Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Дорога домой Джон Голд
        Ключи от Пангеи #4
        Игры Старших завершились и получив подсказку от Системы, Алексей Чадов отправляется на поиски Кузана Таленора. Человека, который станет путеводной нитью для возвращения домой на Землю. Но и Белояр не дремлет, собирая информацию по роду Голд, готовясь провести его зачистку.
        Джон Голд
        Дорога домой
        Пролог
        …Подключение к базовой реальности…
        …Создание вспомогательного виртуального пространства…
        … Скорость речи и воспроизведения данных 0,007 филопит…
        Мне было страшно идти на контакт с Системой. Какими целями руководствуется существо, чья мощь в тысячи раз больше, чем у Императора?! Создание, безусловно разумное, чей возраст не меньше двухсот тысяч лет?!
        …Вспомогательная визуальная среда…
        …Адаптация пространства к умвельту существа Джон Голд…
        Если представить, что существо в ранге Императора [8], способное в гневе одной атакой уничтожить мегаполис, - это венец развития пробужденного на Земле, то владельцев еще большей силы и могущества можно описать следующим образом.
        Представить мир, похожий внешне на Землю, но только с 70 крупными континентами и поистине огромным мировым океаном. Его будут населять 70.000.000.000 местных жителей, а экватор имеет протяженность 400.000 километров. Только при таких минимальных условиях в мире может появиться свой Полубог [9] в условиях уже начавшейся Битвы за Будущее.
        В мире-гиганте Титардо есть тринадцать дивизионов, управляемых тринадцатью Великими Домами. В каждом дивизионе живет по 700 -900 миллиардов жителей. Я даже представить себе не могу, насколько велика эта цифра! Небоскребы в сотни этажей находятся в многоярусных городах, управляемых генерал-губернаторами в ранге силы не ниже Императора. А главами Великих Домов становятся и вовсе немногочисленные Небожители [10], сила и могущество которых стоят на порядок выше, чем у Полубогов.
        И, наконец, Система! Одно из немногих известных существ, имеющих ранг силы Истинного Божества [11]!
        …Синтаксис общения установлен…
        …Подключение прокси-организма к вспомогательной визуальной среде…
        Я сижу на стуле в абсолютно белом пространстве и смотрю себе под ноги. На мне белый деловой костюм и поверх него надет плащ того же цвета. Туфли на ногах - и те белые! Волосы седые, да и в целом я выгляжу за тридцать с лишним лет. Мое ли это тело?!
        Почему возникло ощущение, что я смотрю на себя со стороны?! Так, проверим, я ли это. Двинем пальцами… жуть какая. Так это и есть мой прокси-организм? Временное тело для общения с Системой в виртуальной среде?!
        … Диалоговая среда установлена…
        Передо мной появилась женщина в черных одеждах. Черты лица европейские, лицо приятное, но немного надменное. Так смотрит на тебя дама, прекрасно знающая о своей красоте.
        - Ты уже видел, чем закончится твоя попытка спасти мир Земли?! Зачем продолжать?
        - Если такова цена избавления от дара пророка, я согласен. У меня было время подумать. Последние пять дней я жил ради цели, вообще перестав чувствовать вкус жизни. Где заканчиваются решения, сделанные на основе моего опыта, и начинаются те, которые я сделал, основываясь на видениях будущего?! Я хочу быть нормальным, совершать ошибки, любить и страдать, не зная будущего! Я хочу жить своей жизнью! Жизнью Алексея Чадова, Чуда или Джона Голда, а не быть инструментом в руках воли мира или другого господина.
        Единственный, кто может лишить меня черты связи с волей мира, - это она сама. И сделает она это лишь в том случае, если я открыто пойду против нее!
        Женщина кивнула.
        - Антипророк - черта, полезная там, где враг предвидит будущее. Хорошо! После того, как закончишь свои дела в мире Земли, мы встретимся снова, Джон Голд. У нас с Сансаром будет для тебя персональное задание. Напоследок, я окажу тебе небольшую услугу. Чтобы найти дорогу домой, в мир Земли, тебе потребуется помощь Императора Гилберта Бейтса. А он ищет Кузана Таленора. Найдешь его, и Гилберт сам тебя отыщет.
        - Как я смогу найти человека, о котором слышу в первый раз?
        Женщина подняла руку, и в ней был компас, один в один повторяющий мою регалию навигатора.
        - Твоя болезнь, Джон Голд! Вирус Морфея - это автономная способность Кузана Таленора. Просто капни свою кровь на компас, и указательная стрелка сама отведет тебя к нему! А теперь прощай, Джон. Тебе пора вернуться в реальность и начать искать свой путь домой.
        Основной филиал Дворца Императора Соломона «Мудрого» на Земле находится в Демократической Республике Конго, Центральная Африка. Там наемники пережидали облавы, погони, залечивали свои раны, да и просто тренировались. Там же вербовали темнокожих местных жителей, готовых за хорошую оплату зачищать местность изнанки от мутировавших животных и вездесущих зараженных. Причем местные сами шли к вербовщикам, выстраиваясь в очередь за возможностью поработать. Но был и другой офис Соломона, куда посторонних не пускали.
        Координационный центр спрятали в Праге, столице Чехии. Сюда поступали заказы на услуги черных наемников: убийства, похищения и любую другую работу, связанную с теневым миром бизнеса Дворцов. В молодые годы Император Наемник ничем не брезговал, по крупицам собирая то богатство и мощь, что сейчас представало в умах пробужденных, когда они слышали упоминание Императора Соломона «Мудрого».
        По коридорам резиденции Соломона разносились крики паники. Отчаяние запертых внутри людей и нелюдей, оказавшихся в одной клетке с разъяренным демоном, усиливалось осознанием того, что все двери заперты и им не выбраться наружу.
        Минутой ранее пара охранников со скучающими лицами впустили хмурого гостя внутрь и тот зазвенел, пройдя через рамку металлодетектора. Мужчины просияли от радости! Хоть какое-то развлечение!
        - Так, мужик! Руки поднял и не дергайся. Вход на режимный объект с оружием строго запрещен.
        И началась бойня! Тремя неравными кучами из ошметков плоти и одежды у входной двери лежало всё то, что осталось от пары тупых охранников, вставших на пути разгневанного Белояра. В стенах, забрызганных кровью, местами застряли кусочки костей, вылетевшие из взорвавшихся изнутри тел. Выскочивший на шум старшина смены охраны попал под горячую руку Белояра и тот долго и мучительно его убивал, отделяя магией плоть от костей. Старый демон лютовал, не давая подвернувшейся жертве умереть слишком быстро!
        - А-а-а-а! Убей меня! Прошу, хватит! Просто убей меня, наконец!
        - О, человечишка, - демон оскалился. - Не переживай. Я сделаю так, что даже после смерти ты будешь страдать.
        Дикий, неистовый крик раздираемого на части человека наполнял в миг опустевшие коридоры резиденции Дворца Соломона. Отчаяние и животный ужас волной захлестнули операторов сидевших этажом выше охраны. Одно лишь присутствие Белояра в здании заставило дневной свет, пробивающийся сквозь бронированные стекла, стать более блеклым и тусклым. Будто появившееся тут зло поглотило из окружающего пространства все эмоции, не оставив ни гнева, ни радости, ни намека на надежду. До этого дня люди и представить себе не могли, на что способен разгневанный обманом высший демон.
        Здание оцепили, антипортальную сеть установили, а отряд Позитрон занял внешний периметр крыш. Теперь никто не сможет сбежать из резиденции.
        Зайдя в первый попавшийся кабинет, Белояр, ничего не объясняя, начал зверски убивать всех, кого встретил на своем пути. На девственно чистые полы офисного помещения полетели оторванные конечности, куски сорванных скальпов, носы и уши. Истерзанные тела сотрудников носились из одного офиса в другой, а демон, наплевав на орущих недобитков, нападал только на тех, кто был еще цел.
        Ужас охватывал здание, этаж за этажом, накатывая снизу вверх. Повсюду кровь, паника трясущихся от страха операторов, орущие от боли калеки. Заявившийся сюда демон рвал на куски тех, кто оказывал хоть какое-то сопротивление. На полу валялись раскуроченные автоматы и сломанные мечи, зачастую вместе с руками прежних владельцев.
        Второй этаж. Едва приоткрыв бронированные окна, запертые внутри люди наперебой кричали прохожим, зовя кого-нибудь на помощь.
        - Господин Соломон!
        - Старейшина! А-а-а-а… кто-нибудь, вызовите скорую!
        - Он оторвал Янлиху голову!
        - Спасите! Кто-нибудь!
        Брошенные на произвол судьбы сотрудники Дворца Соломона не могли ни до кого дозвониться. Коммуникационные модули интерфейса на Земле пока не работали, а телефонная связь оказалась заблокирована.
        Белояр лютовал. Белояр сокрушал любой намек на спасение. Белояр напоминал зарвавшимся людишкам, как страшны могут быть истинные демоны. Тех, кто не оказывал сопротивления, он не убивал, а целенаправленно калечил, ломая всякую надежду на спасение или хороший исход.
        Поднявшись на третий этаж, Белояр остановился и вздохнул полной грудью, прислушиваясь к атмосфере царящего тут безумия. Терпкий запах крови, мочи и экскрементов смешивался с ароматами оружейной смазки.
        Могучий голос демона пробивался сквозь запертые двери.
        - Любопытство, - чеканя шаг, старейшина Дворца Психеи поднимался на последний, четвертый, этаж резиденции Дворца Соломона. - Детское физическое любопытство, это желание засовывать все подряд в свой грязный рот, изучая мир через свои примитивные тактильные и вкусовые ощущения. Есть юность и чувственное любопытство! Вы, короткоживущие твари, должны еще его помнить. Ваш примитивный вид осознает границы своей психической зрелости в контексте вашего проявления в обществе. Часть семьи, часть рода, часть нации, часть отношений, часть кружка по интересам. Желание испытать новый опыт, понять себя, толкает вас, обезьян, на конфликты с обществом. Каково ваше место в мире, а-а-а?
        Последний звук Белояр выкрикнул с такой силой, что бронированные стекла взорвались, осыпав собравшихся людей крошевом осколков.
        Подойдя к единственной двери кабинета на четвертом этаже, Белояр просто посмотрел на нее, повел головой на бок и та отвалилась вмиг от сгнившего косяка. Полноватая женщина, сидевшая на месте секретаря, судорожно сжимала в руках пистолет, держа его ствол у своего виска. Она плакала, всхлипывала и, встретившись со взглядом старого демона, тут же опустила глаза, выронила оружие и тихо застонала, так и не решившись спустить курок.
        Постояв секунду в приемной, Белояр посмотрел на женщину с едва заметной улыбкой. Нет, ее он не тронет! По двум причинам. Во-первых, этой дуре хватило ума трепаться с родственницей о том, что она работает на того самого Соломона из земных легенд, а слуги Дворца Психеи добрались до этой информации. Так старейшина и нашел расположение резиденции Дворца Соломона в мире Земли. Вторая причина была личной для демона. Если оставить хотя бы одного сотрудника этого заведения нетронутым, его сожрут свои же! Сживут со свету не пострадавшую, дабы хоть кому-то отомстить за сегодняшний страх и унижение. Так скот и должен себя вести!
        Войдя в кабинет с пятиметровым потолком, Белояр сразу же осмотрелся. На десятках мониторов с экранами карт мира Земли отображались тактические выкладки по размещению войск Соломона на разных континентах. В центре комнаты парил крупный артефактный глобус, показывающий носителей печати Соломона и их перемещение в реальном времени. Да, такой роскоши в оперативном штабе на Земле мало какой Дворец может себе позволить.
        Анжей Сейт, трясущийся хозяин кабинета, а по совместительству и управляющий резиденцией Дворца Соломона, сейчас сидел в своем кресле, судорожно сжимая в руках винтовку монструозного калибра. Как и секретарша, он целился не в Белояра, а пытался вышибить себе мозги.
        Белояр прошел чуть вперед, обогнул глобус и, ничего не боясь, сел в кресло для гостей, прямо напротив хозяина кабинета. Заметив этот маневр, Анжей тихо заплакал. Охрана убита, связи с миром нет, а то, что творится этажами ниже, иначе как кровавым филиалом ада не назовешь. Стоны и крики не умолкали ни на минуту последние полчаса. А приказ от старейшины был прост и понятен. В случае захвата координационного центра, секретарь и глава центра должны покончить с собой, дабы не допустить утечки информации. Анжей глянул на нарушителя, чье имя давно знал и с кем до рези в желудке боялся встретиться лично.
        Лицо старейшины Дворца Психеи не выражало каких-либо эмоций. Сконцентрированный кусок чистой злобы, гнева и раздражения, сидевший сейчас напротив Анжея, желал морально и духовно уничтожить всё это место. Но холодный разум старейшины Дворца Психеи в нынешней ситуации требовал иного.
        - Есть еще и интеллектуальное любопытство, - как ни в чем не бывало, продолжил свою речь Белояр. - Это когда тебе что-то очень сильно хочется узнать и, докопавшись до этого, ты получаешь интеллектуальное, эмоциональное, а порой и физическое удовольствие. Например, начав сбор информации по Джону Голду, ведуну из мира Земли, которого я лично заказал вам убить, узнаешь, что он жив и здоров, выходит в финал Игр Старших и в открытую хает Дворец Соломона, обвиняя в биологической атаке на мир Фризе.
        - Мы… - Анжей открыл было рот.
        - Закрой пасть! Тебе пока не разрешали говорить. Я и без твоих объяснений разобрался, что произошло. Вы приняли заказ, получили оплату и сказали, что ведун мертв. Но на деле Джон убил вашего агента, и вы, заразив его смертельным вирусом, отправили в другой мир. Дорога в один конец! Прошло четыре вшивых месяца! И за это время Джон Голд дважды возвращался на Землю, используя печать призыва Соломона! Его сородичи нашли вашего же призывателя из Дворца Соломона и тот звал и звал Голда, пока тот не явился.
        Белояр достал из кольца-хранилища голову темнокожего мальчика, Хилаира Чисекеди, и бросил ее на стол. Потом нахмурился, приложил руку к столешнице и заставил ее сгнить за несколько секунд. На пол рухнули папки с документами и пара обрезов, приделанных к тыльной стороне крышки стола. Еще в тот момент, когда Анжей начал тянуться к оружию, демон понял, что тот задумал.
        - Вы знали об этом! - лицо Белояра исказилось в злобной гримасе. - Знали все последние десять дней, с тех пор как Голд сказал дочери Великого Дома, что это слуги Соломона стоят за вирусом Морфея во Фризе. Будь тут твой хозяин, старейшина, я бы его убил!
        Белояр посмотрел в глаза мужчины.
        - Реально бы убил! Потому что такие косяки не прощают. Вы не просто не выполнили заказ! Вы обманули меня, старейшину Дворца Психеи, а потом еще и утаивали информацию о своем провале. Мне плевать на смерти ваших наемников! Плевать на убитых сегодня людей! Плевать на попытку Соломона поставить печать на мою душу. Обломится! Вы, ублюдки! Должны мне один чертов труп ведуна! Я даю вам месяц на то, чтобы голова Джона Голда была мне передана. Никакой другой виры за ваш провал я не приму. Только голову этого чертового ведуна!
        Анжей судорожно вздохнул, глотая воздух. Один раз, другой. Он почувствовал колоссальную мощь существа, сидящего сейчас перед ним. Ратник? Да такому объему сжатой маны любой Витязь обзавидуется!
        Наконец, отдышавшись, Анжей тихо прошептал.
        - Его запретили трогать.
        - Что? - Белояр на миг опешил. - Кто мог запретить трогать этого выкормыша Бездны? Да он же всех кого только можно поимел на Играх Старших! За его голову… - и тут до Белояра дошло. - Прэй, Скай и Гримуар.
        Анжей кивнул, не поднимая взгляда. Смотреть сейчас в глаза демона ему решительно не хотелось.
        - М-мировое Правительство отозвало награду за голову Джона Голда. Поступило официальное предложение не трогать его, а лишь сообщать информацию о перемещениях преступника в подконтрольных Дворцам областях. Его поимкой займутся судьи Прэй, Скай и Гримуар.
        Белояр покачал головой. Кого они решили обмануть? Во Фризе, с началом вспышки вируса Морфея, наверняка были отправлены силы кланов судий. Но они не станут заморачиваться, устраивая облавы на сверхмобильного одиночку. Видимо, они решили начать долгую охоту, надеясь рано или поздно загнать свою добычу в угол. Публичный урон для всех Дворцов, наблюдающих за происходящим сейчас во Фризе.
        В этот момент Белояра посетило видение будущего. Почудилось, будто он, будучи демоном, гонится за вечно ускользающей тенью. Стоит ему приблизится, как неведомый противник ускользает от него.
        - Он вернется…
        - Кто? - Анжей завертел головой, не понимая о ком идет речь.
        - Джон Голд. Этот выкормыш Бездны скоро вернется на Землю.
        Игры Старших в мире Фризе для альянса Фелберг закончились откровенно ужасно. Один из двенадцати Дворцов, участвующих в альянсе, оказался скомпрометирован и подвергся давлению со стороны общества. От услуг наемников Соломона во Фризе, отказались почти все местные рода и кланы. Огромный финансовый удар пришел откуда не ждали. К счастью, у тех Монархов, которым досталась кровь Голда, удалось выкупить право на контроль за распространением лекарства от вируса Морфея, получив тем самым рычаг давления на целый мир. Пусть Фризе и закрыта на карантин из-за биологической угрозы.
        Голографические фигуры двенадцати персон собрались в одном виртуальном пространстве. Грэхэм Арк, из Дворца Мастерской, первым подал голос на собрании.
        - Плохая новость в том, что лекарство от вируса нашли, но оно не лечит наш вирус, а лишь подавляет его развитие. Выкупив права на производство лекарства, мы получили рычаг давления на целый мир. А вместе с ним модель захвата власти в слаборазвитых человеческих мирах. Представьте себе общество, контролируемое раздачей лекарств, продлевающих низшим людишкам право на их жизнь!
        Представитель Дворца Декамерона, Юлиан Перрос, улыбнулся.
        - Это и так все знают, господин Арк. Как помнят и ваши слова на прошлом собрании о том, что создание подобного препарата займет годы.
        - Ах ты тварь! Все, кто здесь присутствуют, тогда согласились с тем, что Фризе станет пробным камнем! И ты тоже! А теперь решил всю вину на меня переложить?
        - Вы не ответили, господин Арк.
        Перрос настаивал, ожидая ответа. И Грехем сдался.
        - Стечение обстоятельств. Случилось то, что Мастерская не закладывала даже в виде расчета статистической погрешности. Полумертвец, повышенная выживаемость, растянутое во времени заражение модулями вируса. Доволен, уродец?! Я признаю свой просчет и принимаю ответственность. Хорошая новость в том, что мы смогли подтвердить вмешательство Кузана Таленора. Крайне маловероятно, что кто-то другой смог бы вывести свою способность за пределы тела, переведя ее в автономный режим. Раз мы это узнали, значит и Гилберт Бейтс тоже. Тот, кто найдет Кузана первым, получит в свои руки невиданный ранее источник биологического оружия! Адаптивный модульный вирус, способный в людских мирах тягаться в своей эффективности с любой живой силой, выставляемой волей мира против Дворцов.
        Старики продолжили спорить между собой, обсуждая планы по увеличению власти и могущества Императоров, которых они представляют. Юлиан Перрос, дождавшись конца собрания, вышел из виртуального пространства и шумно вздохнул. Зря он решил работать на Дворец Декамерона. Надо было и дальше продолжать свой путь Монарха-одиночки, а не лезть во всю эту политику.
        - Не жизнь, а игры в подковерной грязи. Идите вы в Бездну с такими приказами!
        Сжав в архив видеозапись последнего разговора с собрания альянса Фелберг, Юлиан, не сомневаясь, отправил ее Демиану Прею. Этот судья уже показал себя на Играх как личность, истово верующая в свою собственную справедливость.
        Глава 1
        День Земли
        В качестве альтернативных наград за 6-й и 7-й этапы Игр Старших, я взял регалии «Второй Мозг» и «Инвентарь».
        РЕГАЛИЯ «ВТОРОЙ МОЗГ»
        ТЕКУЩЕЕ РАЗВИТИЕ: Новик ||УЛУЧШЕНИЕ: 1/10 ||КАЧЕСТВО: право от Системы [11]
        Второй мозг создается на основе полной копии основного мозга владельца и хранится в отдельном суб-пространстве. Регалия расширяет умственные способности владельца, увеличивая скорость обучения на 100 %. Улучшает контроль над владением аурой, маной, плетением заклинаний, оценкой ситуации и областью боевого предвидения. Повышаются шансы на выживание в случае серьезной травмы головы.
        УЛУЧШЕНИЯ I-РАНГА:«Ментальный блок» - синхронизация данных между основным и вторичным мозгом позволяет, полностью блокировать внешнее ментальное воздействие. Отвод глаз и попытка воздействия на волю владельца невозможна без его прямого разрешения.
        …
        РЕГАЛИЯ «ИНВЕНТАРЬ»
        ТЕКУЩЕЕ РАЗВИТИЕ: Новик ||УЛУЧШЕНИЕ: 1/10 ||КАЧЕСТВО: право от Системы [11]
        Личное пространство, способное хранить системные вещи объемом 1000 м3. Снижение веса предметов внутри на 100 % без затрат маны.
        УЛУЧШЕНИЯ I-РАНГА:«Единое хранилище» - связывает все активные системные хранилища владельца воедино, увеличивая емкость Инвентаря.
        Регалию «Навигатора» нельзя было улучшать из-за моего низкого ранга силы. Поэтому пришлось брать что-то другое. Второй мозг позволит использовать меч и магию в бою одновременно, как это делала великанша Папил Сааг. А инвентарь станет более удобным способом переносить тяжелые вещи, не полагаясь на помощь Соу.
        После битвы с судьями черный меч, утащил своего титана внутрь своего же хранилища и теперь с криками «Мое! Не отдам!» притих, переваривая опыт, полученный от убийства двух сильных Монархов.
        Мое появление в Зоне Отдыха привело ко все тому же гулу голосов в голове, что сопровождал меня последние дни. Сознание ломится от объема получаемой информации и изменяющемуся пути к цели. Кое-как добравшись до очередного отеля, я без сил рухнул в кровать, так и не сумев ни где нормально поесть.
        Перед тем, как заснуть, всё же нашел в себе силы и выставил свои заявки на покупку улучшений для алтаря клана «Дворец Душ», «Чаша душ», «Полет» и «Генокорректор». Дворец и чаша, улучшения, хорошо совместимые между собой. Один собирает души, а другой позволяет из них делать мутантов, жертвуя 100 -150 обычными душами. Полет позволит перемещаться летающему храму клана по миру Земли. А генокорректор позволит сородичам переключаться между способностями, которые они получат от патриарха. Теперь главное дожить до дня, когда я смогу вернуться на Землю. К слову, сам путь я до сих пор не нашел. Нет его!
