют такую черту. Они не обманывают, не пытаются убить деловых партнеров, но порой могут действовать в соответствии со своей, весьма изощренной логикой монстров, привыкших пожирать людей, а не сотрудничать с ними. Для рахни норма вырубить человека, впихнув в него свое яйцо, навязав ему при этом контракт.
        Ненавижу насекомых!
        [Почему вы выбрали меня? Любой двуногий согласится вам помочь, заплати вы ему эфирным органом.]
        Королева ответила с небольшим промедлением. Яйца в яслях начали тускнеть, словно сама жизнь начала покидать гнездо. Скорее всего хозяйка этого места применила полифемизм на всех своих подчиненных, переводя даже обычных копателей тоннелей, с их прочными передними лапами, в разряд боевых единиц.
        [Ты единственный, кто слышит наш Голос, Сражающ-щ-щ-щийся. Королевы-сородичи готовятся к атаке, не умея заглядывать в будущее. Мертвые остаются мертвыми. Двуногие жадны и непостоянны, и потому их души не имеют Голоса. Но ты другой, Знающ-щ-щ-щ-ий! Не знаю, что ты с собой сделал, но твоя душа сияет так ярко, что ее невозможно не увидеть. Когда Мы смотрим в будущее, сквозь само время, там есть лишь тьма небытия… и твоя душа, что парит над нами. Ни одна рахни не доживет до конца вашего испытания.]
        Повисло странное молчание, сквозь которое я все же мог ощутить эмоции Королевы. Она вместе со всем ульем собирается умереть в ближайшие пару дней. Для нее передача своего яйца с наследием случайному человеку, все равно что тонкая нить для утопающего.
        Как человек, прошедший один раз через осознание своей надвигающейся смерти, я понимаю, что Королева сейчас чувствует. Когда ты готовишься умереть, уже ничто не имеет значения! Ни ранги силы, ни признание обществом, ни красивые безделушки. Хочется напоследок просто ярко вспыхнуть! Заявить миру, что ты в нем жил и оставил свой след.
        Используя наш канал общения, я показал Королеве рахни свой мир. Мою родную нежно любимую Землю, с ее зелеными лесами, голубым небом и необъятными океанами до самого горизонта. Наших детей в детсадах и стариков, что провожают их по утрам. Города, тихие села, мелочные войны прошлого и тот поток нежных эмоций, ради которого мы живем.
        [Мы зовем это любовью, Ваше Величество. Ради этого чувства мы строим шумные города, воюем между собой, страдаем и развиваемся. Ни одна смерть человека не была напрасна. Каждый погибший оставляет отпечаток в истории общества. В душах членов общества, которые знали погибшего. Я буду помнить вас, Ваше Величество.]
        Один из Рыцарей, висевших на колонне, аккуратно спрыгнул на пол, указав копьем куда-то налево.
        [Благодарим за видение прошлого, Говоря-щ-щ-щий. Мы поняли, что Наш вид не знает вашей любви. Наша душа… душа монстра, не понимает, как подобная слабость может давать вашему виду такую силу. Слабые умирают, поглощаются более сильными видами. Мы были свидетелями того, как погибли три прежних матери роя, прежде чем сами заняли ее место. Вынужденно. Мы… будем помнить тебя, Говоря-щ-щий! Теперь понятно, почему твоя душа сияла так ярко даже сквозь время!]
        [Почему?]
        [Ты любим… любим очень многими, Знающ-щ-щий. Тебя любит мана, любит воля мира, и по неясной Нам причине все твое существование пропитано любовью других людей. Да… вот оно как… ты плод любви человечества! Понятно… да… из тебя выйдет хороший Император.]
        Эмоции Королевы сменились с упадочных на радостные, словно она поняла нечто очень важное.
        ***
        Два миллиона солдат Корпорации, разбитых на сорок два полка, окружив Пхару со всех сторон, к концу второго дня зачистили все городские улицы. Вездесущая пехота, беспилотники и отряды с поисковыми собаками повторно обследовали канализацию, дождевые и сливные каналы, вылавливая самых последних участников Игр.
        К концу вторых суток было поймано уже 99,8 % участников. На свободе оставалось 208 пробужденных, обладающих самыми изощренными методами скрытности. Началась зачистка хорошо укрепленных гнезд рахни. Система сделала свой ход, запустив кислотный дождь, как второй неожиданный фактор.
        После первой же встряски направленными артиллерийскими ударами жуки настолько сильно всполошились, что полсотни игроков, почувствовав риск для жизни, сдались и использовали устройства телепортации, тем самым пополнив счета солдат армии.
        Довольные представители Корпорации, поправляя каски, скалились, смотря как растут цифры на балансе их индивидуальных заслуг. Куб достижений отображал и их данные также.
        - Прячься лучше, добыча! За головы тех, кто продержался третий день, награда в целых десять раз больше!
        - Жаль. Осталось всего полторы сотни фрагов. Я думал прикупить себе редкий ствол для аристо [6].
        - Если добыча сбежит у нас на глазах, награду снова распределят на весь полк. Арр! Чертовы правила Системы!
        Система щедро стимулировала солдат, предлагая в виде покупаемых наград то, что нельзя приобрести на обычном рынке. Отряды сбивались в голодные стаи, скидываясь баллами на одно общее усиление. Разведчик с чувствительным сканером сможет лучше искать. Или может прикупить купола групповой защиты?! Черт его знает, где в следующий раз Корпорация будет вести свою войну.
        По мере роста числа разорённых гнезд настроение среди солдат становилось все более азартным. Система постепенно увеличивала награды за головы, и когда число оставшихся на свободе игроков упало до сотни, баллы награды стали удваиваться. 100…200…400…800… Когда цифра перевалила за 1600, в поисковые патрули начали добровольно выходить даже те группы, что отработали подряд две, а то и три смены. Теперь тела участников состязания были практически золотыми!
        Особо ретивыми оказались бойцы отряда Нострикс. Получив приказ от полковника о возобновлении подземно-подводных поисков, эти бравые парни осушили ливневые стоки одного из районов Пхары и таким образом нашли глубокий вертикальный колодец, заваленный трупами зомби. На самом его дне, прикрываясь десятками мертвых тел от биосканеров, умений и поисковых способностей, нашелся игрок-старик в экипировке шахтера подводника, банально застрявший между решетками. Продержавшись 2 дня 8 часов и 42 минуты, Наумар, у которого уже заканчивались запасы дыхалок, решил сдаться, используя пояс телепортации прямо на глазах довольно скалящихся солдат. Провалившись в канализационный люк, торговец, сам того не ведая, вошел в сотню лучших игроков Игр Старших! Его имя заняло 87 место на кубе достижений!
        Не зная о своей славе, Наумар сразу после телепортации оказался в зоне отдыха. Подлетевшая возбужденная толпа журналистов желала взять у него интервью в прямом эфире. Старик, окинув их затравленным взлядом, весь сжался от напряжения.
        - Меня нашли самым первым, да?
        Кто-то из журналистов упал, не в силах выдержать потрясения. Комментатор, слышавший слова Наумара, открыв рот от удивления, не мог подобрать слов.
        - В какой же глухой дыре ты спрятался?! Два дня уже прошло! Ты звезда Фризе, старик!
        Используя гравиметрические артефактные установки полу-стационарного типа, армии по разнице в весе объема пространства удалось обнаружить еще шесть искусственно сделанных формаций, крохотных складок пространства, внутри которых прятались группы игроков. Количество не найденных участников сократилось до сорока девяти и теперь ясно вырисовывался ТОП-50.
        Эльфийского княжича Августа Иладио выловили полковые маги, обнаружив через астрал крохотную аномалию в эфирном теле дерева. Используя клановую способность, длинноухий умудрился вырастить в стволе дупло, а потом срастить свой живой плащ пилигрима с древесной корой, таким образом полностью скрыв свое присутствие от поисковых отрядов. Августу досталось 27 место за игры в прятки в течение 2 дней 15 часов и 47 минут. Куб достижений отметил 8147 баллов.
        Кайзера Лоуна поймали верхом на жуке, когда тот выскочил из растревоженного гнезда рахни. Все это время парня выручали артефакты, артефакты и снова артефакты. Лидер молодого поколения выходцев из Дворца Кроноса с гордостью занял строчку 18-го места на Кубе достижений! Обыватель не поймет, каково это - быть одним из самых лучших среди элиты мира Фризе! Восемнадцатый из ста с лишним тысяч участников! Это выдающееся достижение! Итого 2 дня 23 часа и 27 минут!
        Пока рядовые солдаты занимались зачисткой гнезд, генерал Эрато Маккой отправилась в центр Пхары. Настало время разобраться с Императором, представляющим нежить. Почуяв ауру эльфийки, существо, в доспехах рыцаря с мечом, само вышло к ней навстречу из здания музея. Само его существование в этом мире нарушало естестественные потоки маны и законы магии. Противник Эрато настолько уверен в своих силах против целой армии, что отказался от свиты. Охрана для Императора? Смешно. Пешки сражаются с пешками. Здесь и сейчас сошлись два ферзя, средоточие боевой мощи сильнейших фракций на этом испытании.
        Как генерал с двухсотлетним боевым опытом, Эрато прекрасно понимала последствия битвы Императоров. Горит воздух, исчезают облака, озера, леса. Целые города с монументальными укрепленными строениями обращаются в пыль от той колоссальной мощи, что скрывается в ранге Императора. Дворец Жизни, способность, чье проявление в реальности искажает сами ее законы. Зная, как велики будут последствия битвы с Императором Нежити, Эрато оттягивала сражение с ним до последнего. Двадцать игроков, что остались пока ненайденными Корпорацией, если и попадут под раздачу, то наверняка смогут выжить. Хорошо уже то, что Императрица от рахни пока не вышла на охоту.
        Рыцарь, выйдя из разрушенного музея, остановился у выхода. Впереди находилась потрепанная площадь, вся в рытвинах от взрывов и атак проходившей тут некогда битвы. С другого конца улицы к мертвому рыцарю шла эльфийка. Опустив кончик лезвия меча на землю, Император положил руки на эфес и стал спокойно дожидаться оппонента. Те, кто умер однажды, умеют ждать. Для них само ожидание сравнимо с особым умением. Время есть сила, которой мертвецы владеют по-своему.
        Ощутив ауру противника, Эрато на секунду сбилась с шага. Боги Бездны! Да этот монстр находится на пике царства силы Императоров! Всего шаг до становления Полубогом. Как вообще на Играх мог оказаться некто настолько сильный?!
        - Удивлена?! - хриплый голос доносился, казалось, отовсюду. - Теперь, когда ты тут, бежать некуда. Ваш бог запретил полеты, оставив единственный способ побега в виде той игрушки, что висит у тебя на поясе. Хе-хе-хе!
        Могучая, пронзающая всё вокруг аура Императора охватила всё на километр вокруг. Стоит Эрато отступить, и ее противник голыми руками удавит вообще всех участников испытания. Порвет на куски Монархов, обратит прахом весь город, и всё это в прямом эфире на глазах у миллиардов очевидцев. Возможно, ее собственных сил вместе с поддержкой Монархов и хватит на то, чтобы одолеть этого монстра.
        Битва была неизбежна! Кровопролитная, с потерями среди людских Монархов и обычных солдат, попавших под удар сражающихся на смерть Императоров. Сейчас честь дома и клана Маккой стояла выше ее собственной жизни.
        Но то, что произошло дальше, не укладывалось ни в какую логику. Подняв свой меч, Император нежити направил лезвие не на Эрато, а себе на грудь.
        - Победа через смерть!
        Древний монстр пронзил себе грудь… свое сердце, средоточие жизненной силы, веками взращиваемой кропотливым трудом на полях сражений. Нежить, существо, живущее пожиранием самой идеи жизни… отказалось от себя. Эрато увидела своими глазами то, чего быть не могло в принципе. Самоубийство!
        Император нежити, стоявший всего в шаге от становления Полубогом, покончил с собой! Почему?! Зачем?! Ее, дочь великого дома Маккой пощадили?! Клинок, торчавший из груди рыцаря, начал растворять плоть хозяина. Не прошло и минуты, как на землю, лишившись опоры, осыпался доспех и меч, напоследок звякнувший о камень.
        Так не бывает! Монстры, эти вечно голодные твари, готовы выжить любой ценой! Сбежать, подставить преследователя под удар или отравить ядом. От них можно ждать чего угодно, но только не самоубийства. Странного, абсурдного самоубийства, когда были все шансы выжить. Что вообще происходит на этих Играх Старших?!
        Однако ник над головой Императора нежити пропал, и это было лучшим доказательством того, что монстр мертв. Система признала факт его смерти.
        Глава 9. Единственный проигравший
        Пока взбешенная выходкой противника Эрато в прямом эфире подбирала трофеи с погибшего Императора, комментаторы с удивленными возгласами описывали последствия несостоявшейся битвы.
        - О! Нет-нет-нет! - видя кадры самоубийства рыцаря, Вейден Мин покачал головой, - Дорогие зрители, крах списка ста богатейших Дворцов не за горами! Только что представитель Дворца Хекса-Дзу, поставивший пирамиду города Эторофу, проиграл ее вместе со своей ставкой на исход поединка. Рынок ценных бумаг уже штормит от этого известия. Змей-Император получил 70 % всех выигрышей, поставив на то, что Эрато Маккой выйдет из боя без единой царапины! Его позиция в рейтинге богатейших Дворцов поднялась с 768 до 99 за один час! И еще одна новость! Только что определился игрок под номером 41999-3, занявший пятнадцатое место в Прятках! Так-так-так, секунду! У нас есть имя - Теодор Ао! Наш корреспондент возьмет у него интервью.
        Игрок в потрепанной одежде появился на площадке прибытия в зоне отдыха. На лице мягкая улыбка, без намека на гордыню или раздутую честь высшего аристократа. Сразу видно, что это обычный парень из небольшого города, неведомым образом оказавшийся на Играх Старших. На поясе Тео висит красивый меч в черных ножнах, почему-то не убранный в инвентарь.
        Первый подбежавший репортер сунул Тео микрофон под нос.
        - Телеканал “Аристос-Ньюс”, Саманта Картен-Бей. Скажите, что вы чувствуете, заняв пятнадцатое место в Прятках? Судьи Скай, отвечающие за конфликты между участниками, считают что такой сложный этап не встречался на Играх уже двенадцать лет.
        - Аои?
        Опешив на секунду от ответа, Саманда спросила иначе.
        - Что вы чувствуете, оказавшись на вершине славы мира Фризе? Все же вам удалось взять пятнадцатое место, опередив больше ста тысяч лучших представителей мира Фризе!
        - Аои.
        Почуяв неладное, журналистка задала другой вопрос.
        - Может вам запомнился какой-то встреченный игрок?
        - Джон, Аои!
        Больше всего на свете Тео не любит чрезмерного внимания к его персоне. Стоит ему заговорить, как сразу обнаруживаются проблемы с речью. А говорить по новому он пока толком не научился.
        К счастью, именно в этот момент рядом с целителем в принимающей зоне телепортации появился игрок, занявший в Прятках четырнадцатое место. На бедолагу сразу же обрушилась двойная волна внимания со стороны прессы.
        Тем временем в Пхаре завершились третьи сутки, и Система снова сделала ход, резко повысив плотность маны в городе на… Пять дивизионных пунктов! Даже в Титардо, мире-гиганте, регионов, где плотность маны превышает отметку в десять единиц, не больше сотни. И каждый из них считается запретным или особо опасным! Грозовые леса, где идет дождь из молний. “Пустыня Сайвел” - вся жизнь там проходит под поверхностью. Море Хи, водный регион, в котором пространство постоянно меняется вместе с подводными течениями.
        Что более важно для Игр Старших, густая мана, словно жидкий всепроникающий яд, начала быстро стекаться в подземелья метро, заставляя жуков рахни начать скоординированное наступление! Отравление высокоплотной маной действовало на плоть монстров также, как на людей!
        Королева инсектоидов, призвав свою свиту из Монархов, была вынуждена пойти в атаку. Высвободив ауру, рахни охватили все внутренние районы города, заставив отступить низкоранговую пехоту Корпорации. Центр Пхары вскоре должен стать полем битвы между Монархами и Императорами. Обычным солдатам тут больше не место. Офицерский состав начал перегруппировку, стягивая свои силы к месту генерального сражения.
        - Пошевеливайся, пехтура! Сержант Сакс, вели своим людям отходить за пределы третьего кольца. Механизированная рота Ратников будет прикрывать отход!
        - Есть, сэр!
        - Шевелись! Артиллерия сейчас по району работать начнет. Тут станет о-о-очень жарко! Генерал лютует из-за самоубийства Императора Нежити.
        - А что не так? Мы же победили!
        - Эх, пехтура! Не тянул ты офицерской лямки, раз не знаешь. Ей же за испытание ни одного балла не досталось!
        Под прикрытием рахни-Монархов гигантские жуки сплошным потоком вылезали из-под земли, напирая на укрепления солдат Корпорации во всех районах Пхары. Помощи ждать неоткуда. Меся грязь после вчерашнего кислотного дождя, солдаты спешно покидали внутренние кольца города для перегруппировки. Штаб уже готовился к контрнаступлению.
        Хитиновая броня монстров, после смены фенотипа, окрасилась в матово-черный, повысив свою естественную прочность в два раза. Их едва пробивало стрелковое оружие мобильных пехотных доспехов Ратников.
        Когда живое черное море из жуков заполонило поверхность трех внутренних колец Пхары, Королева рахни наконец выбралась из своего логова. Вскинув жвала к небу, все инсектоиды в городе начали приветственно верещать, отдавая дань уважения венцу творения их эволюционного развития. Их крик послужил сигналом к началу генерального сражения!
        В тот же миг вспыхнули схватки между Монархами, и Эрато Маккой наконец вступила в битву, не давая противнику даже намека на попытку сдаться. Эльфийка выпустила наружу все десять своих боевых душ, придала доспеху духа боевую форму и тут же атаковала личным оружием в виде гравитационной пушки. Как и большинство представителей дома Маккой, Эрато была “Стрелком”! Императором, пользующимся всевозможным стрелковым оружием!
        Поток гравитонов черная Королева рахни встретила личным щитом. Мгновением позже, боевые души провели синхронный залп вместе с Эрато, уничтожив одной атакой весь центр Пхары. Плазма, коррозийные заряды, кумулятивныей и термобарические снаряды, лучи ментального подавления. Каждая из боевых душ Эрато была стрелком-Монархом, использующим свой уникальный тип боеприпасов.
        Если отсутствие первой контратаки еще можно списать на фактор неожиданности, то второй уже никак не может быть просто совпадением. Атаки Эрато нагло игнорировались! Королева рахни, стоя в своем черном одеянии из брони, все так же легко держала личный сферический щит. Пятачок земли под ее ногами остался единственным целым куском посреди огромного кратера.
        - Мы слыш-ш-шим, как дрожит твой Голос. Не достой-й-йно, Императри-и-и-цы! - Королева хрипя выговаривала слова. - Тебе не стать достой-й-ной. Не превзойти себя. Но Мы други-и-ие! Мы умрем достой-й-но! Наша жизнь… обретет смысл… в нашей смерти.
        Подняв все шесть лап к небу, Императрица жуков отправила ментальный сигнал своим войскам, и картина на поле боя начала резко меняться. Первыми отреагировали Монархи-рахни. Перестав сражаться, они бросились к Королеве, заключая ее тело в свои объятья. И она ответила им, прикрыв их спины своим расширившимся личным щитом. Его свечение сменилось с холодно-голубого на тепло-оранжевый, отдавая эманациями самой жизни. Затем подоспели Рыцари, и странная процедура повторилась. Императрица жуков, будто насмехаясь над упорством Эрато, продолжала игнорировать ее атаки, укрывая своих детей под щитом.
        Когда подоспели рахни-Витязи, кратер от первых атак Эрато уже был целиком заполнен шевелящейся массой насекомых. Чем больше становилось жуков, тем сильнее расширялся купол щита Королевы, раздираемый атаками со всех сторон. Эльфийка злилась, требуя огневой поддержки от артиллерийских батальонов, расположившихся у внешних границ города. Сейчас идеальный шанс разделаться со всеми жуками разом!
        - Говорит генерал Маккой! Приказываю! Открыть огонь из всех орудий по центру Пхары! Координаты отправлены наводчикам. Огонь по готовности! Повторяю, огонь по готовности!
        Загрохотали раскаленные стволы артиллерии, посылая в небо по большой дуге дорогие артефактные снаряды, созданные специально против высокоранговых монстров. Даже Императора можно убить, если он сам себя загонит в угол. Офицерский состав армии Корпорации отступил от центра Пхары, опасаясь дружественного огня. Купол личного щита Королевы Рахни, растянутый до размеров крупного холма, начал расцветать всполохами взрывов. Однако даже такая массовая атака не остановила странное шествие монстров к своей Императрице. Сейчас по улицам ночного города в сторону центра текли целые черных реки из копошащихся жуков. Холм плоти вырос до размеров маленькой горы, обстреливаемой артиллерией со всех сторон.
        Через девятнадцать минут, когда все рахни от Монархов до Стражей образовали гору живой, мерзко копошащейся плоти, растянутый до предела щит Королевы начал пульсировать, синхронизируя жизненные ритмы всех ее потомков. Успев распознать готовящееся самоубийство, первыми отреагировали полковники, отдавая приказ своим подчиненным.
        - Отступить до четвертого круга! Это ловушка жуков-бомбистов!
        Сейчас стало очевидно, что отвод пехоты под прикрытием Ратников чуть ранее оказался удачным тактическим ходом. Эрато не отступала, продолжая яростно атаковать Королеву рахни всей своей боевой мощью. В какой-то момент ее собственные атаки привели к тому, что эффективность артиллерии опустилась до нуля. От ударных волн вызванных попаданием ее оружия, артефактные снаряды взрывались еще на подлете.
        Раздавшийся на двадцать второй минуте взрыв по своей мощи превзошел ядерный, напрочь уничтожив три внутренних городских кольца. Полковники успели прикрыть личными щитами менее прокаченный офицерский состав.
        Больше всего пострадали не солдаты и даже не пара погибших во взрыве игроков, их имена вообще вычеркнули из рейтинга. А гордость Эрато Маккой, генерала 128-й армии Корпорации! За три дня она не заработала ни одного балла!
        По условиям “Пряток” эльфийка получала очки только за головы убитых ей Императоров. Но оба ее оппонента, вопреки логике монстров, покончили с собой, оставив ни с чем дочь Великого Дома.
        Двадцать минут спустя Эрато, сохраняя невозмутимое лицо, наведалась в укрепления клана палачей Сай-Клоу. Много камер вышло из строя, но за ней сейчас определенно наблюдают, ожидая проявления отчаяния или разочарования. Не дождетесь!
        Недостроенную высотку Сай-Клоу, находящуюся в четвертом кольце, сильно потрепало. Само здание отчетливо наклонилось набок, но игроки продолжали держаться. Эрато лично сняла пояса с девяти истощенных людей, отключивших подпитку их клановой коллективной способности. Они взяли места с четвертого по тринадцатое, таким образом заняв своей фамилией почти весь топ-10. Одно только это, уже считается выдающимся достижением, даже по меркам Игр Старших!