        Путь на Землю однозначно проходит через нижние уровни Бездны. А там люди не живут, и потому пророческий дар не работает. В случае с миром Маунтин удалось заглянуть даже не в само будущее, а только в какие-то разрозненные выводы из уже полученной информации. Их сделали собравшиеся в Зоне Отдыха игроки. Уже поверх них, дар сформировал некое подобие знания будущего, и пока Соу развлекался с судьями, я приводил в исполнение план по уничтожению бога-дракона.
        В разговоре с ним, я не просто так упомянул, что, будь у меня выбор, я бы предпочел видеть на Земле в виде Истинного Божества, не Систему, а Древо Истины. Ибо Древо не заставляет воевать без причины, а наоборот заинтересовано в росте численности населения и в его развитии. Проблема в том, что уже изобретенное ядерное оружие стало бы причиной, по которой Арде точно не смог бы ужиться с землянами. Мы УЖЕ слишком развиты для него! И поэтому Древо землянам не подходит.
        Система, при всех ее недостатках, оставляет лазейки для выживания местного населения в условиях начавшейся Битвы за Будущее. Речь об эмиграции в другие миры, создание рода или служба у Дворцов. Всего одно поколение людей будет помнить исход с Земли. Дети переселенцев станут считать своим домом мир с совсем уже другим небесным светилом. С другой природой и климатом. Поэтому, выбирая между Древом Истины, с его стратегией изоляции мира, и Системой, я выбрал последнюю, как ныне меньшую из зол.
        Перед тем, как я заснул, тихо тренькнуло сообщение о пополнении счета.
        БУКМЕКЕРСКИЙ СОЮЗ МИРА ФРИЗЕ: ваша ставка выиграла
        УСЛОВИЯ: победа Джона Голда во всех семи этапах Игр Старших
        КОЭФФИЦИЕНТ: 1 к 74 || РАЗМЕР СТАВКИ:10.000.000.000 монет
        РАЗМЕР ВЫИГРЫША ПОСЛЕ ВЫЧЕТА КОМИССИЙ: 737.501.557.000 монет
        Не сразу удалось вспомнить старушку, пытавшуюся всучить мне вексель на 1 миллиард монет. И на тебе! Проходит несколько дней, и на счет приходит сумма, многократно превышающая самые смелые ожидания. Даже для Эрато, дочери Великого Дома, такая сумма будет считаться огромной.
        Деньги? Да и черт с ними! За последний месяц я столько раз сталкивался с вещами, которые нельзя за них купить, что перестал их ценить. А в тех кольцах и сумках, что насобирал Соу, ценного добра хватит на создание нескольких родов. Впрочем, как и ожидалось, ограничение не позволило представителям кланов Скай и Гримуар пронести во Фризе, на Игры, что-то технологически превосходящее местные разработки. Нечто подобное будет и с миром Земли. Дальше формации, соединяющей ее с Бездной, ничего действительно ценного и убойного нельзя пронести.
        Снилась всякая муть, которую и словами-то не описать. Причем в прямом смысле не описать. Скрученное пространство, поток никем не контролируемой информации и, под конец, границы бытия. Весь сон я стоял на краю, за пределами которого не было ничего. Прошлое, будущее или некое место в настоящем?! Непонятно.
        Проснулся от очередных сообщений от Системы. Все четыре лимитированных улучшения для алтаря удалось выкупить, и теперь на счете осталось всего 23074 балла. Я, и перед тем, как заснуть, абсолютно точно знал, на что стоит их потратить!
        До закрытия Зоны Отдыха оставалось шесть часов. Мое время пребывания в этом удивительном месте подходит к концу. Сейчас самое время использовать те возможности, которые есть только тут. Пора глянуть в панель характеристик!
        ИМЯ: Джон Голд [Чудо], 54 уровень (ранг: Ратник)
        РАЗВИТИЕ: 44611/80000 ед.
        АКТИВНЫЕ КЛАССЫ (РОДОСЛОВНЫЕ): воин младшей крови [V]
        СВОБОДНЫЕ НАЧАЛА: 12529 ед. (скорость обучения: 1002 %)
        ФАКТОР ТОТЕМА:400 ед. (тотем: великан)
        ПЕРВИЧНЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Сила (S): 20 ед.
        - Телосложение (H): 7 ед.
        - Восприятие(P): 33 ед.
        - Ловкость (A): 20 ед.
        - Стойкость(D): 4 ед.
        ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - Воля (W): 151 ед.
        - Регенерация (R): 50 ед.
        СВОБОДНЫХ ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК: 1
        ПОБОЧНЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        > Здоровье: 350/350 ед. (H*10*5)
        > Аура: 675/675 ед. [(H+S)*5*5]
        > Мана: 32400/32400 ед. (аура*8*6)
        > Защита: 67 (H + D + ур.)
        * у здоровья и ауры модификатор от плоти Титира.
        ** у маны модификатор от ранга и перепробуждения.
        ВЛАДЕНИЕ УСМИРЕННОЙ СИЛОЙ:
        ¦ СВЕРХНАВЫКИ: Повелитель Меча (2-й), Властитель Слова (3-й), Идентификация (3-й)
        ¦ НАВЫКИ: Управление аурой (4-й), Храбрость (3-й), Прорицание и гадание (1-й), Артефакторика (1-й), Ближний бой (3-й), Бесстрашие (2-й), Кодекс передвижения (4-й), Военное дело (3-й), Закалка (2-й), Дальний бой (1-й), Чувство опасности (3-й), Полководец (2-й)
        ¦УМЕНИЯ: Доспех Духа, Сферический щит
        ¦ СПОСОБНОСТИ: Высшее родство с маной (S+), Плоть Титира (АА+), Аура пожирания (А-)
        ЭФИРНОЕ ТЕЛО
        ¦ ЯДРО МАНЫ [0/1]: отсутствует (высокое родство с маной).
        ¦ СВЯЗЬ СО СТИХИЕЙ [10/10]: полное родство с младшими магическими стихиями, Старший Свет +50, Старшая Тьма +50
        ¦ ПРОЧИЕ ОРГАНЫ [3/7]:Паразитарная система сосудов С+, Яйцеклад S+, Зубы архигиганта С+
        С прошлого раза, не считая выросших цифр в шкале развития, ничего толком не изменилось. Эрато убрала эфирный орган-бомбу, подсунутую королевой рахни. И параметр воли вырос, после того как я увидел ложную смерть мамы. Ладно, пора думать над развитием и возможностями Зоны Отдыха!
        Начал с эфирных органов. На данный момент в моем теле начинающего Ратника, есть семь слотов, три из которых уже заняты. «Паразитарная система сосудов», появившаяся из Ткиля в ранге С+, «Зубы архигиганта» в ранге С+ и «Яйцеклад» ранга S+, полученный от королевы рахни. В инвентаре валяется еще пара эфирных органов на увеличение стойкости, полученных с великанши Папил Сааг. Но всё это не то.
        Эфирные органы - товар крайне редкий, даже по меркам высшей аристократии мира Фризе. Без трех таких штук в мир Титардо не пускают, и потому благородные скупают на рынке вообще всё, что там есть.
        [от автора: характеристики зубов архигиганта в Ключах-3, скорректированы с +75 до +50]
        С выносливостью и восприятием у меня проблем нет. Не хватает силы удара и ловкости, дабы в бою тело успевало за раскачанным восприятием. Зубы архигиганта и так не могут в полной мере дать обещанный бонус в +50 к восприятию из-за перекоса в развитии. Если выбирать билд, ориентированный в развитии на силу, ловкость и восприятие, традиционно используемые воинами, тогда из списка товаров, представленных на витрине в магазине, можно взять «Сухожилия гончей» А- ранга, дающие до +70 к ловкости за 5000 баллов. И «Драконьи мышцы» А+ ранга за 7500, дающие до +80 к силе. Понимая, что после таких апгрейдов, параметр телосложения смотрится как-то совсем уж неказисто, взял и «Драконье сердце» А+ ранга, за все те же 7500 баллов, увеличивающее этот параметр на все те же 80 единиц.
        Каждый из купленных органов, учитывая их баснословную стоимость и бонусы, вполне можно отнести к категории национальных сокровищ.
        …Эфирное тело: получен новый орган…
        …Проверка ранга и ступени развития… доступно четыре слота…
        Еще через час целитель, работающий в клинике недалеко от отеля, за скромных 25 баллов установил мне купленные товары, дав пару часов отлежаться на своей кушетке. Во время трансформации тела, адаптирующегося к изменениям в балансе характеристик, меня разве что наружу не вывернуло. Чую, где-то я ошибся и кости банально не выдержат такой огромной мощи. Сама мысль о том, к чему может привести подобная оплошность, вызвала ужас. Если посреди боя, от перенапряжения сломается рука, то жить мне останется недолго.
        Пришлось потратить еще 2500 баллов на покупку «Кости гиганта» B+ с бонусом +60 к стойкости. Имплантирую себе и эту штуку. Денег совершенно не жалко! Легко пришло, легко ушло. Учитывая, какие враги мне в последнее время попадаются, стоит перестраховаться. Теперь есть возможность сражаться на равных с Ратниками высших ступеней. А не как тогда с парой мечников Сай-Клоу, которые меня банально избивали в недостроенной высотке.
        Когда целитель выставил меня на улицу, на счете осталось 549 баллов. Таймер, отсчитывающий время разрешенного пребывания в Зоне Отдыха, показывал 1 час и 43 минуты. Торговые проспекты опустели на столько, что из магазинов, на пустые улочки, стали выходить уставшие продавцы. Им пришлось терпеть участников Игр из мира Фризе почти целый месяц.
        Последняя и самая важная встреча ждала меня в баре «Звездочка». Телепортировавшись прямиком ко входу, я приветственно поклонился бармену Себасу и прошел на террасу. Демиан Прэй в одиночестве пил какой-то крепкий зверолюдский напиток с терпким запахом. Вновь усилившееся у меня восприятие, уловило целую гамму ароматов. Судя по ним, последние сутки судья тут пил, не просыхая.
        Увидев меня, зверолюд встрепенулся, напрягся и тут же расслабился.
        - Голд! Пришел позлорадствовать, мрр?
        - Нет, мистер Прэй. Можете не напрягаться. Насколько мне известно, дрон-камеры перестают вести съемку после окончания Игр. Я хочу извиниться за то, что мне пришлось с вами сделать, ради вашего же блага. Вы не плохой судья.
        - Тебе-то откуда это знать, человек?
        - Дело в вашем эйдосе, - я поспешил ответить на зарождающийся у Демиана вопрос. - Смысл вещи, предмета, идеи. Конкретное проявление абстрактного в вашей жизненной сути. Вещественная данность в мышлении…
        - Голд! Не части! По делу скажи! Чего тебе надо?
        - Эйдос - это смысл вашего проявления в мире. Истинное имя предметов, если так будет проще. Имя ветра, имя земли, имя мира. То, на чем основывается древняя магия и мистицизм. Сейчас я говорю о смысле жизни, который вы сами себе выбрали. Ваш жизненный ориентир в море царящего вокруг хаоса. Вы - «судья», мистер Прэй. Тот, кто несет справедливость, с которой согласно общество, интересы которого вы защищаете.
        Зверолюд выставил руку вперед в останавливающем жесте.
        - Стоп, мрр! Я лучше других знаю, кто я! Судья и точка. Хватит! Ты знаешь о видеозаписи?
        - Какой еще записи?
        - Той, мрр?! - Демиан внимательно посмотрел на меня. - Хм, не знаешь? Это радует.
        Помолчав секунду, Демиан не стал предлагать сесть.
        - Чего пришел-то, Голд, фсс? Если ждешь прощения, то иди и убейся где-нибудь!
        Хм, хочет сбить с толку, чтобы я не начал задавать лишних вопросов о видеозаписи?!
        - Вы знаете, какие последствия будут у нынешних Игр Старших для мира Фризе?
        Судья не ответил. Вместо этого, Демиан отвернулся и продолжил пить свой алкогольный коктейль.
        - Почти бескровный финал Игр, мистер Прэй! Выжил 941 игрок, большая часть из которых обзавелась своими личными титанами. Еще около полусотни игроков выкупили титанов в Магазине Наград.
        Демиан далеко не дурак. Ему не меньше сотни лет, и с таким багажом жизненного опыта он должен понять, к чему приведет переменная в виде почти тысячи титанов, управляемых Монархами и Императорами из Фризе.
        Сейчас я озвучу то, о чем судья и сам вскоре должен догадаться.
        - Игры Старших пошатнули весы равновесия сил в мире Фризе. Битва за Будущее мира Фризе, длящаяся там уже 34-е года, вскоре закончится. Дворцы, объединив силы с местными жителями, начнут генеральное сражение в Хельмовой Пади через 97 дней.
        - Бред сумасшедшего, мрр!
        - Нет, - я улыбнулся. - Это мое вам пророчество, мистер Прэй. Глубоководные и воля мира уже почувствовали появление новых военных сил у противника. Они не станут избегать генерального сражения. Напротив, они стянут все войска к Хельмовой Пади и там, на глубине 10000 метров, получив локальное преимущество в силе, дадут бой Объединенной Армии мира Фризе.
        Заинтересованно оскалившись, Демиан обернулся ко мне.
        - Мррр?! Б-о-о-ой и война за выживание целого мира! Мда, Голд! И ты так просто мне об этом рассказываешь?!
        - Выпустят ли потом зараженных эмигрантов из разрушающегося закрытого мира?
        - Шишки из Мирового Правительства такого не допустят, - зверолюд залпом выпил остатки напитка в стакане. - Вирус Морфея уже получил 7-й класс опасности, убив несколько десятков Монархов. Если воля мира проиграет и начнется коллапс пространства, во Фризе заявятся высшие представители клана Гримуар и выжгут в огне Агрифинона всю жизнь в мире Фризе. Их задача - любой ценой не допустить распространение вируса.
        Судья не понял, к чему я клоню.
        - Воля мира и Дворцы знают тот же ответ, что и вы, мистер Прэй! Генеральное сражение произойдет только через 97 дней, не потому что Дворцы так решат, а потому что воля мира своими атаками заставит их прийти к такому решению.
        Без вакцины, способной полностью нейтрализовать вирус Морфея, из мира Фризе не выпустят ни одного человека, гнома, эльфа или хаосита. Я видел, что без судьи Прэй, генеральное сражение начнется намного раньше и тогда жителей мира Фризе уже ничто не сможет спасти.
        Еще три дня назад, размышляя о том, как убить бога-дракона, я задумался о способе завершения Битвы за Будущее мира Фризе. Сохранившиеся титаны стали хорошим решением. Но потом, когда мы победили Арде и я вернулся в Зону Отдыха, я понял, что, возможно, именно мои действия и станут причиной гибели 27 миллиардов жителей мира Фризе.
        Патовая ситуация. Если выиграют Дворцы, им никто не даст уйти из зараженного мира. Если проиграют, Глубоководные перебьют всё местное население. И, что хуже всего, я не видел ни одного варианта будущего, в котором кому-то удалось сделать вакцину от вируса Морфея.
        Видя, что я собрался уходить, Демиан поднял руку.
        - Подожди, Голд. Как часть всего дела о вирусной атаке на Фризе, ты теперь имеешь право знать правду. Мне пришла видеозапись от анонима. Существует некий тайный альянс Фелберг, состоящий из двенадцати Дворцов. Соломон, Мастерская, Декамерон, Черный Император, Змей и семеро других Императоров. Они одержимы идеей тотального контроля над слаборазвитыми мирами. Вирус Морфея - это модифицированный вариант вируса Зараженных из твоего мира. С Земли он! Тот, что у вас, не представляет вообще никакой угрозы. Только из-за вмешательства в генокод вируса Зараженных, он стал опасен для людей.
        Другими словами, если найти лекарство от вируса Морфея, можно закончить Битву за Будущее и на Земле?! Хм, хм, хм. Надо срочно отправляться на поиски Кузана!
        Как хитро сплетаются нити судьбы в узор, что мне недоступен!
        Глава 2
        Следуя за стрелкой
        После разговора с Демианом, я добрался до одного из терминалов Системы и прикоснувшись к его каменной поверхности, стал выбирать пункт конечной телепортации из Зоны Отдыха. Список городов оказался велик. Со стабилизацией обстановки в городах, охваченных вирусом Морфея, вновь начали работать стационарные арки порталов всемирной сети.
        Мне в любом случае придется вернуться во Фризе. До того, как отправлюсь на Землю и поиски Кузана, надо закрыть вопрос с Начальной Школой Магии. Без ее диплома о выпуске, меня в Академии даже на приемную комиссию не допустят.
        [Погоди с выбором города.]
        Видя, как медлю с выбором, Соу вмешался в размышления.
        [На основе нашего контракта, я могу вмешиваться в твою ауру и свободные начала. С твоего разрешения, разумеется.]
        [И что с того?]
        [Ты совсем дубина необразованная?! Контракт - это основа! С кем, я черт тебя дери, связался?! У нас сейчас одна аура на двоих. Один общий объем свободных начал на двоих! Я могу изменить твой ник, заменив поддельным. До тех пор пока я рядом, обычные пробужденные ниже ранга Полубога не смогут тебя распознать системными способами. Ник будет другой. В лицо узнaют, это да. Городская система слежения за телепортациями через врата и прохождения защитного купола, также тебя заметит, но определить точно расположение не смогут.]
        [Хм?! Выходит, если я телепортируюсь Навигатором прямо под купол города, меня в нем смогут распознать только в лицо? Городские службы знать обо мне не будут?!]
        [Дошло?! Сбей со следа тех, кто пойдет искать тебя!]
        [Судьи? Или те гиены, о которых говорила Эрато? Теперь, с регалией я сбегу в два счета.]
        [Охотников от кланов судей не стоит недооценивать, Джон. Да и среди вашего народа всякой грязи хватает! Завистники, похитители, любители безопасных боев. Всем им захочется помериться силами с «Убийцей Императоров». После гибели бога-дракона, это прозвище прочно прилипло к тебе.]
        Значит надо сбросить с хвоста всех возможных преследователей?! Тогда Саландийские халифаты нам подходят как нельзя лучше. В них живут религиозные фанатики со жрецом во главе государства. Просторные белые народные одежды жителя халифата позволят скрыть под тканью черный меч и шлем Арчибальда. Крылья придется хранить где-то в укромном месте. Уж слишком они крупные и приметные.
        [Как мне тебя назвать? Сиг, Айдос, Бивень, Лопух? И оденься сразу в одежды халифата. У меня как раз есть их тряпки. Получил в виде трофеев с сумок палачей Сай-Клоу.]
        А про них то я почти и забыл! Палачи Сай-Клоу, королевский род нынешнего правителя Эшхарта Сай-Клоу. Хм! Пока Навигатор работает, я всегда могу уйти невредимым. Поэтому пока решение отправиться в халифат выглядит наиболее логичным.
        [Ник Кай, без фамилии. Ранг и уровень тот же.]
        [Сделал. Ранг и уровень прежний. Не вздумай меня где-то специально оставить! Если контакт с твоей аурой будет потерян, эффект подмены ника слетит.]
        Вспышка переноса и меня тянет куда-то вперед. При телепортациях на сверхдальние расстояния на выходе все время всех подташнивает. В этот раз стало особенно плохо. Уфффф! В голове с каждым сделанным вдохом все прояснялось, и сразу же появился нарастающий гул. Повертев головой, ничего не заметил. Я оказался на площадке около портальных врат, из которых сплошным потоком идут пассажиры всех возможных рас. Большая семья зверолюдов с выводком уныло перебирает лапами идя за супружеской парой эльфов. Типичная сцена прислуги и хозяев. Гоблины, гоблины и снова гоблины. Этих зеленокожих тварей в халифате набирали толпами, как дешевую рабочую силу, не обращая внимания на высокую смертность. Всё не то! Гул в моей голове усиливается, а очевидного источника шума я не вижу.
        Отойдя от массивной арки портала, я сразу же телепортировался за пределы городского купола Шайкрея, подводного города находящегося на самой границе халифата с территорией Глубоководных. Светящаяся полусфера мегаполиса находилась на краю пропасти. Отсюда до Киридоса, столицы халифатов, 700 километров. Из-за ограниченной области видимости, пришлось двигаться в нужную сторону телепортацией на короткое расстояние.
        Спустя полчаса я уже проделал половину пути. На выставленный доспех духа со всех сторон давит вода. Глубина здесь под 1300 метров! По мере удаления от городов и крупных поселений, гул в голове стал стихать и в итоге почти сошел на нет. Навигатор, показывающий движение водных потоков и маны, то и дело указывал второй стрелкой в направлении так и не найденных тут скрытых системных объектов. Первая стрелка «Компаса мертвеца», в который я уже капнул своей крови, вела куда-то вглубь территории Глубоководных. Причем судя по едва заметным колебаниям при телепортации, точка назначения находилась где-то о-о-о-очень далеко! Не меньше 5000 -7000 километров. Где-то там, куда давно не ступала нога человека, находится Кузан Таленор.
        На вершине одного из подводных горных пиков я остановился. Гул в голове стих, и полностью пропало чувство тошноты после сверхдальней телепортации. Навигатор подсветил вокруг меня течения маны и водных потоков, создав также поверх обычной картинки прообраз подземной вены дракона, чьи эманации пробивались сквозь илистое дно. Сферическое восприятие окружающего пространства, добавленное и усиленное Арчибальдом, позволило уловить то, что раньше ускользало от взора. Гармонию всего сущего!
        Я прожил в холодном подводном мире Фризе почти три полных месяца! И только теперь вижу, как плавно колышутся водоросли в такт колебания водных потоков. Как прячущиеся в иле кольчатые черви выбирают себе место под норы в области скопления маны. Как стаи светящегося планктона образуют коллективное сознание и рассеиваются, предчувствуя появление хищника. В пасти их противника погибают самые медлительные особи.
        Косяки рыб, чувствующие и планктон, и потоки воды, выбирают пути ведущие их к пересечению с будущей добычей. Многомерное пространство находится всегда в движении. Физические тела из плоти и крови, ауры, маны и ноосферы, гармонично взаимодействуют между собой. Тело, энергия и разум. Три «великих сокровища» воли мира!
        Краем глаза уловив где-то слева образ странной рыбы с лампочкой перед носом, я повернул голову, но ничего не заметил.
        Секунду спустя это страшилище показалось справа и стоило повернуться, как она пропала. Вспомнил! Так на Земле называется рыба-удильщик. Хитрый глубоководный хищник, живущий в мире постоянной темноты, где нет ни растений, ни солнечного света. Там, на свою лампочку он ловит излишне любопытных морских обитателей.
        [Сэр!] - голос Арчибальда звучал тревожно. - [Плотность астрала вокруг нас увеличилась уже втрое и продолжает расти. Возможно, скоро рядом появится стихийный природный портал в неизвестное место.]
        Странная рыбка снова показалась слева и тут же исчезла.
        [Соу, ты тоже это видишь?]
        Черный меч не ответил, лишь задрожав на поясе.
        [Арчи, что с Соу?]
        Голос дворецкого также пропал. Шлем на голове начал дрожать, будто его сжимали невидимыми тисками, заставляя сопротивляться изо всех сил. Рыбка зависла где-то сзади и стала ждать, когда я повернусь к ней, чтобы снова исчезнуть. Я поднял руку, сжатую в кулак, и отогнул средний палец. Арчи может и перекрыли голос, но функция видеть всё вокруг еще работает. Так что, иди ты! Удильщик!
        Соу на поясе начал трястись с такой силой, что сомнений в надвигающейся опасности уже не возникало. Пропал планктон, а перепуганная до смерти рыба попросту поумирала от страха и теперь плавает брюхом кверху. Не прошло и минуты, а я будто оказался посреди подводного кладбища.
        С грохотом о поверхность подводной горы ударился кит, размозжив себе голову. Это же как надо было разогнаться! Навык чувства опасности забил тревогу, когда я наконец и сам ощутил взгляд чего-то массивного… омерзительного, холодного и недоброго, смотрящего мне сейчас в спину. Рыбка?! Да как бы не так!
        Воля мира Фризе предлагает вам стать ее Защитником Мира!
        Описание: срок службы: одна пережитая Битва за Будущее.
        Желаете стать Защитником Мира?
        Да / Нет
        Ультиматум, а не предложение! Воля мира хочет убрать потенциально опасную переменную в предстоящей битве в Хельмовой Пади через три месяца. Ей уже видимо нечем платить за контракт. Откажусь, и она сотрет меня в порошок прямо здесь и сейчас. Соглашусь и меня запрут где-нибудь на следующие три месяца. А потом миру настанет конец. Нет!
        Стоило нажать нет, как рядом со мной начал формироваться водоворот, чей хобот, уходя метров на десять вниз, сужался и терялся где-то в глубинах сжатого пространства! Воля мира попросту соединила две точки в пространстве, создав между ними проход.
        Задействовав возможности Арчибальда на максимум, я вгляделся в самый дальний горный пик и прыгнул туда. За спиной раздался хлопок и треск камня. Оказавшись в точке назначения, я обернулся и увидел, как из десятков водоворотов вылезают омерзительные многоногие твари, покрытые хитиновыми панцирями. Холодные, как сам мир Фризе! Вокруг их массивных тел вода стала застывать в льдинки.
        - Глубоководные!
        Рядом с подводной горой, на которой я недавно стоял, пронесся массивный скат, заморозив все имеющиеся там растения и трупы рыбок. Тело недавно погибшего кита с размозженной головой, зависло на одном месте, застыв в воде. Порождения воли мира изменяли вокруг себя среду настолько, что буквально плавали в жидком льде.
        Из портала полезли создания, похожие на гибрид человека, с мордой слепой акулы и щупальцами вместо ног. Эти твари буквально фонтанируют маной! Из глаз, стыков сочленений ног и присосок на щупальцах, наружу пробивает синий свет. Черный меч на поясе трясло и тянуло с такой силой, что сразу стало понятно, насколько опасно промедление. Монархи! Тут кругом Монархи! Воля мира готовится нанести удар по городам местного населения, и сейчас я стал свидетелем захвата плацдарма. Отсюда она начнет атаку на Киридос, Шайкрею и другие города. Нашествие глубоководных на мир пробужденных началось!
        Телепорт, телепорт и снова телепорт на максимальную дистанцию. За спиной постепенно стало сокращаться количество открывающихся порталов. Огромная хорошо организованная армия, при поддержке воли мира, разворачивала свои порядки на чужой территории.
        Глубоководные! Твари, живущие на огромной глубине! Колоссальное давление воды и маны сделало их тела чрезвычайно сильными и крепкими. Телепорт, телепорт и снова телепорт. То, чему я стал очевидцем, есть ничто иное, как применение стандартной тактики воли мира. В скоротечном бою твари, едва вылезшие из природных порталов, имеют преимущество перед равным противником. Их тела перенасыщены маной и запас сил больше. Поэтому задача защитников в первые минуты боя - подавить быстрое наступление, и тогда глубоководные становятся чуть менее опасными. Потом авангарду приходится крушить их сверхпрочные панцири, не давая монстрам сбежать. С точки зрения военной науки, тактика защитников мира, представляющих интересы воли мира Фризе, походит на «Наскок, победа или быстрое отступление». За годы противостояния, противники с обеих сторон успели хорошо изучить манеры поведения друг друга.
        Оказавшись примерно в пятидесяти километрах от плацдарма Глубоководных, я снова услышал голос Соу. Со слов меча, воля мира, причем вообще любого, может локально блокировать телепортацию, связь и методы общения, основанные на колебаниях астрала. Душевный диалог также подпадает под эти ограничения. Нам еще повезло, что воля мира сюда свои войска перебрасывать начала. Пожелай она нас зажать на клочке пространства, то включила бы помехи, не давая регалии Навигатора делать прыжки на большие дистанции. А так, ее собственные природные порталы стали помехой.
        [Хм, то есть будь тогда рядом ее войска, она бы не дала мне телепортироваться и натравила Глубоководных?]
        [Именно! Ты думаешь, я просто так паниковать начал, пока ты там на гору пялился? Да она бы тебя в два счета заморозила и добила в первую же минуту! Чем дальше от городов и прочих скоплений людей ты находишься, тем проще тебя достать воле мира. Ноосфера людей и других разумных рас мешает работе ноосфере Глубоководных. А значит и воле мира, которая создает им благоприятные условия для боя. Судя по ее поведению, она толком и не пыталась тебя убить. Припугнула, показала угрозу смерти и не более. Никакой откровенной охоты за твоей головой пока не ведется.]
        [Ты то откуда это знаешь?]
        [Джон?! Ты серьезно думаешь, что будучи монстром в ранге Императора, я ни разу не воевал на стороне воли мира?]
        [Понял. Вопрос глупый.]
        Плохо! Очень и очень плохо! Стрелка «Компаса Мертвеца» указывала на расположение Кузана, где-то далеко на территории Глубоководных. А там воля мира может меня не только заметить, но и заблокировать регалию Навигатора, ограничивая скорость передвижения. Потом подтянуть своих Защитников и тогда жить мне останется недолго.
        [Есть какой-то способ не дать воле мира, меня замечать на ее территории? А то у меня возникло ощущение, будто я зверь гонимый со всех сторон.]
        [Поймать нас не так-то просто, Джон! Воля мира сначала должна заметить тебя. То есть нужен зрительный контакт с какой-то разумной жизнью. Потом воля мира должна сгустить астрал настолько, чтобы возникли помехи. Проще говоря, не стань ты любоваться видами на той горе и воля мира Фризе, попросту не смогла бы тебя там достать.]
        После встречи с армией Глубоководных, никаких проблем в пути больше не возникло. В интерфейсе, на карте мира, появились новые разведанные области, куда я теперь могу телепортироваться сразу же.
        Спустя еще час в пути, миновав пограничный патруль из субмарин, я прибыл к многокилометровому куполу Киридоса, столице Саландийского Халифата. Здесь, на глубине 5000 метров, расположен один из городов-гигантов, возведенных вокруг Храма Региона [8]. Таких мегаполисов всего три десятка на весь далеко не маленький мир Фризе. Вдоль внешней кромки купола тянулись стационарные верфи по строительству кораблей и оборонительные сооружения, чьи вымпелы торчали наружу, словно иглы ежа. Попытка силового захвата подобной крепости дорого обойдется нападающим.
        Вокруг сновали тысячи подводных посудин, одна страннее другой. Донные сборщики сырья опускали свои плавающие кастрюли на илистое дно и там собирали полезные материалы. Тягачи, оставляя в воде за собой широкий шлейф из пузырьков, тащили на буксире контейнеры с грузом. И батискафы! Тысячи юрких машинок двигались по магистралям с мощным подводным течением, соединяющим крупные города халифата между собой. По сравнению с инфраструктурой Киридоса, виденный мной купол города Эторофу, больше похож не на крупный город, а на крохотное поселение городского типа.
        По мере приближения к куполу, он становился все больше и больше, словно величественная стена, вырастая передо мной. В голове начал нарастать неприятный гул. Заметив прореху между массивными пушками обороны, я увидел крыши домов и телепортировался прямо на одну из них, едва не сорвавшись с ее края. Гул начал резко усиливаться. Как и в прошлый раз, поблизости не оказалось каких-либо видимых источников шума. А значит, мои ощущения напрямую связаны с даром пророка и ноосферой людей, создаваемой жителями столицы.
        Первым делом я стал искать жилье на ближайшее время. Отели и другие подобные заведения не подходили, так как требовали регистрации жителя или туриста в миграционном центре. А у меня таковой не было. Плюс, контракт аренды жилья будет оформлен через Систему и мой реальный ник сразу станет известен владельцу или сотруднику отеля. В общем, никакого легального жилья я здесь позволить себе не могу.
        После трех часов поисков, в одном из бедных районов столицы удалось договориться с местной семьей, что я поживу месяц в их доме. Платой за крышу над головой стала одна жутко дорогая безделушка из сумки Папил Сааг, взятая мной трофеем на Играх Старших.
        - Господин Кай? Вы уверены? - беря дрожащими руками ожерелье с небольшим аурохранилищем, глава семейства едва ли не плакал от счастья. - Вы могли бы за такие деньги купить наш дом или хибару соседей! Войтек так и жену продать готов был бы!
        - Не стоит, Кеар. Плата ваша, если сдадите мне ваш дом ровно на один месяц.
        - Да - Кеар мотнул головой. - Конечно, да! Возьмите ключи.
        - Нет, - я отказался от протянутой мне связки железок. - Наоборот. Я попрошу вас запереть дом и сделать снаружи все так, будто в нем никто не живет.
        - Но как вы…
        - Это уже мое дело. Договорились?
        - Да, господин! - мужчина вежливо поклонился, и вслед за ним поклонились его жена и дети. - Через час дом будет заколочен, а окна сняты. Мы будем жить неподалеку. Сват работает в котельной за углом. Если будет нужна какая-то помощь или услуга, семья Кеара к вашим услугам.
        Смотря вслед уходящей семье, я поймал себя на мысли о чуждости мне этой культуры. «Семья Кеара»?! Хозен, сын Кеара, Аманти, жена Кеара, Ильга, дочь Кеара. Люди без фамилии выкручиваются как могут, ища свой способ самоидентифицироваться в толпе! Такие, как Кеар, простолюдины по меркам нижних миров. И чернь, по классификации Титардо. Для них я, человек с фамилией, уже считаюсь господином. И обратись я к Кеару «господин» - он бы начал паниковать, ища подвох в разговоре с малознакомой личностью.
        У семьи Кеара не было дома как такового. Они впятером ютились в переоборудованной пристройке к мастерской, занимающейся обработкой костей морских животных.
        [Хитрое время! Я уж думал, хуже той дыры в Зоне Отдыха, которую ты назвал отелем, ничего быть не может. Браво, Джон!]
        [Смейся сколько угодно. Мы в столице ненадолго. Хотя знаешь, ты прав. Чувствую себя жителем провинции, который, приехав покорять столицу, заселился к небогатым родственникам.]
        Внутри города приходится перемещаться в основном пешком и на общественном транспорте, так как полеты и езда на питомцах запрещены. А Навигатор просто так лишний раз светить не стоит. Я ходил и запоминал укромные уголки, куда потом можно тихо и незаметно телепортироваться. Теперь, когда вопрос с временным жильем закрыт, надо сразу найти местную Начальную Школу Магии. В столице она должна быть лучшей по стране.
        Всё время, пока я шел в нужную нам сторону, Соу доставал меня разговорами.
        [Успокойся. Мы здесь максимум на неделю. Как получу аттестат Школы Магии, так сразу и пойдем искать Кузана.]
        [А дом зачем на месяц тогда снял?]
        [На всякий случай. Так Кеар не скоро начнет беспокоиться.]
        [Все равно долго, Джон! Тут, среди миллионов людей, ты теряешь себя! Твой проклятый эйдос и дар пророка, растворяют твою же личность в глубинах астрала.]
        Проще говоря, сознание и мозг, как процессор и программа управления, подключились к слишком мощной сети ноосферы мира Фризе. Живущие тут 27 миллиардов пробужденных, совсем не то же самое, что 110 тысяч человек в Зоне Отдыха. Причем на Играх не все они были людьми. Соу прав. Вглядываясь сквозь время, в отдаленное прошлое и ближайшее будущее, я стал терять связь с реальностью. Последние пять дней на Играх я и вовсе чувствовал себя марионеткой.
        [Хитрое время, да?! Ты и вел себя, как овощ ведомый далекой целью. Спасти гномов, завалить дракона, помочь Фризе. А как ответственность за содеянное по башке мешком ударила, так ты очухался.]
        Чертовы люди! Чертова столица! Я тут меньше полудня, а у меня уже голова раскалывается! Так еще и Соу начал читать нотации, заметив прореху в моих знаниях. Начальная Школа Магии нужна тем, кто обладает базовой связью с магическими стихиями. Ее также называют младшей связью со стихией. Обычно родители чада прокачивают что-то одно, но у меня открыты все десять первостихий, включая сверхредкий астрал. Сдав выпускной экзамен в школе, пробужденный получает соответствующий сертификат об образовании, а государство информацию о потенциально ценном гражданине. Этот же документ является обязательным при поступлении в Академию Магии. Таким образом, Академия открещивается от ничего не знающих неофитов. Мол, сначала школу закончите, а потом к нам приходите.
        То, что задело Соу, касалось куда более продвинутого образования, нежели Школа и Академия. Небесный Магистрат! В него разрешено поступать только Монархам, уже окончившим Академию и имеющим сверхнавык «Властитель Слова». Именно в нем учат древней магии, мистицизму и владению эйдосом, как основой управления законами вселенной.
        Соу ворчал всё напористее.
        [Уже Ратник, а жизненного опыта крохи. Ты сам-то понимаешь, чем так эйдос важен?]
        [Нет. Знаний мало было. Ламии упоминали, что по сути, эйдос похож на истинные имена вещей.]
        [Имена вещей? Пусть они деревенских ведьм так учат! Есть клички, которые на улице получить можно. Есть имя данное родителями или выбираемое при вхождении в род, клан, Дворец или Великий Дом. Есть истинное имя, центр личности индивида и сильная магическая печать. И есть эйдос! Смысл существования! Эйдос постигается всю жизнь. Мой эйдос - это меч, способный разрезать всё на своем пути. Моя философия, мой путь, мой взгляд на жизнь, суть моего существования. Только тот, кто познает свой эйдос и примет его, может стать Императором и создать из накопленной силы Божественности свою способность Дворца Жизни. Без эйдоса, Монарху не стать Императором. Он попросту не сможет создать из Божественности свою способность. А ты, Джон, только в самом начале пути! Тебе, молокососу, до осознания смысла жизни и цели на всю жизнь, как таракану пешком до соседнего мира! Тоже мне, пророк! Словом владеешь, знаниями не обделен, но ты же банально неопытен! Тебе бы пару сотен людей под личную ответственность. Да посмотреть, как тебя корежить будет, когда они один за другим дохнуть начнут. Вот тогда ты самого себя и начнешь
узнавать.]
        [Эй! Я род создал между прочим!]
        [Джон, без обид. Эйдос, он как сталь. Делается из того дерьма, которое тебе по жизни разгребать пришлось. Все твои страдания, шишки и обиды, предметы гордости, воля, харизма, признание обществом и отрицание. Эйдос это твое доказанное проявление в мире. Я помню эйдосы многих Императоров! Соломон Мудрый ведет за собой армию. Он словно мигрирующее государство, живущее войной. Психея «Душа Мира», из Олимпийского Альянса, читает души пробужденных и знает, кого на какую должность поставить. Черный Император, этот кусок подзаборной грязи, чувствует все пороки, что скрыты в умах и сердцах пробужденных. Отто «Мощь Нации» видит потенциал пробужденного в различных направлениях, будь-то быстрая гармонизация ауры, владение мечом, ремесла или науки. Каждый из тех Императоров, о которых говорят в обществе, хорошо осознает свой эйдос. Как бы попроще тебе объяснить?! Дворец Жизни - это рукотворная, настраиваемая подсистема работающая в виде способности в самой Системе.]
        В совокупности объяснение Соу можно передать одной простой фразой «Эйдос - это смысл существования предмета или идеи». Сразу вспомнились три скрытых класса. Или лучше сказать три эйдоса?! Первый из них, «прирожденный», человек наследует от предков. Второй дарует воля мира с приставкой «Избранный». И третий эйдос, тот, который человек находит сам, получает приставки «Идеальный», «Совершенный», «Народный». Или без них. Смысл в том, что Система через эти классы показывает пробужденным наиболее оптимальный для них путь осознания истинной формы своего эйдоса.
        Соу фыркнул, услышав мои размышления.
        [Эйдос так не ищется. Если тебя учить быть поваром, никто не даст гарантии, что и эйдос будет связан с кулинарией. Джон, ты набьешь немало шишек, прежде чем сможешь стать Монархом. Женщины, дети, внуки и внуки их внуков. Когда твоя душа пройдет закалку кислотой разочарований, предательств и утрат, твой эйдос покажет себя. И только тогда ты смело можешь сказать в чем твой эйдос! Твой смысл существования в этом мире.]
        Отчасти, причина столь странного диалога была и в том, что я пока так и не выбрал себе скрытый класс. После Игр осталась так и не использованная возможность. Если следовать логике классов, то Воин у меня прирожденно-унаследованный от Кейо. То, что выберу сейчас, будет «Идеальный» или «Совершенный». И третий оставшийся скрытый класс, это тот, который дает воля мира, как своему избраннику.
        Я сразу хотел выбрать архикласс «Мага» и закрыть вопрос, но тут выяснились нюансы. Во-первых, аукнулся сожженный класс ведуна и потерянные вместе с ним блоки генетической памяти. Они пересекались с теми, что требовались для открытия обычных магических классов и подклассов, так как области знаний сильно пересекаются. Артефакторика, алхимия, ведьмовские классы, жречество, малефицизм и медиумизм, классы призывателей. Все заблокировано. В тот день, когда я отказался от пути ведуна, я также собственными руками едва не лишил себя возможности пойти учиться на мага.
        Награда от Системы не добавляет мне скрытый класс, а скорее пробуждает все возможные варианты, позволяя выбрать один из них на максимально выгодных условиях. Сожженный класс ведуна и его последствия ограничили первоначальный выбор.
        Второй нюанс положительный. Полное родство с младшими магическими стихиями, сильное двойное со старшими, наличие сверхнавыков «Властителя Слова» и «Идентификации», в совокупности разблокировало доступ к ранее заблокированным классам - Чародей и Мистик. Оба они относятся больше к категории древней магии и законам вселенной, чем к классическим плетениям.
        Чародей накладывает долгоиграющие чары на предмет или цель, что позволяет, например, создать внутри заготовки артефакта сложный каркас из энергоканалов. А также изменить свойства предмета в определенном диапазоне. Железное дерево, живая вода с эффектом ускорения регенерации, резиновая древесина. Естественные потери маны минимальны, эффект наложенных заклинаний максимален. То, что артефактор делает руками, чародей создает из сжатой до предела ауры и энергоканалов выращенных внутри предмета. Потому чародеи и предпочитают работать с органическими материалами.
        Мистики - это те же маги, но работающие в другой плоскости. Если маг плетет заклинание и швыряет его, то мистик узнает эйдос предмета и оперирует уже им. Например, узнав имя ветра или имя огня, их эйдос, мистик может наложить их суть на любой другой физический предмет. Так дорожный камень с эйдосом огня, брошенный в противника, превращается в гранату. Тут уж сколько ауры и маны влил, так и бабахнет.
        Мистик всю жизнь постигает законы вселенной и имена стихий. Их воплощения, их суть, их проявление. Это выбор мага, который готов до конца дней своих учиться, по крупицам собирая арсенал собственного могущества. Я склонялся к этому классу, а Соу пытался объяснить, насколько нелепо мое желание.
        [Джон, да одумайся ты уже! Те блоки знаний, что Система пробудит в твоей крови, не сделают тебя мистиком. Ты научишься видеть и понимать основы законов магии вокруг, но не более того. Ну, может еще и взаимодействовать напрямую с магическими стихиями. Система даст алфавит, а ты будешь всю жизнь искать свои Слова Силы. Пялиться на огонь, есть землю, пытаться дышать в вакууме и творить прочую дичь, в надежде прикоснуться к Истинной Магии. Даже владея нужным эйдосом, без сильной связи со старшими магическими стихиями, ты будешь слаб. Одумайся! Это путь исследователя! А не воина, которого я выбрал на том грозовом холме.]
        [Предлагаешь предать мою мечту стать магом?]
        Еще с той самой битвы с великаншей и разговора во сне, я ни на секунду не забывал, что Соу имеет природу монстра и только мой товарищ в бою. А разумные монстры, руководствуются своей логикой и целями.
        Соу так и не ответил.
        [Мы партнеры, Соу. Воин-мечник и его оружие. Вместе в бою, вместе по жизни. Но мы также и разные личности. Я не ограничиваю свое будущее только тобой. Ты думаешь точно так же, понимая, что человеческий век не долог. Пройдет максимум лет сто, и ты найдешь другого… временного владельца.]
        Несколько секунд Соу молчал.
        [Я признаю твой выбор, Джон Голд.]
        Одна только эта пауза говорила о том, как много Соу держал в себе все это время.
        [Я выбрал себе партнера и воина, который будучи Стражем уже сумел прикоснуться к силе Божественности. Именно я тогда использовал свои крохотные запасы сил Божественности, против великанши Папил Сааг, Белояра и тех двух Монархов на Играх. Сил всего на один удар осталось! И то, не самый сильный, замечу. Благодаря поглощенным телам Монархов, я уже сейчас могу войти в ранг Витязя. Но не делаю этого!]
        [Почему?]
        [Твой мир, Джон! Земля, не допускает существования Витязей.]
        Далеко! Как же далеко заглядывает Соу! Оказавшись в мире Фризе, с их Монархами, Рыцарями и даже Императорами, я совсем забыл про этот нюанс. На разных стадиях подготовки к Битве за Будущее допускается появление всё более высокоранговых существ. Следующие полтора года, вплоть до января 2017 года, на Земле максимальный ранг будет Ратник и только потом Витязь. Потому Георг Чернигов и Белояр были ограничены ныне максимальным 142-м уровнем.
        [Человек] - Соу впервые обратился ко мне не по имени, а по расовой принадлежности. - [Я ограничиваю свой прогресс в развитии только из-за тебя! Однако я не прошу тебя поторопиться. Напротив, как тот, кто однажды уже был Императором, я советую замедлиться и подумать. Ты слишком сильно разогнал свою жизнь на Играх, цепляясь то за Эрато, то за Монархов, то за болезнь и проблемы мира Маунтин. Ты забываешь кто ты есть сейчас на самом деле. Простой Ратник с сильными тотемами. За твоей спиной нет сильного клана или Дворца. Нет сильных навыков, нет связей, нет чьей-то поддержки. Замедлись уже, Джон! Не пытайся решить все проблемы простым нахрапом. Даже в этом городе есть Император, десяток Монархов и пара сотен Рыцарей, каждый из которых одной атакой может оборвать твою жизнь. Отрекись от славы финалиста Игр! От гордыни победителя, от ярлыков всех тех ожиданий, что на тебя навешивает общество. Помни, ты - Джон Голд! И твоя задача сейчас найти путь на Землю!]