        Комментаторы подливали масла в огонь, ожидая интересной развязки. Прошло больше трех суток, и наконец начался долгожданный финал.
        Вейден Мин не находил себе места от нахлынувшего волнения.
        - Осталось всего три финалиста! Госпожа Маккой отвела войска всеблагой Корпорации на границу города. Часть солдат отдыхает и проходит лечение после трехдневной облавы. Сейчас, когда все районы Пхары не раз обследованы, батальон техподдержки запускает новые улучшенные беспилотники для поиска игроков за пределами энергетического барьера. Полковые взводы магов, роты видео аналитиков, отряды с собаками также начали прочесывать пригород. Напомню, дорогие зрители. После трех дней буйства природной стихии, агрессивного поведения монстров, рабочими осталось всего четверть видеокамер. Местоположение трех игроков, вышедших в финал, до сих пор остается неизвестным!
        В студии телеканала царила атмосфера тотальной усталости. То, что для зрителей выглядело, как трехдневное шоу, для персонала вылилось в адский семидесяти двух часовой марафон в прямом эфире. Сам комментатор Вейнден Мин поклялся зрителям показать победителя и только потом пойти спать. От его одежды уже знатно попахивало потом, и если бы не медицинские стимуляторы, ведущий давно бы потерял сознание от переутомления.
        Едва проснувшаяся Аэлита, проходя мимо стола Вейдена, поставила на него кружку с горячим кофе и, мило зевая, села в соседнее кресло. Выделенный под ее запрос монитор с игроком 41999-1 показывал последние заснятые камерой кадры. Жук-фуражир приземлился у входа в метро, и сразу после этого рахни-стражи, стоящие в тамбуре, выстрелили едкой кислотой в дрон-камеру. Что произошло дальше в логове жуков - неизвестно.
        За сутки с того момента, как Аэлита увидела тот бой в недостроенной высотке, ее скромная ставка в 50 тысяч монет на этого игрока уже выросла в семьдесят раз! Не важно, выиграет Джон или нет, девушка уже заработала на нем целое состояние. Однако сам Джон Голд уже получил нечто большее, чем деньги. Его имя уже знает каждый зритель Игр Старших в мире Фризе. Студенты, домохозяйки, водители батискафов, королевские семьи и Дворцы великих Императоров - все они задавались одним вопросом. Протирая сонные глаза, Вейден неосознанно озвучил его.
        - Кто такой, этот Джон Голд?
        - Вейден-сан?
        - Нет, ну правда!? Два его напарника по команде вошли в сотню лучших участников Пряток. И кто они? У того старика даже фамилии нет! У них обоих бытовая экипировка, низкий ранг и настолько простая история, что диву даешься. Целитель-огрызок, бывший водитель и воин?! Как такая команда вообще попала на Игры Старших?! И да, черт возьми! Я не могу понять: кто такой Джон Голд? Кто он? Откуда пришел? Почему, мисс Ван-Хайдел? Почему о таком человеке никому ничего не известно? Не только во Фризе, но и в других мирах, где идет Битва за Будущее!
        Добытая и озвученная журналистами информация о работе Джона на шахте клана Нар послужила причиной череды забавных последствий. Еще вчера его фамилией назвали профсоюз горняков в одном из соседних с Эторофу городов. Акции самого клана Нар поднялись в цене, и патриарх Драйтен Нар пообещал пригласить род Голд под свое крыло, если Джон выйдет в финал.
        Пока Вейден озвучивал успехи поисковых отрядов за пределами города, в самой Пхаре за дело взялись Монархи и сама Императрица. То, о чем говорила Аэлита Ван-Хайдел, описывая характер генерала Эрато, начало сбываться в реальности.
        Выпустив всю свою ауру наружу, Императрица разом охватывала десятки кварталов. Она словно живой сканер проверяла всё, чего касалась. Сначала крупные здания, потом подвалы и городские магистрали под ними, заглядывая так глубоко, что даже строителям местного метро и не снилось. Восприятия Эрато хватало на прощупывание каждого камешка и мокрицы, что залегали на глубине до двухсот метров. Под воздействием ее силы в воздух взлетали куски мусора, разрушенные дома, фрагменты почвы и целые пласты дорожного покрытия. Взбешенная эльфийка в буквальном смысле перетряхивала весь город, ища трех оставшихся игроков.
        С наступлением четвертого дня Система запустила над городом непрекращающийся ливень. Казалось бы, слишком простая мера, но уже через час уровень воды поднялся на метр, взбесив Эрато еще больше.
        Спустя 4 дня 7 часов и 27 минут полковнику Боуслу Мьяку удалось обнаружить игрока, занявшего третье место в Прятках. Девятнадцатилетняя Сорина Крайник, зверолюд-мышь из Дворца Прерии, имела всего лишь ранг Стража. Отчасти это ее и спасло от быстрого обнаружения сканерами биоактивности. Еще на старте смышленая девица сообразила, что имеет расовое преимущество перед другими участниками Пряток. Добравшись до пятого городского кольца, Сорина нашла детскую песочницу и закопалась в ней на глубину девяти метров. Сняв все артефакты и лишнюю экипировку, зверолюдка перевела свое тело в состояние ложной смерти. Тот самый расовый бонус от мышиной крови, текущей по ее венам. Глубокая спячка! Пульс и клеточная активность стали настолько низкими, что даже заклинания магов жизни не смогли ее обнаружить.
        Прошло еще полдня, и отряд дальней беспилотной разведки обнаружил следы биоактивности далеко за пределами энергобарьера. Ста семидесятидвухлетний гномий Монарх Баон Бергандур использовал магию и комбинацию способностей пространственного и земляного типа, на короткий промежуток времени изменив фазовое состояние своего тела. Это позволило Баону пройти сквозь электробарьер, перекрывающий выход из Пхары и над землей и под ней. Когда гнома нашли солдаты Корпорации, он еле плелся. Смена фазового состояния нанесла эфирному телу старого Монарха серьезный урон.
        С красными от недосыпа глазами Вейден Мин смотрел на десятки, сотни экранов.
        - Второе место! 4 дня, 17 часов и 52 минуты дали Баону-старшему 2512 баллов. Его внук Баон-младший выбыл из состязаний на второй день. Я… я все еще жив и продолжаю вести репортаж-марафон по Пряткам! Напомню, что в зоне отдыха есть “Магазин Наград”, в котором на эту сумму можно купить эфирные органы, квинтэссенции и артефакты ранга Старшей Крови. Итак, есть новости от медиков Корпорации. Патриарх рода Бергандур получил серьезные травмы энергоканалов, и целители сомневаются, что он сможет участвовать в следующих этапах Игр Старших. Студия “Аристос-Ньюс” желает господину Баону крепкого здоровья, ведь с каждым пройденным этапом список наград расширяется. Баллы также можно будет поднакопить. Остался всего один участник, дамы и господа! Джон Голд! Последний из ста четырех тысяч семисот игроков! Я, Вейден Мин, ставлю на кон свою гордость комментатора! Сколько бы не пришлось ждать, я вместе с вами увижу финал Пряток своими глазами!
        Самого Вейдена прямо на глазах Аэлиты уже трижды приводили в порядок целители. Комментатор спал по пятнадцать минут каждые четыре часа, когда студия телеканала запускала новостной блок. После пяти суток без нормального сна психологическое состояние комментатора уже было на пределе. Оно и понятно.
        Брокеры, принимающие ставки на исход пряток, сообщают о крахе списка богатейших кланов мира Фризе. Две соседних страны, воевавших с Саландийским Халифатом, объявили о капитуляции, обрушив фондовый рынок ближайших государств. Причиной тому стало резкое усиление сразу девяти представителей правящего клана Халифата - палачей Сай-Клоу! Пока неизвестно, что они купят в “Магазине Наград”, но то, что они станут намного сильнее - однозначно.
        Под конец пятого дня, едва закончился 24 часовой ливень, как Система напомнила о наличии третьей стороны в испытании, устроив нашествие саранчи в затопленном городе. И это прямо внутри электробарьера! Насекомые облепили все высотные постройки и теперь никуда не могли улететь. За последние несколько дней военные забрали тела убитых монстров. В начавшемся голоде, рой саранчи начал пожирать сам себя. Монархи и Императрица Эрато продолжили поиски, прочесывая все пространство над землей и под ней.
        Начались шестые сутки, и, будто издеваясь над всеми, Система не стала ничего делать. Пхару проверили сверху донизу. Вышедшая за пределы электробарьера армия обыскала все в пределах двухсот километров от города. Если бы был хотя бы один намек на наличие следов беглеца, его бы уже обнаружили. Пара специалистов по предсказаниям заверили Императрицу, что Джон Голд все еще находится в городе.
        - Госпожа Маккой…
        Эльфийка остановила пророка.
        - Ответы, сержант Кован! Вас и всю вашу братию с шаманскими побрякушками взяли в армию Корпорации за навыки прорицания. Где! Спрятался! Этот! Игрок?
        - Мы с коллегой думаем, что он под землей.
        - Думаете? - Императрица посмотрела на сержанта, как на пустое место. - Прошло пять дней, а вы все еще думаете? Два прорицателя с тремя ассистентами все еще думают?
        Кован нахмурился. Прорицание - это не то, что можно получить через силу. Но и объяснять Императрице всю сложность этого момента нет смысла.
        - Госпожа Маккой, наши предсказания опираются на связь с волей мира. Уже то, что мы можем сказать на пятый день, что игрок все еще в городе, можно считать чудом.
        - Пошел вон отсюда, бездарь!
        После самоубийства жучихи в Пхаре рухнуло всё, что только могло рухнуть. Центра города вообще не стало. Тоннели метро завалены напрочь. Потом кислотный дождь и наводнение залили руины доверху.
        ***
        ЭТАП 1: ПРЯТКИ - ЗАВЕРШЕН! ПРОЙДЕНА ОТМЕТКА В 168 ЧАСА.
        Начислено 10080 баллов. Вы можете потратить их в “Магазине Наград”
        КОЛИЧЕСТВО ФИНАЛИСТОВ В ПРЯТКАХ: 1 ИЗ 104700 УЧАСТНИКОВ.
        ЖЕЛАЕТЕ ПЕРЕМЕСТИТСЯ В “ЗОНУ ОТДЫХА”: ДА / НЕТ
        ДО НАЧАЛА “ЭТАПА 2: ВЫЗОВ ВРЕМЕНИ” ОСТАЛОСЬ 59:59…58…57
        …
        ВНИМАНИЕ! ВСЕМ ФИНАЛИСТАМ ЭТАПОВ ИГР СТАРШИХ ДОСТУПЕН ВЫБОР АЛЬТЕРНАТИВНОЙ НАГРАДЫ!
        ОПИСАНИЕ: Предложенная альтернатива соразмерна количеству баллов. Все полученные до этого момента наградные баллы будут списаны. Получится вам получить желаемое или нет, будет зависеть от Вас, 41999-1.
        СТАТИСТИКА УСПЕШНОГО ПОЛУЧЕНИЯ АЛЬТЕРНАТИВНОЙ НАГРАДЫ - 7,39 %
        ЖЕЛАЕТЕ ВЫБРАТЬ АЛЬТЕРНАТИВНУЮ НАГРАДУ: ДА / НЕТ
        ***
        Сидя в баре “Звездочка”, посреди зоны отдыха, Демиан Прэй, сохраняя абсолютное спокойствие, попивал коктейль, приготовленный игроком-барменом специально для зверолюда. Попробовав кончиком языка зеленую жижу на вкус, Демиан оценил ее богатый вкус и начал лакать, как это принято у кошачьих.
        - Вам понравилось, сэр?
        Бармен-человек ярко белой тряпкой протирал бокалы, прямо на глазах у посетителей.
        - Да, Себас. В последний раз хороший зверолюдский коктейль мне попадался больше полугода назад. Наши вкусовые рецепторы…
        - … в разы чувствительнее человеческих к сладкому и соленому. А вам, Монархам, приходится еще сложнее. Ну, с вашим то восприятием. - Себас кивнул на бокал Демиана. - Я добавил корень валерьяны, как нейтральный компонент. Вашему кошачьему собрату такой микс особенно хорошо подходит.
        - Благодарю. Сделайте еще десяток таких с собой на вынос. Положу в инвентарь и буду время от времени их попивать, вспоминая о хорошем бармене.
        - Вы уже десяток выпили, сэр. Может хватит? Валерьяна может оказать не самый хороший эффект.
        - Ожидание клиента немного затянулось. Впрочем, я даже рад этому. Ваш бар приятно скрасил это время.
        Пока Демиан спокойно беседовал с барменом, другие клиенты заведения смотрели на большом экране головизора финал Пряток. Люди, гномы, эльфы, хаоситы всех мастей - собравшись тут, они кричали от радости за своего игрока-собрата, уевшего Императрицу Эрато Маккой.
        Комментатор Вейден Мин от “Аристос-Ньюс” в прямом эфире зачитывал результаты финала.
        - Игрок под номером 41999-1, Джон, мать его, Голд, занял первое место в играх в прятки! 10080 баллов, дамы и господа! Напомню, что два его товарища по команде, Теодор Ао и Наумар, заняли 15 и 87 места. Погодите-ка? Система пересчитала результаты… по какой-то причине все баллы Джона Голда перечислены на счет госпожи Эрато Маккой. Это невозможно! Судя по новым подсчетам, Императрица с последнего места перепрыгнула сразу на второе! Эм… теперь у победителя ноль баллов, а у второго места 10080. О Боги Бездны… о Боги Бездны и все демоны вместе взятые… букмекерские конторы объявляют о разорении одна за другой… за одну минуту в мире Фризе перестал существовать Дворец Монеро, чьего резервного фонда не хватило для покрытия ставок.
        Пока зрители сходили с ума от последних подсчетов Системы, Демиан со спокойной душой лакал свой коктейль, слушая в пол-уха возбужденные возгласы комментатора. Судья уже видевший подобное в прошлом, понял, что произошло. Выходцы из клана Скай с минуты на минуту скажут зрителям тоже самое.
        Всевидящая Система могла так поступить с баллами в рейтинге только в одном случае. Участник должен был отказаться от награды в виде баллов, согласившись на альтернативную награду. Последовала корреляция подсчетов, и заслуги Джона Голда засчитали тому, кто пострадал от его действий больше всего. Не понятно как, но он был причастен к тому, что Эрато Маккой не получила ни одного балла. А это значит, что он причастен к самоубийству обоих монстров-Императоров.
        Спокойствие Демиана, мирно сидящего в баре зоны отдыха, было вызвано тем, что он лично видел Джона Голда. Видел, идентифицировал и потому понимал, что такая добыча будет до последнего трепыхаться, пытаясь вырваться из лап судьи, даже когда те окажутся на ее горле. Укусит за руку, заведет в засаду или натравит врагов, используя эффект неожиданности и преимущество в местности. Да… так уже было, и не раз. А потом все они сбегают в какой-нибудь крупный город, где права судей ограничены.
        Зная, об альтернативных наградах, Демиан не сомневался в выборе Джона. Компас “Навигатор”! Регалия, как наградной знак могущества, позволяющая телепортироваться в любое ранее посещенное место. Идеальный предмет для побега от судьи!
        Демиан улыбнулся, смотря сквозь бокал на экран.
        - Игры только начались, Джон. Радуйся, любимое дитя мира! Первый раунд за тобой.
        Демиан терпеливо ждал, когда его добыча потеряет бдительность.
        ***
        Пока судья выпивал в баре “Звездочка”, начался последний час отдыха перед началом второго этапа Игр Старших. Никто из участников пока не знал, что значит “Вызов времени”. Марафон? Битва? Или что-то еще? Пользуясь тем, что интерфейс заработал, аристократы перезаряжали артефакты, устанавливали союзы и объявляли имена тех, кого отныне считают своим врагом. Зона отдыха стала постепенно превращаться в арену политических игр. Не будь тут клана Скай, благородные давно бы устроили демонстрацию силы, заявляя свои права победу в Играх. Уж больно сладок был приз за второй этап!
        УСЛОВИЕ II-ГО ЭТАПА: Вызов времени || НАГРАДА: ключи от Руин, разумное оружие, время в башне гармонизации ауры.
        Сообщество высших аристократов, было сильно раздражено тем, что в ТОП-100 попал не просто низкородный, а фактически обычная чернь без фамилии, вместе с носителем класса-огрызка. Еще до того, как началась травля, Наумар скрылся в номере отеля и никому не открывал. Сначала род Ао, а потом и Голд, добавили в черный список, все, кто только мог. Дворцы заняли нейтральную позицию, не желая пачкать репутацию. Но не рода и кланы! Им требовался формальный повод для объявления войны, дабы потом можно было отобрать те вещи, что старик и целитель-огрызок купят в “Магазине Наград”.
        Аристократы, будто стая голодных гиен, вились вокруг отеля, ища повод для агрессии. Задетое плечо, отсутствие извинений, неуважительный взгляд. Абристрам Скай, для признания статуса войны между микро-родом и великим кланом, хватит и такого объяснения, подтвержденного Системой.
        Возможно и то, что старик с целителем сбегут во Фризе, но тогда для них все будет кончено. Лучше отдать ценности здесь и сейчас, на глазах у других гиен, чем потом доказывать, что у тебя их уже нет. Или же, эти храбрецы отправятся на следующий этап Игр, и тогда другие благородные найдут повод для агрессии. Здесь, во Фризе или на Играх - везде их будет ждать один конец. Мало получить награду на Играх Старших! Важно также иметь достаточно сил ее удержать!
        Вокруг отеля “Красный Ноябрь”, кружили высокоранговые гиены, с гербами высшей аристократии мира Фризе. Люди, пара эльфов из княжества “Вечной Зимы”, гномы из “Мертвого Легиона”, свободные зверолюды-охотники из мира Сав. Все они боялись упустить шанс “быть оскорбленными”. На крыше одного из домов сидела Леандра Скай, судья Игр Старших. Женщине в возрасте хорошо заплатили за то, чтобы пришла сюда и засвидетельствовала то, что увидит. Никакого нарушения закона или взятки!
        Пока хищная братия ждала выхода и добровольной сдачи старика с целителем, по улице в сторону отеля спокойно прошла Эрато Маккой. Императрица спросила у сотрудницы отеля, где остановились гости с никами Наумар и Теодор Ао.
        Поднявшись на нужный этаж, Эрато, несмотря на весь свой высокий статус, постучала в дверь.
        - Это генерал Маккой! Я знаю, что вы внутри. Знаю, что вы меня слышите и все равно не собираетесь открывать. Отойдите от двери подальше, чтобы не задело осколками.
        Приложив минимум усилий, эльфийка выломала сверхпрочную дверь вместе с косяком и куском стены, поставив их в коридоре номера.
        Выскочивший на шум Наумар, опешил от такой наглости.
        - Вы нарушили правила “Зоны отдыха”! Будь вы хоть сто раз Императрицей, такое вам не сойдет…
        - Отель и так принадлежит Великому Дому Маккой. Я могу приказать персоналу выгнать вас на улицу, на растерзание тем гиенам! Аррр! Лучше замолчи старик, пока не прибила! Сбиваешь своей болтовней с мысли. Возьми это и передай Джону. Мне не нужны его подачки!
        В руки старика перекочевали два флакона - “Квинтэссенция Света” и “Квинтэссенция Тьмы” на 50 единиц родства со старшей магической стихией каждая. Каждый такой флакон стоил по 5000 баллов в “Магазине Наград”.
        У торговца затряслись руки. Эльфийка вовремя подхватила выпавший из пальцев пузырек.
        - Я не могу…
        - Сможешь! Куда ты теперь денешься. Сиди спокойно и не дергайся. Гиенам я скажу, что вы под защитой Корпорации.
        - Аои!
        Выйдя из ванны после душа, Теодор увидел в номере очаровательную эльфийку. Парень так и замер на месте от ее красоты. Стройная, подтянутая, в военной форме, в реальной жизни Императрица оказалась намного красивее, чем на видео.
        - А, это ты? - Императрица наконец заметила влюбленный взгляд паренька. - Парень, я старше тебя тебя две сотни лет.
        - Аои, красива! Аои, Эрато!
        Наумар, держа флаконы двумя руками, опешил от увиденного. Этот парень видимо вообще не знает границ разумного.
        - Кажется, мой друг сказал, что ему все равно, чем вы не похожи. Вы для него все равно невероятно красивы и он не находит слов, чтобы выразить все ваше великолепие.
        - Прямо так и сказал? - Эльфийка улыбнулась.
        Теодор подбежав к Императрице бесцеремонно схватил ее ладонь, сжав в своих руках.
        - Аои, Игры! Джон, красиво, интересно, аои!
        - Парень, лучше отпусти.
        - Джон, вызов, время, аои! Ты… быть… красива…
        Покраснев от целой тирады, услышанной из уст немногословного Теодора, Наумар неловко кашлянул.
        - Мне кажется, Тео хотел сказать, что вы ему очень нравитесь, как невероятно красивая женщина. Он хочет поделиться с вами самым ценным из того, что имеет, желая познакомить с Джоном. И потому приглашает пойти с нами на “Вызов времени”. Госпожа Маккой, вы можете мне не верить, это самая длинная фраза, которую я когда-либо слышал из уст этого парня.
        Повидавшая за свою жизнь множество мужчин, Эрато и так понимала, что в действиях этого парня нет и намека на корысть. Просто увидел красивую девушку и сразу решил пригласить ее на свидание. Такие поступки кажутся весьма милыми, даже спустя два века жизни.
        В каком бы мире не жила девушка, она не может сразу взять и согласиться на подобное.
        - Правда? Прямо так взял и сказал, что приглашает меня на “Вызов времени”. А если у меня нет пригласительного билета?
        - Аои! Быть, интересно! Джон, На-у-мар, Эрато… Эрато кра-си-вая…
        - Ох, уж эта любовь! Даже этот чурбан в болтуна превращается! Тео, госпожа Маккой занятая женщина. А вдруг у нее муж есть?
        - Подождите, нет у меня планов на вечер!
        - Аои! Красива.
        Поняв настрой эльфийки, Наумар ухмыляясь кивнул.
        - Хм, кажется Тео все равно на наличие мужа.
        - Я не замужем!
        В это момент, в вынесенную в коридор дверь постучал гном-старик.
        - Простите, я невольно подслушал ваш разговор из соседнего номера. Госпожа Маккой! Господин Наумар и Теодор. Я хотел бы присоединится к вашей команде в следующем этапе Игр. И простите за бестактность, но у меня как раз есть свободное приглашение на Игры.
        В гости пожаловал сам гномий Монарх Баон Бергандур, занявший второе место в Прятках.
        Глава 10. Вызов времени
        После разговора с Королевой рахни меня отвели на нижние уровни улья, где скапливалась мана, стекающая сверху. Затем события понеслись галопом. Был сильный взрыв, землетрясение, обвал тоннеля, потоки кислоты, полное затопление и прорыв одной из стенок улья. За ней оказывается текла подземная река, в которую меня и снесло бурным потоком.
        В полной темноте я как амеба ползал по каменному руслу, борясь с течением, уносившем меня все дальше. Используя развернутую наружу ауру и магическую связь со стихией воды, в какой-то момент всё же удалось ощутить наличие воздушного кармана в подземной реке. Выбравшись на островок, отогрелся, перекусил и лег спать. Пять с половиной дней непрерывного стресса, с попытками выжить и продержаться в Прятках как можно дольше, довели меня до полного морального и физического истощения.
        Спустя полтора дня я проснулся от последнего системного сообщения.
        ЭТАП 1: ПРЯТКИ - ЗАВЕРШЕН! ПРОЙДЕНА ОТМЕТКА В 168 ЧАСА.
        Начислено 10080 балов. Вы можете их потратить в “Магазине Наград”
        КОЛИЧЕСТВО ФИНАЛИСТОВ В ПРЯТКАХ: 1 ИЗ 104700 УЧАСТНИКОВ.
        ЖЕЛАЕТЕ ПЕРЕМЕСТИТСЯ В “ЗОНУ ОТДЫХА”: ДА / НЕТ
        ДО НАЧАЛА “ЭТАПА 2: ВЫЗОВ ВРЕМЕНИ” ОСТАЛОСЬ 59:59…58…57
        …
        Внимание! Всем финалистам этапов Игр Старших доступен выбор альтернативной награды!
        ОПИСАНИЕ: Предложенная альтернатива соразмерна количеству баллов. Все полученные до этого момента наградные баллы будут списаны. Получится вам получить желаемое или нет, будет зависеть от Вас, 41999-1.
        СТАТИСТИКА УСПЕШНОГО ПОЛУЧЕНИЯ АЛЬТЕРНАТИВНОЙ НАГРАДЫ - 7,39 %
        ЖЕЛАЕТЕ ВЫБРАТЬ АЛЬТЕРНАТИВНУЮ НАГРАДУ: ДА / НЕТ
        Про то, что Система назвала альтернативной наградой, я видел на уровне слухов в записях ведьм Старшей Крови. Уж больно редкие случаи получения таких вещей, даже по меркам благородных с тысячелетней историей. Ведьмы не писали прямо о том, что “да, такие награды существуют”. Даже я смог обнаружить информационную несимметричность, только перелопатив всю библиотеку. Кто-то из высших ламий намеренно удалял важные сведения о выдающихся личностях, столь же намеренно оставляя белые дыры в истории. Неприкрытый намек - захочешь, найдешь то, что скрыто.
        Получается примерно так. Есть простые товары, которые можно купить за деньги - мечи, стрелковое оружие, еда, дома. Это 99,999 % вещей находящихся на открытом рынке. Проще говоря, их можно купить за деньги.
        Выше них находятся эссенции, органические минералы и металлы, покупать которые можно только благородным. Во всяком случае, такие порядки по Фризе. Редкие виды - эссенции света, тьмы, астрала, веры и пространства продают только представителям Старшей Крови. Этот пункт я объяснял Джинронгу: “Серьезная магия только для благородных. Чернь пусть идет в рода, кланы и дворцы, отрабатывая доступ к ней.” Это товары, ограниченные к продаже.
        Аурохранители, разумное оружие и доспехи, контракты на призывных существ и другие вещи, присущие Старшей Крови - товары, не только ограниченные к продаже, но и к владению. Это предметы стратегической важности, цены на которые сильно варьируются от случая к случаю. Ключевой момент - их все еще можно купить за деньги.
        Эфирные органы и квинтэссенции - инструмент власти над свободными Рыцарями, Монархами и Императорами. Да, бывают и свободные! Как заставить такого пробужденного поработать на интересы Дворца? Или встать за защиту государства во время войны? Деньги их не интересуют. Однако у квинтэссенций нет верхнего предела по поглощению. Чем сильнее родство со старшим проявлением магической стихии, тем сильнее маг становится. В общем, Игры Старших не зря так называются.
        Существует и то, что нельзя достать, даже имея все деньги мира, огромное могущество и неограниченную власть. Нечто недоступное обывателям! Регалии, знак могущества, дарованный пробужденному самой Системой за самые выдающиеся достижения. Некий предмет, функция подсистемы в интерфейсе, четвертый скрытый класс или способность, чей эффект не вписывается в стандартные рамки от Е до SSS-ранга.
        ЖЕЛАЕТЕ ВЫБРАТЬ АЛЬТЕРНАТИВНУЮ НАГРАДУ?
        ДА / НЕТ
        Если есть хотя бы намек на возможность получить такой предмет, я зубами ухвачусь за него. Выбираю, “Да”!
        Выбор альтернативной награды за победу в Прятках проходил в странном пространстве. Оно было скорее двухмерным, чем трехмерным. Не будь мое сознание таким гибким в вопросе чувственного восприятия мира, я бы не смог понять, как там вообще ориентироваться. Ты не видишь, не слышишь, не чувствуешь собственное тело. Сознание замирает. В первые секунды кажется, будто само время остановилось. Все, что Система оставляет победителю - это душу, ману и ауру, как совокупное отражение самой идеи жизни - душа, энергия, тело.
        Только оказавшись в этом месте, я понял, почему вероятность получения награды оценивается всего в 7,39 %. Мало кто сможет сходу преодолеть такое мини-испытание.
        После достижения 32-го уровня и боя с парой мечников у меня осталось 3093 свободных начала. Три сотни пришлось сжечь на три активации умения вспышки. Поскольку рук, ног и глаз для координации формы ауры нет, я начал раздувать ее в форму сферы, от души как начальной точки. Вскоре удалось ощутить некие границы.
        ДОСТУПНА СФЕРА НАГРАД НОВИКА (2000 ШАГОВ)
        ДОСТУПНЫЕ НАГРАДЫ:второй мозг, активатор, инвентарь, навигатор
        Ах вы благородные гады! А я-то думал, почему аристократы на состязания от Системы всегда приходят с максимальным для ранга уровнем. 2000 шагов, это 2000 свободных начал. Столько получит Новик, взяв обычный тотем и двадцать уровней. Видимо, чем дальше раздуваешь ауру, тем больший список возможных наград от системы. Будь у меня еще девять уровней, я бы дотянулся до наград для Стражей.
        Сейчас, оказавшись в двухмерном пространстве, я ощутил сразу четыре доступных регалии.
        “Второй мозг”, судя по описанию, расширяет умственные способности владельца, хранясь в параллельном пространстве. Улучшает контроль над владением аурой, маной, плетением заклинаний, оценкой ситуации. В целом, невероятно крутая штука, польза от которой есть и в бою, и в повседневной жизни.
        “Активатор”, еще более удивительная вещь! Его смело можно назвать полкой быстрого доступа, на котором размещены готовые к применению умения, заклинания и способности. Не надо плести чары Шара Огня, напитывая аурой и маной. Достаточно вынуть их из активатора и швырнуть куда угодно. Всего пара слотов, но уже это является огромным подспорьем! Всегда есть шанс сбежать из западни, если вбить в активатор заклинание экстренной телепортации. Или забраться в тыл врага, мгновенно вывалив на его войска массовую атаку. Ценность активатора сложно переоценить. Это как третья невидимая рука для воина, напарник для мага и первый помощник для ремесленника. Ближе всего по аналогии активатор похож на джокера из карточной колоды. Неожиданный, универсальный, смертоносный козырь!
        “Инвентарь” - не кольцо, сундук или сумка, а личное пространство под системные вещи объемом 1000 м3. Речь идет о снижении веса хранимых предметов на 100 %, без затрат маны. Внутри целиком поместится девятиэтажное здание! Идеальная регалия для торговцев, ремесленников и контрабандистов. Ходят слухи, что Император Кронос построил внутри своего “инвентаря” целый город, объединив его со своей способностью дворца жизни. Еще один джокер, если найти способ им правильно воспользоваться.
        “Навигатор”, предмет, выглядящий в своем временном воплощении, как личный компас. Если капнуть в него каплю крови, стрелка всегда будет указывать на ее владельца. Пишется точное расстояние до объекта, открывает на постоянной основе модуль интерфейса “Карта”. Навигатор, по сути, надстройка над интерфейсом и может ориентироваться на восприятие пользователя, указывая дорогу к тому, что он ощутил - людей, эманации, эссенции, живое и неживое. Он воплощение самой идеи навигации, построенной поверх умвельта владельца. Но главная особенность этой регалии - возможность телепортировать владельца в любое место, в котором он уже однажды побывал!
        ЖЕЛАЕТЕ ВЫБРАТЬ НАВИГАТОР В КАЧЕСТВЕ АЛЬТЕРНАТИВНОЙ НАГРАДЫ?
        ДА / НЕТ
        Странный вопрос. Конечно же да! По сути, регалия навигатора - единственный из перечисленных предметов, способный хоть как-то повысить мои шансы сбежать от Демиана.
        Стоило выбрать регалию, как Система предложила отправится в зону отдыха или сразу на второе испытание Игр Старших. Выбор был очевиден!
        ***
        Мир Спайс-Сирдамур [Край Великанов]
        Вспышка телепорта перенесла меня прямиком в локацию следующего этапа. Судя по солнцу в зените, сейчас полдень, и по полю с колосьями пшеницы гуляют золотистые волны от ветра. Обостренное восприятие улавливает, как неподалеку резвится деревенская ребятня, звонко смеясь на всю округу. Можно подумать, кругом сельская идиллия! Однако толстые стволы трехметровых колосьев пшеницы заставляют задуматься о размере детишек, которые тут живут. Есть миры, где людей другие разумные цивилизации низвели до уровня диких, неразвитых паразитов. И что-то мне подсказывает, что Спайс-Сирдамур как раз такой случай.
        До начала инструктажа по “Вызову времени” оставалось еще пятнадцать минут. Осмотревшись, понял, что других игроков поблизости пока нет. Уверен, они придут пораньше, ища возможность создать себе фору для победы.
        Вдали виднеются покрытые снегом горы, густой лес из высоченных деревьев-гигантов и бескрайнее болото с парящим над ним зеленым облаком ядовитых газов. Судя по ощущениям маны, второй этап Игр проходит в мире, где недавно началась Битва за Будущее. Что-то в пределах одной единицы по дивизионным стандартам Титардо. В общем и целом, сильных монстров тут быть не может. Максимум Рыцари и один Монарх на весь мир, да и тот скорее всего в спящем состоянии.
        Пока есть время до инструктажа, можно заглянуть в интерфейс. Мне очень интересно посмотреть, чем именно расплатилась Королева рахни.
        ЭФИРНЫЙ ОРГАН “ЯЙЦЕКЛАД”
        ТЕКУЩЕЕ РАЗВИТИЕ: РЫЦАРЬ || УЛУЧШЕНИЕ: 377.440 / 750.000 || РЕЙТИНГ МОГУЩЕСТВА: S+
        ОПИСАНИЕ: позволяет помещать в тело другого живого существа прото-яйцо, которое по мере развития поглощает доступные свободные начала жертвы, превращая их в свои собственные. Чем больше свободных начал вложено в создание прото-яйца, тем больше свободных начал можно получить после его извлечения. Текущий курс 10 к 1. Срок естественного развития 12 часов. Срок может быть сокращен путем стимуляции развития прото-яйца аурой и очищенной маной.
        МАКСИМАЛЬНОЕ КОЛИЧЕСТВО СВОБОДНЫХ НАЧАЛ У ВЛАДЕЛЬЦА НЕ МОЖЕТ БЫТЬ БОЛЬШЕ, ЧЕМ:
        (стартовый баланс + с. н за уровни) - приобретенные классы, умения, пакеты знаний.
        Поистине королевский дар! О таких эфирных органах, я только читал. Их владельцев причисляют к живому национальному сокровищу государства, за возможность прокачивать способности родов, кланов, дворцов без невосполнимых жертв. Однако на деле, как ни крути, все с точностью до наоборот.
        Предположим, есть некий королевский род. Пробужденного принимают в фамилию, наделяя таким образом родовой способностью. Затем в безопасной обстановке дают ему кучу пойманных монстров, преступников или рабов, чтобы тот за счет них восполнил свой баланс свободных начал и прокачал способность рода. Таким образом королевский род прокачивает свою способность, усиливая всех своих представителей.
        Владельца яйцеклада, словно трутня, передают следующему роду, клану или дворцу, и так до тех пор, как пробужденный морально и физически не выгорит. Фактически, этот несчастный не принадлежит сам себе. Кем бы ни был владелец яйцеклада или его аналога, ему приходится постоянно сжигать часть своей родословной. А это в свою очередь бьет по разуму и каркасу энергоканалов. Потом владельца оперируют целители-хирурги, передавая яйцеклад следующему носителю. Как ни странно, орган изнашивается и, если не давать ему отдохнуть и восстановится, довольно быстро саморазрушается. Развивается он только за счет созданных прото-яиц. В целом, плата от Королевы рахни поистине щедрая. Но посторонним о ней знать не стоит! Даже Тео и Наумару.
        Если все удачно сложится, мне этот орган поможет восстановить сожженные свободные начала.
        С регалией “Навигатора” все несколько сложнее. Она не отображается как сверхнавык, способность или предмет в инвентаре. Как я и думал, он стал надстройкой в интерфейсе, создав дополнительную вкладку “Навигация” с постоянно действующим модулем карты местности, мира и всех известных миров-складок Титардо.
        РЕГАЛИЯ НАВИГАТОРА
        ТЕКУЩЕЕ РАЗВИТИЕ: Новик || УЛУЧШЕНИЕ: 1/10 || КАЧЕСТВО: право от Системы [10]
        БАЗОВЫЕ ВОЗМОЖНОСТИ: в пассивном режиме вносит в модуль карт данные о пространстве, которое способен почувствовать и осознать владелец регалии. В активном режиме позволяет владельцу телепортироваться в любое ранее изученное место за счет использования маны. При текущем развитии регалии, на 10 метров перемещения тратится 1 единица маны. Задержка между телепортациями - не менее 10 секунд.
        УЛУЧШЕНИЯ I-РАНГА: “Компас Мертвеца” - позволяет по капле крови найти её владельца, если тот находится в радиусе обнаружения владельца регалии.
        Теперь, имея на руках новый эфирный орган, регалию навигатора, можно подумать о том, как своими руками сотворить еще одно чудо. Вернутся на Землю!
        Пока я рассматривал логи с “Пряток”, в единой вспышке телепортации появилась вся моя команда с парочкой незваных гостей. Императрицу Маккой я узнал сразу. Приятная глазу фигура, благородная осанка, неосязаемая, но все же ощутимая аура сверхсущества - она дочь Великого Дома. Что она вообще тут забыла? Даже увидеть кого-то из них вживую уже редкость. А вот ее гнома-спутника вижу впервые. Монарх Беон Бергандур, окинув меня взглядом, вежливо кивнул. Такой тип личностей всегда сами себе на уме и сотрудничают, только если в этом есть большая необходимость. Из-за разницы более чем в один ранг идентификация не дает дополнительной информации.
        Эльфийка, стоявшая рядом со взволнованным Тео, неторопливо осмотрела меня сверху до низу.
        - Ил на подошве, речная вода, следы водорослей, - Эрато обратилась к возбужденно топчущемуся на месте спутнику. - У вас удивительный друг, Тео. Пока шли “Прятки”, Пхару стерли с лица земли. А ваш капитан как-то нашел подземную реку и, если я не ошибаюсь, спрятался в изолированном воздушном кармане, образовавшемся в месте вымытой карстовой породы.
        - Аои! Эрато, Джон! - [Пойдем, Эрато! Познакомить с Джоном!]
        Радостный парень тащит за собой улыбающуюся девушку, а та вяло сопротивлялась. Мол, “не я такая, а он меня сюда привел”. Тео! Тащит! Императрицу! Дочь Великого Дома в таком заоблачном ранге силы, что одной ее мысли хватит на то, чтобы отправить нас на тот свет.
        [Ты…ты…ты… вообще понимаешь, кто она такая? Боже! Ну почему из всех девушек, ты выбрал самую…]
        - Аои! - [Красивую! Эрато красивая!]
        [Она Императрица, Тео! Эрато, дочь Великого дома!]
        - Аои! Эрато, улыбка. [Красивая! Эрато… хочу обнять… хочу защитить… слышать ее смех…]
        [Ой, парень! Ну ты попал! Ох, слышала бы она, чего ты от нее хочешь…]
        Теодор подвел эльфийку ко мне. Наумар и Баон шли позади, о чем-то тихо переговариваясь. Улыбнувшись, Эрато коротко кивнула, невзначай демонстрируя системные кольца на правой руке благочестия. Выдающиеся боевые достижения, огромное богатство, акцент на магии жизни, деревянное кольцо эльфийского безбрачия и цельное ювелирное изделие из черного алмаза на мизинце, буквально кричащее о принадлежности владельца к одной из самых выдающихся организаций мира Титардо.
        - Эрато Маккой, третья дочь главной ветви Великого Дома.
        Дама дает понять, что она здесь по неофициальной причине. Не генерал, не Императрица, а дочь великого дома.
        - Джон Голд, патриарх рода Голд и друг Тео.
        Скромное знакомство, простая формальность, дающая нам обоим возможность обращаться друг к другу напрямую. Чертов этикет благородных! Эрато тактично не стала спрашивать, почему на моих пальцах нет системных колец. Абсолютное большинство воителей и ремесленников не носят их в рабочее время, так как это мешает нормально держать руками инструмент, будь то меч или гаечный ключ.
        - Госпожа Маккой, мне кое-что непонятно. Как вы попали на Игры, да еще и вступили в нашу команду? В описании было сказано, что допускаются ранги от Стража до Монарха.
        - Ах, это… Теодор и Наумар без вашего ведома пригласили нас присоединится к вашей команде. Система одобрила слияние команд, оставив место капитана вам. На время второго этапа Игр мне и господину Баону запрещено применять силы выше, чем максимальный ранг силы у вас, Джон. Солдатам Корпорации, набравшим больше пятисот баллов в Прятках, также было предложено поучаствовать во втором этапе.
        Пока Эрато меня рассматривала, Тео активно жестикулировал, пытаясь мне что-то сказать.
        - Аои - [Эрато красивая, Джон. Как сказать это?]
        Судя по эмоциональном состоянию, от прилива гормонов у Тео сейчас основательно “подтекает чердак”.
        - Аои? - [Джон?]
        Просто подсказать? Нет, нельзя! Я слишком высоко ценю Тео для такого мелкого шага. Если помочь сейчас, он потеряет мотивацию к расширению словарного запаса. Надо чтобы Тео всей душой захотел учится говорить нормально. Мое имя, имя Эрато он раньше не произносил. Значит, подвижки уже есть. Надо придать им более четкую форму и вектор для развития.
        Объяснения в любви девушке требуют нехилого умения общаться. И не важно, Императрица она или официантка из соседнего кафе. Желанная женщина остается таковой независимо от обстоятельств.
        [Тео, мой самый ценный друг! Сейчас ты испытываешь чувства и эмоции, как неясные образы и желания. И это прекрасно, черт возьми! Тебе не хватает опыта и словарного запаса, дабы осознать то, что именно ты чувствуешь. Я передам тебе опыт, который испытал сам. Ее звали Мара… Смотри Тео! Это мои чувства и воспоминания о девушке, которую я когда-то любил всем сердцем…]
        Как и в случае с Королевой рахни, я открыл Тео саму свою душу, делясь потоком воспоминаний о том, как сам впервые влюбился до беспамятства. Все мысли только о ней! Ее смех, ее улыбка, чарующие движения тела и нежность прикосновения, от которых где-то в животе начинают летать бабочки. Именно в отношениях между людьми язык, как среда и как средство общения, раскрывает грани мастерства Владыки Слова. Я говорил Маре о чувствах в самом моем сердце. Нежность, забота, ласка. Взяв мою руку, Мара прижимала ее к своей щеке, таким образом показывая, что принимает мои чувства. Она пропускала их через свое женское начало и возвращала обратно, давая возможность почувствовать себя мужчиной.
        Душевный диалог - это канал связи, при использовании которого нельзя лгать. Тео умеет только слышать и говорить через него. Я же…
        ***
        Императрица Эрато Маккой смотрела на странный диалог с самого близкого расстояния. За двести сорок один год поистине долгой жизни она видела в мире Титардо все, что только можно увидеть. Монстров-допельгангеров, имитирующих речь человека. Обольстителей, имеющих соответствующую черту души. И тех, кто без зазрения совести пользуется способностями располагать к себе, втираясь в доверие к простакам. Встреченный ей человеческий отпрыск, с именем Теодор Ао, не вписывался ни в одну из этих категорий. Ни монстр, ни носитель черты, ни намека на магию и способности. Простой и понятный поток чувств, полный искренности и интереса к Эрато, не как к Императрице и дочери Великого Дома, а как к красивой женщине.
        Теодор что-то пытается сказать, повторяя аои-аои-аои, и капитан команды, черт его дери, как-то его понимает.
        ЧЕЛОВЕК, ДЖОН ГОЛД, 32 УРОВЕНЬ (РАНГ: СТРАЖ I-СТУПЕНИ)
        СТАТУС: 41999-1, капитан команды на Играх Старших.
        ИНФОРМАТОРИЙ: улучшенное телосложение АА+, дитя маны S+, любимое дитя воли мира, плод любви человечества, дао слова, дао знаний, дао меча, смотрящий в будущее, аура лидера, видящий потенциал, слышащий голоса, сверхвосприятие, носитель воли воина [неизвестная сигнатура]
        Шедший с торговцем Баон Бергандур сбился с шага, видимо также прочитав информацию по капитану команды. Их гордость требовала убедится во всем воочию! Теперь, когда Императрица и старый гномий Монарх увидели своими глазами Джона, проигрыш ему в Прятках не кажется таким уж позором. Скорее, наоборот! Он был достойным соперником в Играх Старших, затеянных Системой. Теперь можно со спокойной душой отправляться заниматься своими делами. Мельком взглянув на Баона, Эрато поняла, что он пришел сюда с теми же мыслями. У них обоих не было намерений участвовать во втором этапе Игр.
        - Аои.
        - Услышь меня, Теодор Ао.
        Всего одна фраза, вышедшая из уст Мастера Слова, заставила эльфийку внутренне напрячься. Сработало пассивное умение “боевого предвидения”, и течение времени для Эрато резко замедлилось. Сзади чуть изменился шаг и аура Баона. Значит, не ей одной показалось. Разогнав внутреннее восприятие в сто раз, Императрица видела, как Джон Голд прикрыл глаза и что-то сделал, заставляя ману и астрал колебаться. Воля мира вторила ему, будто резонируя с его душой…
        [Услышь меня, Теодор Ао.]
        Фразу Эрато услышала не слухом, а своей душой, эльфийской душой, имеющей сильную связь с волей мира. Объемное внешнее и внутреннее восприятие сыграли роль проводников, позволив ощутить то, что транслировалось Джоном в окружающий мир. Нежная любовь, как теплое обволакивающее чувство, пропитанное заботой и лаской, рассказывала от лица мужчины о трепетных взаимоотношениях между ним и красивой женщиной. Эрато ощутила на себе все то, чем хотел поделиться этот человек со своим странным другом. Чувства, эмоции, опыт.