        [И только?]
        [Твоя задача найти путь на Землю. В закрытый мир, находящийся еще на стадиях подготовки к Битве, можно попасть только через Бездну. Телепорты туда, точно не работают. Но оттуда, при наличии специального оборудования, можно и выбраться. Как например, тебе это удалось попав в плен к Дворцу Соломона.]
        [Соу, ты же понимаешь, что Битва за Будущее Земли, займет не год и не два. Ты точно готов ждать?]
        В голове раздался довольный хохот.
        [Мне почти семьсот лет, Джон! Я повидал столько миров и Битв, что тебе и не снилось. Десять-двадцать лет ожидания с тобой, ради возможности стать Полубогом, ничего не значат. Я подожду! Ты главное сейчас не торопись и дважды подумай, какие основы своей силы ты создаешь, выбирая магический класс.]
        Ох, подлец! Разницу в жизненном опыте, между мной и Соу, можно описать как пропасть. Шагнуть в нее можно, а перешагнуть пока нельзя. И Соу этим пользуется, продавливая свое мнение. Но и мне глупо слепо полагаться на его советы. Не настолько мы близки, чтобы безоговорочно доверять друг другу. Соу абсолютно прав в том, что касается короны славы, которую пора бы уже снять. Во Фризе, как и в других мирах, полно тех, кто может убить меня при малейшем желании. Надо немного замедлиться и не лезть сгоряча в опасные дела.
        - Замедлиться, - произнеся слово вслух, я будто попробовал его на вкус. - Звучит, как размеренно и спокойно двигаться дальше вперед.
        На Земле, во Фризе и на Играх, я чаще всего действовал в ситуациях, где уровня моей компетенции было достаточно для решения проблемы. Сейчас ситуация иная. Я не знаю, где точно спрятался Кузан и как безопасно до него добраться. Он где-то на территории Глубоководных. А где они, там и вездесущая воля мира с ее ограничениями на телепортацию. Сейчас надо закрыть маленькое дело с Начальной Школой Магии, о которой ламии, разумеется, вообще ничего не писали. Монстры не люди и своих учебных заведений не имеют. В общем, перед тем, как поступить в Школу, надо выбрать магический класс. Хочет того Соу или нет, я все равно стану магом. Обещание, данное Клементине, я выполню, даже если на кону будет стоять судьба всего мира Фризе.
        ---ОТКРЫТ СКРЫТЫЙ КЛАСС: Маг-Мистик [V] (Принятие: 1250 с.н.)---
        -????-?
        ОПИСАНИЕ КЛАССА: продвинутая родословная мага, со специализацией на древней магии, магии слова и рунах.
        НАВЫКИ: Сжатие стихии [1-й ур.], Состояние стихии [1-й ур.], Обращение к стихии [1-й ур.], Комбинирование стихий [1-й ур.], Кодекс мистика [1-й ур.], Территория мага [1-й ур.], Плетение заклинаний [1-й ур.], Рунное дело [1-й ур.], Призыв [1-й ур.], Магометрия [1-й ур.]
        УМЕНИЯ: Сфера давления (250 с.н.), Контроль насыщения (250 с.н.), Слова силы (500 с.н.), Фактор слияния (400 с.н.), Быстрые пальцы (1000 с.н.)
        Зайдя в один из переулков между высокими домами, обошел мусорные контейнеры и присев на крыльцо, нажал кнопку принятия второго скрытого класса. Как и в случае принятия класса воина в Чернобыле, по телу прошла волна неприятных ощущений. Будто некое растение пустило корни в голову. Потом напряглись ноги и свело судорогами пальцы рук. В и без того гудящее сознание потекли новые потоки знаний.
        Где-то в небе знатно бабахнуло, и росчерк красной молнии ударил аккурат в бетонный свод над крыльцом, под которым я сидел. Потом снова и снова, с каждым разом усиливая удар.
        - Бог гневается! Бежим!
        - О великий, Эшхарта! Спаси и защити!
        - Я не хочу умирать…
        Жители города начали в панике разбегаться по сторонам. После третьей молнии ничего подозрительного больше не происходило, и я на всякий случай телепортировался в один из укромных уголков, подсмотренных по пути сюда.
        [Соу, Арчи? Это что сейчас было? Как вообще молния может появиться в небе над городом, который находится под куполом? Мы же на пятикилометровой глубине!]
        [Сэр, вам знакомо понятие «Гнев небес»]
        [Нет.]
        [Хм, не ожидал. Пусть дворецкий расскажет. Я о «Гневе» только слышал.]
        [Красная молния, ударившая в крышу над крыльцом, определенно была «Гневом небес»! Так воля мира наказывает тех, кто, по ее мнению, нарушает правила Битвы за Будущее. Или другие законы мироздания в мире. Возможно, в нижних мирах, мистикам запрещено находиться. Будь у вас ранг повыше, вы бы представляли для нее реальную угрозу.]
        [И что мне теперь делать? Эта дрянь сумела создать молнию в одном из самых защищенных городов мира Фризе! Как от нее теперь защититься?]
        [Не стоит, сэр Голд. Молния, своего рода испытание. Если вы смогли ее пережить, то воля мира больше не имеет права вас так наказывать. Просто будьте впредь аккуратны с той силой, которую используете, будучи магом-мистиком.]
        Тьфу ты! И как понять, что делать можно, а что нет?! По идее, пока не пользуюсь древней магией или ее более простым аналогом, никаких красных молний с неба ожидать не стоит. Но, черт возьми, боязно!
        Выглянул на улицу. Кажется, что всё спокойно. Телепортировавшись для надежности еще раз, я сел в укромное место прикрытое крышей и стал изучать, что же мне дал второй скрытый класс.
        Навык сжатия стихий отвечал за умение придать выбранной магической стихии форму, будь то шар, кнут или элементарный щит стихии. Умение «Сфера давления» относилось именно к нему. Оно позволяло быстро сжимать проявление стихии, создавая из пара воду. Или наоборот создавать область разряженной стихийной среды. Убрать влагу из воздуха или напротив, конденсировать ее в сферу.
        Навык состояние стихии, отвечает за те самые стихии. Вода, лед, пар - это три агрегатных состояния одной и той же магической стихии. Умение «Контроль насыщения», как раз-таки и отвечает за то, какая форма проявления у базовой стихии будет в итоге.
        Обращение к стихии - это навык уже мистиков, а не просто магов. Речь об умении обращаться к законам магических стихий. К самой сути того, из чего состоит весь наш мир. Да и вообще все известные миры. Пробужденные блоки генетических данных описывали эмпирические образы различных эйдосов. Умение «Слова Силы» заставит и стакан летать, если удастся найти те самые Слова Силы, о сложности поиска которых всё твердил Соу. Речь о манипуляции свойствами предмета. Всё тот же несуществующий стакан можно превратить в твердый огонь, придать стеклу гибкость резины или наделить сверхпрозрачностью, сравнимой с самим воздухом. В общем и целом, матерый мистик пострашнее ядерного оружия будет.
        Комбинирование стихий - это усиление ветра огнем или наоборот, паровой взрыв при объединении воды и огня. Умение «Фактор слияния» позволяет быстро проверить что будет, если какое-либо проявление магической стихии скомбинировать с другим проявлением. Этот навык нужен как мистикам, которые манипулируют свойствами предметов, так и обычным магам, при составлении заклинаний со сложным плетением.
        Кодекс мистика - навыки и одновременно свод знаний о поведении мистика по жизни. Смысл сводится к тому, что всегда стоит искать возможность познакомиться со своей стихией как можно лучше. С ним не связано никаких умений. Мне в нем больше всего понравилась идея того, что границы проявления силы мага-мистика зависят от широты его познания мира. Проще говоря умвельта. Мистик не может сотворить голубой огонь, если не видел его ни разу. Или все пожирающую кислоту, если не ощутил ее на себе. В целом, у мага-мистика нервы не то, что железными, они алмазными быть должны!
        Навык территория мага, оказался для меня настоящим открытием. Маги, как и все прочие пробужденные выпускают ауру наружу, но дальше начинается самое интересное. Для мага, область охвата ауры - это та самая территория его владений. В ней он собирает воду, землю, воздух и любое другое физическое проявление магических стихий, которыми оперирует. Через эту же развернутую наружу ауру, маг может поглощать эссенцию и квинтэссенцию из окружающей среды, где таковая есть. Процесс долгий, жутко замороченный, но за год упорных тренировок в подходящей местности, даже ребенок едва открывший класс мага, может обрести полную связь с одной из младших стихий. С квинтэссенциями история похожая, но там и разлитых в воздухе эманаций должно быть прямо скажем нереально много.
        Обычно территория мага - это его одновременно сильная и слабая сторона. Если на мага воды напасть в месте, где нет его стихии, он не сможет ничем толком ответить нападающим. И наоборот, посреди океана, такой пробужденный представляет из себя немалую силу.
        С плетением заклинаний всё понятно. Название говорит само за себя. Чем выше ловкость, восприятие и прямее руки, тем быстрее маг может плести заклинания. Сомнительный навык для нижних миров, типа Земли и Фризе. Здесь нет Академии Магии, как в Титардо, и действует колониальный договор об ограничении на образование для низших пробужденных. Проще говоря, здесь никто не научит таким заклинаниям. У Дворцов есть прямой запрет от Мирового Правительства на такую деятельность.
        Умение «Быстрые пальцы» относится к плетению заклинаний. Маг может подвесить на пальцы до десяти уже готовых плетений, контролируя их свободными началами. При необходимости активации, достаточно напитать их маной и швырнуть в нужном направлении. Опять же, пока не знаешь заклинаний, умение мало чем может быть полезно.
        Навык рунного дела отвечает за знание и умение пользоваться рунами. Причем руна поставленная на предмет мистиком будет в разы сильнее руны поставленной обычным магом. Все дело в том, что мистик обращается к древней магии и ее фундаментальным законам, в то время как маг просто оперирует стихией. Выглядит похоже, но разница в результате колоссальна.
        Магометрия - навык построения магических печатей. Опять же, из-за использования рун у мистиков печати в разы сильнее и потому опаснее для тех, против кого их используют. Тут я понял, насколько далеки знания ведьм-ламий от того, что успели насобирать люди. Одни только фортификационные печати укрепления зданий чего стоят!
        Призыв мне понравился больше всего. Маг, будь то обычный, мистик или чародей, да и вообще любой обладатель магической специальности, заключает с некими сущностями договор призыва. У обычного мага контракт на одно такое существо. У мага-призывателя количество зависит от ранга. Тут я долго смеялся, узнав, что ангелы и демоны работают наемниками на тех же правах, что призывные гончие и прочая нечисть. Призыв, это тот самый случай, когда монстр за очень хорошую плату готов работать за человека, гнома, эльфа или кого-то другого. В случае серьезной травмы, Система выдернет призывное существо в буферное пространство, где оно и будет залечивать свои раны.
        Призыв считается навыком и в то же время важной областью знаний любого мага. Как правило, призыв - это способ защиты и атаки, поиска и поддержки в боевой обстановке. Получая знания об этом навыке, я вспомнил одно важное системное сообщение, полученное еще на Земле, сразу после перехода в ранг Стража.
        [КНИГА ЖИЗНИ: ЗАВЕРШЕНА ГЛАВА НОВИК]
        …
        ИТОГИ:
        - Добавлено право на вторичные проявления связи со стихиями.
        [КНИГА ЖИЗНИ: ОТКРЫТА ГЛАВА СТРАЖ…]
        Вторичные проявления связи со стихиями - это право на формирование своего духа стихии. Если выражаться терминами из игр, это призванный элементаль, которого предварительно надо прокачать.
        Знания, полученные от навыка призыва, дополнили картину. Фамильяр, призванное существо или элементаль по сути одно и тоже. Заемная сила, согласная служить за плату! Разрешение, дарованное Системой, позволяет призывать мне десять элементалей, что эквивалентно классу мага-призывателя. Или одно существо, чисто призывного типа, но не простое, а уже имеющее связь со всеми десятью стихиями.
        Контроль за призванными существами осуществляют Начальная Школа Магии, Академия Магии и Небесный Магистрат. Только там можно провести ритуал и заключить контракт с подходящим существом.
        Выйдя из неприметной улочки, я шел по дороге с широченной улыбкой на лице. Магия! Я наконец-то смог прикоснуться к ней! В левой руке уже лежал шарик льда, созданный умением сферы давления. А в правой собирался ком земли, полученный из пыли лежащей на тротуаре.
        Магия! Магия и снова магия! Спустя четыре года с момента пробуждения, я наконец смог сделать первый шаг ей навстречу!
        Впереди замаячил шпиль столичной Начальной Школы Магии с пылающим синим пламенем на его вершине. Синий! Цвет маны! Цвет знакомый всем пробужденным.
        Первый шаг к становлению магом, наконец-то сделан!
        @Тут был Чеширский Кот (=^? ^=)
        Глава 3
        Однорогий
        Помимо главной цели, в виде победы в Битве за Будущее, участвующие в ней Дворцы также обязаны следить за порядком на вверенной им территории. Проще говоря, не давать зазнавшимся пробужденным воевать между собой, решая старые проблемы. И в меру своих сил зачищать города от всякой расплодившейся нечисти, лезущей из лесов. Пробудившихся леших, королей волчьих стай, сильных духов и прочих тварей, желающих полакомиться нежным человеческим мясом.
        Пока в Изнанке Земли на износ тренировалось боевое крыло Дворца Психеи, зачищая местность от зараженных, в реальном мире Земли получившие задания отряды охотились на вконец оборзевших потусторонних тварей. Духи домовых то и дело под шумок стали убивать плохих жильцов. На кладбищах нет-нет, да пропадают сторожа, попавшиеся на глаза восставшим вурдалакам. В лес становится опасно ходить. На старых капищах такое творится, что будь ты хоть трижды пробужденным, все равно помрешь. Древнее, как сама Земля, зло, по мере повышения плотности маны, стало просыпаться от многовековой спячки.
        Будто почувствовав какую-то слабость со стороны Дворцов, нечисть по всему миру Земли начала активно проявлять себя. Воля Мира стала использовать все доступные ей ресурсы, желая ослабить позиции Дворцов. Особенно туго пришлось старейшинам, отвечающим за большие территории. Белояру по далеко не маленькой части России пришлось разослать почти двести групп зачистки. В Сибири Дворец Хекса-Дзу локти себе кусает, пытаясь найти рабочее решение для вездесущих болот, тайги и северных регионов с их вечной мерзлотой. У них дела совсем худо! Речь даже не о зачистке, а просто о выживании пробужденных, страдающих от нападков со стороны нечисти.
        На Земле каждый из 72 Дворцов представлял один старейшина-вестник. Белояр был одним из них. Хитрым, абсурдно сильным и многогранным, как и нанявшая его госпожа Психея. Вокруг старого демона из числа землян и присланного Амелией Хейс персонала, за прошедшие семнадцать лет, была создана вся организационная структура. Люди, люди и снова люди. Эти люди уже в печенках сидят.
        Время идет и картина событий в реальном мире Земли сменяется очень быстро. В столице, на Лубянке, тайные отделы «Муромцев» и «Видящих» за прошедшие четыре месяца увеличили свой штат в три с лишним раза и их сил всё равно едва хватает для контроля ситуации в Москве и Московской области. Спешно созданная Академия для Пробужденных сократила срок обучения с трех месяцев до одного. Теперь, стоит человеку пробудиться и выбрать Армию России в зале выбора класса, как его берут в оборот, пытаясь пристроить на линию фронта. Генерал Георг Чернигов сдержал свое слово, обеспечив новобранцам приличный доход и хорошие условия для жизни.
        Из военного запаса и списанных потихоньку стали возвращать на фронт ветеранов десятилетней войны в Афганистане и Чеченских военных конфликтов. Рода принимали их в свои ряды, жертвуя свободными началами вербовщика. Добровольцы выстраивались в очередь на месяц вперед! Улыбающиеся пятидесятилетние мужики с армейской выправкой, едва пробудившись и получив класс на испытании, стали как грибы после дождя появляться рядом с больницами, где работают не просто врачи, а целители! Одни возвращали зрение и утерянные конечности. Другие лечили последствия старых ранений. Грядущая Битва за Будущее наделила их жизнь новым смыслом! Не выросшими детьми, не шкодливыми внуками с их детскими проблемами, а возможностью вновь взять в руки оружие и пойти защищать родной дом. Посвятить себя делу, которому они уже и так отдали прожитую жизнь. Фраза «Солдаты - защитники Родины!» для мужиков, согласившихся вновь вступить в ряды Армии России, не была пустым звуком.
        Не только Армия и Спецвойска пробужденных сейчас защищали Россию. Дворцы по всему миру Земли и Изнанке также активно боролись с тем, что раньше казалось пережитком прошлого. Кто бы мог подумать, что расплодившуюся нечисть Воля Мира станет использовать как козырь в партизанской войне против Дворцов?!
        Сейчас, на момент 3 августа 2017 года, Дворец Психеи на Земле имел одного старейшину-вестника в лице Белояра, а также два десятка его прямых заместителей и почти шесть тысяч завербованных пробужденных. Ремесленники, целители, инструкторы по боевой подготовке, отряды снабжения ресурсами, боевое крыло, разведка, независимые исследовательские группы по поиску Колыбели и контроль за вверенным пространством. Имеющихся людских ресурсов катастрофически не хватало, учитывая грядущее генеральное сражение за Москву в январе 2019 и Битву за Будущее, которая начнется спустя год после этого.
        Помимо регулярных встреч с представителями правительства старый демон искал информацию о тайном входе в Колыбель. Примерные места всех шести входов уже найдены независимыми исследовательскими командами, работающими на Дворец Психеи. Но этого мало! Речь идет о тайных путях, которые последнюю тысячу лет никто не открывал!
        Время от времени Белояр отлучался по делам, о которых не знали даже его заместители. Сегодня был как раз один из таких дней. Вернувшись в свои покои главы города-храма «Парящие Небеса» [6], вестник устало рухнул в кровать и прикрыл глаза. Тело немолодого мужчины обмякло и расслабилось. На лице показались морщины, спала краснота вздувшихся сосудов на щеках и шее, а проступившие из-под дергающихся век белки глаз имели красный оттенок. Выглядело так, будто все это время физическая оболочка страдала от присутствия в ней вселившегося аватара высшего демона.
        Вторичное сознание Белояра, пройдя сквозь астрал к основному телу, обновило банк памяти.
        - По-смо-три на меня! Ни-что-же-ство! - бородатый кавказец где-то на окраине Грозного зло глянул в глаза грабителя, и тот, схватившись за сердце, потерял сознание и упал лицом на землю. - Мелкая твоя душонка!
        Бородач приложил руку к спине грабителя. Тот дернулся, едва ли не выгибаясь в колесо. Руки и ноги застучали по земле, а на лице застыла гримаса невыразимой боли. Спустя несколько секунд из тела погибшего вылетел крохотный белый шарик размером меньше бусины.
        - Дожил. Питаюсь душами еще не пробудившихся обезьян.
        Вторичное сознание отделилось от основного и полетело не в Изнанку, а к одному из запасных тел. Спустя пятнадцать минут, в Твери, идущая по самому центру города симпатичная девушка оступилась и упала, больно ударившись коленкой о дорожный камень. Причем, судя по трещине в камне, больно было именно ему. Владелица красных туфель поднялась на ноги и, поправив задравшуюся короткую юбку, повертела головой, осматриваясь.
        - И куда эту курву понесло? Опять красивые тряпки в магазинах искала?
        Доверившись своему чутью, демон зашагал прямиком через дорогу, наплевав на сигналы ударивших по тормозам автомобилистов.
        - Куда прешь, дура?! Совсем жить надоело?
        Мазнув взглядом по крикуну, демон заставил того заткнуться и залезть обратно в свою металлическую коробочку. И нечего тут сигналить! Жизнь дороже какого-то там бибиканья.
        Пройдя дом народного творчества, Белояр перешел Новоторжскую улицу, и в этот момент шпилька на каблуке не выдержала.
        - Да чтоб ты, бестия, всю жизнь мучилась с этими ходулями!
        Взбесившись, демон саданул пяткой неудобной обуви об асфальт, выламывая шпильку второго каблука. Ходить сразу стало легче. Ощутив изменение в эманациях где-то впереди, демон рванул с места, развив такую скорость, что на нем одежда начала разрываться. Дом, другой, школа и продуктовый магазин. Он точно где-то тут!
        Едва не пробежав мимо цели охоты, Белояр остановился около пивного магазина. Рядом со входом полусидел-полулежал бомжеватого вида немытый мужик, от которого воняло так, что даже жирные мухи не решались садится на него.
        Алкаш расплылся в улыбке при виде красивой женщины перед ним.
        - О какая краля! Крас-и-иивая! Иди сюда, я тя поцелу-у-ю.
        Подойдя к мужику, девушка схватила его одной рукой даже не за шею, а за сам череп и начала медленно его сдавливать. Мужик заорал от боли, но Белояру было плевать.
        - Ты думаешь, я не учую мелкого демона, пасущегося на моей территории?
        Слова, наполненные силой, давили на психику так сильно, что люди поблизости начали падать в обморок. Рухнула на пол толстая продавщица пива в магазине. У дедка с третьего этажа отказало сердце. Где-то на четвертом раздался крик будущей роженицы, у которой только что отошли воды.
        - Начинай уже говорить, ничтожество! Иначе я раздавлю череп твоего сосуда, как переспелый арбуз.
        - Высший… - ощутив ауру противника, мелкий демоненок перестал трепыхаться. Поняв, что его не собираются убивать, он заговорил. - Чего вы хотите, Высший?
        Отпустив тело алкаша на землю, Белояр дал ему отдышаться.
        - Имя?
        - Петром зовут, - уловив злой взгляд, демоненок осекся. - Аризал, Высший! Меня зовут Аризал.
        - Аризал?! Трехслоговый? Так ты - местный выкормыш и даже не из Бездны? Плевать. Я создаю свой домен силы, здесь, в мире Земли. Мне нужны слуги, готовые помогать выстраивать его. За достойную плату.
        Сев перед алкашом, девушка заглянула ему в глаза. Тело мужика забила сильная дрожь. Демоненок почувствовал, насколько чудовищно сильный хищник сейчас перед ним.
        - Я не спрашиваю, хочешь ли ты на меня работать. Не даю пустых обещаний о защите. Ты станешь мне слугой, здесь и сейчас. Или сдохнешь. Россия! Весь этот пропитанный алкоголем рай для алконавтов и пустоголовых идиотов - моя земля! Моя территория! И мой домен силы! И ты мне здесь не нужен, низший! Ты же понимаешь, как именно я тебя убью?