        Воистину, боги умеют удивлять своими подарками! Прямо на глазах Императрицы, Мастер Слова становился мэтром-наставником для другого человека. Они говорили о чувствах, эмоциях и мужских поступках. В какой-то момент Императрица почувствовала себя неловко из-за того, что неосознанно стала подслушивать. Ослабив свое восприятие, Эрато обернулась, заметив улыбающегося гнома. Баон-старший по-стариковски кивнул, давая понять, что тоже уловил разговор молодежи.
        Торговец Наумар уловил странную паузу и кажется подсознательно смог ощутить трансляцию капитана команды. Когда Джон и Тео закончили общаться, уставший целитель вяло кивнул.
        - Эрато потрясающая, аои.
        - О, да! Ты пока не понимаешь, насколько она удивительная девушка!
        Эльфийка улыбнулась, не столько из-за похвалы, сколько из-за успехов Тео. Его речь стала заметно лучше.
        Дождавшись паузы в разговоре, к ним подошел Наумар, доставая из сумки-инвентаря целую мини-стойку с зельями. В общей сложности на подставке было больше двадцати флаконов.
        - Патриарх… в смысле Джон, возьми-те. Две большие склянки, это “Квинтэссенция света” и “Квинтэссенция тьмы” от госпожи Маккой. Она просила передать, что недовольна тем, что ваши баллы достались ей.
        - Берите, мистер Голд, - Эрато улыбнулась, давая Тео взять себя за руку. - Я уже получила все, что хотела от Игр Старших.
        Капитан команды не ответил, странно взглянув на Императрицу. Так смотрят люди, понявшие, о чем идет речь на самом деле. Торговец указал рукой на оставшиеся два десятка крупных пузатых склянок.
        - Тут эссенции образования 100 % базовой связи со стихиями света, тьмы, пространства, душа, веры и астрала. Их крайне сложно достать где-либо, кроме Системных магазинов на состязаниях. Всех по две штуки. Ну… я это… вспомнил ваши… то есть твои слова о желании попасть в Академию. В общем, это мое подношению роду Голд за право вступления. Джон, прошу, прими их. Я полвека отжил, всякого повидал, и знаю, что не будь тебя, ни я, ни этот парнишка Тео не зашли бы так далеко. Там, в зоне отдыха, пока тебя не было, мне жена написала. Говорит, что теперь дети хвастаются, мол, у них самый лучший в мире папка! Ах, да! Оставшиеся флаконы, это эссенции земли, воды, огня, ветра жизни и духа. Также по две штуки.
        Для человека, желающего получить фамилию, такие дары главе рода или патриарху вполне естественны. В Титардо это и вовсе в порядке вещей. Другое дело, что своим поступком Наумар признал статус Джона, как патриарха рода Голд.
        - Хм, я думал, ты дашь ответ после Игр. Специально же время на подумать дал.
        - Нет, сэр. То есть Джон. За неделю я увидел достаточно. Ты больше других достоин того, чтобы я тебе служил. Просто… даже не знаю… позволь мне и дальше идти за тобой. Хочешь, отправь в магазин за прилавок. Или заниматься закупками для рода. Я буду рад любой должности, если она поможет процветанию общего дела.
        Необычайно глубокая вера старика в патриарха походила на ту, которую Теодор испытывал к своему другу. Они оба видели в Джоне нечто такое, что Эрато пока не могла понять.
        - Я признаю и принимаю тебя, Наумар Голд. Как только появится возможность, примем тебя официально. Поверь на слово, ты удивишься тому, что получишь от рода!
        Пока капитан команды пил эссенции, Эрато ощутила на границе ее восприятия появление другой команды участников. Группа из пяти игроков обосновалась в семи километрах к западу, около границы болот. Судя по откликам ауры, вокруг бродит много крупных диких животных. Гигантские мыши, кроты, двухголовые собаки и целая деревня великанов. Императрица ощутила и то, как в некоторых сараях людей держат в клетках, словно диких зверей или скот. Людоеды!
        Таймер отсчитал последние секунды, как раз к тому моменту, когда Джон выпил четвертый пол-литровый флакон эссенций. На экранах членов команды показалась изображение с драконидом, сидящем на троне из костей. Старый мужчина с парой рожек и ярко оранжевыми глазами с вертикальным зрачком вертел в руках камеру, через которую шла трансляция.
        ВЫСШИЙ ДРАКОНИД, ХАРАРД КАЭНОРО, ВНЕ УРОВНЕЙ (РАНГ: ИМПЕРАТОР)
        СТАТУС: стратег экспедиционных войск Мирового Правительства Титардо.
        Драконид, фыркнув, поставил камеру на стол.
        - Приветствую вас, сограждане из мира Фризе на Играх Старших! Гении и благородные, солдаты и любимчики фортуны! Я буду не так добр и многословен, как госпожа Маккой, так что слушайте внимательно и запоминайте! Сейчас рядом с каждым участником Игр появится свой камень рода, соответствующего ранга. На нем стоит маркировка с вашим порядковым номером участника.
        Стоило Харарду договорить, как тяжелые каменные блоки материализовались в воздухе прямо перед игроками. Каждая такая черная глыба весила под 2 тонны у Стражей, представляя из себя прямоугольник высотой в полтора метра. Далее по рангам, вес и размер удваивались. Так перед гномом Баоном Бергандуром на землю рухнула огромная плоская каменюка весом в 32 тонны, уйдя в почву на целый локоть. Эрато прикрыла глаза от чувства неловкости. Ну почему, боже! Почему испытание именно такое! Перед Императрицей в воздухе начал материализовываться огромный камень рода, весом в 64 тонны. Размерами эта ровно отесанная глыба не уступала целой комнате, вдвое превосходя камень Баона.
        - Задание второго этапа Игр Старших называется “Вызов времени”. Все очень просто! За следующие 72 часа надо нанести максимальное количество урона камню рода, который выдала вам Система. Когда поймете, что достигли предела, оказались в смертельной опасности или показанный результат - ваш максимум, смело жмите на кнопку телепортации на поясе и уходите. Камень сразу самоуничтожится. Трое суток даются вам на подготовку и несколько попыток.
        На экране Харарх дыхнул огнем на свой камень. Стоило пламени угаснуть, как на поверхности показалась цифра - 1021 балл.
        - Всем пробужденным известно, что камни рода, как и Системные летающие храмы, неуничтожимы, и преобразуют любой входящий урон в ману. Так и сейчас! В ваших руках камни со специализацией на разведке местности. Чем выше урон, тем большую область вокруг себя они могут обследовать и передать данные нам, в штаб армии Титардо. Вы также должны помнить и о сопротивлении камня! Получить 1000 баллов довольно легко. Однако 2000, это не то же самое, что в два раза больше урона. Как и с радиусом сканирования, требования по урону начинают расти по экспоненте. Учитываются как разноплановость урона, так и “накопленная усталость” материала. За счет всех этих факторов Система дает вам простор для экспериментов! Огонь, кислота, гравитация, пространство, физические атаки. Думайте, сограждане!
        Сев в кресло поудобнее, драконид протяжно зевнул, выдохнув облачко дыма от огня.
        - На третий этап Игр Старших, перейдут только те, кто наберет больше 2500 баллов. Верхний лимит для финалистов 10000 баллов. - На экране Харард мерзко ухмыльнулся - Тех, кто сможет набрать больше, ожидает особый приз. Что, поверили в себя?! Хе, рано! Рано расслабились! Я же сказал, что не такой добрый, как госпожа Маккой. Попробуйте выбить хотя бы 2500 баллов, не умерев процессе. И тогда я признаю вас достойными уважения!
        Накрыв камень рода огромным куском ткани, драконид сел обратно в кресло.
        - Действует всего одно правило! Полный запрет на помощь в наборе баллов за счет других игроков, чей ранг выше вашего собственного! Даже если они члены вашей команды! Разрешено использование артефактов и магии, превосходящих ваш ранг, но аура в них должна быть вашей. Как я и говорил ранее, думайте господа! У вас обширное поле для экспериментов!
        Перевернув доску за своей спиной, стратег показал на нее пальцем. На поверхности мелом был нарисован великан, человек и дом.
        - А теперь о ложке дегтя! Мир Спайс-Сирдамур или “Край Великанов” - родной мир для великанов из цивилизации спайс. Местные жители считают всех людей и полулюдей, будь вы гномом или эльфом, за хрустящий деликатес. Эти высокоразвитые людоеды устраивают рейды на соседние миры, пополняя запасы ценной провизии. Они имеют четыре касты - воители, фермеры-скотопасцы, ремесленники и правители-маги. Про первые три касты вам стоит хорошенько запомнить. Их тела, высотой у взрослых особей от семи до десяти метров, больше наших, и потому хранят больше ауры и маны. Великаны живут долго, по двести-триста лет, поднимая уровни в основном за счет гармонизации. Правители-маги, даже по меркам великанов-спайс, считаются монстрами с двойными и тройными мутациями. Крайне агрессивны, всегда одарены магией, поголовно имеют ядро маны и безумно сильны как в ближнем, так и в дальнем бою. Их рост всего до двух с половиной метров. Но, сограждане! Не вздумайте их недооценить! Несмотря на, казалось бы, низкий уровень развития маны в Спайс-Сирдамур, в этом мире есть минимум двенадцать спящих Императоров и больше сотни действующих
Монархов. Около десяти тысяч Рыцарей и миллионы Витязей. Большинство из них, те самые правители мира Спайс-Сирдамур. Поэтому, дорогие игроки, хорошенько подумайте! Стоит ли лишний раз привлекать к себе внимание выпущенной наружу аурой.
        Отдав рукой в шутку честь зрителям, стратег армии мирового правительства потянулся к камере.
        - На этом все! Второй этап Игр Старших официально начинается! И да помогут вам Боги!
        Теодор стоял рядом с Эрато в момент, когда инструктаж был завершен. Поняв всю сложность ситуации, парень нежно обнял эльфийку за плечи.
        - Ты все равно, аои… Красивая, Эрато! Верить. Чудо.
        Дочь Великого Дома не стала отвечать на робкие объятия. Желая восстановить свою гордость, она попала в еще более унизительную ситуацию. Теперь, когда условия второго этапа озвучены, стало ясно, почему Система разрешила ей и Баону присоединиться к чужой команде. Чем выше ранг и больше физический размер камня рода, тем сильнее рассеивается урон по поверхности. Грубо говоря, если Страж ударит о свой камень и выбьет 1000 баллов, то та же самая атака о камень рода Императора даст всего 62 балла. Теперь же, со вступлением в чужую команду, Система ограничила проявление силы Эрато и Баона рангом Стража, снижая их шансы прохождения второго этапа практически до нуля.
        Подумав немного, гном вздохнул и подошел к Джону.
        - Мистер Голд, боюсь, тут наши пути расходятся.
        - Решили сдаться? - Гном дернулся. - Не видите шансов на победу?
        Шумно выдохнув, Баон закатал рукав, показывая черные вены. Стоило старому гному снять маскировку, как аналогичный рисунок проступил и на лице.
        - Возможно ограничения, наложенные на госпожу Маккой, отчасти связаны с состоянием моего здоровья, мистер Голд. На “Прятках” я получил сильные травмы эфирного тела и энергоканалов. Целители настрого запретили мне применять умения рангом выше Стража следующие две недели. Я пришел на второй этап, желая увидеть лично того, кто смог меня превзойти. Вас, мистер Голд! Сейчас дело в гордости. Я патриарх своего рода, как и вы. Мне понятна та ответственность, что лежит на плечах капитана нашей команды. Если мой уход поможет улучшить общее положение дел, я готов пойти на такой шаг.
        - Отказано. - Улыбка на лице капитана выдернула Эрато из плохого настроения. - Вы, как и госпожа Маккой, говорите одно, а делаете другое. Прошу вас, Баон-эр, остаться в Игре и довериться мне всего один раз. Госпожа Маккой, та же просьба и к вам. Дайте мне шанс заслужить ваше доверие, как капитана команды.
        Эрато нахмурилась, представляя последствия. “Старый Монарх и Императрица не смогли пройти в третий этап Игр Старших”. Для СМИ это будет звучать как-то так. Если уйти сейчас, урон по репутации рода и Великого Дома будет минимален. Однако, если согласиться и продолжить…
        Будто услышав мысли Баона и Эрато, капитан шепотом спросил.
        - О каком решении вы будете сожалеть, господин Монарх? Госпожа Императрица? Попробовать и совершить чудо? Или отказаться и спокойно пойти домой, досматривая Игры Старших как простой зритель с экрана головизора?
        Тот, кто бежит от проблем, никогда не станет Монархом. И уж тем более Императором. Расхохотавшись, Баон-старший кивнул, соглашаясь сделать рисковую ставку. Ему, как и самой Эрато, хотелось своими глазами увидеть, сможет ли этот юноша сотворить еще одно чудо.
        Вскоре после получения согласия от Императрицы, в ближайшем поселение великанов началась череда таинственных смертей. Чего не ожидали людоеды, так это того, что кто-то начнется пожирать их самих.
        Глава 11. Неделимая победа
        После инструктажа на испытание “Вызов Времени” наша команда устроила мини-совещание. Я раскрыл факт получения регалии навигатора. Баон и Эрато знали о чем идет речь, поэтому роль разведчика группы сразу досталась мне. Наумара и Тео на следующие три дня поставили помощниками Баона. Гном плоховато выглядит, даже по меркам ослабленного Стража. Из-за травмы эфирного тела, нахождение в мире с низкой плотностью маны ему сейчас противопоказано. Даже Тео, как целитель, сказал об этом. Единственное, чем я смог помочь гному - это передать свои запасы очищенной маны.
        Видя состояние старого Монарха, Эрато покачала головой.
        - Капитаном остаетесь вы. Я сама с этим согласилась и не спорю. Но дайте мне право использовать обязанности полевого командира в ваше отсутствие. Беру на себя штаб, лагерь и план атаки. Камни рода всей команды можно убрать в мою сумку. Это личный артефакт, работы Мастера-Императора Сентанкси. Вес снижается на 99 %.
        Сама того не замечая, эльфийка перехватывает контроль над ситуацией. Такое поведение, на уровне подсознания, нормально для нее. У выходца из Великих Домов, тем более в ранге Императрицы, по-другому и быть не может.
        - Я просил довериться мне, но никак не право командовать вами, мисс Маккой. Лагерь и оперативное командование за вами. Мне же пока нужно время на разведку. Потом я предложу свой план действий.
        - Услышала. На что мне стоит ориентироваться в ваше отсутствие?
        - На победу! - Эрато повела бровью, мол, “а осилишь?”. - Я включаю в планы и ваше с Баоном присутствие в команде. Потребуется полтора, максимум два полных дня. Потом мы начнем действовать.
        Императрица окинула взглядом команду.
        - Еще в тот момент, когда этот ублюдок Харард начал озвучивать правила второго этапа, я видела, как вы улыбаетесь. Вы стали еще довольнее, увидев размер камней рода, выделенных Системой мне и Баону-старшему. Тогда же мне стало очевидно, что какой-то план или догадка у вас уже есть. Так зачем ждать два дня?
        Объем сознания Императоров настолько велик, что они могут прочесть книгу за секунду. Стоит ли удивляться наблюдательности Эрато в полубоевой обстановке?!
        - Мне нужно время на установление связи с волей мира, госпожа Маккой. От ее подсказок зависит, куда именно нам предстоит идти.
        - У нас нет двух дней, капитан. Вы… пока не знакомы с Спайс-Сирдамур. Великаны уже знают о начале “Вторжения”. Их командиры сейчас поднимают охотничьи автоотряды и лётные патрули! Через час начнутся облавы и прочесывания местности.
        Мне оставалось только кивнуть, соглашаясь с Императрицей.
        - Другими словами, вы - самый компетентный командир для игры в “Прятки” на следующие двое суток. Что не так?! Видите, вы улыбаетесь мисс Маккой! Я же говорил, что учел ваше присутствие в команде.
        Пришлось правда немного притормозить Императрицу, прося дать команде еще немного времени. Надо было ввести Наумара в род Голд. Ни я, ни старик не думали, что такая возможность подвернется буквально через пять минут после его согласия.
        Поскольку ограничения рода позволяют его будущему члену выбрать только одну способность из имеющихся у основателя, Наумар решил взять “Плоть Титира”, посчитав, что ауры много не бывает. Тео от аналогичного предложения отказался, сказав, что Ао - это все еще его семья, и он от нее не станет отрекаться.
        Итого: у нас три Стража, ослабленный Монарх и Императрица, которой нельзя использовать магию, умения и способности, превосходящие ранг Стража. При ней остались физическая сила и аура, но стоит Эрато выпустить ее наружу, как Система начинает выдавать предупреждение о нарушении правил, грозя исключить из Игр Старших. Судя по выражению лица эльфийки, ей постоянно приходится саму себя одергивать, сдерживая ауру и инстинктивные реакции сильного бойца. Фактически само испытание для нее строится из сплошных ограничений от Системы. Оттого эльфийка становится все раздражительнее.
        Окинув взглядом наше воинство, Эрато задержала взгляд на Тео. Парень смотрел на девушку такими влюбленными глазами.
        - Свидание, Эрато, аои!
        Наумар, уловив атмосферу, достал из своего инвентаря пузатую бутылку старого вина. В другой руке торговца появились бокалы на всех.
        - И не надо на меня так смотреть! Я говорил мистеру Голду, что мы разопьем бутылочку. Вольную мою отметим. А потом столько всего навалилось! Прятки, победа, слава, звонок от жены и детей, а теперь еще и в род удачно вступил! Пока наш Тео гхм… познаёт прелести молодости… и нам немного выпить можно.
        Услышав об алкоголе, гном поднялся на ноги, включаясь в разговор. Баон искал возможность на время влиться в коллектив стихийно созданной группы, начав короткий спор с торговцем. Что любопытно, Наумар сразу понял намерения гнома, подключив к диалогу Тео. Идет попытка наладить контакт между участниками команды. Окинув троицу взглядом, Императрица посмотрела на меня.
        - Вы, как капитан, считаете нормальным напиваться под камерами? Прямо тут? На поле боя?
        Дроны телевизионщиков в воздухе едва ощущались. Их качество маскировки в этот раз было лучше, чем во время пряток.
        - Да, если того требует ситуация. Понимаю, выглядит странно, но, в отличие от вас и Баон-эра, мы простые люди.
        Дочь Великого Дома кивнула. Я продолжил.
        - Мне нужно два дня перед тем, как мы начнем действовать. До тех пор, лагерь и команда в вашем полном распоряжении.
        Императрица указала рукой в сторону Теодора, наполнявшего вином два бокала. Свой и эльфийки.
        - Вам известно, что за странный меч носит Тео на поясе?
        - Нет, - Императрицу видимо напрягала неизвестная переменная. - Могу сказать с уверенностью, что чем бы ни было это оружие, оно не несет вреда ни Тео, ни нам.
        - Уф! Не команда, а сборище странных личностей, - эльфийка шумно выдохнула. - Не считая плюсов от регалии навигатора, я или Баон подошли бы для разведки лучше вас.
        - Да, согласен. Но даже подави вы свою ауру, хороший живой сенсор ощутит ваше с Баоном присутствие за километр. К тому же, имея власть и славу, вы теряете возможность сражаться так, как вам хочется. Поэтому этим делом я сам займусь, защищая репутацию группы.
        Дочь Великого Дома посмотрела на меня с заметным удивлением.
        - Не ожидала от жителя низшего мира такой дальновидности. Хорошо. Я беру лагерь на себя, пока вы держите свое слово, мистер Голд. Если к началу третьего дня от вас не будет известий, мы с Баоном возьмем руководство над прохождением испытания в свои руки.
        Эльфийка пошла наводить порядок, таким образом завершая наше совещание. Отойдя от группы подальше, я начал осваивать регалию навигатора. Уж слишком широкие перспективы в разведке она открывает, учитывая поистине огромные запасы маны в Сердцах Алексиума. Технически, я могу свободно телепортироваться в любую ранее мной увиденную точку пространства. Если замечу скрытое пространство, например за стеной, есть возможность телепортироваться и в него, пока хватает места. До тех пор, пока не будет включена антипортальная сеть глушения, вызывающая колебания верхних слоев астрала, за счет регалии навигатора я могу передвигаться по миру Спайс-Сирдамур, как мне вздумается. Эрато согласилась с тем, что в команде я самый мобильный и потому идеально подхожу на роль разведчика.
        За счет модуля карты и группы, официально признанной Системой, всегда есть возможность найти место, где Эрато спрячет других членов команды. Теперь можно начать разведку!
        ***
        Выкупив право быть приглашенным гостем на “Вызове времени”, Аэлита Ван-Хайдел с удивлением встретила Вейдена Мина. Увидев девушку, комментатор развел руки в стороны.
        - Ну-с!? Будут приветственные обнимашки?
        - …
        - И не надо так демонстративно отшатываться! Что вас удивляет, мисс Ван-Хайдел? Ваш клан хорошенько заработал на “Прятках” и теперь сам связался со мной! Ставки и деньги! Народ требует хлеба и зрелищ! Но этого мало! Нужны вы, прекрасная леди, следящая за ситуацией на Играх с тысячи экранов телевизионщиков! И я, комментатор, который умеет разогревать публику.
        - Вы… вас подкупил отец! Вот откуда вы знали о Критосе!
        О желании тайно провести свадьбу с первым наследником Роулда знал только патриарх и старейшины клана Ван-Хайдел. О таких вещах в прямом эфире мог сказать только тот, кто не боится гнева патриарха Авгура Ван-Хайдела.
        - Бинго, мисс “Цветущий Меч”! Ваш папа просил приглядеть за вами.
        Сняв амулет маскировки, Вейден из простого Ратника превратился в матерого Витязя десятой ступени. Стоило бы ранее Аэлите чуть сильнее поднапрячь свое восприятие, и она бы заметила столь явный подлог. Семь дней прямого эфира с постоянным применением родовой способности, для Ратника, коим притворялся Вейден, почти невыполнимая задача! Даже обладай он уникальным телосложением. Но для Витязя такое вполне по силам.
        Аэлита поняла, что ее использовали! Для клана Ван-Хайдел главным источником информации была не она, а комментатор. Быть вторым пилотом… как же низко доверие отца, раз он дал ей лишь такую роль.
        - Вы чистое зло, Вейден!
        - Необходимое зло, милочка! А теперь будь паинькой, и пойдем отрабатывать возложенные на нас надежды!
        Видя пиковый уровень для ранга Витязя у Вейдена, Аэлита не стала спрашивать, чем отец подкупил именитого комментатора от Аристос-Ньюс. Клан Ван-Хайдел славится тем, что “помогает клиентам”, находящимся на пороге нового ранга, одолеть монстра с сильным тотемом. Редкая услуга! Чем выше ожидания заказчика, тем меньше возможных исполнителей! Именно поэтому Ван-Хайдел так известны в мире Фризе.
        - Дважды мутант? - на вопрос девушки, комментатор лишь слащаво улыбнулся. - Боги Бездны! Вы сами пришли в клан с предложением о сливе информации! Если об этом узнают Дворцы, вас… нет… это нас всех убьют!
        - Пора отрабатывать контракт, милочка! - Витязь расхохотался, предвкушая переход в ранг Рыцаря. - Клянусь! Это будут лучшие Игры Старших из всех, которые мне довелось вести! Я вложу в них всю свою душу ведущего! Ох! Я в предвкушении хорошего шоу!
        Зрители Аристос-Ньюс обрадовались появлению знакомого ведущего! Сославшись на клан Молик, знаменитых на весь Фризе целителей, Вейден ответил на незаданный вопрос о том, как ему удалось так быстро восстановиться после комментирования Пряток.
        Вскоре дроны с камерами запустили трансляцию с локации, выделенной под этап “Вызова времени” - мир Спайс-Сирдамур, “Край Великанов”. На отдельном экране загорелось онлайн-табло со списком номеров и именами участников, которых уже удалось распознать через камеры и появление в зоне отдыха.
        Подкупленный комментатор, в этот раз не стесняясь Аэлиты, принял стимулятор, улучшающий настроение. Ведущий должен излучать позитив!
        - Дамы! Господа! Дорогие зрители и все, кто нас сейчас смотрит! Напомню, что за прошедший час с конца Пряток в мире многое изменилось! Вместо обанкротившегося Дворца Монеро, теперь ставки принимает Дворец Хейши, магнат сырьевого рынка Фризе. К ним подключился Союз Золотого Дракона, представляющий финансовые кланы и Государственный Банк Аретии, также известный, как ГБА.
        Само государство Аретии считается родиной всевозможных азартных игр, проституции, работорговли и нелегальных боев. Их банк исключили из начального списка финансовых организаций, работающих со ставками на Играх Старших, за дурную репутацию и множество заявлений о фальсификации результатов. Теперь же, с банкротством Дворца Монеро, Система допустила до денег зрителей даже такой отброс, как ГБА.
        Вейден на секунду отвлекся на экран со строчками данных от суфлера, передающего подсказки для прямого эфира.
        - Хм, у нас есть свежие новости! Акции Золотого Дракона поднялись в цене в двадцать раз за последний час, достигнув отметки в 42 тысячи монет за штуку, и продолжают увеличиваться! Столь стремительный рост стоимости связан с появлением в Магазине Системы фармацевтического рецепта для алхимиков по изготовлению лекарства от вируса Морфея! Да-да, вы не ослышались! Лекарство от того самого вируса, что превращал людей в монстров во многих городах Фризе! Аналитики считают, что появление рецепта связано со входом клана Лукас из города Эторофу в Союз Золотого Дракона. Возможно, именно они передали секрет производства лекарства. Средство, названное “АТФ”, блокирует развитие вируса в организме. Даже в форме полумеры, АТФ на сегодняшний день единственный известный метод борьбы с вирусом Морфея! Пока пациент его принимает, риск становления Зараженным сводится к нулю… Оу! Цена акций Золотого Дракона только что выросла еще в пять раз! 221 тысяч монет за штуку! Теперь совокупная стоимость активов клана Золотого Дракона превзошла таковую у Дворца Монеро! Кажется, теперь нам больше не надо волноваться о банкротстве
брокера!
        Появление первого лекарства от вируса, охватившего большую часть городов мира Фризе, действительно важное известие. Теперь любой алхимик или фармзавод, при поддержке Дворцов и местных властей, может начать брать ситуацию в свои руки.
        Пока Вейден говорил о важных новостях, на онлайн-табло сформировался список команд и состав участников. Из-за притока участников из числа солдат Корпорации, общее количество игроков увеличилось до 105750 пробужденных. Пока у всех было по ноль баллов.
        Ведущий, увидев фаворитов с этапа Пряток, заметил нечто странное.
        - Ого! В команде 41999 случилось пополнение.
        Вейден изменился в лице.
        - Тут должно быть какая-то ошибка! Императрица Эрато Маккой, представлявшая войска всеблагой Корпорации в первом этапе, вошла в команду Джона Голда. Также к нему присоединился патриарх гномьего рода, Монарх Баон Бергандур. Так-так-так! Есть пояснение от Системы. Проявление внешних сил новых участников ограничены рангом Стража, как самого низкого ранга уже имеющихся членов команды. Но требования по заданию будут к Эрато и Баону согласно их реальному рангу силы. Хм, мисс Ван-Хайдел, прокомментируете?
        Азиатка с неохотой посмотрела на состав команды, целиком состоящей из финалистов Пряток.
        - Аутсайдеры.
        - Как грубо! Хотя… вы говорите, как аристократка или как финалист прошлогодних Игр Старших?!
        После получения разрешения от главы клана Ван-Хайдел, Вейден ощутил свободу в действиях и теперь провоцировал конфликт с Аэлитой в прямом эфире. Типичный пиар ход, ради получения большего зрительского внимания.
        - Без своих товарищей по команде, в прошлом году даже вам было бы сложно войти в сотню лучших участников Игр.
        - Вейден-сан, видимо, еще не восстановился после Пряток?! Вы забыли упомянуть о том, что никто из моих товарищей не тянул команду на дно. А теперь посмотрите на товарищей мистера Голда. Они начали пить вино! Алкоголь! Находясь неподалеку от военного лагеря великанов! Недо-целитель, недо-торговец, скованные по рукам Императрица и Монарх.
        Комментатор заглянул в глаза девушки.
        - Ах, вот оно что! Вы уже поставили на него, да?!
        - …
        - Вы злитесь из-за возможного проигрыша!
        - Знала бы о живом балласте…
        На отдельном экране для зрителей запустилась информация о мире Спайс-Сирдамур. Режиссеры с телевидения сделали правильный ход, давая наблюдателям составить для себя общую картину происходящих событий. Актеры-игроки, их цель-баллы и конечно же место действия. Зритель должен ощутить атмосферу ужаса, в который Система окунула гениев и аристократов мира Фризе.
        Пока Вейден завоевывал внимание зрителей, на экранах команда Голда разделилась. Императрица, выпив бокал вина со всеми, убрала камни рода в свою сумку и погнала людей на восток, подальше от лагеря противника.
        Джон, посмотрев прямо в объектив камеры дрона, улыбнулся и пропал во вспышке телепортации.
        - Лучше бы я поставила на Сай-Клоу…
        - Бойтесь своих желаний, мисс Ван-Хайдел.
        Комментатор передал записку Аэлите. Патриарх клана, Авгур Ван-Хайдел, сделал именно то, о чём сейчас сказала девушка.
        ***
        Цивилизация великанов-спайси по технологическому уровни развития недалеко ушла от Земли. Невысокие дома, лестницы вместо лифтов и защитные стены, высотой в тридцать метров. Однако эти твари, в отличие от землян, куда лучше адаптировались к ауре и мане. Летный транспорт на мане неторопливо патрулирует небосвод, а землю прикрывают кордоны с автоохраной. Великаны отказались от высотных зданий, увеличивая свои поселения вширь, а не в высоту, как это делаем мы, люди.
        За счет радарной сети великаны уже в курсе, что в их мир совершается массовое “Вторжение”. Датчики межпространственной активности сходят с ума от сотни тысяч вспышек телепортации. На месте противника, я бы не стал будить из спячки Монархов и Императоров, до тех пор, пока не появится действительно сильная необходимость вмешательства защитников мира. Именно защитников! Все прочие личности, наделенные огромным могуществом, давно покинули пределы пространства Спайс-Сирдамур. Тут маны настолько мало, что даже Витязям не на ком прокачиваться.
        Первый день я выделил на разведку местности. Надо понять, кто живет в этом мире и как с ними взаимодействовать. Может есть вариант договориться и использовать силу великанов для нанесения урона камням рода?! Или напротив, скрываться от них, действуя тайно.
        Попав в поселение великанов, я многое узнал буквально за первый же час наблюдений. Они колонизаторы! Разумные монстры, собирающие дань живыми людьми и полулюдьми из слаборазвитых миров! Не ради рабства, а как ценный провиант. Появись сейчас отряд таких хорошо натренированных тварей где-нибудь на Земле, и даже танковый батальон их не остановит. Эти монстры соберут в свои заплечные сумки орущих от ужаса мужчин, женщин и детей, передавив ногами слабых стариков, как слишком старое и жесткое мясо. Я видел собственными глазами, чему учат наставники местную детвору. Между нашими цивилизациями не может быть мира!
        В полдень, телепортация перенесла меня на окраину поселения, прямо под городские стены. Судя по культуре, которая прививается и меняется весьма медленно, эти десятиметровые уродцы веками охотились на людей, придумав десятки способов поимки вкусной двуногой добычи. Особой популярностью пользуются тяжелые газы, растекающиеся по земле и почти не действующие на самих великанов. В скотских бараках на отшибе нашлись и человеческие рабы-ремесленники, делающие ловушки на других людей. А вместе с ними и лагерь загонщиков. Не рабов, а скорее наемных работников, помогающих великанам ловить их низкорослую добычу. И это далеко не вся грязь, которую Система решила показать пробужденным на Играх Старших.
        По образу жизни великаны чем-то похожи на спартанцев. Они селятся большими колониями или городами-государствами, разделяя свой народ на четыре касты, в то же время являясь единым планетарным государством. На уровне цивилизации, эти монстры устранили всю внутреннюю вражду. Есть видимые глазу предпосылки создания межмировой империи людоедов.
        Фермеры выращивают скот и растительную пищу, обеспечивая повседневный быт для каст ремесленников и воинов, находящихся выше всех остальных. Чем могущественнее великан-правитель, стоящий во главе такого мини-государства, тем крупнее его земельный надел и поселение. Личная армия больше, солдаты сильнее, а вместе с этим растет и технологический уровень доступных предметов. На основе тех скудный данных, что мне известны от ламий, цивилизация великанов-спайси самая дисциплинированная, милитаризированная и лучше всех подготовленная к колониальным войнам. Все! Из-за отдаленности от Титардо о них больше ничего не известно. Если Система хотела указать аристократии Фризе на их будущего противника, то можно смело считать - ей это удалось!
        Новый прыжок телепортом, и я снова оказываюсь на окраине, но теперь уже в другом конце поселения. Наступил поздний вечер. Простые воины великанов спят в общих одноэтажных казармах, с минимально возможными благами, вплоть до того, что туалет находится на улице, представляя из себя длинную специально вырытую траншею. Вонь стоит жуткая! Минимум одежды, минимум оружия, минимум еды, максимум страданий на ежедневных тренировках, чтобы у будущего воина-добытчика появилась сильная мотивация в предстоящем рейде.
        Не знаю, сколько уже длится тут Битва за Будущее, но совершенно очевидно, что этот мир Спайс-Сирдамур, страдает от перенаселения. Их слишком много! Целые толпы местных жителей бродят по улицам и активно торгуют на городском рынке. Великаны нашли легкий способ пополнения провизии за счет экспансии слаборазвитых миров. Возможно, дело не в недостатке самой еды, а в том, что им не хватает каких-то микроэлементов или особой ауры, которая есть в телах людей. Будь это иначе, великаны охотились бы на животных или жили фермерством. Пока мне достаточно и того, что я видел собственными глазами у цивилизации людоедов. Не пожирателей всего, что шевелится, подобных рахни и нежити, а разумных тварей, целенаправленно питающихся человечиной. Этому нет прощения. Как нет прощения и тому, что эти твари низвели людей до уровня скота.
        Не знаю, чего именно не хватает местным обитателям в их рационе питания, но поход на кухню при столовой для касты солдат, оставил неизгладимое впечатление! Их надо уничтожить! Всех великанов до единого! Если бы можно было заразить их вирусом из моей крови, я бы щедро ей поделился! Отравить, сжечь, уничтожить вместе с миром, разорив Колыбель Цивилизации. Как угодно, лишь бы стереть сам факт их существования из истории!
        Весь день я наблюдал за тем, как живет поселок великанов, встревоженный “Вторжением” людей. Узнал, что командирами крупных групп, размером с наши батальоны, становятся особи, завершившие по одной мутации. Их тела примерно на треть меньше обычных собратьев, но естественного излучения ауры они выдают столько же, словно происходило сжатие плоти. Догадка подтвердилась, когда к вечеру из городской ратуши выкатило высокое командование из дважды мутировавших великанов. Эти выпестованные природой гады умудрялись чуять мой взгляд, на одних инстинктах постоянно вертя головой. Аура сжата, машины под их весом скрипят, а по силе они значительно превосходят своих собратьев.
        Ближе к вечеру, автодозор, под довольное покрикивание командиров и улюлюканье воинов, привез партию пойманных игроков. Великанов из патруля встречали, как местных героев. Целых семь пленников из числа тех, кто входил во “Вторжение”. Верзила с клыкастой мордой, похожий на местного ведуна, доставал добычу из корзины, под аплодисменты толпы. С пленников давно сняли пояса экстренной телепортации. На свет показались пятеро связанных людей, гоблинша и судя по росту гнома, находящаяся без сознания. Ей крепко досталось во время поимки. Все тело в крови. Если бы не ранг Витязя, не исключено, что дама и вовсе была бы мертва.
        Собравшиеся вокруг автодозора великаны радостно покрикивали. У них на глазах наемники из числа людей раздевали игроков до гола. Артефактная экипировка, оружие, кольца и ожерелья. Проверили даже на наличие подкожных колец-хранилищ. На руки и шею пленникам нацепили ошейники мано-негаторы. Таким образом, даже если у них и восстановится аура, они не будут представлять опасность для надсмотрщиков.
        Сидя на верхнем этаже столовой, я видел, как довольные добычей великаны поместили пленных в одиночные клетки. Командиры-дважды-мутанты хотели показать соплеменникам, что их воины принесли хороший результат. Это и было ошибкой! Надзирателя с ключами от клеток и ошейников я выловил спустя час, телепортировавшись прямо в его кабинет. Один точный колющий удар сзади в основание черепа, и обмякшее тело начинает падать на пол. Самое быстрое убийство на моей памяти. Труп убрал в кольцо-хранилище, забрав предварительно ключи и личную сумку-инвентарь. Великанам понадобится какое-то время на то, чтобы сообразить, куда делся их человек-надзиратель.
        Четверть часа ушла на то, чтобы передать пленным ключи от негаторов маны, предварительно объяснив через язык жестов, чтобы не наводили шумихи. Благо клетка открытая, и забросить ключ сквозь прутья сможет любой воин с развитой ловкостью и восприятием. Спустя полтора часа, за счет регалии навигатора и огромного запаса маны, удалось переправить всех пленников под крыло недовольной Эрато.
        Императрица осмотрела семерых раздетых до гола игроков и первым делом раздала им одежду. Помощь им, прямая обязанность того, кто носит титул генерала армии, защищающей гражданских от монстров.
        - Две ментальных травмы, имплант подавления ауры и амулет блокирования разума. С этим я сама разберусь прямо тут. Еще пленные будут?
        - Нет. Во всяком случае других участников Игр Старших я среди прочей добычи великанов не видел. Крестьяне, похищенные горожане, какие-то дикие вояки и прочий сброд. Конкретно наших соплеменников там нет.
        - Хоть одна хорошая новость. Полагаю, разведка прошла успешно?!
        - Я еще не закончил.
        Императрица кивнула с небольшой заминкой.
        - Значит, регалия навигатора позволяет телепортировать не только себя, но и других людей?
        - Да, сегодня узнал опытным путем. Каждый дополнительный разумный пассажир увеличивает расход по мане в десять раз. Дополнительный вес в сумках также увеличивает расход маны. Из-за ограничений по времени между телепортациями, пришлось чем-то жертвовать. Мои аурохранилища потеряли по 30 % прочности.
        Эрато указала взглядом в сторону дронов-камер.
        - Репутация важнее денег, мистер Голд. Спасение семерых конкурентов от жуткой смерти еще даст о себе знать.
        - Эти великаны…
        - Знаю, - эльфийка указала взглядом на бывших пленников. - Не надо подробностей при наших гостях. Генералитет девятого дивизиона Титардо уже включил Спайс-Сирдамур в список цивилизаций, приговоренных к уничтожению.
        Вскоре Система позволила отправить спасенных игроков домой. Им было достаточно просто прикоснуться к одному из наших камней рода. Сразу открывалась возможность телепортироваться в стартовую локацию или зону отдыха. Спасенная гнома зачем-то подошла к Баону-старшему, поклонилась и покинула мир великанов последней. Старый Монарх затих, уйдя в свои мысли.
        Увидев произошедшее, Эрато вяло поворчала на утащенную экипировку, но тут ей на глаза попался довольный произошедшим Теодор. Ему понравился сам факт спасения пленников. Он подошел к эльфийке и от всего сердца поблагодарил ее, как генерала и Императрицу. Это был важный момент в их отношениях! Парень теперь признавал ее ранг и положение в обществе, но вместе с тем не оставлял попыток добиться ее сердца.
        Когда Тео отошел, Императрица спросила очень тихо, полагаясь на мое развитое восприятие.
        - Перейдем на ты? - мне достаточно было кивнуть. - Я уже почти сутки знакома с тобой и Тео. Он славный и надежный парень в отличии от тебя, Джон. Сейчас он знал, что большая часть заслуг за спасение пленных лежит на тебе, но похвалил только меня. От тебя он другого и не ожидал. Та гнома, что поблагодарила старика Баона, была из союзного ему рода. Травмированный патриарх разделил с тобой лавры спасителя и теперь чувствует себя должником. Торговец Наумар всегда будет на твоей стороне, с его стороны ты добился безграничного доверия. Теперь для СМИ и я выгляжу, как капитан команды, спасший пленных. Именно я на глазах зрителей отвечала за лагерь, пока тебя не было. И именно ко мне ты привел пленных после разведки. Неважно, хотел ты того или нет, но как дочь Великого Дома, я чувствую себя должницей. А это весьма мерзкое чувство! Быть кому-то должной! Лет сто такого не чувствовала.
        Эльфийка несколько секунд помолчала, смотря, как Тео накладывает лечащее умение на Баона.
        - Не могу понять, что с вами обоими не так. Нет ни намека на магию, алхимические феромоны, особые запахи или действия артефактов-афродизиаков. Моя душа странно реагирует на слова Тео и твои. В Теодоре я чувствую то, чего мне не хватает. А в тебе есть нечто похожее, но в тоже время другое. Уважение, взаимное признание, но никак не симпатию. Вы разные, но это самое “нечто” вас объединяет. Сначала я восприняла наши отношения, как легкий флирт с налетом намека на запретные отношения. “Императрица и скромный целитель”. Теперь… я не знаю, почему меня тянет к нему.
        Еще немного и я бы забыл, что рядом со мной стоит не кто-то там, а двухсотлетняя Императрица с древней эльфийской родословной. Судя по кольцу, она никогда не была в браке, не имеет детей, однако это не запрещало ей иметь отношения. Другими словами, Эрато весьма опытна, как женщина и трезво оценивает свое эмоциональное состояние.
        - У меня нет ответа, госпожа Маккой. Прощу прощения за официоз, но мне гордость не позволяет обращаться к вам без уважения. Вы Императрица! Апогей силы в умах простого народа. Защитница нации! Позволить себе общаться к вам, как к равной, все равно что оскорбить себя, обесценивая собственные достижения.
        Несколько мгновений мы смотрели на то, как Тео переругивается с Наумаром. Притирка характеров между ними продолжается. Баон-старший всё также молча смотрит куда-то в сторону.
        - В тебе что-то изменилось, Джон. Вчера на разведку к великанам шел, пылая энтузиазмом. А теперь как-то подозрительно молчишь. За день, ты будто другим человеком стал.
        От нахлынувших воспоминаний, к горлу подступил комок горечи.
        - Там, в поселении великанов, я впервые кого-то так сильно возненавидел. До сих пор помню запах человеческой крови на разделочной доске в столовой для касты воинов. Вид того, как великан стачивает женскую бедренную кость о камень, делая из нее зубочистку. И тот вольер, где держали пленных - это клоака, госпожа Эрато. Не будь там наших, я бы не сунулся в место с такой концентрацией эманаций страха и отчаяния. Сложно передать словами чувства людей, знающих о том, что их скоро съедят.
        Я не чувствовал себя настолько живым и человечным, с тех пор как рассказывал дяде Боре о своей первой любви, о Маре, сидя в одном из московских баров. Сначала пришлось сжигать класс ведуна, потом вытаскивать Джинронга и остальных с испытания в Чернобыле. Холодный мир Фризе и жизнь в аквариуме, месяц на шахтах, борьба с вирусом и сплошной мир агрессии на Прятках. Сложно услышать голос собственных чувств, когда мир постоянно замахивается на тебя, как на таракана, огромным тапком. Где я? Кто я? В чем выражается тот Джон Голд, которым я хотел стать, основывая свой род?
        Смотря на Тео и его открытое отношение к окружающим, я чувствую…
        - Искренность, - услышав меня, Эрато посмотрела на целителя. - “Новиком” в глубокой древности называли новичков на военной службе. “Стражи”, охраняющие поселения и караваны, должны были сразить минимум одного противника равного им ранга. Так образовался ранг Стража. Больше половины регулярной армии у государств состоит как раз из Стражей. С годами военной службы они набираются опыта, осваивают навыки, знания, умения и усиливают себя за счет естественной гармонизации. Раньше, в диких мирах, кольцо “Ратника” выдавалось за победу над десятью и более противниками того же ранга силы, что и сам воин. Истории о “Витязях” или же богатырях, всегда были единичными. Один такой воин побеждал целые полка слабых солдат противника. Ранг “Витязя” - это апогей пути личной силы для пробужденного. Даже названия наших рангов во всех мирах имеют одну и ту же суть: “Сила для защиты того, что нам дорого”.
        Императрица кивнула, соглашаясь с услышанным.
        - Все верно. В школах Титардо детей учат тому, что Боги вложили в само название рангов куда больший смысл, чем кажется простому пользователю знаний из классов.
        - На рубеже рангов Витязя и Рыцаря, метафорически, пробужденный отказывается от силы ради себя и начинает жить ради других. Не знаю, какой именно путь служения своему народу выбрали вы, госпожа Маккой, но в чем я уверен, так это в том, что вы перестали быть искренней с самой собой. Ваша “сила ради себя” должна сочетаться с “силой ради других”. Главная черта Тео - это его природная искренность. Дела, слова и даже помыслы Теодора не противоречат друг другу - единство во всех проявлениях. У него никогда не возникнет конфликта между “силой ради себя” и “силой ради других”.
        На секунду Эрато ушла в свои мысли, а потом, грустно улыбнувшись, посмотрела себе под ноги.
        - Единство ума и искренность, да?!
        - Не лгать себе.
        - На “Прятках” императрица-жучиха сказала что-то до неприятного похожее. Тогда, посреди боя, эта фраза меня сильно разозлила! Как смеет жучиха поучать меня жизни?! Да я в сто раз лучше неё разбираюсь в том, как быть Императрицей! Потом, после поражения, Система почему-то отдала призовые баллы финалиста мне, как самой пострадавшей от твоих действий стороне. Не знаю, что ты сделал с жучихой, Джон, но теперь, встретив тебя лично, я могу понять ее предсмертное желание.