        Аризал мелко и быстро закивал. Высший, находившийся сейчас перед ним, при большом желании порвет его тело на клочки и все равно найдет спрятавшуюся душу демона.
        Положив руку на голову будущего вассала, Белояр предложил ему контракт служения. Теперь развитие Аризала в ранге будет целиком зависеть от воли Белояра.
        - Хорошо. Отныне город Клим - твой удел. Я укажу координаты, где ты должен будешь возвести малый демонический алтарь для сбора эманаций. Другие слуги поставят его копию в Изнанке.
        Домен - это территория демона, где он может проявить максимум своих сил. Не ауры, не маны, не силы божественности, хранящихся внутри тела, а внешних демонических сил. Личные владения Высшего! Область, с которой он выжимает эманации для расовой демонической магии.
        Последние семнадцать лет Белояр собирал по крупицам свой собственный домен, сосредотачивая его силу в Москве. В реальном мире главный алтарь стоит на Лубянке, накопители на Садовом Кольце и замыкающий контур домена вдоль Третьего Транспортного Кольца (ТТК). Затем идут собиратели энергии. Знаменитая МКАД, круговая дорога вокруг Москвы, вся заставлена Большими Направляющими Алтарями. Малое и Большое Бетонное Кольцо сплошь покрыты Малыми Алтарями.
        То, что люди задумывали для военно-транспортных нужд противоракетной обороны столицы, Белояр начал использовать по-своему. При наличии достаточного количества слуг можно создать невиданных размеров магическую печать для сбора демонических эманаций! Одна проблема. В Московской области много городов и слуг не хватает. Потому Белояру приходится постоянно пополнять их численность, подчиняя таких вот мелких заморышей, забравшихся на его территорию. Да и в Изнанке пока не всегда удается занять нужные места для алтарей. Будьте прокляты стада Зараженных!
        На сегодняшний день домен Белояра не вошел в полную силу. Он крохотный, по меркам любого Высшего, да и находится по большей части только в реальном мире. Но это домен! Это сила, о какой не могут и помыслить жалкие людишки! Пусть и дальше строят свои козни, копаясь в песочнице примитивных методов ведения войны. Кристаллы знаний? Канал перекрыт. Джон Голд пока заперт в другом мире. А его род ищут все, кто только может.
        Пока план Дворца Психеи идет по плану. Когда придет время, люди наконец узнают, насколько велико могущество высшего демона! Домен, напитанный силой, можно использовать по-разному.

* * *
        Генерал Георг Чернигов, получив от секретаря приглашение на внеплановое собрание руководящего состава Армии России, прибыл с небольшим опозданием. Автомобиль доставил пожилого военного прямиком в загородную резиденцию Армии, где обычно и проходили подобные мероприятия.
        Сразу после выхода из автомобиля начались странности. Незнакомый персонал за стойкой администрации вел себя нервно. Взрослый мужчина в возрасте стоял в паре с уже немолодой женщиной.
        - Добрый вечер, господин Чернигов. Полковники ожидают вас в зале для совещаний.
        - Почему парковка почти пустая? Не пешком же они пришли. Там всего четыре машины стоит.
        Женщина занервничала и ответил мужчина.
        - Господин Чернигов, руководство попросило освобождать парковку по мере прибытия ожидаемых гостей. Часть автомобилей уже переставлена на задний двор. Напротив холла остались транспортные средства высшего руководящего состава.
        - Поня-я-ятно.
        Будучи Ратником 142-го уровня, Георг видел едва заметные тревожные звоночки в скованных движениях этих людей. Слышал заминки в словах, оттенки голоса и понимал, что перед ним отнюдь не военные и даже не офисный персонал. Обычные мирные жители, которых зачем-то поставили за стойку администрации.
        Чем дальше заходил Георг вглубь здания, чем очевиднее становился подвох. В коридорах не было ни одного представителя обслуги резиденции. Нет следов ауры или запахов еды с кухни. А около зала не стоит ставшая уже привычной тележка с напитками и закусками.
        Охрана генерала, уже успевшая почуять неладное, достала из колец зачарованные мечи и щиты из бронестекол. В случае возникновения опасности они смогут прикрыть Георга в первые секунды боя от огнестрельного оружия. А потом оказать ему посильную поддержку в сражении.
        Но в резиденции было подозрительно тихо. Очевидно, генерала кто-то ждет в зале совещаний и весь этот фарс нужен только для встречи. Навык чувства опасности молчит. Значит никто не собирается на него нападать в ближайшее время. Впрочем, ту же бомбу или мину чуйка не заметит.
        Георг положил руку на плечо охранника, идущего спереди.
        - Саша, активный щит на группу. Всем остальным включить доспех духа. Первыми в бой не лезть. Не похоже, что на нас нападать собираются.
        Войдя в зал для совещаний, Геор сразу увидел знакомое лицо. Немолодой военный с седыми волосами сидел на сцене для выступающего, свесив ноги вниз. Ратник! Причем той же силы, что и сам Георг. Почти два десятка человек, мельком глянув на генерала, как ни в чем не бывало продолжили заниматься своими делами.
        Коренастый якут громко напевал странную песенку.
        - Свини-и-и-ина! Ты вошла в мою грешную жизнь!
        - Эрчим! Уже голова болит от твоего бреда! Тебя как будто в детстве редко из клетки выпускали!
        - Ребко, ты чего?! Мы же столько месяцев нормального мяса не ели! Да я себе всю сумку приправами да закусками набил. Балык, скумбрия, ребрышки свиные. Пивные дрожжи, самогонный аппарат, литература соответствующая! Дядю Эрчима теперь все на аванпосту ценить будут! Настенька так и вовсе косметику на всех девчонок закупать пошла бы, не будь у нас этой встречи.
        - Да понял я! Гостя не смущай. Как закончим, свалим отсюда.
        Странные люди. Ратник им не в новинку, да и на генеральский чин наплевать. Георг осмотрелся и сразу узнал Ратника на сцене. Майор Лейх Лебедев, заместитель, всегда ходивший в тени Еремея Рублева. Второй основатель клана Рублевых-Лебедевых. И последний живой представитель руководящего состава погибшего клана.
        Майор заговорил первым.
        - Прощу прощения за цирк с совещанием, товарищ генерал! Его не будет. Пришлось знатно по-мурыжить вашего секретаря, чтобы вы сами появились здесь.
        - Для чего? - генерал осмотрелся. Незнакомые лица выкладывали на сцену какие-то предметы, похожие на неизвестное стрелковое оружие. - Повоевать со мной захотел?
        - Георг! То есть товарищ генерал…
        - Лейх, давай без уставщины. Ты не на доклад ко мне пришел, - генерал убрал руку с плеча охранника. - Парни, выключайте щит и доспехи. Тут все свои.
        Уже зная версию событий Белояра, генерал теперь узнавал истинную причину зачистки клана Рублевых-Лебедевых. Оказывается, погибший Еремей унес с собой в могилу много таких секретов, за которые его стоило приставить к внеочередному званию.
        Георг покачал головой.
        - Род со способностью S-класса, - генерал зажал первый палец в кулак, - стрелковое оружие на основе ауры, независимый аванпост в Изнанке, контакт с человеком из другого мира, класс проводника между миром Земли и Изнанкой.
        Смотря на свою ауру, старый вояка шумно выдохнул.
        - Вы додумались найти призывателя из Дворца Соломона и притащить его в Изнанку, чтобы вызвать Джона Голда из другого мира! Скопировали знания из принесенных им кристаллов, пока те не исчезли вместе с ним. Да еще и вестника убили якобы одной атакой.
        - Именно так все и было, товарищ генерал.
        - Лейх, ты же нормальный мужик. Обойдемся без уставщины! Специально тебе об этом сказал!
        - Выучка. Не могу к старшему по званию обращаться так… неуважительно.
        Генерал сжал кулак сильнее и сдержался, не став добавлять крепкого словца. Два сапога пара! У Еремея была похожая привычка. Жаль помер, чертяка, так и не увидев начало Битвы за Будущее.
        - В ваши россказни верится с большим трудом. И только потому, что мы с тобой знакомы лично, я пока еще слушаю.
        Лейх кивнул.
        - Еремей не хотел идти с докладом к вам и Главному до тех пор, пока на руках не будет доказательств лжи со стороны Дворцов. Факт сговора и «Колониальный договор на ограничение образования» требовал не слов и видеозаписи, а железных аргументов! Примерно полтора месяца назад по реальному времени мы с родом Голд добыли образцы фокусирующих кристаллов ауры в Африке и сделали прототип винтовки на ауре, который чистильщики Белояра забрали с собой.
        Генерал улыбнулся. Слишком много подобных отговорок он слышал за время своей службы. Украли, потеряли, пришельцы унесли. Однако Лейх удивил, указав рукой на образцы оружия, лежащие на сцене. Пара ружей, монструозная снайперская винтовка и нечто крупное, похожее на базуку.
        - Перед вами доказательства. Именно из-за них Еремей и погиб. Стрелковое оружие на основе ауры.
        Повернувшись к свите охраны, Георг указал рукой на образцы.
        - Парни, разберитесь что к чему. Саша, побудь для них мишенью. Выставь доспех духа и сферический щит в конце зала. И принимай удары. Только без глупостей! Вы мне все живыми нужны!
        Генерал посмотрел на уставшего Лейха.
        - Продолжай. Вижу ведь, что не всё рассказал.
        - Шахта по добыче кристаллов - это мечта Рубля, - прозвище Еремея резануло по слуху Георга. Старый вояка поморщился. - Внука хотел на нее поставить, чтобы тот не помер. Артемка неопытный совсем. Вот мы и выкопали с родом Голд пятикилометровую шахту на Урале. Кроме них, никто на всей Земле добывать такие кристаллы не может. Обычный пробужденный умрет от отравления маной.
        Дав Лейху выговорится, Георг наконец понял, как долго майору приходилось держать все это в себе. Мечта погибшего друга, его нерадивый внук, долг Родине и желание доказать свою невиновность перед государством. Рублевы-Лебедевы пытались сделать то, чего сам Георг не мог бы себе позволить в силу его личных постоянных контактов с Белояром. Вестник обязательно бы почуял готовящийся подвох.
        Незаметно к генералу и майору подошла юная блондинка с ником Молли Голд. Георг и сам не понял, как инстинктивно поставил доспех духа. Вот именно, что инстинктивно! Весь его опыт кричал о том, что эта дамочка, несмотря на ее скромный 28-й уровень, опаснее того же Лейха с его 142-м уровнем.
        - Господин Чернигов! Возьмите, - девушка протянула шкатулку с кристаллами. - Здесь все знания, которые наш патриарх добыл из мира Фризе и передал нам. Здесь описаны методы войны Дворцов и Воли Мира. Знания о магии, порталах, правилах Битвы за Будущее, технологии производства артефактного вооружения и многое другое.
        Не открывая взгляда от девушки, Георг крикнул в сторону.
        - Николай, возьми шкатулку у девушки, - один из личных охранников генерала взял вещицу и тут же проверил все предметы на наличие скрытой ловушки.
        - Безопасно. Касаться можно.
        Все еще чуя опасность со стороны Молли, Георг взял первый из предложенных кристаллов и напитал его своей аурой. Перед глазами предстал клановый храм Рублевых-Лебедевых и койка с неизвестным темнокожим мальчишкой. К ней подошел Белояр и что-то сделал. Потом появился Джон Голд, труп разрубленной пополам великанши и раздался крик.
        - Ре-е-е-ейн! Я знаю, ты слышишь меня! Сколько еще цепей судьбы я должен разорвать?! Признай меня! Признай свою ошибку!
        Затем подал голос Белояр.
        - Это был ты! Тот погибший в Чернобыле ведун! Так ты не умер, отродье! Не прикидывайся! Я знаю, что ты пророк и чуешь меня так же ясно, как и я тебя! Знать бы, как ты выжил…
        Секундой позже Джон появился за спиной вестника и разрубил того пополам, проигнорировав доспех духа. Георг, прекрасно знавший, насколько могущественен Белояр, не поверил своим глазам. Так вот как на самом деле погибло временное тело, которое вестник использовал столько лет?
        Досмотрев запись до момента нападения на клановый храм, Георг с сожалением отложил кристалл в сторону.
        - Кто такая Рейн?
        - Неизвестно. Даже его род не знает, - Лейх пожал плечами. - Возможно, Рейн - это кто-то из его соперников в мире Фризе. Про пророка мало данных. Те, кто проходил с Джоном испытание, утверждают, что он мог делать поразительно точные предсказания, гадая на картах и внутренностях животных. Факт в том, что Белояр знает о Голде больше нас. И возможно больше, чем сам Джон о себе. Все-таки он вестник, а не простой пробужденный, типа нас с вами, товарищ генерал!
        В другом конце зала для совещаний охрана генерала вовсю тестировала аурострелковое оружие на щите охранника. Бедный Саша уже испариной покрылся, блокируя их выстрелы.
        Якут тихо посмеивался, смотря на потуги охраны.
        - Самые хорошие биатлонисты из Сибири. Потому что наши волки не прощают ошибок ни в беге, ни в стрельбе!
        Взглянув на целую кучу кристаллов с запретными знаниями, Георг усилием воли заставил себя отвернуться. Опасно! Чертовски опасно сейчас принимать такой подарок судьбы! Теперь, когда стрелковое оружие на ауре и другие ценные знания на руках, факт сговора Дворцов очевиден. Но стоит ли сейчас накалять обстановку? Нечисть и так прет из всех щелей. Если еще Дворец Психеи начнет строить козни, страна может попросту не переварить такой большой объем проблем.
        Георг посмотрел на майора.
        - Взять знания могу, но пока рано их… изучать, - генерал махнул рукой на шкатулку с кристаллами. - Если мое поведение быстро изменится, вестник это сразу почует и тогда может произойти всё что угодно. Со временем, я найду способ использовать кристаллы. Но точно не в ближайшие дни. Финансирование и взаимодействие с аванпостом обеспечим. Оформим вас в ведомстве, как организацию поставщика, и будем скупать ресурсы, добываемые в Изнанке. Вы тоже постарайтесь на глаза Дворцу Психеи не попадаться.
        Блондинка сняла со своей шеи аккуратный амулет из резной кости.
        - Работа наших мастеров, господин Чернигов. Амулет гасит 97 % ауры, разрушаясь по мере использования. На расстоянии до десяти метров обычный пробужденный нас даже не заметит. И только Ратники почуют подвох. Ник становится виден с трех метров.
        Генерал взял в руки амулет, повертел его и, невнятно хмыкнув, обратился к майору.
        - Какие у тебя, или лучше сказать у вас планы?
        Лейх задумался.
        - Некуда мне идти, товарищ генерал. Жена ушла, а детей Белояр не тронет. Они и про пробужденных то не знают. Я пока у Голдовцев поживу на аванпосту. Им военного инструктора как раз не хватает. Поживем пока, как партизаны, клепая новые образцы стрелкового оружия. Да и проводник я пока, считай, единственный. Без меня Голдовцы не смогут безопасно выходить в реальный мир.
        Майор задумался.
        - Я подожду. Столько, сколько понадобится. Мечту Рубля до ума довел, а дальше уже ваше дело. Я пока за внуком его присмотрю. Артемий парень шебутной, но я разберусь. С пацанами своими же как-то справился.
        Генерал не понял, чего майор собрался ждать, и этот невысказанный вопрос Лейх сразу прочитал на его лице.
        - Вам не понять род Голд, товарищ генерал! Они там на аванпосте все чокнутые фанатики, истово верующие во второе пришествие их патриарха. Если кто-то и сможет вернуться из другого мира с надеждой на светлое будущее, так это только он. Месяц, два, три. Да хоть год! Я хочу лично увидеть человека, который умеет вселять в людей такую сильную веру в идею.

* * *
        К тому моменту, когда я подошел к стенам Школы Магии, голова уже раскалывалась от все нарастающего гула. Сразу за аркой и воротами, ведущими внутрь, сидела группа из трех женщин в белых одеяниях. Впервые за время пребывания во Фризе мне довелось увидеть людей с темным цветом кожи. Будь мы на Земле, я бы точно мог сказать, что передо мной африканки. Причем полный комплект приветствия! Зрелость, старость и юность. Толстуха Фрида с пышными губами, старуха Рагумбо с морщинистым лицом и молодуха Кассия, ни разу не красивая девица, смотрящая на окружающих с едва скрываемым презрением. Все трое - Ратники, как и 95 % населения городов-гигантов. Стражам на такую глубину, с высокой плотностью маны, путь закрыт.
        Посчитав Фриду главной, я вежливо поклонился, как того требовал местный этикет.
        - Я желаю получить сертификат об окончании Школы Магии. Не подскажете, что для этого требуется?
        - Заплатить, - фыркнув и отвернувшись, сказала Кассия. - Но откуда у нищего деньги на Школу?! Иди откуда пришел.
        - Обучиться азам, юноша, - проскрипела старуха. - Мы принимаем любого, кто готов платить за часы обучения. Инструкторы, манекены и Источник. Все будет в руках учащегося Школы.
        - Экзамен сдай, и будет тебе сертификат, - толстуха рыгнула, не стесняясь. Ей было наплевать на нормы приличия и соседок. - Чего уставился?! Турист? Или из деревни в столицу прибыл? Клади руку на шар.
        Фрида указала двухметровую хрустальную сферу, стоящую в стороне. Если манозрение меня не обманывает, эта штука откачивает из окружающей среды грязную природную ману и очищает ее, перегоняя по мановоду куда-то под землю.
        - Да не бойся ты! - Фрида улыбнулась. - Шар - это тестер. Если есть хотя бы один магический класс, шар засветится, показывая, какое родство со стихиями у тебя уже есть.
        - Деревенщина, - молоденькая Кассия сказала это тихо. Ровно так, чтобы услышали только ее товарки и я. - Даже тестер ни разу не видел.
        Старуха Рагумбо смотрела на меня с полуулыбкой, будто ожидая увидеть какое-то представление. Подойдя к сфере, я приложил к ее поверхности руку, и ладонь без явных причин утонула внутри. Вязкий прозрачный материал тут же затвердел. Даже моей немалой силы не хватало на то, чтобы высвободить руку. Секундой позже тестер начал выкачивать из меня ману с огромной скоростью.
        [Джон, не дергайся! Это просто тест.]
        [Сам не дергайся!]
        Первым отреагировала регалия второго мозга, за секунду включив доспех духа. Не помогло! Неизвестный материал сжал руку еще сильнее, буквально срастаясь с порами кожи. Восприятие, раскаченное до совсем уж неприличных для Ратника значений, расширило субъективное ощущение времени, растянув одну секунду до восьми. Отключив доспех духа, уже оба сознания на автомате перешли ко второй эффективной стратегии поведения в неизвестных ситуациях. Аура резко вышла за пределы тела и начала разворачиваться, пытаясь компенсировать скорость утраты маны ее быстрым восполнением.

* * *
        Старую Рагумбо мало кто в Школе воспринимал всерьез. Ее не помнили преподаватели, не знали инструктора и даже многочисленные ученики, мазнув по ней взглядом, сразу забывали неприметную старушку на входе. О «неприметности», как черте своей души, Рагумбо узнала еще из уст первого кавалера. Того подлеца заводили подобные вещи!
        Потом, когда уже успевшей разочароваться в жизни Рагумбо было за сорок, она встретила другого мужчину. Однорогого! Он не был ей супругом или любовником. Даже спустя тридцать лет знакомства ей не хватит смелости называться другом настолько великого пробужденного. Мужчина с большой буквы! Тот, кто дал Рагумбо возможность понять, что ни одна черта души не может быть недостатком.
        - Неприметность?! Тебя никто не запоминает, мой черный цветочек. Иногда быть незаметным - дар божий, а не проклятье. Если научишься быть незаметной и полезной, цены тебе не будет! Поступим так. Найди себе класс с умением абсолютной памяти, и я обеспечу тебя работой до конца жизни.
        В тот день Рагумбо согласилась, ощутив харизму того мужчины. Таким не нужен класс правителя, чтобы вести людей за собой. Не нужно признание общества или Системы. Они уже Великие и знают об этом.
        Тридцать лет назад у едва построенной Школы Магии появилась своя приемная комиссия в виде стола на входе с местами для наблюдателей. За ним все эти годы сидели три женщины. Две из них постоянно заменялись по разным причинам. Беременность у одних, амбиции уже состоявшихся магес, или просто срок наказания за провинность заканчивался. Все женщины, отправленные сидеть у входа, покидали этот стол с улыбкой на лице. И только Рагумбо продолжала оставаться на этом месте, чувствуя, сколь великую пользу она приносит тому мужчине и его делу.
        Неприметность стала ее оружием! Бусы на шее - «личным предметом» Ратника, повышающим восприятие до предела. А записи обо всем странном и необычном - повседневной работой. Какие настроения в народе?! Кто из преподавателей и инструкторов ведет себя подозрительно? Есть ли среди взрослых учеников Школы возможные террористы или пробужденные, находящиеся в розыске?
        Сидя за столом приемной комиссии Школы, Рагумбо чувствовала, что находится на своем месте. Здесь она может приносить максимум пользы.
        День был обычным. Два десятка одухотворенных будущими перспективами абитуриентов Школы пробовали свои силы на тестере. У семерых не было нужного класса и шар не пропускал ладонь внутрь. Еще у шестерых оказалось нулевое родство со стихией, что свело тест к простому выкачиванию маны. Хрустальный шар в таких случаях не светится никаким цветом.
        Юноша, пришедший последним, не имел фамилии и вел себя чрезмерно спокойно, не используя привычное для столицы обращение «черноликий» к темнокожим. Одет подозрительно хорошо для безродного. На голове шлем-маска, скрывающая лицо. Глупышка Кассия Файдан, отправленная в приемную за собственную глупость, сразу записала безродного абитуриента в ряды нищих. Да и черт с ней!
        Стоило парню зашагать к сфере, как толстуха Фрида улыбнулась, ожидая очередное шоу. Те, кто коснулся тестера впервые, всегда испытывают шок и ужас от скорости выкачивания маны. Хитрое оборудование берет образцы ауры и на основе них выясняет родство с магической стихией.
        Когда Кай коснулся сферы, он вспыхнул как маленькое светило, озаряя все вокруг ровным солнечным светом.
        - Полный световой спектр! - проскрипела старуха, делая в папке заметки о необычных случаях. - Полное родство со всеми младшими магическими стихиями!
        К тому моменту, когда старуха заканчивала делать заметки, у абитуриента обычно заканчивалась мана. Сейчас же происходило нечто странное. Сфера пылала все ярче и ярче, увеличивая скорость откачивания энергии, а Кай разворачивал свою ауру до совсем уж неприличных размеров. Пятиметровое облако ауры на глазах выросло до двадцати и продолжало расти.
        - Улучшенное телосложение, - Рагумбо дописала строчку и сразу добавила вторую. - Имеет аурохранилища.