        Похлопав меня по плечу, эльфийка улыбнулась так чисто и ярко, как я еще никогда не видел. Ее взгляд на мгновение стал таким искренним…
        - Из тебя выйдет отличный Император, Джон Голд.
        - И как вас понимать?
        - Да как угодно! - продолжая улыбаться, девушка потянулась, будто только что сбросила с плеч тяжелый груз. - Жизнь, оказывается, крайне приятная штука! И раз уж я подписалась на эти чертовы Игры Старших, возьму с них по максимуму!
        Довольно улыбнувшись, Эрато дала увидеть, как снимает с пальца кольцо безбрачия.
        - Делай то, что задумал, капитан!
        Поправив прическу, эльфийка пошла в сторону Тео. Такие личности, как Эрато Маккой живут по принципу все или ничего, отдаваясь выбранному решению без остатка. Ладно, мне тоже есть чем заняться.
        Вернувшись в поселение людоедов, застал момент того, как дважды-мутант-командир публично отчитывал великана-караульного, охранявшего вольер с пойманными людьми. Вокруг собралась целая толпа местных жителей. Военная дисциплина требует строгих наказаний за проступки. Закончив свою речь, командир одним ударом снес бедолаге голову. Звук такой, будто выстрелили из артиллерийской пушки. Командир стряхнул кровь с руки и начал что-то объяснять толпе.
        Ближе к ночи, сразу после возвращения поисковых команд, поселение закрыло все ворота в стенах. Над жилыми кварталами небо патрулировал катер разведки, наблюдающий за улицами. Переполох из-за бегства пленников не утих, даже после того, как проверили соседние дома. Сразу после прихода темноты наступил комендантский час.
        Я начал действовать после того, как в казармах погас свет, и часовые протрубили отбой. Теперь настроим ауру.
        - Тьма, мрак, пустота, природа, воздух, тепло.
        Теперь меня станет сложнее ощутить потенциальному наблюдателю, даже при использовании аурного зрения. Эссенция тьмы от Наумара и квинтэссенция от Эрато изменили цвет ауры до угольно черного. Идеальное решение для маскировки в мире, где ночи темные и искусственное освещение не приветствуется.
        Что я понял за день наблюдений?! Великаны не ждут нападения на их поселение. Это их родной мир и, кроме как с соседями, воевать уже толком не с кем. Настала пора показать гигантским людоедам, как может быть ужасен всего один человек, оказавшийся в их тылу.
        Даже крыса, загнанная в угол, может броситься на охотника.
        Глава 12. Защитники мира
        Генерал-губернатор Папил Сааг прибыла на место ночного происшествия сразу же после срочного вызова от коменданта, отвечавшего за казармы солдат. Женщина с коричневыми дредами и выпирающими клыками имела рост чуть меньше трех метров. Ведьма в прямом смысле слова шла по воздуху, смотря на четыре десятка трупов вейде, иссушенных до состояния обтянутых кожей мумий.
        Помощник ведьмы, суетливый дважды-мутант Шун, не дожидаясь приказа начальницы, поднял с пола куски засохших растений и показал госпоже. Погибших убили во сне, внедрив в тела быстроразвивающееся паразитирующее растение, буквально выпивающее из великанов саму их жизнь и душу.
        - Аура тхойне, - ведьма повела носом по воздуху, - тотемы пожирателя плоти и душееда.
        От побывавшего в казарме тхойне осталось крайне много ауры. Она была повсюду. В засохших пожухлых растениях и листьях, которыми покрыты тела погибших вейде. Пол, стены и сам воздух пропитаны этой чужеродной и в то же время такой знакомой аурой низшего тхойне. Папил ещё раз принюхалась. Судя по запаху эссенций, тут побывал начинающий маг. Ему хватило наглости съесть души вейде, прямо на месте преступления, гармонизируя поглощенную жизненную силу. Пожиратель плоти?! Если он благородный, то это весьма редкий вид способности.
        Помощник Шун, читавший следы в астрале, ходил от койки к койке.
        - Действовал один Страж, госпожа губернатор. Он пришел сразу после заката и нападал на тех, чья аура говорила о глубоком сне. Один медленный удар в сердце. Убийца что-то сделал, дабы жертва не чувствовала боли и погибала, не приходя в сознание. А это я уже объяснить не могу.
        Животы всех сорока погибших вейде были вскрыты, а иссохшие внутренности вытащены наружу. Имея знания от класса ведьмы, Папил сразу поняла, кем был прокравшийся в казармы тхойне.
        - Колдун, - губернатор не могла прочесть чужое предсказание. - Этот низший гадал на их внутренностях!
        Прикоснувшись к телу погибшего, Папил ощутила под рукой пустой сосуд плоти. Колдун-тхойне подчистую уничтожил и поглотил эфирный сосуд, пожрав души сорока убитых им вейде.
        - Вызовите ищеек из комендатуры. Оповестите об опасном тхойне на свободе.
        - Уже сделано, госпожа! - помощник заискивающе улыбался. - Из Шпикетсу передали, что у них утром также нашли семь погибших. Следы смерти те же самые. Двуногий скот кричал о том, что под утро видел тхойне, чья одежда была цвета крови. Колдуна спугнул караульный, заметивший странный запах, идущий от казарм.
        Далековато! Папил еще раз осмотрела место массового убийства. Сорок крепких вейде за одну ночь. До Шпикетсу даже на летном транспорте добираться почти час. Скорее всего речь идет о паре опытных вторженцев из одного клана пожирателей, имеющих схожий способ охоты. Противник не удосужился стереть отпечатки ауры, прямо-таки заявляя о своем ранге Стража.
        Уже через час новости о колдуне-тхойне пришли из Сулуна, города-государства, находящегося еще севернее Шпикетсу. Почерк тот же самый. Иссушенные тела вейде нашли за сараем с одной колотой раной груди. Брюхо выпотрошено. Данные сразу же обновились, и стало ясно, что тхойне устроил целую череду убийств, заставив Сулун перейти на военное положение. Погибло трое офицеров из числа мутантов. Управитель Эйуса видела, как тхойне использовал телепортацию, покидая место преступления.
        Помощник Сун также получал новости из ленты происшествий для офицеров.
        - Госпожа, стоит разбудить Рыцаря-защитника?
        Гийом ДеГрейвс, поистине сильный защитник! Однако за спокойствие подконтрольного поселения, генерал-губернатору Папил придется платить душами других Рыцарей. Гийом принимал плату только ими.
        - Пока рано.
        Спустя всего час, новые убийства снова произошли в колонии клана Сааг. Буквально в соседнем доме от казармы ученики-вейде нашли разделанное на куски тело мастера-кулинара. Его не поглотили, как прежних жертв, а демонстративно казнили, вскрыв брюхо и отрубив голову.
        Желая сохранить контроль над ситуацией, Папил сама начала действовать.
        - Буди Гийома, Шун. И приведи на площадь перед ратушей всех тхойне из последней партии.
        Защитники колоний и городов народа вейде находились в состоянии гибернации, глубокого сна, снижая клеточную активность в тридцать раз. Если ситуация выходила из-под контроля, пробуждали сначала Рыцарей. Когда их сил было недостаточно, из спячки выводили Монархов. И только если начинаются крупномасштабные военные действия с риском появления Императоров, из многолетнего сна пробуждают Императоров-защитников мира Спайс-Сирдамур.
        Пока Рыцаря выводили из спячки, насыщая его тело высококонцентрированной маной, из патруля не вернулись две машины. Их водителей также нашли убитыми одной очень мощной атакой.
        Стоило Рыцарю выбраться из защищенного подземного склепа клана Сааг, как с неба рухнул катер разведки, сломав часть городской стены. Папил ввела в колонии военное положение, заставляя всех жителей ходить с активированным доспехом духа.
        Гийом, широко зевая, вышел на террасу ратуши, смотря за тем, как вдали, у самой городской стены, рабочие тушат начавшийся пожар. Держа в руках верный боевой посох, Папил стояла в воздухе посреди площади, заваленной трупами тхойне. Как и неизвестный противник, она решила использовать гадание на внутренностях, используя свою более сильную связь с волей мира, как преимущество в скорости поиска.
        - Губернатор Папил? Сколько времени прошло?
        - Ты спал тринадцать лет, Гигант.
        Даже по меркам огромных тел народа вейде, Гийом имел поистине огромное тело. Оттуда и получил свое прозвище, войдя в ранг Рыцаря. Пусть и ни разу не мутант, он тем не менее имел ранг Рыцаря.
        - Кто враг?
        - Вторженцы из другого мира. Один из них наводит панику на соседние города, убив уже около полусотни вейде. Начинающий маг в ранге Стража. Владеет магией дальней телепортации. Гадает, убивает, орудует мечом, действует один.
        - Координаты?
        Еще раз взглянув на внутренности трупов тхойне, Папил развернулась и пошла в сторону ратуши.
        - Ушел. Его убежище где-то к северу от нашей колонии.
        ***
        Появление ауры Джона после телепортации Императрица засекла задолго до того, как он дал себя обнаружить. Капитан специально шел медленно, боясь вызвать агрессию в свою сторону. Спустя десять минут из зарослей высокой травы вышел человек, с ног до головы покрытый засохшей кровью.
        - Я готов начать испытание, - Джон остановился на месте.
        Ему никто не ответил. Наумар затих, так и остановившись посреди дороги с бутылкой. Баон-старший окинул капитана непонимающим взглядом. Дело не в крови. Одной только ауры капитана, выпущенной наружу, было в десятки раз больше, чем могло бы быть у нормального пробужденного в ранге Стража.
        ЧЕЛОВЕК, ДЖОН ГОЛД, 53 УРОВЕНЬ (РАНГ: СТРАЖ IV-СТУПЕНИ)
        Поднять за сутки больше двадцати уровней, уже само по себе чудо. Как и старый Монарх, Эрато уловила, что капитан команды находится в состоянии пост-боевого стресса. И раз он сам пришел к команде, значит хочет, чтобы его расспросили.
        - Что вы делали, мистер Джон Голд?
        - Убивал.
        - Кого?
        - Всех, кого встретил! Великанов, рабов, животных и этих чертовых предателей рода человеческого - каннибалов! Они соглашались есть мясо людей, и только потом их нанимали, как сопутствующий персонал для касты ремесленников. Эрато… не так. Мисс Маккой, вы знаете об эпидемии вируса, бушующего в мире Фризе?
        Императрица кивнула, ощутив неприятное предчувствие.
        - Биоморфный вирус Морфея, седьмого класса опасности. - Другими словами, угроза заражения есть и у Нулей и у Императоров. - Слышала о нем еще в Титардо. В перерыве между этапами Игр Старших, помощник из штаба Корпорации прислал новость о том, что Союз Золотого Дракона разработал некое лекарство, блокирующее развитие болезни. Какие-то там ученые из клана Лукас постарались.
        Джон протер лицо и посмотрел на свои руки. Они были покрыты кровью.
        - Три месяца назад я был отправлен Дворцом Соломона в мир Фризе из мира Земли, как один из переносчиков этого вируса. Не по желанию, а скорее, как курьер, чье тело использовали для переноски фрагмента вируса Морфея. Теодор подтвердит. Я находился в состоянии, когда смерть была неизбежна, и тем не менее выжил. Благодаря Тео! Так мы и познакомились. В прошлом месяце мне удалось выработать иммунитет к четырем из шести фрагментов вируса Морфея. Потом объявился судья Прэй, и, сбегая от него, я оказался тут, на Играх, в мире, где великаны питаются людьми.
        Эрато уже знала о том, что Демиан Прэй просил Корпорацию о содействии, но ему отказали, не став выслушивать, так как Игры курирует сама Система. А ее правила стоят выше законов и требований судей.
        - Так зверолюд Демиан Прэй искал тебя?
        - Да. Ему нужен козел отпущения, если быть уж совсем точным. Некто, на ком можно построить заведомо проигрышное дело, пустив чужую жизнь в расход.
        Наконец осознав тревожную мысль, Эрато спросила.
        - Что изменилось? Почему ты решил нам рассказать об этом?
        - Проблема была в пленниках и тех великанах, что пали от моей руки. Они, сами того не зная, одарили меня пятым фрагментом вируса Морфея. Понимаете, что это значит, госпожа Маккой? Рано или поздно, где-то на просторах этого мира, начнется эпидемия вируса Морфея! Он не был создан и распространен с моей руки. Последние сутки я гадал, пытаясь заглянуть в будущее мира Спайс-Сирдамур. И воля мира мне ответила! Через семь месяцев великаны сами разнесут заразу по всем человеческим мирам, являющимся их нынешней кормовой базой.
        Джон продолжал смотреть на свои окровавленные руки.
        - Эпидемия неизбежна, мисс Маккой! Сначала великаны лишатся своего корма тут, на родине. А потом и во всех своих колониях в соседних мирах. Будет повсеместный голод, пробудятся Императоры-защитники мира и возглавят более активную экспансию других миров. Вспыхнет война, какой великаны еще не видели! Если будут заражаться только люди, они начнут охоту на гномов, эльфов и хаоситов. Зона отдыха Игр и другие миры. Мы, участники Игр, сами того не желая, разносим вирус Морфея, от которого сейчас нет лекарства. Вот что я увидел, госпожа Маккой! Эпидемия неизбежна! И единственный способ ее остановить, найти лекарство до того, как вспыхнет война.
        Теодор подошел к Императрице.
        - Кровь Джона, Лукас, судья.
        Быстро прокрутив в уме слова целителя, Эрато поняла, что тот хочет сказать. Судья передал кровь Джона клану Лукас, а на ее основе сделали лекарство. Вопрос все тот же. Зачем он сейчас об этом рассказывает?!
        Будто услышав ее слова, Джон невесело улыбнулся.
        - Госпожа Маккой, когда мы вернемся в зону отдыха, я попрошу о небольшой услуге. Если я выведу нашу команду в финалисты, сломайте пожалуйста печать Соломона на моей душе. Печать одного Императора может сломать только кто-то равный ему по силе. Например, другой Император!
        - …
        - Императрица? Теперь, когда я открыл все свои секреты, вы готовы доверить мне привести команду к победе?
        Где-то позади Эрато, скромно покашлял и поднял руку Баон Берганур.
        ***
        Трансляция из студии Аристос-Ньюс продолжалась третьи сутки подряд. Вейден все чаще налегал на стимуляторы, теряя остатки своего рассудка.
        - Кровь и песок! Только что, герцога Нуа, из клана хаоситов Беррон, разорвали на части! А жаль! Попытка вызвать великана на поединок, один на один, провалилась. К счастью ему хватило ума нажать на кнопку экстренной телепортации. Будем надеяться, что целители смогут его подлатать. Нынешний рекорд Нуа в 7245 баллов пока никому не удалось побить.
        Едва не погибнувший Монарх Нуа Беррон имел способность “Связь земли”. Она объединяет вес камней, попавших в клейкую ауру, в одну ударную силу. Универсальная способность, как для атаки, так и для обороны. Нуа вызвал сильный обвал в горах, обрушив всю его совокупную мощь в одну мощную атаку по камню рода. Шум от удара разошелся на пять километров, привлекая сначала лётный патруль, а потом и трех пробудившихся защитников городов-государств.
        Сейчас Нуа занимал первую строчку рейтинга по количеству заработанных баллов, 7245 баллов. На втором месте шел фейри Исаак Файо из Дворца Оонгу, 5277 баллов. Прикоснувшись к камню рода, игрок призвал старшее проявление магической стихии пространства, заставив само окружающее мироздание сдавить булыжник с невиданной силой. Будь у него больше маны, и кто знает, возможно именно ему досталось бы первое место.
        Третье место прочно заняла орчиха в ранге Ратника, Зулусу Сейбер-Край. Брутальная дамочка использовала сверхнавык топора и способность “Звериная выносливость”, заменяющую обычный запас сил быстровосполняемой маной. Все три дня зеленокожая амазонка непрерывно бьет камень рода, постепенно повышая заработанные баллы за счет эффекта усталости материала, называемого Системой, как фактором накапливаемого урона. На данный момент она набрала 5103 балла.
        Никто из представителей клана палачей Сай-Клоу, на которых поставил патриарх клана Ван-Хайдел, не вошел даже в ТОП-1000. Слушая в пол уха взбудораженного ведущего, Аэлита переживала свой личный маленький ад. Обеспокоенная родня уже почувствовала, как финансовое благополучие трещит по швам, и надо срочно залатать огромную дыру в казне. Мечницу просили поделиться информацией по фаворитам испытания, а она не знала, что сказать. Спустя первые двое суток 99,9 % участников Игр уже показали свой результат. Если не произойдет чуда, уже устоявшийся топ-100 останется прежним.
        К тому моменту, когда команда 41999 снова собралась в полном составе, абсолютное большинство участников Игр уже показали желаемый результат. Прошло 58 часов из выделенных на испытание 72-х. Несмотря на появление Императрицы Маккой из всеблагой Корпорации и Монарха Баона, никто из них не получил ни балла. Они спасли пленников и в глазах СМИ уже стали героями Игр Старших, продолжая вести себя до неприличия расслабленно. Торговец и гном о чем-то постоянно спорили, распивая спиртные напитки. Парнишка приударил за госпожой Маккой, и все это транслировалось в прямом эфире. Складывалось впечатление, что команда решила не напрягаться в “Вызове времени”.
        Камеры не передавали голоса, и большинству зрителей, уже знавших о неприятных реалиях мира Спайс-Сирдамур, оставалось только догадываться о чем говорили игроки. Когда к Императрице привели пленников, Аэлита смотрела не на то, о чем говорил Джон, а на то, как он это делал. Уверенно, решительно, со злостью и сожалением. Такой человек не стал бы пропускать этап и отказываться от Игр Старших. Приняв для себя сложное решение, Аэлита написала казначею клана.
        “Дядя Норо, скупайте биржевые ставки тех, кто поставил на команду 41999 и теперь хочет вернуть свои деньги. На всех участников команды!”
        “Обоснование?” - дядя как обычно был лаконичен в своих вопросах.
        “Воины не сдаются. А их в команде минимум трое”.
        Спустя минуту раздумий, дядя прислал ответ от имени всех союзных родов клана Ван-Хайдел.
        “Да прибудет с тобой благословение Повелителя, Аэли”.
        Патриарх, не весь клан. Каким бы сильным он ни был, его мнение может саботировать совет старейшин, если на то есть очевидные причины. И сейчас, спустя еще сутки, видя, как капитан команды 41999 второй раз возвращается в лагерь, Аэлита почувствовала, что была права. Из-за сильно снизившегося количества игроков, за его появлением разом наблюдали десятки дронов с камерами. И если зрители видели один ракурс, то Аэлита видела все сразу и по губам смогла прочитать все, что Джон Голд говорил Императрице Эрато Маккой.
        - Дворец Соломона… в мир Фризе… разносчик вируса… иммунитет к четырем из шести фрагментов Морфея… судья Прэй… семь месяцев… война неизбежна… найти лекарство.
        Находящийся под наркотой Вейден Мин ничего не заметил. Аэлита побледнела. Скажи такие вещи простой аристократ, его бы подняли на смех. Но сейчас под камерами стоял человек, победивший в первом этапе Игр Старших. И он сейчас говорил не с кем-нибудь, а с самой дочерью Великого Дома. К тому же появление судьи Демиана Прэя уже было подтверждено. Осознав, что человек перед ней, скорее всего, говорит правду, Аэлита на какое-то время впала в шок.
        “Дядя Норо…”
        Пересказав слово в слово разговор капитана с Императрицей, Аэлита стала ждать ответа от старейшины. Норо, в отличие от других родственников, отличался редкостной дальновидностью.
        “Какой реакции ты от меня ждешь, девочка?”
        “Если его команда победит, вложи деньги в товары, которые будут пользоваться спросом во время эпидемии. За семь месяцев, клан может монополизировать некоторые отрасли”.
        Были и другие гости телестудий, сумевшие прочитать по губам послание Джона Голда. Война! Лекарство! Дворец Соломона! Пока казначей клана Ван-Хайдел думал над ответом, самые решительные дельцы мира Фризе уже начали скупать акции торговых компаний и производителей оружия. На фоне новостей о рецепте Золотого Дракона их действия остались незамеченными.
        ***
        После разговора с Императрицей, наша команда, собрав лагерь, двинулась бегом на запад. Предстояло за пару часов преодолеть почти семьдесят километров. Учитывая большую разницу в рангах, я физически не мог использовать регалию навигатора для перемещения Баона и Эрато. Поэтому двигались бегом, по старинке.
        К моменту, когда мы вышли к холмистой степи, прошло больше шестидесяти часов от начала испытания. Вокруг простирались поля трехметровой пшеницы и только где-то вдали виднелся один единственный холм на всю округу.
        Многократное гадание на внутренностях великанов и картах Таро, снова и снова указывало в одно и тоже место. Я специально побывал в разных поселениях, ища точное направление для поисков, и в итоге получал от воли мира одинаковый ответ. Далеко на запад! На эту равнину, сегодняшний поздний вечер и одинокий холм на ней!
        Испокон веков великаны не трогали этот холм, так как он защищал посевы от ударов молнии во время грозы, притягивая их на себя. Тем самым он оберегал урожаи от пожаров. В этой местности не растут деревья, птицы облетают возвышенность стороной, а дикие животные, прислушиваясь к инстинктам, и вовсе обходят странное поле пшеницы по большой дуге.
        Подойдя к подножью, Императрица и Баон сразу почувствовали неладное. У холма по всей окружности растет метровая полоска из различных грибов. В народе, такой феномен называют ведьминым кругом.
        Эрато подняла и тут же опустила ногу.
        - Мне кажется или тут стабильная магнитная аномалия?
        - Вы правы! И нам стоит поторопиться, так как скоро тут должна начаться гроза. Я специально искал нужное нам место и время!
        К тому моменту, когда мы поднялись на холм, уже вечерело, и солнце закатывалось за горизонт. Собрав из валяющихся тут булыжников четыре двухметровые колонны, Эрато положила на них сверху сначала свой камень рода Императора, потом камень Баона, и на получившуюся конструкцию положили камни Тео, Наумара и мой, собрав своеобразную пирамиду на четырех ножках.
        Начал накрапывать дождь, ветер усилился, и небо заволокло темными тучами. Гром с молниями гремел на линии горизонта. Баон старший все время смотрел под ноги, будто ища что-то. Наумар нервно перетаптывался, спрятавшись под каменной пирамидой. Императрица смотрела на нас и всю конструкцию с нескрываемым разочарованием.
        - Знаешь, Джон. Когда ты пару дней назад просил довериться тебе, я ожидала чего-то большего, чем простой попытки поймать молнию во время грозы.
        Вытянув руки вверх, я прикоснулся к поверхности камня Императрицы, влив в него излишки своей ауры и немного крови, дабы получить контроль над ним.
        - Госпожа Маккой, теперь требуется ваша сила.
        - Подожди, - эльфийка посмотрела куда-то на линию горизонта. - Великаны идут. Хм, надо бы их спугнуть.
        Подобрав с земли крупный булыжник, Эрато несколько раз подкинула его в руке привыкая к весу.
        - Много лет назад я разочаровалась в пути меча и стала Стрелком. Спустя два века, я нисколько не жалею о своем решении!
        Приняв удобную стойку, Императрица прицелилась для броска и тут же швырнула булыжник с такой силой и скоростью, что ее силуэт на миг размазался в воздухе. Она тут же подняла еще один камень и так же его швырнула. Повторив процедуру раз двадцать, она остановилась и спокойным шагом вернулась обратно под навес пирамиды. Дождь уже начал лить вовсю, и шум грозы становился все ближе.
        - Даже если Система ограничит меня в использовании ауры, я по-прежнему Стрелок, и сила физического тела всегда со мной. Там, вдали, был один Рыцарь и пара десятков Витязей из отряда зачистки. Теперь, только Ратники и толпа Стражей. Топчутся на месте, не зная, что делать.
        Другими словами, Эрато только что уделала какого-то Рыцаря и кучу Витязей, швыряя в них обычные камни с пятикилометровой дистанции. Ачешуеть! От Кейо я, конечно, знал, что разница между Рангами велика. Но не думал, что все настолько серьезно. Рыцаря! Камнем! С пяти километров!
        Впервые за три дня, голос подал Баон Бергандур.
        - Действуйте, мистер Голд. Вам же нужна наша с мисс Маккой помощь, да?! Знайте, я согласен! Сейчас я всем своим телом чувствую, что мы находимся в нужное время и в нужном месте. “Камень” кричит!
        Гном топнул ногой, вызывая волну эманаций земли.
        - Этот холм хочет обрести свою правильную форму!
        Вены дракона, природные каналы маны, текущие под землей, можно создать и искусственно, если удастся воспроизвести их природный способ появления. Иногда это точка силы, зарождающаяся на стыке двух литосферных плит. Или как в случае с этим холмом, геомагнитная аномалия. И чтобы вена дракона пробудилась, потребуется целая прорва высококонцентрированной маны! И я знаю откуда ее взять.
        ***
        Великанша Папил Сааг стояла лицом к тому месту, откуда прилетел снаряд, взорвавший голову Рыцаря Гийома. Магический щит максимальной мощности, развернутый вперед, должен был прикрыть от следующей атаки. Но она не последовала!
        Еще в тот момент, когда поисковый отряд вышел из-за стен колонии, все вейде активировали доспехи духа. На войне, как на войне! И раз противник смог одной атакой убить Рыцаря в доспехе духа, до того, как сам был обнаружен, он как минимум очень сильный Монарх!
        Трясущийся помощник Шун показал экран с каналом связи офицеров.
        - Госпожа! У поисковых отрядов из Шпикетсу и Сулуна убиты все Витязи! Кто-то из вторженцев специально убил только сильных вейде, не став трогать Стражей и Ратников.
        Впервые за многие годы службы генерал-губернатором, Папил ощутила горечь унижения! Тхойне ее заметили, но не стали ее сейчас убивать, посчитав за жалкое насекомое, не представляющее никакой угрозы.
        - Будите Хозера!
        - Госпожа?
        - Что? Думаешь я боюсь жалких тхойне?! Аррррр! - великанша взревела. - Ничтожества! Скот! Я сама приду в их мир и утоплю всех в крови!
        Монарх Хозер Сеншицу отличался среди прочих защитников мира своим крутым нравом и холодным спокойствием. Неважно, куда сбежит его добыча. Он все равно найдет и убьет ее, даже если придется искать год. Великий Император Дуано выделил ему город-государство Сулун, как земельный надел.
        - Но плата…
        - Лучше платить ему, чем терять вейде на пустом месте! Вели убить весь скот из числа тхойне в колонии. Их народ не должен помнить моментов слабости повелителей!
        Наплевав на инстинкт самосохранения, Папил повела свое воинство дальше. Двух командиров, саботировавших ее приказ, пришлось убить на месте! Железная дисциплина и подчинение - это основа власти! Никому не позволено оспаривать волю генерал-губернатора!
        Будучи ведьмой, Папил уже поняла, куда вел след колдуна-тхойне. Грозовой холм! Когда с неба начали падать первые крупные капли дождя, великанша ощутила, сквозь поднявшийся встречный ветер, послание воли мира. “Не надо! Не ходи туда, дочь клана Сааг!”
        - Ду-эйн мада-та! [Вопреки всему!] - таков девиз основателей клана! Только уничтожив цепи, которыми воля мира сковывает твою судьбу, можно получить четвертую мутацию. Войти в царство мифов!
        По мере приближения грозы ветер усиливался, все сильнее толкая прочь Папил от грозового холма. Ветер начал пел песню, слышимую только знающим.
        “Уходи-и-и-и! Не приближай-й-йся. Опасно-о-о”.
        - Ду-эйн мада-та! [Вопреки всему!] - ведьма кричала ветру! Сегодня воля мира на ее стороне!
        Ночь приближается! Темные грозовые облака затмили небо, погрузив весь окружающий мир во тьму. С погодой творилось что-то неестественное. Вдали молнии начали одна за другой бить в одну точку, а ветер становился все сильнее, толкая воинов вейде назад.
        “Уходи-и-и! О плод моей любв-и-и-и. Там опасно-о-ость!”
        - Ду-эйн мада-та! [Вопреки всему!] Ду-эйн мада-та! [Вопреки всему!] - ведьма кричала, не трогаясь с места! Дождь усиливался, в воздухе начало становиться все больше маны, словно неподалеку пробудился мощный камень силы.
        “Жребий брош-е-е-ен, о плод моей любви…”
        Стоило ветру пропеть последние слова, как сам воздух вокруг Папил изменился, будто давая ей право идти дальше.
        - Тэар Але-иди! [Во славу воли мира!] - ведьма сделала ритуальный поклон бушующей стихии. Воля мира услышала ее просьбу, наделив своим благословением.
        Ядро маны будто почувствовало приток силы, начав восстанавливать силы с удвоенной скоростью. Каждая клетка тела трижды мутировавшей великанши трепетала от той могучей силы, что годами дремала в ее собственной крови.
        Каждый сделанный ведьмой шаг в сторону грозового холма сопровождался новым ударом молнии. Белые росчерки изрезали черное небо, наполнив всю округу нескончаемым грохотом. Ветер гнул колосья золотистой пшеницы, запуская волны переливов от вспышек света вдали. Поле фермеров будто превратилось в море, посреди которого зародилось громыхающее око бури.
        Чем ближе к холму подходила Папил Сааг, тем сильнее чувствовала взгляд колдуна. Они оба ощущали присутствие друг друга. Весь мир вокруг сиял от росчерков молний, бьющих сплошным потоком в вершину пирамиды на вершине холма. Само небо и облака в этом месте становились ниже, словно их тянуло к земле. От неестественного природного явления законы физики начали сходить с ума. Пыль и капли воды, постепенно теряя силу гравитации, повисали в воздухе, а потом начинали лететь прочь от источника этого безумия.
        Плотные потоки ветров маны вызвали у обычных Стражей и Ратников ожоги эфирного тела. Остановившись в паре сотен шагов от холма, воины начали топтаться на месте. Теперь идти им дальше, все равно что добровольно окунуться в жидкий огонь. Ведьма ощутила, как само пространство вокруг громыхающего холма пошло волнами. Безумие грозы начало усиливаться! Небо прямо на глазах опускалось все ниже и ниже, обрушивая свой гнев на пирамиду. От рвущегося наружу потока маны камни начали ярко светиться синим цветом. В такой какофонии звуков, ведьма все же услышала голос воли мира.
        “Жреб-и-й брош-е-е-ен, о пло-о-од моей любви”.
        Прикрыв рукой глаза от слепящего света молний, великанша увидела, как из-под пирамиды показался колдун-тхойне. Человек, чей взгляд был полон ненависти к народу вейде! Одной только ауры, пропитанной жаждой крови, у него было в тридцать раз больше, чем у нормального Стража Тхойне. Да, это он! Тот, кто устроил охоту на вейде!
        - Ты не колдун, - ведьма увидела меч в руках тхойне, - ты воин!
        И в этот миг его аура полыхнула ярким светом, ослепляя всех вокруг.
        ***
        “Смерть-несущий придет по оставленному следу”. Еще до того, как мы оказались на холме из предсказания, я знал о преследовании. Знал и то, что этой встречи не избежать, если только не сдаться. Карты Таро дрожали, сами выбирая комбинации! Они кричали, они предупреждали, они молили отказаться от всего и бежать прочь из Спайс-Сирдамур! Знающий, отправленный на мои поиски, уже пролил больше людской крови, чем любой другой встреченный мной монстр. Великая опасность, смерть, исчезновение, стирание, удаление, искоренение. Карты показывали десятки вариантов будущего и даже случаи с полным истреблением группы. Нынешняя цепочка событий одна из самых мрачных, страшных и непредсказуемых. Будущее становится неуправляемым!
        Сегодняшний случай отличался от встречи с сатиром в Чернобыле. Тогда выбора не было. Победа или смерть! Сейчас, когда встревоженный Тео и Наумар защищены от потоков маны артефактным куполом Императрицы, мне не о чем беспокоиться. Тыл прикрыт! Чувствующий себя получше Баон сейчас помогает Эрато перекачивать хлещущую через край ману прямиком в основание холма. Там, в глубине горной породы, идет процесс оруденения. Природа пробужденного мира, получив мощную подпитку, создает новый мощный выход вены дракона на поверхность. Место силы!
        ***
        Само понятие слова сверхвосприятие не способно описать реальные границы того, что способно чувствовать существо, достигшее ранга силы Императора. При желании Эрато могла ощутить, как разъяренный бурей ветер колышет траву в километре от холма, ставшего эпицентром искусственной бури.
        Идея Джона опиралась не столько на магию, сколько на универсальные законы физики и особенность Спайс-Сирдамур. Высота местной тропосферы, то есть нижнего слоя атмосферы, формирующего погоду, больше 100 км! Избыток кислорода в воздушной массе привел к гигантизму у всех живых существ, населяющих этот мир. А начало Битвы за Будущее усилило и без того хорошие предпосылки для развития и процветания. В итоге, великаны, призванные местной Колыбелью Цивилизаций на роль защитников от Дворцов Императоров, уничтожили людей, некогда живших тут. А потом и двенадцать Дворцов Императоров, таким образом победив в Битве за Будущее. Это было семь веков назад! Колыбель не стала закрывать связь с Системой и соседними мирами, позволяя развиваться новому доминирующему виду живых существ. Так мир людей превратился в мир великанов Спайс-Сирдамур. А Битва за Будущее перешла в разряд холодной войны с теми, кто периодически сюда вторгается.
        То, что сделал Джон, опиралось на ту самую необъятную атмосферу Спайс-Сирдамур! В свой собственный камень рода, стоящий на поверхности пирамиды, Джон влил ауру, наделенную эффектом сильной тепловой энтропии. Тепло стремительно выкачивалось из окружающего пространства! Потом капитан повторил тоже самое с камнями Наумара, Теодора, Баона и Эрато. По сути, пустяковая идея не имела прямого отношения к конечной задумке. За счет конвертирования тепловой энергии в ману, для зацикливания процесса, достаточно было просто выкачивать ману из камней. В обычной ситуации аура выгорает из-за объема перекачиваемой энергии, но из-за сильного родства с маной аура капитана почти не страдала. Также не разрушался и сам камень рода, являющийся по сути неуничтожимым. Процесс по выкачиванию тепла из окружающего пространства был зациклен!
        Тепловая энтропия, наложенная на камни рода, вызывала эффект энергетически разряженного пространства. Это в свою очередь понижало атмосферное давление. А если во время грозы создать энергетически разряженную область пониженного давления, в нее обязательно ударит молния. Природа будет яростно стремиться вернуть нарушенный баланс сил! Тем более, если речь идет о Спайс-Сирдамур, где стокилометровая тропосфера нередко порождает сверхшторма.
        Раскинув руки, улыбающийся Баон держал свою внушительную ауру выпущенной наружу. Здоровье гнома пошло на поправку, за счет постоянной подпитки целебной аурой Теодора. Сейчас он оберегал аурой артефактный купол Императрицы, защищая торговца и целителя от отравления маной.
        - Я рад тому, какой капитан нам достался, мисс Маккой. Мне не хватило бы наглости и смелости предложить вам, Императрице, заниматься откачкой маны из камней рода. Решение, придуманное Джоном, мало кто сможет повторить. Надо было найти особое место и точно знать, что над ним в нужный день будет проходить грозовой фронт. На Тео и торговца он не полагался. Хотел своими силами спасти команду.
        Гром гремит так яростно и сильно, что обычный гравий в округе начал крошиться от шокового урона шумом. Тыщ-тыщ-тыщ-тыщ. Молнии сплошным потоком бьют в пирамиду, сложенную из камней рода. Старый гном нежится в потоках сверхплотной маны, перекачиваемой Эрато в основание холма под ногами. Энергии стало так много, что физический мир начал сливаться с верхними слоями астрала, вызывая эффект “волны реальности”. Одна за другой, они откатывались от холма в такт сердцебиения Императрицы. Именно она сейчас управляла всем процессом.
        7205..7209…громыхание ветвистой молнии…удар…7215…
        Видя числа с баллами, Баон сдержанно улыбнулся.
        - Стратег Харард Каэноро, ваш знакомый?
        Перехватив огромный камень рода над головой поудобнее, Эрато повернула голову в сторону поля. Бессмертные насекомыши! Великаны, не поняв предупреждения, все же решились подойти к холму.
        - Дом Маккой не поддерживает отношений с кланом Каэноро. Хоть Харард и военный, он не такой, как мы, офицеры Корпорации. У него тяга ставить перед солдатами невыполнимые задачи. Дать приказ сломать камень веточкой - вполне в его духе.
        Скорость набора баллов - хороший индикатор. Видя, как возрастает сопротивление урону у камня рода, можно четко увидеть восходящую экспоненту. 7250 баллов - это логический предел! Чтобы набрать больше, надо сотворить нечто совсем уж невероятное.
        Почуяв неладное, Эрато повернулась к Джону. Капитан встал с земли, идя точно в ту сторону, где находился самый сильный из пришедших великанов. Эти двое чуяли друг друга, несмотря на творящееся вокруг безумие!
        - Не дергайся, Джон! Та великанша трижды мутант…
        - Я сам буду выбирать, где и как мне умереть! От вируса, рук судьи или в схватке со своей судьбой! Эрато, я с самого начала знал, как закончится сегодняшний день. Я исчезну. Сама воля мира собирается стереть мое существование. Потом уйдете вы вчетвером. Так заканчивалось предсказание.
        И Джон ушел к великанам, невзирая на урон от грома. Одна из назойливых дрон-камер телевизионщиков умудрилась остаться под пирамидой, ведя непрерывную трансляцию. Сейчас она осталась внутри, продолжая наблюдать за Эрато и Баоном.
        Что-то для себя решив, гном кивнул, перераспределяя свою ауру с защиты обоих Стражей команды на обволакивание холма, на котором собралась вся команда. Как и Эрато, Баон был ограничен в заклинаниях, умениях и способностях рангом Стража. Однако наложенные рамки не касались объема ауры и базовых связей с магическими стихиями.
        Баон взглянул на спокойную Эрато.
        - Мои ожидания… уже исполнены, мисс Маккой. Юнцы нас сейчас не услышат.
        - Говори, чего ты хочешь?
        - Увеличить площадь тепловой энтропии. У меня сильная старшая связь со стихиями воздуха, земли и пространства. Аурой я уже охватил весь холм. Если так поступлю, атмосферное давление резко упадет. Нынешних сил хватит минут на десять, не больше. На это время я обрушу сами небеса на пирамиду, которую вы удерживаете.
        - И ты специально ждал, когда Джон уйдет?
        - Репутация, мисс Маккой. Капитан должен был доказать, что достоин такой помощи.
        - Пфф! Не лги себе, старик. Ты просто хочешь отплатить ему за выход в третий этап Игр. Делай что хочешь.
        - Урон от молний по пирамиде увеличится…
        - Да займись ты уже делом! Хватит болтать.
        Раздраженная Императрица повернулась к уходящему капитану. Один раз он уже сумел произвести на нее сильное впечатление. Сейчас она, возможно, станет очевидцем боя между Стражем и трижды мутировавшим Ратником из расы великанов.
        Встретившись взглядом с противником, Джон сразу перешел в магическую атаку. Аура налилась таким ярким светом, что капли дождя стали испаряться прямо в воздухе. Старшая связь с элементом света! Он все же принял подарок от Эрато, поглотив обе квинтэссенции!
        Аура излучала яркий свет, быстро истощая запасы маны владельца. Сильная скорость и проникающая способность света, взамен на огромные затраты сил!
        МОНСТР, ВЫСШИЙ ВЕЛИКАН ПАПИЛ СААГ, 142 УРОВЕНЬ (РАНГ: РАТНИК V-СТУПЕНИ)
        ТРИЖДЫ МУТИРОВАВШАЯ ОСОБЬ
        ИНФОРМАТОРИЙ: подвид титанов, выходец из Эдемского Сада, любимица воли мира, плоть архигиганта, аура страха, аура подавления, аура пожирателя жизни, ядро маны, раса опустошителей, старшая связь с пространством, два сознания, дао посоха
        Второе сознание?! Великанша имеет регалию, подобную навигатору или скорее способность. Одно сознание отвечает за тело, второе за магию или защиту разума. Редкая особенность!
        Атака светом на краткий миг лишила зрения даже Эрато. Идеально! Только такой уникум, как Джон, лишенный проблем с маной, мог додуматься использовать старшую связь со стихией для отвлечения внимания. Абсолютное большинство живых существ, даже получив чувство маны и жизненной силы, все равно сильно полагаются на зрение. И Джон решил этим воспользоваться, сразу лишая противника одного из ключевых органов чувств.
        Вспышка, вспышка, ускорение и, оказавшись около великанши, человек умудряется в последний момент уклониться от прозрачного лезвия из области магии пространства. Не только он имеет связь со старшей стихией. Папил, тут же оценив угрозу, включает доспех духа и переход в контратаку. Первый же удар отправляет Джона в полет на более чем десять метров. Сама великанша будто шагала, паря в трех метрах над землей.
        Приземлившись на ноги, Джон тут же уходит от череды атак подоспевшей Папил. От призрачных копий комья земли разлетаются в разные стороны. Лезвия пустоты, сферы сжатия, силовой таран. Семь атак из области магии пространства за две секунды полета противника. У великанши есть минимум два класса - воин и маг. И она уже адаптировалась к бешеному темпу битвы противника, похожего на огромное ярко светящееся облако.
        ***
        Тысячи камер телевизионщиков транслировали события, происходящие на грозовом холме. Сразу после вспышки света камеры автоматически переключились в режим контрастного ауровидения, позволяя оценить разницу в силе. Трижды мутант! И судя по плотности ауры, эта брутальная великанша имеет ранг Ратника.
        - 2340 килограмм.
        Аэлита произнесла цифры вслух быстрее, чем поняла это. Сработало автоматическое пассивное умение. Вейден открыл рот от удивления. Как в трехметровом теле великанши вообще может уместиться столько массы?!
        - Не удивляйтесь, Вейден-сан. Та дамочка титанид.
        - Кто-кто? - ведущий не понял.
        - Генетический потомок подвида монстров-титанов. Их улучшенная и уменьшенная версия. Они частенько используют сжатие плоти. Аура льется через край и не истощается. А значит, у нее улучшенное телосложение и ядро маны. Запас ауры от 4000 до 10000.
        Будь то человек или монстр, при использовании доспеха духа он перекрывает у себя восполнение запаса маны. Ядро маны, имеющееся только у Высших, устраняет этот недостаток. Мана восстанавливается даже при активном доспехе духа. Сейчас эта дамочка-монстр, при ее запасе ауры, тройной мутации и комбинации классов, стала непробиваемым монстром.
        Уйдя от целой серии атак, Джон снова навязал свой ритм боя, пробуя на прочность доспех духа великанши. Вспышка, удар, и его самого относит в сторону. Атака прошла по касательной. Слишком большая разница в весе для таранной тактики боя! Ему противостоит воин-монстр со скоростью реакции, не уступающей его собственной.
        Постепенно яркость цветов на экране начала меняться, становясь все менее приятной. Вейден указал рукой на другой экран.
        - Небеса падают, дорогие зрители! - Приняв форму трубы, с неба стремительно опускалась черная грозовая туча, создав вокруг пирамиды корону из молний. - Концентрация маны в этой области поднялась со стандарта в 1 дивизионную единицу плотности до 27 и продолжает расти. Даже для Витязей находиться в такой среде, все равно что в кислоте. Доспех духа получает нарастающий урон. Оу! Мне кажется, или молний становится все больше и больше?
        Из-за дикого перекоса энергии сама ткань реальности поплыла волнами. Поле пшеницы стало походить на поверхность моря во время шторма. Мир Спайс-Сирдамур был не готов к тем силам, которые сейчас бушуют на грозовом холме. Гром начал наносить постоянный урон всем существам, оказавшимся недалеко от пирамиды.
        И тут на поле боя аура Джона вспыхнула еще ярче! Ярче! И еще ярче, заставляя камеры переключиться на совсем уж контрастный режим, чтобы можно было увидеть хоть что-то.
        - Мисс Ван-Хайдел?
        - Джон насытил свою ауру светом до предела.
        - Это вижу и я, и зрители. Вопрос - зачем?
        - Ему не хватает урона, чтобы продавить защиту великанши.
        Чем больше площадь доспеха духа, тем интенсивнее будет снижаться его запас прочности. Вспышка, удар! Скорость человека стала еще выше, чем раньше. Подобравшись на расстояние удара, он пролетел под великаншей, парящей в воздухе и та, без видимых глазу причин, упала на землю.
        - Аэлита, а сейчас то что произошло?
        - Он разрушил ее заклинание левитации. Теперь бой будет проходить на земле.
        Эпилог
        Бой на смерть страшен в своем исполнении! Разум отходит на второй план, давая выйти наружу навыкам и приемам, вбитым в подсознание, тысячами повторений. Удар, блок, уклонение. Нет и доли секунды на раздумья. Ты либо жив и бьешься! Либо уже умер, и твое тело стало трофеем победителя. Бейся! Сражайся или умри!
        - Арр!
        - Шаме-е-е! [Умри!]
        Мы давили друг на друга всем, что было в нашем арсенале. Магия против магии, сверхнавык меча против сверхнавыка посоха.
        - Вспышка! Сжатие! Раскол!
        - Деса-альва [Крепость защиты!]
        Великанша доминировала за счет разницы в весе, каждым ударом отбрасывая меня в сторону. Огромный запас ауры и ядро маны позволяли ей использовать магические атаки по области и дистанционные удары оружием. Так сражаются Ратники!
        - Термоклинок! Ложное движение!
        - Эали Исвеан! [Великий Вакуум!]