        Листы на папке Рагумбо вспыхнули от жара, излучаемого пылающей сферой. Засохли листья на деревьях, а выброс энергии все усиливался. Толстуха Фрида, заорав от страха, опрокинула стул и теперь ползла по земле, пытаясь убраться подальше. Кассии хватило ума выставить полусферический щит перед собой, блокируя входящий урон. Девица медленно отходила назад, уже почуяв пятидесятиметровое облако ауры Кая. И оно все еще продолжало расти!
        Сама Рагумбо не пострадала, просто прикрыв глаза рукой, дабы льющийся свет не мешал нормально видеть. Сработал артефакт личной защиты. За тридцать лет работы в Школе старуха много чего повидала и была готова к внезапной атаке в любой момент.
        Внезапно жар прекратился и разлитая по округе аура стала возвращаться обратно в тело владельца. Свечение сферы тестера стало спадать.
        - Выдохся наконец! - Кассия недовольно фыркнула и убрала щит.
        - Извините, - Кай продолжил стоять около тестера. - Кажется, сфера бракованная. Я руку никак не мог убрать.
        Старуха Рагумбо выругалась настолько грязно и витиевато, что даже Кассии пришлось заткнуться и не вякать. Выдохся?! Как же! Тогда чей обрубок руки сейчас торчит из поверхности сферы?!
        Глава 4
        Кольцо мага
        Выучка воина, вбитая в подкорку мозга, не допускает даже самой идеи возникновения ситуации, когда у бойца не останется маны. Если нет энергии - не работают умения и способности, не активируется доспех духа. Кошмар любого пробужденного! Именно поэтому, когда сознание интуитивно ощутило, что сферу в потоках маны мне не перебороть, я предпочел быстро отрубить руку, но сохранить ману. В полевых условиях такие случаи не редкость. Сохранение жизни и боеспособности любой ценой!
        - Извините. Кажется сфера бракованная. Я руку никак не мог убрать.
        Будто показывая свое недовольство, шар, перестав светиться, выплюнул отрубленную кисть. Я подобрал ее и, сразу приложив к ране увидел, как разорванные сосуды начали быстро срастаться. Срез получился чистым, без разрыва тканей и обломков костей. Если новые проблемы не появятся, минут через десять рука полностью вернет себе чувствительность.
        ВЕРИФИКАЦИЯ В СООБЩЕСТВЕ МАГОВ ПРОЙДЕНА!
        В МАГАЗИНЕ ДОСТУПНО НОВОЕ КОЛЬЦО ПРИЗНАНИЯ: Родство с магией. [средний палец]
        ОЦЕНКА: 1-я полная ступень. И 3 из 10 шагов второй ступени.
        На экране интерфейса показался образец кольца, на внешней границе которого было десять продольных линий разного цвета, символизирующих десять младших магических стихий. Инкрустация крупных камней света, тьмы и жизни, дополнялась гравировкой рун по металлу и линиям. Так Система отмечает наличие у владельца сильной связи со старшими магическими стихиями и древней магией. В целом красивый и манящий аксессуар. Предмет, демонстрирующий окружающим высокий статус мага.
        Ошарашенная троица темнокожих дам, села обратно на стулья, недовольно поглядывая в мою сторону.
        - Кай, - подала голос старуха. - Как ваша рука?
        - Лучше, чем выглядит, - показал Ругумбо зарастающий рубец на месте разреза. - Минут через десять будет в порядке. Скажите, я прошел тест?
        - Да, прошли! - недовольная толстуха Фрида фыркнула. - Век бы вас не видеть! Кольцо какое?
        - А я обязан его носить? - никто из женщин не ответил. Значит просто хотят удовлетворить свое любопытство. - Тогда может перейдем к делу?! Что еще от меня требуется для поступления в Школу Магии?
        Разом заулыбавшаяся Кассия, подскочила с места и во всех красках стала рассказывать, как прекрасна их Школа Магии. Сразу видно, дамочка ищет себе будущего статусного мужа!
        В отличии от Академии Магии, Начальная Школа не является «организацией» и для поступления в нее не надо входить в некое объединение и сдавать кровь для системы слежения. Пробужденные приходят сюда получать знания, брать уроки у инструкторов и тренироваться на полигонах. Сама Школа не берет над учениками какого-либо шефства. Сдав любые пять и более экзаменов из двадцати возможных, пробужденный получает аттестат об окончании Школы и статус «Неофита Магии». Если же сдать все двадцать экзаменов, статус будет «Адепт Магии». Разница как между выпускником-троечником и владельцем красного диплома. При поступлении в Академию, статус адепта дает дополнительные баллы и повышает вероятность зачисления. Меня больше волновал вопрос того, как оплатить обучение в Школе и не засветиться.
        Кассия подала знак темнокожей старухе, и та достала из кольца-хранилища браслет на руку, пояснив.
        - Не у всех пальцы свободны, как у вас, - Рагумбо не спешила передавать мне украшение, вертя его в своих костлявых руках. - Поэтому Школа выдает своим учащимся такой вот «Ученический браслет». Он открывает проход в силовом куполе Школы.
        Дабы защитить соседние здания и мирное население от случайно выброшенного наружу заклинания, Школа поддерживает свой собственный силовой купол.
        Старушка продолжила, передав мне браслет.
        - Браслет - ваш личный пропуск, господин Кай. Школа просит абитуриента положить на него 75.000 монет, - продолжила за старуху Кассия, пожирающая меня взглядом. - На скучных лекциях, на уроках у мастер-инструкторов, при аренде полигона для тренировок. Везде! Даже в столовой, с вас будут постоянно списываться деньги, со счета привязанного к самому браслету. Поэтому всё, что от вас сейчас требуется, это пополнить баланс на все те же 75.000 монет.
        Проще говоря, браслет - это пропуск-кошелек, на который надо положить немаленькую сумму. А потом в счет нее учиться, учиться и еще раз учиться. Указанная сумма в 75.000 представляет собой мини-испытание отсеивающее неплатежеспособных абитуриентов. Умно! Таким образом Школа знает, какой ученик сколько учился и на основе этих данных может оценить степень одаренности неофита. Те, кто имеет больше свободных начал, денег на репетиторов или лучшую теоретическую подготовку, получат аттестат об окончании раньше прочих учеников.
        Надев браслет на руку, сразу получил запрос на перевод средств. Положил себе на счет полмиллиона. Сейчас время дороже денег. Если будет такая возможность, лучше буду заниматься у хороших наставников, чем практиковаться самостоятельно.
        Стоило оплатить обучение, как до меня запоздало дошло, что браслеты имеют свой интерфейс, лишь косвенно связанный с Системным. Это как если бы на космическом корабле с централизованным управлением на основе Линус, палуба с машинным отделением работала на Виндовс. Системы и интерфейсы совместимы, но видеть одно приложение внутри другого как-то странно.
        - Почему ученические браслеты имеют свой независимый интерфейс?
        Вопрос не был задан кому-то конкретному. Толстуха недовольно пожевала губами, молоденькая Кассия якобы случайно отвернулась поправить прическу. Слово взяла старушка Рагумбо.
        - Наш правитель, халиф Эшхарт Сай-Клоу, имеет на то свои причины. Вы всё сами поймете во время обучения.
        Темнокожая старушка улыбнулась.
        - А вот вам Кай, как носящему одежды халифата, стыдно не знать ответа на свой вопрос.
        - В таком случае, благодарю за урок, госпожа Рагумбо. Я могу прямо сейчас начать свое обучение?
        Всё-таки столько лет я стремился сюда попасть.
        - Кхе-кхе, - старушка сплюнула на землю. - Школа работает круглосуточно. Главное не забывайте записываться на платные уроки и бронировать время на полигоне. В остальном вы отныне вольны делать всё что хотите.
        - Последний вопрос. Сколько обычно дней или недель занимает обучение в Школе?
        - Торопитесь?
        - Сильно тороплюсь!
        - Тогда наймите инструктора. Так, глядишь за месяц и управитесь.
        Толстуха хохотнула.
        - Или за три! Если Кассия на вас глаз положит.
        - А тебя кто спрашивал, а?! - Кассия резко дернулась и пошла к Фриде. - Ты чего рот открыла, курица толстая?!
        Начался бессмысленный скандал на пустом месте. Фрида и Кассия орали друг на друга, совершенно не стесняясь постороннего. Да какой я посторонний?! Чувствую себя трофеем в предстоящей женской драке. В халифате у женщин весьма горячий нрав. Если дашь один раз загнать себя под каблук, уже не вылезешь оттуда.
        Мирно сидящая старушка Рагумбо, улыбаясь, провела рукой по своей щеке и незаметно подала мне знак, оттопырив палец у своего лба, будто имитируя им рог. В свод обязательных знаний воина входит язык жестов и умение читать по губам.
        Рагумбо беззвучно произнесла.
        - Джон Голд. Белый список.
        Хитрая старая бестия! Так она с самого начала знала, кто я! Но раз не сказала в присутствии товарок, значит своим поступком сейчас преследует свои собственные интересы. И что это был за знак с рогом?!
        Обойдя стол со склочными дамами, уже начавшими делить перспективного жениха, под пристальным взором старушки я вошел под купол Школы Магии. Рагумбо улыбалась. Причем делала это настолько пугающе, что мне захотелось как можно скорее убраться отсюда.
        Подсистема внутри браслета ученика Школы дала понять, какие порядки царят под ее куполом. Здесь эдакая резервация для магов, магов-воинов и магически одаренных крафтеров. Свой рынок, свой бар, свои рестораны и общежития. Выпускники Школы при желании могут продолжить жить в пансионате, как в квартире или доме, выплачивая администрации относительно небольшую сумму. В общем и целом, у меня сложилось впечатление, что нашелся кто-то умный и дальновидный, сумевший создать маленькое царство магов внутри огромного мегаполиса.
        Каждый месяц начинается новый цикл лекций по десяти стихиям. Его ведут как преподаватели, так и выпускники Школы. Приду я в начале календарного года или в конце, не важно. При любом раскладе, мне удастся освоить обязательный минимум знаний. Экзамены касаются практической части обучения.
        Мастера-наставники десяти стихийных направлений - огня, воды, воздуха, земли, пространства, духа, жизни, астрала, света и тьмы - на экзамене оценивают ученика по степени владения базовыми навыками. То есть сжатие стихии, смена ее агрегатного состояния и применение в боевой обстановке. Оставшиеся десять возможных экзаменов - это рунное дело, призыв существ, магометрическое начертание печатей, боевой экзамен на владение территорией мага, плетение заклинаний, комбинаторика магических стихий, артефакторика, основы мистицизма, походная и оборонительная тактика.
        Последние два экзамена, соответственно, это проверка ученика в полевых условиях. Маг участвует в построении группы во время сражения. Тактики используют в основном регулярная армия и авантюристы, у которых маг во время рейда обязан поддерживать сигнальные заклинания обнаружения и оборонительные заклинания, в случае, если группа вызывает агрессию монстров на себя.
        Одна Школа Магии на все классы. Если сюда приходит владелец класса «Маг огня», ему рекомендуется перед поступлением в Академию сдать в школе обязательный минимум в виде экзаменов на «Владение огненной стихией», «Владение территорией мага», «Призыв существ», обязательные «Плетение заклинаний» и «Комбинаторика стихий». Получится эдакий образец городского «Мага Огня» совершенно не умеющего работать с печатями, рунами, координировать свои действия с другими участниками группы. Проще говоря, троечник!
        У артефакторов, магов-мечников, магов теоретиков, мистиков, магов-строителей, целителей и призывателей, набор рекомендуемых экзаменов уже другой. Так и получается, что учатся все одновременно в одной Школе, но зачастую разным вещам. Никакого разделения на классы тут нет. Отслушал желаемую теорию, позанимался с инструктором, а потом отрабатываешь на арендованном полигоне полученные навыки. Как почувствуешь в себе силы сдать экзамен, так сразу же обращаешься к мастер-инструктору выбранного направления.
        [Хм, тут одной неделей обучения и не пахнет. За месяц едва ли управишься.]
        [Примерно на месяц я и рассчитываю. Сомневаюсь, что в Школе есть еще кто-то имеющий скорость обучения в 1102 %. Освою обязательный минимум необходимых знаний и сдам экзамены.]
        Теоретическую часть обучения можно пропустить. Основы магии у пробужденных и монстров-ламий одинаковы. Всё, что можно получить из книг по этой теме, я и так уже знаю. Поэтому сразу же записался на урок к первому свободному мастер-наставнику Бруту Стродо, отвечающему за стихию земли. Пришлось сразу выложить за обучение пятнадцать тысяч монет за стандартные два часа частных занятий! Судя по полностью свободной записи на его уроки, Брут не пользуется особой популярностью. Да и цена у него задрана в пять раз выше среднего.
        Спустившись на подземный уровень Школы, отыскал шестнадцатый учебный зал для проведения практических занятий. Дверь, ведущая внутрь учебного полигона, от самого нижнего плинтуса и до верхушки каменного косяка, вся была покрыта старательно нацарапанными надписями.
        - Козлодой, Двумордый, Костыль, Бородатый жлоб. Мда, не любят здесь этого мастер-инструктора.
        [Надписи свежие. Им не больше месяца. Если Брут и впрямь принимает экзамены по стихии земли, эти надписи оставили недавние ученики.]
        - То есть эту дверь ремонтируют каждый месяц? Не понимаю. Если его все так не любят, почему такая высокая цена за урок?
        Вошел внутрь. В зале с высокими, укрепленными магией стенами, на полу лежали пыль, песок, грязь и камни. Четыре разных проявления стихии земли. То, что кажется хаосом и неряшливостью рабочего поля, на деле может быть хорошо продуманной ловушкой.
        Низкорослый гном, мелковатый даже для своей расы, сидел на каменном троне в другом конце комнаты. Половина лица по диагонали покрывает страшный не зарастающий ожог. Борода ухожена, одежда чистая и оттого становится понятно, что рана на лице старая, а не свежая. Мастер-инструктор делал вид, что дремлет и не замечает ученика, пришедшего на уже оплаченное занятие.
        Гном, Брут Стродо, 499 уровень (ранг: Рыцарь II-ступени)
        Выйдя на середину зала, я остановился, не смея двигаться дальше. Раз уж учитель решил потянуть время, дадим ему такую возможность.
        [Старый боров не спит. Дыхание ровное, сердцебиение немного повышено, глаза полуприкрыты. Боевой транс или медитация. Он видит тебя!]
        [Знаю. Хочу проверить, насколько ему хватит наглости игнорировать собственные обязанности инструктора.]
        Прикрыв глаза, сосредоточился на собственных ощущениях. Мое тело едва заметно пульсирует в такт сердцебиения. А голова тем временем гудит все сильнее. Хм, интересно! Помню наши разговоры с Клементиной об умвельте, как границе чувственного восприятия реальности. У пробужденных, умвельт расширяется за счет чувства маны и чувства ауры. У магов, по мере расширения и усиления связей со стихиями, умвельт становится еще шире, за счет возможности чувствовать все десять первостихий. Демоны имеют умвельт отличающийся от человеческого за счет возможности взаимодействовать с негативными низковибрационными эманациями, создаваемыми другими пробужденными. Ангелы, по аналогии с демонами, так же собирают, но только высоковибрационные эманации. Эльфы чуют свою связь с лесом и живой природой. Гномы, с их Камнем и коллективным бессознательным, чуют горную породу. И только люди, от рождения обделенные какими-либо расовыми бонусами, как наиболее адаптивный подвид могут научиться почти любой магии.
        Плюс интерфейс и пророческий дар, как канал связи с ноосферой. Их можно счесть дополнительными органами восприятия окружающего нас мира. Один позволяет видеть информацию о том, что пробужденный способен почувствовать. А второй - «чувствовать» настоящее и будущее, смотря сквозь время.
        И, наконец, «душевный диалог» - черта души, позволяющая общаться напрямую с душами других живых существ. Соу и Арчи прямые тому доказательства. Если посмотреть на последние четыре месяцев в таком ключе, то становится очевидно, насколько сильно расширился мой умвельт пробужденного.
        Теплая расслабляющая дрема будто накрывала сознание мягким одеялом. Мир закружился, и, ощутив себя крохотной щепкой в огромном темном водовороте, я стал погружаться всё глубже и глубже.
        [Господин… така… на разу…]
        Промелькнула мысль и погасла. Я засыпаю?! Или это видение внутри медитации?! Нет, тут что-то другое. Нечто подобное мне уже удавалось видеть на Земле, в день, когда я попал в зал выбора класса.
        [Джо…снись! … воля… кует!]
        С самого низа темного водоворота стали доносится неразборчивые голоса, неведомых существ, наполняющие мою душу холодным леденящим ужасом.
        - …иди… приди…приди, Джон Голд!
        Крики детей, орущих женщин и молящихся стариков, сливались воедино создавая адскую какофонию из кошмаров.
        - …на дно… стань одним из нас… стань глубоководным… прими свою судьбу…
        Безликие тени тех, кто отказался от тел из плоти и крови, размахивая своими щупальцами выныривали из водоворота. Одна из них, особенно мерзкая, холодная и склизкая схватила меня и потащила вниз, туда, где концентрированный ужас стал обретать форму спрута с тысячей длинных угольно-черных отростков. Даже тут, в водовороте безумия, эта тварь была видна, будто имела цвет темнее черного.
        Прямо на моих глазах ожившие кошмары становились частью реальности.

* * *
        Только те, кто учатся или живут на территории квартала Школы Магии, знают, сколь неоднородный контингент здесь обитает. Юные магессы, так и не обзаведшиеся парой, предпочитают жить под защитой купола Школы. Начинающие крафтеры облюбовали арендуемые мастерские, расставленные администрацией вокруг Источника с рангом мощности Рыцаря. Несколько тысяч постоянных жителей Школы, конкурируют между собой за особо доходные места. Так было и в случае Брута, обезображенного дважды проклятой раной от Монарха. С прожитыми годами, гном научился использовать свою необычную внешность, как составную частью своего имиджа главного «ублюдка» Школы.
        Сегодня выдался интересный день! Очередной особо шебутной ученик, едва поступивший в Школу, взял урок у Брута, не смотря на задранную до предела цену. Вошедший в тренировочный зал парнишка с ником Кай, едва мог называться Ратником. Жалкий безродный 54-го уровня! Аура и мана приглушены до предела, колец признания на пальцах нет, одежда пусть и хорошая, но не более того. Типичный представитель торгашей, проведший полжизни за прилавком и столько же за гармонизацией ауры для поднятия ранга до Ратника. Таких тут половина Школы бегает!
        Войдя в тренировочный зал, Кай встал в центр тренировочного зала и сам впал в дрему.
        - Вот и отлично! Сам оплатил урок, сам на нем и спишь, - подумал Брут.
        Спустя час, в душе гнома зародилось нехорошее предчувствие. «7500 монет за час сна?! А не много ли ты себе позволяешь?». Так и не дождавшись, какой-либо реакции со стороны спящего ученика, Брут прямо с трона начал вести свой урок.
        - На территории мага, сама стихия становится его оружием, господин Кай! Сжать пыль и создать из нее каменный шип способен только тот, кто имеет ранг выше Ратника. Прикрыть себя от выстрела стеной земли - всё тот же Ратник. Швырнуть булыжник, преобразовать почву в грязь или пронзить противника каменным шипом! Погребение слишком сильного монстра, подбрасывание в воздух и наконец обвал! Маг земли, коим вы являетесь, раз пришли ко мне, обязан уметь делать всё это.
        Не дожидаясь реакции ученика, Брут поднялся с трона, крутанув в руке небольшую палочку мага.
        - Где ваш личный инструмент, господин Кай? Посох мага, боевой посох, боевой жезл, палочка - все они выступают в роли фокуса силы стихии. Если направить такое оружие на землю, влить свою ауру сквозь инструмент, представляя форму хлыста, у вас в руках окажется грозное оружие нелетального типа.
        Палочка Брута, прямо на глазах превратилась в хлыст с тяжелым набалдашником на конце. Размахнувшись на пределе доступной ловкости, гном заставил оружие пронестись над головой спящего ученика. Встретившись со стеной, висевший на плети камень, с треском разлетелся на мелкие кусочки. Кай продолжил стоять, как ни в чем не бывало. Дыхание и сердцебиение нисколько не изменились.
        Брут нахмурился.
        - Земля - серьезное оружие, господин Кай! Стражи, Ратники, Витязи, Рыцари - все, вплоть до ранга Монарха, ходят по земле. Адепты стихии земли способны чувствовать противника на большом расстоянии, особенно в замкнутом пространстве пещер и подземелий. Когда сил не хватает чтобы пробить доспех духа, можно попросту задушить противника, сковав ему землей органы дыхания. Даже здесь, во Фризе, управляя облаком грязи, плавающей в воде, маг способен победить Глубоководных. Все проявления стихии земли входящие в территорию мага, становятся его оружием! Чем лучше натренировано сознание, больше ауры, маны и свободных начал, тем опаснее маг для тех, кто равен или ниже его по рангу.
        В ответ тишина. Гном нахмурился, предчувствуя что-то нехорошее. Его обостренное восприятие Рыцаря не уловило в верхних слоях астрала даже намека на сознательную деятельность вокруг. И как это понимать?! Урок для спящего ученика!? Даже прикопаться не к чему! Правила Школы запрещают инструкторам прикасаться к ученикам, если не идет спарринг или не получено прямое согласие самого ученика.
        Проще говоря, гном не имел права сейчас прикасаться к спящему ученику. Тут тренькнуло системное сообщение, от которого у Брута на душе стало совсем уж плохо. Чуйка бывалого Рыцаря вопила «Проблемы! Подстава! Хаосит решил подсидеть!» Не смотря на задранные в пять раз цены, Кай только что проплатил непрерывный урок у мастер-инструктора на следующие трое суток. Один запредельно длинный урок!
        - Надо было поставить ограничение на длительность одного занятия.
        Видимо нашелся тот, кто перехитрил Брута в его же игре в инструктора-недотрогу.
        Пришлось дальше продолжать вести урок для одного ученика. Сжатие пыли в камень и разрушение камня в пыль. Разжижение земли и осушение болот, путем выдавливания воды. Долгая пятичасовая лекция о рудознатцах, ищущих места для подводных шахт. Потом столь же долгая о магах-агрономах, следящих на фермах за состоянием плодородной почвы. О походной тактике мага земли в составе группы, покоряющей подземелье. Спустя двадцать часов непрерывного обучения, Брут уже не походил на себя прежнего. Впервые в жизни мастер-инструктор осознал, что ему нечего сказать ученику.
        Первый из трех проплаченных дней, тяжело дался Бруту. Лицо осунулось, из глаз почти исчезли проблески жизни, а проклятая рана на лице стала разрастаться. И без того маленький гном, усыхал на глазах, потеряв не менее семи килограмм веса. А его ученик, наоборот стал цвести и пахнуть в прямом смысле слова.
        Сквозь одежду Кая проросли корни, уходящие вглубь земли разбросанной по учебному полигону. Руки, шея и голова покрылись ветками с ползучими растениями, на концах которых появились зеленые листья и цветы. К концу затянувшейся лекции весь пол и стены помещения покрывал ковер из растительности, с покрытой мхом статуей в центре.