        Я отвечал великанше тем же. Развернув ауру, впитывал и очищал ману, сразу же преобразуя ее в ярчайший свет. Чем выше концентрация маны вокруг, тем сильнее становится моя атака! Доспех Папил истончался на глазах, и она это знала. Нам обоим жарко, словно мы в печи! Другие великаны не в силах даже приблизится к нам.
        Не будь у меня бонуса от “Полного родства с магическими стихиями”, горел бы я сейчас так же, как доспехи духов этих людоедов.
        Не смотря на дождь, поле пшеницы уже давно пылало заревом пожара, заволакивая все вокруг едким дымом. Меня спасает браслет-дыхалка из Фризе, а Папил активировала какие-то артефактные бусы. Только безумец не будет носить с собой такую элементарную защиту от опасностей окружающей среды.
        Вспышка! Наконец, мне удалось разрубить едва заметное плетение заклинания левитации, и Папил рухнула на землю.
        - Ярче! Ярче! Ярче! Стать ярче солнца!
        - Ду-эйн мада-та! [Вопреки всему!]
        Вспышка, удар, и великанша отбрасывает меня встречной атакой в сторону. Сама тут же использует вспышку и атакует практически сзади. Но не бьет, а скорее старается прижать к земле. И тут я заметил, что ее аура в прямом смысле начала поглощать мою ауру.
        - Пожиратель! Вот как ты убивала людей! Выпивала из них саму жизнь!
        - Вейде! - монстр кричал от ярости. - Вейде съедали вейде! Раньше! Чтобы выжить! Я пришла в этот мир благословлённой нерми [с мутацией]!
        - Ярче! Сияй еще ярче!
        - Ду-эйн мада-та! [Вопреки всему!]
        Великанша активировала какое-то умение или магию, буквально вдавливая меня в землю! Клинч ей выгоден! Ее собственная аура сгорала сразу после поглощения моей. Начался бой на истощение, в котором она знает, что имеет преимущество!
        - Вектор, вес, тяжесть…
        - Аррр!!
        Вспышка, направленная прямо на великаншу, привела к тому, что меня самого отбросило, и клинч удалось разорвать. Папил тут же запустила вслед заклинанья призрачных копий, крупную сферу сжатия и какого-то толстого прозрачного змея. Управляемое заклинание! Стоило швырнуть в него меч, как он взорвался, и великанша воспользовалась заминкой, пытаясь снова взлететь в воздух. Ее специализация - старшая магия пространства! Быстро сплетя пальцами заклинание, она оттолкнулась от земли и стала быстро подниматься ввысь!
        Пока я доставал из инвентаря новый меч, случилось то, что и должно было произойти уже давно! Поднявшись слишком высоко, Папил притянула к себе ветвистую молнию. Получив сильнейший удар током, она спустя несколько секунд рухнула на землю.
        Доспех духа слетел, но людоедка и не думала сдаваться, сразу же вскочив на ноги. Половина ее тела покрыта сплошным ожогом. Одежда и артефакты личной защиты приняли на себя большую часть урона. Но и оставшегося хватило бы на то, чтобы убить десятерых обычных великанов разом. Чертовы монстры-мутанты! Обугленная кожа, разодранные мышцы и кости - все это заживало прямо на моих глазах. Великанша почему-то улыбалась.
        - Асенти ду-эйн мада-та, тхойне! [Выживание вопреки всему, человек!]
        Папил раскинула руки, и ее стали окружать желтоватые искры, образуя некий барьер вокруг тела. Тело вытянулось вверх, мышцы надулись, увеличив рост до трех с половиной метров. Обугленная одежда с треском рвалась и спадала на землю, не выдержав мощи стремительно растущего тела. Лицо людоедки становилось все более безобразным.
        - Хианно ду-эйн мада-та! [Победа любой ценой!]
        Все тело разом выросшей людоедки покрылось золотистым свечением, образовав защитный барьер. Сразу после потери доспеха духа эта сила стала проникать в ее плоть и кровь. Золотой великан, мать его за ногу! Бешенный поток маны, рвущийся из её тела наружу, разогнал даже дым от начавшегося пожара на поле пшеницы.
        Ветер пел песни, молнии отбивали свой собственный ритм. Пространство вокруг нас ходило ходуном, словно мы с этой дамочкой стоим на поверхности качающегося моря. И даже в такой какофонии звуков я начал слышать чужие голоса.
        - Дуэйн мада-та… дочь Сааг, - отпечаток чьего-то сознания пронесся мимо.
        - Дуэйн мада-та… во славу вейде…
        - Дуэйн мада-та… любимая дочь мира…
        - Дуэйн мада-та… плод любви царей Эдема…
        - Дуэйн мада-та…
        Десятки, сотни, тысячи голосов погибших великанов сливались воедино, крича с великаншей в унисон “дуэйн мада-та”. Астральные отпечатки сознания давно почивших жителей отдавали свои последние силы той, кого сочли достойной проводницей их последней воли…
        - Хианно дуэй мада-та [Победа вопреки всему!]
        ***
        Стоя под пирамидой, Эрато и Баон видели начавшийся бой с самого начала. Магия света, неограниченный запас маны и сверхнавык меча дали Джону небольшой шанс на победу. Уж больно невероятно сильный противник ему попался. Людоедка умела пожирать ауру и жизненную силу, становясь смертельно опасным противником в ближнем бою. А после попадания в нее молнии и вовсе начала…
        Баон нахмурился, увидев золотистый свет.
        - Это то, что я думаю?
        - …
        Императрица не стала отвечать, внимательно наблюдая за количеством золотистого цвета, окружающим великаншу. Божественность! Особая сила, делающая Императора таковым. Именно из такого свечения и создается способность Дворца Жизни. Монарху никогда не стать Императором, если он не создаст свой Дворец Жизни. Божественность нельзя украсть, заработать или найти в пещере. Это высшая энергия астрала, принявшая свою материальную форму. Есть всего два способа заполучить ее - захватить кристалл-фрагмент Колыбели Цивилизации или годами копить энергию веры из астрала. Именно ради этого Дворцы под видом благотворительности создают свои секты в захватываемых мирах. Население дает им энергию веры! Но с монстрами все иначе. Для них божественность - это один из способов завершить мифическую четвертую мутацию!
        Спайс-Сирдамур - родной мир великанов! Многомиллиардное население создало все необходимые условия для созревания астрала и появления четырежды-мутанта. Ни у одного Стража нет ни единого шанса противостоять монстру, что сейчас разносил горящее поле на куски. Зайцу, каким бы сильным он ни был, никогда не перегрызть горло старому тигру.
        - Два любимца воли мира! Плоть любви человечества и потомок из Эдемского Сада, - Императрица не стала вмешиваться в бой, заметив, что перед ней не простой бой, а скорее сражение до смерти между непримиримыми врагами. - Скажи мне кто, что я увижу подобное на Играх Старших, и я бы сочла это шуткой.
        Гном кисло улыбнулся.
        - Подумайте, каково мне это видеть, мисс Маккой?! За три века жизни я собрал меньше божественности, чем эта людоедка в ее-то годы.
        Где-то на границе зоны восприятия Эрато появилась аура монарха-великана, стремительно несущегося к грозовому холму. В тот момент, когда его почувствовал и Баон, монстр остановился, ощутив силу вторженцев, и сразу же заметил Императрицу. Ему хватило ума не соваться дальше.
        Эрато нахмурилась, ощутив неладное.
        - Наш гость вызывает подмогу. Не знаю, сколько времени у нас есть, но его точно мало. Минут через десять сюда явится защитник мира. Старик! Эй, ты чего??! Не падай. Есть еще козыри?!
        Баон вместо ответа побледнел и указал пальцем наружу. Поддержание тепловой энтропии на поверхности целого холма отнимало и без того немало сил. Но теперь, ощутив угрозу, он пошел ва-банк, усилив воздействие ауры на максимум. Урон от ударов молнии в пирамиду резко вырос, и показания счетчика баллов стало стремительно расти.
        9340…9371…9380…
        Поднявшиеся волны искажения пространства стали еще сильнее, изменив привычный облик мира до неузнаваемости. Стоящие поодаль великаны из отряда зачистки падали на землю, не в силах устоять на качающейся земле.
        Внизу, у основания холма, плод любви человечества снова и снова набрасывался на великаншу, невзирая на ее почти несокрушимую защиту. В битве с ней не помогла ни телепортация, ни сильнейший удар мечом прямо в голову. Людоедка вяло отбивалась, попутно осваивая нарастающую мощь своего тела. Уже появились первые признаки четвертой мутации и как это бывает у гигантов, едва выросшая великанша снова начала уменьшаться в росте.
        Вспышки, удары, магия. Эрато смотрела на то, как капитан команды, сам того не осознавая, проигрывает. Его соперник незаметно начал раскидывать заклинания-ловушки по полю, начиная захватывать контроль над окружающим пространством. В какой-то момент Джон, вопреки ритму боя, остановился и разом втянул внутрь тела почти всю оставшуюся у него ауру.
        Поняв замысел, Императрица покачала головой. Усиление тела тут не поможет. Человеку, каким бы сильным он ни был, не остановить движущийся тяжелый танк. Но в следующий миг Эрато уже была готова взять свои слова назад. Этот человек, пожалуй, и танк перевернет.
        Вокруг Джона тоже появилась аура божественности…
        ***
        Чертова людоедка! Чертова воля мира, породившая настолько отвратительных созданий! Будь проклят весь народ великанов-спайси, поставивший человека в один уровень со скотом! Да хватит уже кричать!
        - Спаси-и-ите…
        - Мама, я хочу домой…
        - Где же божья справедливость…
        - Я еще слишком молод …
        Тысячи, десятки тысяч, а потом и миллионы голосов отпечатков сознаний погибших тут людей увидели во мне Слышащего. Того единственного человека, кто мог их услышать в этом враждебном мире. Неотомщенные! Съеденные! Те, кто умер в неволе, так и не обретя спокойного посмертия. Они целым облаком кружили над полем боя. Их привлекла моя ненависть! Мой кипящий гнев по отношению к великанам из Спайс-Сирдамур! Скорее всего я и раньше подсознательно их чувствовал, но не мог понять. Это даже не духи, а отражение их предсмертных мыслей, оставшихся в виде сильного отпечатка в астрале. Пространственная аномалия, возникшая вокруг холма, дала им возможность в последний раз заявить о себе миру.
        - Я не могу умереть вот так…
        Голова вот-вот взорвется от царящего тут гула! Можно было защититься, поставив доспех духа, но сейчас это не разумно. Я своими глазами видел, как великанша использовала отпечатки сознания других… вейде… для усиления?! Возможно, это своего рода медиумизм, подвид базовой спиритической магии, при котором ведун или колдунья позволяет духу вселится в собственное тело. Но это не духи, а именно что отпечатки сознания. И они признали эту тварь проводницей своей последней воли! Отдали ей себя без остатка! Значит, есть способ использовать эту силу?
        При нынешнем раскладе, я не продержусь и трех минут против этой золотой людоедки. Если бы ей не требовалось время на освоения полученной силы, она уже давно порвала бы меня на части. Надо попробовать фокус с медиумизмом.
        Втянул ауру внутрь тела, усилил мышцы до предела. Надо подстраховаться. Сосуд для заемной силы, должен иметь соответствующую прочность.
        Чего хотели перед смертью все те люди, что умерли тут, в Спайс-Сирдамур? Нечто сокровенное! Желаемое всей душой и сохранившееся в астрале даже после смерти! За чем они пойдут, отдав последние крохи своих сил?
        - Силами неба и земли. Миром, что не стал вашим домом. Простите меня, те, кто пришел сюда, и кого он не принял. Я, нареченный Чудом, признаю вас людьми и отпускаю с миром!
        И голоса, что ждали чуда, запели в унисон.
        - Чудо свершилось…
        - Чудо спасения…
        - Чудо избавления…
        - Чудо…
        Гудящее облако над полем раздулось, закружилось и в один миг, с хлопком, превратилось в дождь из золотых искр. Нечто неосязаемое и в то же время густое и теплое стало обволакивать мое тело, проникая внутрь прямо сквозь кожу. Аналогичные ощущения я испытывал, когда Клео впервые влила в меня очищенную ману. Но эта сила другая! Она жжется и рвется наружу! Долго я в таком режиме не протяну.
        ***
        Императрица и Баон видели своими глазами то, чего в принципе не могло быть. Одними лишь ударными волнами от их столкновений великанша и человек разносили в клочья покрытое дымом поле боя. Оба отказались от магии, так как аура божественности защищала от всех слабых атак. Голая сила сверхмутанта приобрела такой заоблачный показатель, что убить кого-то рангом выше ей бы сейчас не составило особого труда. Джон использовал обретенную заемную силу для покрытия разницы в массе и силе удара, сойдясь с противником в ближнем бою. Другого выбора не оставалось. Нечто более сложное надо еще придумать и освоить.
        В какой-то момент Папил в наглую попыталась поймать меч противника голыми руками, за что поплатилась половиной отсеченной ладони. И что более удивительно, спустя полминуты о травме уже ничего не напоминало. Регенерация мифического ранга! Теперь убить ее даже Витязю будет почти невозможно.
        От череды столкновений боевого посоха великанши и меча человека ударные волны чистой силы подняли в воздух комья земли. Мана, даже при ее заоблачной концентрации, горела вокруг этих двоих! Сверхнавык посоха сошелся со сверхнавыком меча! В какой-то момент, буквально за доли секунд осознав свое преимущество, людоедка снова начала пожирать ауру противника, нацелившись на чужую божественность. И человек тут же отступил, разорвав дистанцию.
        Баон, не веря в происходящее, повернулся к Императрице.
        - Мисс, это… это какое-то безумие!
        - Ты про то, что видишь Стража с силой божественности и супер-мутанта, способного ее пожирать?! Та дамочка - эдемец! Потомок выходцев из Божественного Сада. Ходили слухи, что в прошлую эпоху, еще до Титардо, среди эдемских тварей были и те, кто мог заимствовать силу съеденных созданий. Видимо, заполучив свою божественность, великанша научилась отбирать ее у других.
        - Если оставить ее в живых…
        - …она станет весьма опасной Императрицей.
        С того момента, как Джон начал использовать ауру божественности, Эрато в десять раз увеличила объем внимания, посвященного поединку. Как только Папил начала отбирать его силы, Джон разорвал дистанцию и применил тот же фокус с перенастройкой ауры.
        - Свет, скорость, вес, энергия, масса.
        Вставшая в стойку обороны великанша успела заблокировать атаку человека. На безумной скорости он буквально таранил ее, снося с места, но Папил удавалось удержаться на ногах. Основное ее сознание занималось ближним боем. Переключив второе сознание в режим автоатаки, людоедка стала отвечать на быстрые удары магическими атаками из области старшей магии пустоты. Брошенная по конусу “Коса небытия” перемолола землю, колосья, дым и само пространство, зацепив парочку великанов, решивших помочь своей предводительнице. Полсекунды спустя в посох на огромной скорости ударило лезвие меча, оставив на нем крупную зарубку. Сам клинок Джона, рассчитанный на ранг Витязя, не выдержав нагрузки, сломался.
        - Меч! - крик Повелителя Меча, наполненный силой божественности, выдернул из кольца-хранилища новый клинок.
        Спустя две атаки лезвие клинка снова не выдержало и сломалось. Папил Сааг, держа оборону, становилась все более довольной и спокойной. Она чувствовала, как ее собственная сила стабилизируется, а у противника, наоборот, убывает. Тело Стража и его оружие не справляется с нагрузкой от божественности.
        - Меч! - и снова клинок от удара ломается.
        - МЕЧ! - новый колющий удар в основание посоха отбрасывает Папил на десяток метров. Ее противник, придав себе свойства света, становится все быстрее и быстрее.
        - МЕЧ! - и от удара снова ломается лезвие клинка.
        - МЕЧ! - финт и успешная попытка ранить ногу великанши. Клинок сломался, но даже такой сумасшедшей силы удара не хватило на то, чтобы пробить кожу четырежды-мутанта. Людоедка улыбается все шире и шире. Еще минут десять, и ей больше не страшны никакие атаки от этого человека!
        - МЕЧ!
        - МЕЧ!
        - МЕЧ!
        Девятнадцать сломанных клинков за минуту сверхскоростного боя показали то, что Эрато в глубине душе и так знала. Личное оружие Ратников! Особый предмет, который может быть восстановлен жизненной силой и свободными началами своего владельца! У Папил Сааг это был ее боевой посох, и сейчас она наделила его аурой божественности, не давая сломаться под натиском мощных атак. Она хотела лишить человека его оружия!
        - МЕЧ! ДОЛГО ТЫ СОБРАЛСЯ ПЫЛИТЬСЯ?
        Черный клинок на поясе Теодора задрожал и сорвался в полет. Неизвестное оружие, нервировавшее Императрицу, с легкостью преодолело ее артефактный купол, молнии и кислотный уровень маны, приземлившись точно в руки Джона!
        Эрато ощутила волну удовольствия разумного оружия. Оно нашло себе подходящего владельца.
        - Да что ты вообще такое?!
        Но эльфийка слишком сильно увлеклась боем. Почувствовав появление в верхних слоях астрала чужое могущественное сознание, Эрато впервые за много лет почувствовала дикий страх. С севера к грозовому холму на всех парах летел защитник мира!
        До прибытия одного из сильнейших существ в Спайс-Сирдамур оставались считанные секунды.
        ***
        В студии телеканала Аристос-Ньюз царила неразбериха. От потока немыслимых новостей Вейден Мин не знал, с какой именно из них начать. Грязный банк Аретии досрочно объявил о своем банкротстве. Дворец Хейши сослался на публичную оферту, снизив предполагаемый размер выплат тем, кто делал ставки на победителей в “Вызове Времени”. Урон по репутации Императора Хейши, скорее всего, станет непоправимым. Союз Золотого Дракона, кисло улыбаясь, продолжает выполнять свои финансовые обязательства. И все из-за одной команды! Три Стража, один Монарх и Императрица - немыслимый звездный состав только что пересек черту в 10000 баллов. За последние 87 лет истории Игр Старших это первый случай, когда целая команда дошла до финала этапа!
        - Дорогие зрители! Только что пришел официальный ответ от Драйтена Нара, патриарха клана Нар из Эторофу. Он подтвердил свои слова, приглашая род Голд под свое крыло. Это уже двадцать четвертое подобное заявление от аристократии Фризе за последний час. Род Бергадун объявил о своем покровительстве роду Голдов. Великий Дом Маккоев сделал официальное заявление о награде капитану команды 41999 от лица Корпорации.
        Аэлита Ван-Хайдел, сидя, как на иголках, смотрела на экран. Черный меч, появившийся у Джона еще в полете, втянул внутрь себя ножны. Такой фокус могло провернуть только высокоразвитое разумное оружие. Сейчас этот человек в стойке иайдо, полусогнутое положение, держа клинок обеими руками. Видимая через дрон-камеру аура божественности начала сжиматься, окутывая лезвие черного меча. Нечто аналогичное происходило и с великаншей. Взяв посох обеими руками, она вливала в него немыслимое количество ауры.
        - Аэлита? Объясните, что там происходит?
        Мечница указала на экран.
        - Иайдо, техника мгновенного поражения или внезапной атаки. Там, на поле боя, произошло что-то, невидимое нашему глазу. Они оба что-то почувствовали, и теперь хотят закончить бой одной мощной финальной атакой. Смотрите внимательно, Вейден-сан! Второй раз в жизни человека с такой решимостью вы уже не встретите! Он отважился в одиночку выступить против супермутанта.
        Трансляция удивительной битвы длилась уже семь минут. Треск каменных колонн, удерживающих пирамиду, стал сигналом к атаке. Человек превратился во вспышку света и атаковал.
        На лице великанши промелькнула усмешка и она замахнулась, вкладывая в свой финальный удар умение с максимальной разрушительной мощью. “Крушитель гор!” - техника владения боевым посохом. Она видела начало движение противника и точно подгадала момент контакта, за счет превосходства в индивидуальном восприятии течения времени! Идеальное использование своего преимущества в нужное время и в нужном месте!
        За долю секунды до того, как оголовье посоха должно было обрушиться на голову человека, тот телепортировался на шаг назад, и оружие великанши прошло мимо цели. А мгновением позже, черное лезвие меча рассекло тело людоедки напополам. Идеальное использование идеального преимущества! Мгновенное убийство!
        Прошла всего секунда, и на экранах 99 % камер пошли белые полосы.
        - Эй, какого черта?! Аэлита, вы поняли, что произошло?
        Азиатка спокойно указала на один потухших мониторов.
        - Экран от дрона R179 на поле пшеницы. Покажите кадры за 0,7 секунды до того, как изображение пропало. Замедление воспроизведения в 100 раз.
        Вейден дал указание операторам открутить кадры назад, чтобы разобраться в произошедшем. То, что раньше занимало 0,7 секунды, растянулось на 70 секунд, давая увидеть детали. Под пирамидой показался силуэт Императрицы Маккой, мечущейся между членами команды в попытке побыстрее нажать на кнопки экстренной телепортации у них на поясах. Они покинули зону проведения испытания!
        Затем откуда-то сверху по грозовому холму был нанесен удар колоссальной мощи. Не осталось ни холма, ни следов грозы, ни поля, ни даже окружающего леса. Теперь все камеры показывали изображение неизвестного великана с крыльями, парящего над образовавшимся обугленным кратером. Он одной атакой разогнал облака, буквально разорвав небосвод. Именно его удар уничтожил абсолютное большинство камер телевизионщиков.
        На экране предстало существо, давно достигшее пика ранга силы Императора. Защитник мира Спайс-Сирдамур!
        - Это… - Вейден не мог подобрать слова. - … странно.
        Аэлита и сама не верила в то, что видит. Таблица рейтинга победителей этапа Игр Старших показывает, что Джон Голд все еще жив и находится в зоне проведения испытания.
        1-е место - Джон Голд, 14879 баллов [финалист]
        2-е место - Теодор Ао, 10120 баллов [финалист]
        3-е место - Наумар Голд, 10112 баллов [финалист]
        4-е место - Баон Бергандур, 10078 баллов [финалист]
        5-е место - Эрато Маккой, 10022 балла [финалист]
        6-е место - Нуа Беррон 7245 баллов.
        Открутив последние кадры на еще две десятых доли секунды, удалось увидеть, как Джон Голд, за секунду до атаки защитника мира, исчез в необычной вспышке телепортации вместе с убитой им великаншей. И пока зрители Аристос-Ньюс гадали, куда он вообще делся, Аэлита Ван-Хайдел тихонечко отвернулась, старательно скрывая предательскую улыбку. И дело не в баснословном выигрыше девушки.
        Это был не артефакт! Нет, и не магия! И уж точно не регалия навигатора, у которой откат от использования еще даже не начался. Вспоминая предыдущий подслушанный разговор Джона с Императрицей Маккой, Аэлита сразу вспомнила о мире Земли и печати Дворца Соломона! Зная особенности магии призыва, дочь клана Ван-Хайдел сделала весьма смелое предположение.
        Джона Голда призвали на Землю! И одно это доказывает, что его слова о зачинщиках эпидемии во Фризе были правдой!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к