        Признавшись себе, что деньги не самое важное в жизни, Брут обратился к ученику.
        - Объявляю перерыв. Мне надо поесть и немного поспать. Не переживай, Кай. Система слежения Школы, вернет тебе деньги за время, что я проведу вне стен учебного зала.
        Выйдя с полигона, смертельно уставший гном медленно пошел в столовую для преподавательского состава. Ноги сами старались замедлить ход, дабы максимально отодвинуть возвращение в учебный зал.
        Войдя в столовую, Брут взял поднос с бесплатной едой, нашел пустой столик и присев стал принимал пищу. Известный всем своей жадностью мастер-инструктор, сейчас походил на живого трупа.
        В столовую ворвался один из преподавателей по теории магии и проорал.
        - Глубоководные наступают! Шайкрея в осаде и не выстоит.
        - Таппи, ты чего орешь? - ответил кто-то теоретику с соседнего стола. - Нам-то какое дело? Не в первый раз уже на зуб Шайкрею пробуют.
        - Так, это! Плохо все! Из Шайкреи сейчас поток беженцев к нам в столицу порталом идет! Подводные твари целенаправленно атакуют шахты по добыче кристаллов маны! Сарбону, Квили, Акадос и Брендинг также пресуют огромные армии.
        - Боги Бездны! А как как же союзные страны? Где подмога от Союза Наций?
        - Так, это! У всех, кто на границе с территорией Глубоководных, сейчас такая беда.
        В голове механически пережевывающего пищу Брута, промелькнула важная мысль. Десять лет назад, служа в Армии Союза Наций, он уже слышал такой прогноз. Глубоководные знают, что города пробужденных нуждаются в постоянной подпитке кристаллами маны. Если не будет кристаллов, мирное население погибнет от лютого холода. Поэтому твари, неся огромные потери, в первую очередь атакуют шахты по добыче кристаллов маны, тем самым перекрывая городам поставку жизненно важного ресурса. Такой прогноз событий генеральный штаб армии, давал на конец затянувшейся войны с Глубоководными.
        Выходит финал Битвы за Будущее мира Фризе совсем близко?! Скоро обе стороны конфликта начнут выкладывать свои козыри на стол и в дело вступят Императоры.
        Закончив есть, Брут столь же механически вернулся в свой учебный зал, забыв поспать. Проклятый Кай! Он так и не сдвинулся с места, продолжая спать стоя.
        - Истукан зеленый! Бестолочь безмозглая! Да у тебя талант в магии - ноль! Садовник хренов!
        В приступе нахлынувшей агрессии, гном начал матерится на всех языках мира, покрывая странного ученика почем зря. Из уст Брута выходили такие грязные выражения, какие даже он, будучи в состоянии, ни за что не позволил бы себе произнести. Рассудок помутился и у мастер-инструктора сработало пассивное умение «Разум черепахи» защищающее сознание от ненормальных состояний.
        Выйдя из зала учебного полигона, гном сел в коридоре, уставившись на исписанные бранью двери. Может это божья кара?!
        С пустым взглядом, Брут сидел и смотрел на двери полигона. Плата за урок? Плевать! До тех пор, пока он может преподавать в Школе и получать дань с младших инструкторов, жизнь не так уж и плоха. Главное пережить следующие двое суток.
        Учащиеся Школы, время от времени косились на странного гнома, но потом, шушукаясь, убегали подальше. Их пугало это место!
        Появление Однорогого Брут ощутил всей своей сущностью, когда тот уже стоял в шаге от него. Каждая клеточка в теле гнома закричала от радости, инстинктивного страха и восхищения.
        Мастер-инструктор подскочил на ноги.
        - Господин Байх! Слуга Брут рад вас приветствовать!
        Без намека на гордость Рыцаря, гном поклонился и уже не смог разогнуться, рухнув на пол. Сил в теле было так мало, что он не смог сам подняться на ноги. Рядом с валяющимся гномом, стоял широкоплечий человек-гигант, ростом в два с половиной метра, в традиционных белых одеждах халифата. Из правой части лба Байха торчал длинный черный рог.
        Подняв обессилевшего гнома одной рукой, Однорогий зашел вместе с ним внутрь учебного полигона. Изнутри потянуло сыростью и запахом цветущих растений. Положив свою ношу рядом с дверью, Байх походил вокруг покрытого мхом человека.
        - Брут, ты давно на улицу выходил?
        - Вчера, господин.
        Однорогий улыбнулся.
        - Хорошо быть простым преподавателем, да, малыш Брут? - однорогий кивнул своим мыслям. - Если бы не твой талант мастера магии земли, тебя бы не взяли на эту должность. Однако со своей маниакальной жадностью и желанием выжать деньги из всего и всех вокруг, ты так и не справился.
        - Да, мастер! - гном склонил голову, не смея смотреть в глаза тому, кто носит фамилию палачей Сай-Клоу. Они щит и меч Саландийского Халифата.
        - Мне плевать на твои пороки, малыш. Главное не порть процесс обучения в Школе.
        - Слушаюсь, мастер.
        - Знаешь, что творится вокруг?! Сутки назад, тут, у нас в самом сердце халифата, началась эпидемия кошмаров. Чертовы сатанисты!
        Однорогий покачал головой, невесело улыбаясь.
        - Фанатики верующие в перерождение в Глубоководных, устроили массовую резню. Убили членов своих семей, а потом стали кидаться на мирное население. На площади бога-императора Эшхарта, несколько идиотов устроили самоподрыв. До того, как ввели режим чрезвычайной ситуации и запретили призыв, сатанисты сами себя поприносили в жертву, протащив в город два десятка Глубоководных тварей. Но эпидемию кошмаров это не остановило! Напротив, Воля Мира пыталась прикрыть диверсией сатанистов другую свою пакость. И тут, прихожу я в свои владения Школы и чую, как некто искажает астрал, погружаясь в самые темные его глубины.
        Однорогий сделал несколько шагов вокруг статуи и затем посмотрел на стены полигона, заросшие травой.
        - Ты знаешь, что происходит с твоим учеником?
        - Спит?!
        - Нет! - Байх зло оскалился. - Не думал, что жадность настолько затуманила твой разум.
        Однорогий обернулся, зло глянув на притихшего гнома.
        - Он развоплощается! Твой ученик, малыш Брут, растворяется в сущности бытия. Его физический сосуд и эфирное тело, вытягивают из окружающей среды необходимые питательные вещества, пытаясь хоть как-то продлить время жизни. Да и ты поэтому выглядишь, так будто десять дней не ел. Сознание этого человека рассеивается по ноосфере, а душа уходит в такие глубокие дебри астрала, что тебе и не снилось. Не будь у него эфирного органа поддержки и перед нами уже стоял бы иссушенный труп!
        Гном оперся спиной на стену. Подошедший вплотную к нему Однорогий, не стал садиться на корточки. Он продолжил говорить, смотря сверху вниз.
        - Этот человек - воплощение Древа Кошмаров. Медиум, через который Воля Мира транслирует свое безумие! - обрадовавшийся возможности наконец убить ученика Брут с улыбкой вскочил на ноги и тут же был посажен обратно тяжелой рукой Байха Сай-Клоу. - Даже и не думай об этом! Если бы все было так просто, я бы казнил вас обоих за преступления против народа халифата.
        Немного подумав, не поднимая головы гном спросил.
        - Чем я могу вам помочь, мастер, дабы искупить свой грех?
        Однорогий едва заметно улыбнулся.
        - Поставь ему этот чертов экзамен! - дернувшуюся в душе Брута жабу недовольства припечатали последние слова мастера. - Ставь и не дергайся! Я чую у твоего якобы ученика полное родство с младшими стихиями и сильное с тремя старшими. У нас конец войны с Глубоководными на носу, а ты тут время тянешь. С нынешней подготовкой такому парню почти нечему учиться в Школе!
        Достав из кольца-хранилища записную книжку, Байх стал быстро в ней делать заметки. Спустя пять минут в руки гнома лег длинный список растений-паразитов.
        - Купи всё, что есть в этом списке через терминал Магазина и принеси сюда.
        Успевший немного восстановиться Брут побежал выполнять поручение большого начальства. Оставшись на полигоне наедине с зеленой статуей, Однорогий подошел к ней и без видимых причин расхохотался.
        - Джон Голд, мальчик который выжил! Не думал, что ты сам к нам придешь, да еще и так быстро. Раз уж убивать тебя нельзя, мы поможем тебе продержаться подольше.
        В масштабах надвигающейся мировой войны с Глубоководными, какая-то там эпидемия кошмаров уже ничего не значит. Сейчас перед Байхом стоял не просто спящий человек, а причина уже начавшегося финала Битвы за Будущее в мире Фризе.
        Такому пробужденному умирать никак нельзя!

* * *
        Стою на пляже под таким родным и теплым земным солнцем. Смотрю на свои руки. Сжимаю и разжимаю пальцы в кулак. Это прошлое?! Может альтернативное настоящее или будущее?! Руки замерцали. Черные кожаные перчатки то появляются, то пропадают. Золотое обручальное кольцо на безымянном пальце правой руки переместилось на левую. Развод?! Повисело там миг и снова переместилось на правую руку. Странно всё это. Неужто я всю жизнь буду отказываться носить Системные кольца признания?!
        [Голд…Голд…Голд…очнись же!.. ряешь себя!]
        Пейзажи накладываются один на другой. Обогретая лучами солнца Земля, подводный мир Фризе, темные просторы царства сумерек, высокие леса Спайс-Сирдамур. Я стою на вершине холма рядом с каким-то аванпостом, спрятанным в рукотворном кратере. Указывая рукой в сторону Уральских Гор, рядом со мной стоит кореец.
        Джинронг довольно улыбается.
        - Знал бы ты, сколько живности тут водится! Прям, уххх! Мы с мужиками по вечерам выводим молодняк на охоту, дабы они к нашему образу жизни поскорее привыкли. А вечерком! Под водочку, да после баньки, треть всего рода в баре «У хари» собирается. Там музыка играет! Бабам нашим тоже расслабиться есть где. Саныч вместе с припасами, газеты и журналы с Земли приносит. Я всё организовал, пока тебя не было, Джо…
        [Джон…он…Голд…очнись…сыпайся!..]
        Перед глазами мелькнул образ родителей, Даниила и Светланы Чадовых. Они забирали меня из роддома и, судя по лицам, были не рады появлению еще одного голодного рта в бедной семье. На передней панели авто лежит газета с датой 27 января 1994 года.
        - Успокой ребенка! - отец заводит машину.
        - Да он постоянно орет. Весь в тебя, козла, пошел!
        Им едва за двадцать, работы нет. Детей видимо заводить не планировали.
        - Тогда положи на заднее сиденье, под ремни. Этот его крик машину вести мешает.
        Видя их равнодушие к орущему ребенку на заднем сиденье машины, я ощутил, как на сердце заскребли кошки. И эти двое - мои отец и мать?!
        Видение сменилось на новое, более туманное и расплывчатое. Этот день, я хорошо помню! 8 мая 1999 года. Я вижу себя пятилетним со стороны на полу в доме бабушки в деревне Лисий Лес под Новгородом. Бабушка Фрося сидит на кровати, глядя прямо перед собой в одну точку. Лицо не выражает ни эмоций, ни намека на умственную деятельность. По комнатам ходят еще хмурый Велерад и улыбающаяся Клементина.
        - Обязательно было уничтожать им матрицы личности? Бабка, понятно, скажет потом, что наши прототипы переехали в другой город. Пацана-то зачем? Сил угрохали в пять раз больше нормы.
        - Договор, сир Велерад. Я в своем праве! Знали бы вы, как эти дикари растили своего сына! Угнетение сознания, подавление черты любопытства, словесный абстракизм, двойные понятия у слов. Проще разрушить фундамент такой личности и выстроить ее заново. К тому же дитя нам нужно для легенды. Ты сам всегда говоришь…
        Велерад кивает, не дослушав:
        - Если могу кого-то использовать, я делаю это. Принимается. Заканчивай и уходим.
        Теплые руки Клементины легли мне-малому на виски. Вся сущность пятилетнего пацана, всё то, что делало меня самим собой тогда, собралось воедино, повинуясь чужой воле.
        Мягкий голос Клементины обволакивал собравшееся в шар сознание.
        - Силами неба и земли. Миром, что не стал твоим домом. Прости меня, тот, кто пришел в него, и кого он не принял. Нарекаю тебя Чудом и признаю сыном.
        Сколько бы обычных имен я себе не выбирал, настоящим всегда было одно. Чудо! Имя, данное мне Клементиной в тот день! Простое, понятное, короткое и настолько близкое сердцу, что я всегда старался оправдать заложенный в нем смысл. Сотворить чудо и докопаться до истины о Системе и Колыбели Цивилизаций. Спасти людей на испытании, объединив их в группы. Создать род, победить трижды мутировавшего сатира, выжить после заражения и сбежать от судьи. Я только и делал, что пытался оправдать право называться этим именем…
        Клементина! Женщина, ставшая мне настоящей матерью, в тот день забрала меня от бабушки. Она учила меня языку, на котором мы говорили. Словам, что нас окружали. Она подарила мне целый мир детства и счастье, которое не выразить в простой благодарности.
        - Спасибо, - шептал я наплевав на то, что стою во сне. - Спасибо, что нашла меня и подарила жизнь.
        Образ Клементины замер на пороге дома бабушки. В видении она обернулась, будто услышала голос.
        - Спасибо, что научила словам семья и дом. Отец и мать. Что показала, как следует мне жизнь выбирать.
        Клео присела рядом со мной пятилетним.
        - Спасибо, что заменила мать.
        Ничего не говоря, она обняла меня, так как умеют делать это только женщины. Нежно и спокойно, одаривая своей заботой, она тихо прошептала.
        - Я постараюсь, мое маленькое Чудо.
        Видение нехотя сменилось на то, где я вхожу в один из малоизвестных банков Новгорода. Стояла зима! 22 января 2011 года. Двумя днями ранее мне едва стукнуло семнадцать лет, и в тот день я приехал к бабушке забрать три заказных письма присланных на мое имя.
        Все повторилось так же, как это было в уже пережитом прошлом. Сотрудник банка, седовласый Альберт, принес открытую коробку с филактерией ламии и запиской. Бумага самоуничтожилась сразу после активации артефакта, но я вновь смог ее прочитать!
        «Тому, кто меня спас. От той, что смогла сохранить тебе жизнь».
        Почему я совсем забыл об этой записке? Почему вспомнил только сейчас? В голове пронеслись слова Соу, посмотревшего воспоминания о встрече с Императором Аидом.
        - Он не знал?! Аид, этот твой бог мертвых, не знал про ваш семейный фокус с щелчком пальцев. Ты бы не смог забыть эту женщину, даже если бы очень хотел! Клементина, та, что дала тебе истинное имя, новую жизнь, воспоминания и недостижимую цель.
        Выходит попытка Аида стереть память Клементине закончилась тем же. Она вспомнила себя, меня и нашла способ отблагодарить за спасение, передав через банк филактерий ламии. Все эти годы она была жива и знала, как меня найти!
        Я успел мельком увидеть Клементину, ведущую под руку маленькую девочку с милыми светлыми косичками, как сильная боль в ноге вырвала меня из видений. Я очнулся от собственного крика. Лезвие черного меча пробило насквозь мне лодыжку.
        [Джон, не вздумай снова отключаться! Я уже третий раз наношу тебе рану, чтобы ты очнулся! Воля Мира устроила тебе атаку на сознание через астрал и твою связь с ней.]
        [Вы очнулись, сэр!]
        [Соу? Какого черты ты творишь?!]
        [Ты уже три дня в отключке! Вокруг тебя этот странный Однорогий мужик бегает, вбивая в твое тело семена растений-паразитов. Он тебе эфирный орган на целый ранг улучшил! Ты теперь похож на древесного энта, который тут корни пустил! А тот гном-инструктор тебя все это время водой из лейки поливал.]
        Где-то в глубинах моего сознания раздался довольный хохот.
        [Девочки, не ссорьтесь! Мне неловко признаваться, но я вас слышу.]
        Вбитые в тело рефлексы воина сработали первыми. Меч оказался в руках, прежде чем я осознал, что стою почти голым посреди полигона. Кожа покрывшаяся древесной корой, противно зудит от того, что под нее втягиваются веточки и корни. Но все это вторично. Гул в голове поутих и теперь почти не ощущается.
        Передо мной стояла колоритная пара. Уже знакомый низкорослый гном-инструктор, едва доставал до бедра человеку-гиганту. Сложив могучие ручищи на груди Однорогий с широченной улыбкой смотрел на то, как я пытаюсь его оценить. Что, черт возьми, здесь происходит?!
        Однорогий излучал безумно сильную ауру! Демиан и Эрато даже рядом с ним не стояли. Но при этом я совершенно не чувствовал от него веяния маны. Ничего! Никаких эманаций от владения магическими стихиями или проявления других сил. Только ощущение чьего-то сильного сознания, наблюдающего за мной. Будто целое здание смотрит на меня.
        - Неплохо для новичка. Сразу видно - воин! Ты даже не взглянул на Брута, оценивая ситуацию.
        Парные бои из памяти Кейо кое-чему научили. В них всегда есть ведомый и ведущий. Так и здесь. К Соу за советом в такой обстановке лучше не обращаться. Однорогий нас слышит.
        - Мастер Брут будет действовать только после вас. Он скорее поддержка, чем атака. А от вас не веет враждебностью или жаждой крови. Желай вы мне смерти, я бы даже не успел отреагировать.
        Однорогий кивнул, продолжая улыбаться.
        - Тогда отпусти меч. Негоже направлять его на своих спасителей.
        - Не могу!
        - Почему? Разве я желаю тебе плохого?
        - Да, как вообще можно расслабиться рядом с тем, кого не распознает Система?
        Расслабиться? Да как же! Всё внутри меня буквально кричит о том, что рядом находится мой естественный враг. Нечто очень опасное и могущественное. Каждая клетка тела трепещет от ужаса и восхищения одновременно.
        - Развитый параметр воли?! - однорогий кивнул своим мыслям. - Сойдет для новичка. Теперь понятно, как твоя душа не растворилась в омуте кошмаров Воли Мира. Скажи мне, Джон Голд «Убийца Императоров». Знаешь ли ты о цивилизациях разумных, живущих за пределами миров Системы?
        Однорогий показал пальцами знак козы ??, прекрасно зная, что я его пойму. В своде знаний класса воина, так обознались «Драконы».
        Глава 5
        Мешок с костями
        Драконы - хранители мирового баланса. Они те, кто даровал пробужденным всех рас возможность использовать гармонизацию ауры для поднятия уровня и ранга еще до прихода Системы. Существа, для которых гармонизация ауры и гармония с окружающей средой - это одно и то же. Весь период своей крайне долгой жизни они непрерывно развиваются, поглощая эссенции магических стихий из окружающей среды. Так же как и пробужденные, достигнув определенной стадии развития, драконы выбирают свою специализацию. Драконы огня, божественные драконы, драконы-демоны и даже драконы-личи. Им доступны все специализации старшей магии. Высшие особи драконов и вовсе используют язык драконов, как вид древней магии. Они, пожалуй, единственная разумная раса для которых «говорить» и «творить магию» является синонимами.
        Есть среди могучих драконов и тираны, своей властью подавляющие прочих разумных живущих на их территории. Ее они ревностно охраняют от других собирателей эманаций и эссенций. Но в большинстве своем, драконам наплевать на цивилизации короткоживущих.
        Технически, их логово - это формация, изолированное пространство, находящееся не в физическом мире, а в астрале. Когда хозяин местности дремлет, его аура, гармонируя с окружающим живым миром, сливается с естественным фоном и становится совершенно незаметной. Чем старше особь, тем глубже она погружается в астрал и тем шире рассеивается ее аура. По принципу действия территория дракона похожа на домены демонов и купели сбора эманаций веры у ангелов. А еще драконы сами по себе - источники маны. В этом их уж точно никто не переплюнет!
        Эманации - это разбавленные версии эссенций. Люди, гномы, эльфы, хаоситы - никто из нас не способен собирать их напрямую. Но это могут делать драконы, ангелы и демоны. Чем, собственно, и занимаются, деля между собой территории государств пробужденных.
        Будучи повелителями магии, драконы могут веками дремать в своих логовах, собирая при этом из верхних слоев астрала эссенции и рассеянную вокруг ауру живых существ. Гармонизация и накопление могущества - это образ их жизни.
        В хрониках ламий о величественных хранителях мира нашлось много интересного! Читая их записи, я прямо-таки всей душой чувствовал, как старые ведьмы, ехидно хихикая, учили свой молодняк:
        - Ведьмы! До тех пор, пока миру не наступит конец, драконы и шевелиться в вашу сторону не станут. Им плевать на проблемы цивилизаций пробужденных! Только о себе и думают. Симбиоз с Колыбелью и поддержание природного баланса. Вот их удел! Убить расплодившихся львов, дабы у других животных появилось время восстановить свою популяцию. Они устраивают природные катаклизмы, могут лично явиться и сжечь портовый город, защищая обитателей моря от полного уничтожения. Если Колыбель проигрывает Битву союзу Дворцов, драконы попросту поднимают свои откормленные задницы и переселяются в Бездну. И уже там ищут себе новый уютный мир, где спокойно смогут жить дальше.
        Прогнозирование отдаленного будущего - явно не мой конёк. Увидев знак козы, сделанный Однорогим, я только сейчас смог «увидеть», что вместе с Императорами Глубоководных в Хельмовой Пади через три месяца соберутся и все драконы мира Фризе. Они будут воевать на стороне Колыбели против Дворцов, так как в случае проигрыша Колыбели, огонь Агрифиннона убьет и их. А проход в Бездну заблокирован. Никому не сбежать из мира Фризе до тех пор, пока не будет найдена вакцина против вируса Морфея.
        При таком раскладе сил, у Дворцов в мире Фризе почти нет шансов на победу. Драконы сметут войска Альянса Наций, и никакие боевые титаны тут уже не помогут! Хранители мирового баланса сами по себе существа мифического класса. Они как супермутанты монстров, только мирные и с рангом силы не ниже Императора.
        Однорогий мое молчание воспринял по-своему.
        - Бездна огромна, Джон Голд! - Гигант развел руки, едва не задев гнома. Инструктор успел вовремя вжать голову в плечи. - Даже один ее уровень в сотни раз больше, чем вся площадь мира Титардо с триллионами населяющих его Пробужденных. Бездна - территория монстров! Система успела посетить тысячи безжизненных маленьких мирков, оставляя в них семена своего могущества. Никто не сравнится с ней в умении сеять жизнь там, где раньше были только голые камни. Лавовые миры, песчаные пустоши, край вечных сумерек. Она, как великая мать, оставляла кусочки своего могущества везде, где могла.
        Собеседник остановился, о чем-то задумавшись.
        - Бывали случаи, когда Система, попадая в новый мир, обнаруживала в нем развитую разумную жизнь. Не созданную ею, а существовавшую независимо от нее.
        Однорогий гигант поднял руку, и над его ладонью забегали сгустки ауры, принимающие формы неведомых мне живых существ.
        - В одних мирах доминирующими формами жизни были растения или зверолюди. В других - живой разумный океан. В-третьих, агрессивные представители кремниевой формы жизни. В таких случаях, Система собирала образцы ДНК обитателей и загружала в свою базу данных для Колыбелей, как возможную форму жизни для освоения новых миров. Уже потом, значительно позже первых упоминаний Системы, в древних хрониках стали появляться упоминания о других Истинных Божествах. Но драконы существовали еще до нее! Они всегда хранили баланс сил природы.
        На ладони гиганта фигурки людей и драконов встретились.
        - Симбиотические взаимоотношения! Система порождает жизнь, а драконы следят за мировым балансом сил, вбирая в себя избытки ауры. Они поглощают эманации, очищают, сжимают их, а потом их же разбрасывают по своей территории, чтобы позже собрать более обильный урожай. Драконы преобразуют материальный мир в магию. А если какая-то из разумных цивилизаций начинает причинять вред миру, от нее избавляется не Колыбель, а сами драконы, выходящие из спячки. Хранители Мирового. Баланса.
        Уловив недобрый взгляд Однорогого, гном Брут сам всё понял. Прикрыв себе руками уши, инструктор начал что-то мычать, делая всё возможное, чтобы ничего не слышать. Гигант продолжил.
        - Пока ты спал, Джон Голд, все семнадцать драконов мира Фризе собрались вместе. Они приняли коллективное решение. Если в ближайшие пару месяцев не будет найдено лекарство от вируса Морфея, они выступят на стороне Колыбели в последней битве. И это еще не все. Количество нападений Колыбели на шахты по добыче кристаллов маны выросло в пять раз! Глубоководные атакуют страны пробужденных со всех сторон.
        Меч я не опускал ни на секунду! Столь ювелирной работы с аурой, как у Однорогого, мне видеть еще не доводилось. Чувство опасности по-прежнему орало благим матом! Однорогий опасен! Даже опаснее Эрато, когда та была в гневе!
        - Кто вы, мистер? - давно стоило задать этот вопрос. - И зачем мне все это рассказываете?
        Однорогий сжал пальцы в кулак, и фигуры из ауры пропали.
        - Предположим, что был некий мир Клоу, в котором дракон-демон Ави’Деос играл в непрекращающуюся войну между людьми и монстрами, собирая эманации их страданий. Обернувшись человеком, он посеял свое семя среди человеческих женщин, а потом поставил во главе армий монстров, своих собственных потомков, низших драконов! Виверн, дрейков, василисков, имуги и многоголовых змей. Все они гармонизировали ауру и становились сильнее. Ави’Деосу было плевать на то, что его дети вырезают друг друга. Напротив, он накалял конфликт, дабы эманации страданий множились с обеих сторон. Так среди людей появились первые дракониды, полулюди имеющие в своих генах примесь крови дракона. Прочная шкура, сильное тело и врожденное родство с магическими стихиями поставили драконидов на вершину иерархии людей в мире Клоу. Их нечеловеческая внешность, гордыня и родство с магией, делали их поведение ближе к драконьему, чем к людскому. Но бывали случаи, когда возлегшие с драконом женщины, рожали детей внешне ничем не отличающихся от обычных людей. Их называли Сай-Клоу. В переводе на единый язык Титардо «Худшая Кровь».
        Пока перепуганный гном старательно мычал, делая всё возможное, чтобы нас не слышать, Однорогий рассказывал историю тех самых палачей Сай-Клоу, королевского рода Саландийского Халифата. Вскоре после рождения, молодые носители крови Сай-Клоу начинали естественным образом гармонизировать ауру, не прилагая никаких усилий. Их тела всегда были прочнее и сильнее, даже чем у своих собратьев драконидов, гордившихся своим родством с великим Ави’Деосом. А после достижения половой зрелости, в левой или правой части лба у Сай-Клоу начинал расти рог, как у драконов.
        Еще две отличительные черты выяснились значительно позже. Период роста и развития тела у представителей худшей крови не останавливался в возрасте 25 лет, как это происходило у драконидов. Вплоть до двухсот лет Сай-Клоу развиваются физически и духовно, так как непрерывно гармонизируют ауру. Они спят и развиваются. Едят и развиваются. Однорогие, словно драконы в облике людей. Им не требуется специально сидеть и медитировать для гармонизации ауры. Их тела делают это за них в пассивном режиме.
        Ави’Деос не был Высшим Драконом, так как не сформировал свое «Сердце Дракона». Скорее - просто драконом, сравнимым по силе с Императором-супермутантом. Злобное, безумно сильное воплощение жестокости и разрушения, наделенное почти бесконечным источником маны, умело прятало свои поступки и их мотивы, за недоразвитой культурой цивилизации людей живущей в состоянии постоянной войны с монстрами. Спустя пятьсот лет после появления первых Сай-Клоу, живших значительно дольше обычных людей, представители Однорогих создали свое закрытое сообщество и поняли, что сам дракон и является причиной их непрерывной войны.
        В отличии от Ави’Деоса, тела Однорогих были значительно меньше, а потому и времени для прокачки до ранга Императора требовалось не так много. Сто, может, двести лет, но не больше. У них был один единственный шанс на уничтожение дракона. В случае провала или побега Ави’Деоса, он бы потом извел всех Однорогих поодиночке, прервав их род окончательно. Так спустя еще век, состоялась битва, которая освободила мир Клоу от тирании демона-дракона.
        Ави’Деос успел подгадить напоследок, исказив природный баланс сил, тем самым разрушая биосферу всей планеты. Спустя год местное население начало голодать и вспыхнула гражданская война между многочисленными драконидами, ведущими за собой обычных людей, и Сай-Клоу, пережившими последнюю битву с драконом. Уже тогда Однорогие давно обогнали своих чешуйчатых собратьев в развитии.
        Спустя шесть месяцев, 70 % населения мира Клоу было мертво. Никто не выиграл в той гражданской войне. Уже потом на руины погибающего мира пришел представитель Системы и предложил выжившим переселиться по разным мирам, где уже началась Битва за Будущее.
        Обозленные дракониды и большая часть людей расселились по мирам с богатой растительностью или засушливым климатом. Оставшиеся в живых полсотни Однорогих, собрали свои семьи и ушли во Фризе, холодный подводный мир. Здесь они отвоевали себе территорию у драконов, захватив Храм Региона [7], и основали первое поистине глубоководное государство - Саландинский Халифат.
        Байх Сай-Клоу улыбнулся и развел руки.
        - Нас, худшую кровь, не признают ни люди, ни драконы, ни дракониды. Мы генетическая аномалия несовместимая ни с одним из ваших видов! Нас не видит Система, а наши тела не принимают кровь ваших патриархов при вступлении в род или клан. Вы: люди, эльфы, гномы, хаоситы и даже чертовы фейри с крылышками, - являетесь порождениями Системы, и от того имеете доступ к ней! Интерфейс, классы, передача способностей от патриарха-основателя к его сородичам! Нам же, истинным Сай-Клоу, пришлось договариваться с Системой, как с Истинным Божеством, правящим этим холодным миром. Наш правитель Эшхарт Сай-Клоу, развоплотил себя, став Полубогом и частью Системы. Единственным Полубогом на весь мир Фризе! Мы смогли основать свою родословную Сай-Клоу и королевский род халифата, передавая потомкам и приемышам нашу способность игнорировать доспех духа и другие щиты на основе ауры. Наши сородичи получили только способности. Наш рог, наши тела, наше долголетие. Все это осталось только у нас, истинных Сай-Клоу.
        Теперь всё стало понятно. Эрато упоминала Сай-Клоу, когда мы были в гостях у великанов Спайс-Сирдамур.
        - Коллективная способность «Солнце Сай-Клоу» и «Прожигание ауры».
        - Верно, - гигант улыбнулся. - Умение, доведенное мастером до совершенства, способно обмануть законы физики.
        Они не заполучили способности от монстров, а ввели в Систему вместе со своей родословной? Удивительно! Никогда не слышал о таком. Возможно «Повелитель Меча» и «Властитель Слова», имеют схожую природу появления в Системе.
        - Проверь логи, Джон Голд, - Байх усмехнулся. - Система не может записать ничего из того, что не создано ее порождениями. Она не видит Высших драконов и не ведет автоматической запись по ним, так как в них нет ее крови! Нет ДНК, которой она могла бы управлять. Так же, как и в нас, Сай-Клоу, ее кровь не может существовать. Нам нет места в той истории, которую она пишет.
        Однорогий хотел что-то добавить, но я его остановил, попутно убирая меч в ножны. Захочет, убьет! Я ему в любом случае помешать не смогу. Слишком уж сильны эти драконоубийцы.
        - Погодите, господин Байх. Это важно! Судья Демиан Прэй упоминал, что вакцину от вируса Морфея можно разработать, если я окажусь вне сети миров Системы. Там, где она не работает.
        - Вот как? И почему именно это должно произойти?
        - Вирус в моей крови станет полностью автономным и его можно будет деактивировать. Морфей - скорее чужая способность, чем болезнь.
        Гигант невесело улыбнулся.
        - Досадно! - Байх опустил взгляд на землю. - Эшхарт сказал тоже самое. У нас общие проблемы, вейде.
        - Зачем вы вообще меня искали? Не просто же так я очнулся и первым делом увидел вас.
        - Дело чести, - гигант пожал плечами. - Мы, Однорогие, хранители тех, кого сейчас сообщество пробужденных знает, как Сай-Клоу. Они - карающий меч, а мы - защитники границ халифата! Нам жаль погибших на Играх сородичей, но они сами нарвались. Гордыня сильнейших - не лучший советчик.
        То есть нынешние носители фамилии Сай-Клоу получили две их способности, но не силу их тел и прочие прелести истинных Однорогих?! Будь это иначе, та парочка на Прятках порезала бы меня на куски в считанные секунды.
        - Погодите! Вы не ответили, есть ли способ попасть в ваш мир? Он точно независим от Системы?
        Однорогий молчал несколько секунд.
        - Ты не понимаешь, что такое Система, Джон Голд. Каждая травинка, каждое деревце, животное и ходящий по земле человек, рожденные в мирах Системы - это части ее самой. Вы как ретрансляторы сигнала, создающие сеть по передаче данных.
        Гигант развел руки, создавая из ауры вертикальную структуру, внешне похожую на пирамиду, состоящую из разных блоков. В ее основании были растения и бактерии, служившие основанием пищевой цепочки. Над ними животные, монстры и люди. Еще выше начинались камни рода и конструкции похожие на пирамиды кланов.
        - Эшхарт посвятил последние тридцать лет изучению структуры Системы изнутри, - имя своего правителя Байх произносил с большим уважением. - Ваши камни рода [3], алтари кланов[4], летающие храмы регионов[8] и целого мира[10], являются узлами передачи данных Системы. Когда Колыбель мира разграбляется, все эти элементы Системы отключаются и пространство начинает разрушаться. Но даже в таком состоянии, летающие пирамиды продолжают передавать данные Системе в пассивном режиме.
        Однорогий тряхнул руками и фигурки из ауры исчезли.
        - Система пустила корни Битвы за Будущее во все известные миры. Только в Бездне на самых глубоких ее уровнях, где воюют Истинные Божества, может, еще остались незанятые ею уголки. Все уровни реальности, глубины астрала, Руины, Подземелья, планы демонических и божественных миров. Система повсюду, Джон Голд!
        Раз речь идет о целых мирах, нет смысла спрашивать про космос. Получается, пока есть угроза вируса, драконы не отступят. А если найти способ нейтрализовать вирус, Глубоководные будут одни биться против Дворцов и Однорогих Сай-Клоу чья сила сопоставима с рангом Императора и выше.
        - Возможно, лекарство есть, - услышав меня, Байх заинтересовано поднял взгляд. - В это сложно будет поверить, но не так давно Система лично дала мне подсказку о том, как найти некоего Кузана Таленора. Вирус Морфея - это его автономная способность. Пусть и немного модифицированная. Мне надо капнуть каплю своей крови на регалию Навигатора и я смогу его найти. Проблема в том, что стрелка указывает на территорию Глубоководных. Зайду туда, и Воля Мира тут же начнет на меня охоту.
        Без видимой причины на плечи навалилась тяжесть, а виски будто стали закручиваться в тиски давя все сильнее и сильнее. Невидимые руки тянули вниз, желая прижать к холодной земле.
        [Сэр, атака на ваш разум!]
        [А то я не понял! Защитить сможешь?]
        [Не мой ранг, сэр.]
        [Джон, это кто-то другой. Не Воля Мира.]
        Давление исчезло так же внезапно, как появилось. В следующий момент мне показалось, будто заговорило само пространство.
        - Байх, - от появившегося из ниоткуда голоса голова закружилась. Гном-инструктор завизжал от страха. - Юноша сказал правду.
        - Эшхарт? Ты то чего нас подслушиваешь?! - однорогий недовольно нахмурился и почесал бороду. - Я же сказал, сам с делом Голда разберусь.
        - Байх, заканчивай! - от силы, вложенной в голос, стены покрылись трещинами. У меня аж в голове зазвенело. - Если лекарство есть, добудь его ради нашего народа. У наших детей должно быть право выбирать себе будущее. Драконы и Глубоководные такой возможности им не дадут.
        Ощутив пристальный взгляд Полубога, у меня всё внутри сжалось.
        - Гость, от вас пока больше проблем, чем пользы. Воля Мира и Глубоководные ищут подступы к системе обороны столицы. Чем раньше вы покинете город, тем меньше поводов для атаки будет у Глубоководных. Байх окажет вам помощь в поиске Кузана и лекарства.
        - Но…
        Хотелось сказать «Я сюда пришел Школу закончить! Магии научиться! Чего выгонять-то сразу?!». Но следующий указ Полубога разрушил все планы.
        - Вас не должно быть в Киридосе к концу завтрашнего дня, гость. Байх, проследи!
        - Да, господин.
        Неловко почесав бороду, Байх пожал плечами.
        - Куда нам сходить надо?
        - Погодите! Какие еще поиски Кузана? Я в эту Школу пришел, чтобы получить диплом об ее окончании. Без него, меня в Академию не пустят.
        - Смотрю, ты тот еще эгоист! На кону судьба мира, а ты только и думаешь о том, чтобы школьный диплом получить, - однорогий махнул рукой. - Да и черт с тобой! Пошли наверх.
        - Зачем? Инструктор же тут.
        - Спать надо меньше! - гигант пошел к дверям, не обращая внимания на гнома. - Еще в тот день, когда ты заявился в Школу, в халифате объявили чрезвычайное положение. Вчера пала оборона Шайкреи. Население успели эвакуировать, но потери всё равно катастрофические. Мы потеряли треть флота за два дня. Вчера в стране ввели военное положение. Школа Воинов и Магов, готовит своих выпускников в экстренном режиме.
        Пока мы поднимались в центральный двор Школы, Байх вкратце описал то, что изменилось в Школе за время моего трехдневного сна. Экзамены по специальностям, остались теми же, но допустимую планку прохождения ученика снизили с оценки 5 из 10 до 3 из 10, дабы новоявленные маги, получившие диплом об окончании Школы могли участвовать в обороне столицы.
        Школьный двор разделили на десять одинаковых участков, где проходили экзамены по четырем дисциплинам - владением стихией, территорией мага, боевыми навыками и комбинацией стихий, если ученик имеет родство сразу с несколькими из них. Основы мистицизма, артефакторику, рунное дело, призыв существ, магометрию, плетение заклинаний и тактики, учителя экзаменовали в отдельных шатрах-палатках, стоящих вдоль границы школьного двора.
        - Стихиями владеть умеешь?
        Однорогий задал весьма важный вопрос. Стихией воды я пользовался еще на Земле, во время битвы с сатиром в Чернобыле. Кейо владел пространством и землей, используя их для обороны и ограничение области обзора. В битве с великаншей, я применил новые для меня стихии света и тьмы. Уж больно редки они! Кейо за всю свою жизнь так и не встретил ни одного обладателя этих атрибутов.
        - Пользоваться умею. Ничего сложного, пока есть аура, мана и свободные начала.
        - Радует, вейде, - Однорогий кивнул в сторону трибуны. - Подожди пока там. Из-за введения военного положения спарринг обязателен. Посмотри, на примере других неудачников, какие требования у экзаменаторов по сдаче их специальностей. Сейчас все, кто не попадя пробуют свои силы в Школе. Вода, лед, паровая завеса, щит воды - это обязательный минимум. У любого мага из мира Фризе связь с этой стихией есть в обязательном порядке. А я пока договорюсь за тебя с другими преподавателями о сдаче оставшихся экзаменов.
        - Не надо, господин Байх. Вы же тут едва ли не мэр города! А я всего лишь ученик. Сдам как все в порядке общей очереди.
        - Не-е-ет! - Однорогий вжал голову в плечи. - Эшхарт все видит, дорогой гость! Если из-за моего недосмотра ты пробудешь в Киридосе лишний час, он мне потом это так припомнит, что ты сам икать начнешь. Не недооценивай нрав Полубога!
        - Понял.
        На одном из полей для магических спаррингов, ученик создал паровой взрыв, чем привлек наше с Однорогим внимание. Заметивший его инструктор уважительно кивнул, легко прикрывшись щитом воды от атаки ученика.
        - Посмотри на этих школьников, Джон, - гигант посмотрел на трибуны с другими учениками. - Никто из них не нюхал запахов настоящей войны. Не бился насмерть с более сильным противником, разрывая тому зубами глотку. Эшхарт и я в тринадцать лет уже сражались на равных со взрослыми. Айтрейа научилась «Далекому удару» в семнадцать и с тех пор выбрала путь дистанционных сражений. Шеб с восьми лет жил один в лесу. У него всю семью убили дракониды во время голода. И теперь мы, познавшие ужас войны, спасаем население этого мира от Глубоководных.
        Байх засмотрелся на мальчишку, который сдал экзамен и едва заметно кивнул гиганту. Однорогий ответил тем же.
        - Энлих, праправнук Айтрейи. Когда она узнала, что на Играх погибли носители фамилии Сай-Клоу, сразу стала проверять своих приемных потомков. Тебе повезло, что никто из них не погиб в том бою, - гигант улыбнулся и спросил неожиданно. - Кроме боя о каких еще экзаменах мне стоит договориться?
        Плетение заклинаний мне не сдать. Его изначально в Школе ввели для учеников от Дворцов. Экзамен по артефакторике требует переделать выданную заготовку. А это не час и даже не день. Да и знаний у меня мало для такого дела.
        - Магометрия, рунное дело, мистицизм и призыв.
        - Страхуешься на случай, если на спарринге себя плохо покажешь?! Хорошо. Да, будет так. Когда назовут твое имя, выходи на указанный ринг. Закончим все дела за сегодня.
        Забравшись на трибуны, я выбрал место, с которого открывался вид сразу на три ринга. Наблюдать лично бои магов мне раньше не доводилось. И очевидно зря! Подвижные инструкторы, передвигаясь по полю, использовали преимущества своей зачастую более плотной ауры, создавая для защиты крепкие стационарные щиты из стихий земли и воды. Летающая рядом плотная воздушная линза в их исполнении применялась для отклонения дистанционных атак из того же каменного града, сосулек и воздушных серпов. А направленный поток огня, наносящий наибольший урон щитам и тратящий немало маны, они использовали для подавления доспеха духа, сферического щита и всех прочих энергозатратных видов обороны. Налицо отработанная школа магического боя.
        Удивила грамотно поставленная работа с личным предметом. Палочка мага или жезл, становятся рукоятью для пращи при метании каменных шаров, сосулек и воздушных таранов. Инструкторы поголовно использовали посохи, применяя их вершины с кристаллами фокусировки ауры для создания быстрых стихийных атак. Шар огня, сделанный обычным жезлом, может напугать и нанести поверхностные повреждения. Но тот, что вылетит из фокусирующего кристалла, легко убьет незащищенную цель. Сжатая до предела стихия огня при касании взрывается с такой силой, что тренировочный манекен разносится в щепки. Мини-заклинание можно настроить и на прожигание, и на взрыв по таймеру и даже на еще большее сжатие при подлете. Потому и считается, что настоящий посох мага - это серьезное оружие в руках посвященного. Настроив его под себя, маг становится крайне непредсказуемым противником.
        Сейчас на спаррингах я вижу основы, которыми должен обладать любой маг. Отточенные приемы, знание пределов своих возможностей и владение территорией мага. Три обязательных столпа для того, кто выпустился из Школы.
        Оповещение о приглашении на спарринг с инструктором, пришло мне на интерфейс браслета. Пока шел к нужному месту, заметил, что все прочие ринги освободились и на них пока никого не вызывали. Весь двор Школы накрыл плотный магический щит.
        Поднимаясь на квадратный ринг, сорок на сорок метров, я нисколько не удивился тому, что на нем стоял сам Байх в компании пары инструкторов. Сейра Сай-Клоу и Дирхам Сай-Клоу, дама в годах и мужчина с бородой. Оба используют не просто боевые посохи с кристаллами фокусировки ауры, а полноценные гуань дао, копье с саблей на конце.
        В Европе такой вид оружия называется глефами или алебардами. До такого хода я как-то не додумался! Сочетание колющих, режущих и рубящих атак с возможностями боевого посоха!
        Однорогий расплылся в довольной улыбке.
        - Сейра и Дирхам сами вызвались оценить силы человека, имеющего полное родство с младшими стихиями. Их совокупных навыков должно быть достаточно… для тебя. Разрешено применение любых стихий и любого стиля боя. Запрещается бой до смерти и смертельные приемы.
        - Это же он! - Сейра указала на меня острием глефы. - Тот самый вейде! Убийца Королина и Битхи!
        Не спуская с меня глаз, Дирхам недовольно кивнул.
        - Джон Голд, вейде Сай-Клоу. Эстериа и Наблин умерли от его руки, - повернувшись к Однорогому, мужчина тут же инстинктивно поклонился. Именно, что инстинктивно. - Наставник мы можем сами все сделать. Вину за смерть ученика Школы, я возьму на себя.
        - Нет! - одним своим недовольным взглядом Байх вжал в землю инструктора. Мужчина по щиколотку ушел в грунт специально разбросанный по рингу. - Джон Голд - гость Эшхарта. А вы оба обязаны следить за своими манерами! Сейра, не твори глупостей! И не смейте недооценивать противника из-за его низкого уровня.
        Видимо, не скажи Эшхарт на полигоне, что я его гость и эти двое подстроили бы случайную смерть при сдаче экзамена. И что это за вейде?!
        - Радует, что меня будут проверять только они.
        Однорогий улыбнулся так коварно, что всё сразу стало понятно. Бой будет трое на одного. Теперь главное не сдохнуть от одной из атак этого монстра!
        [Сэр, замечу, что оба ваших противника владеют дао своего оружия. Стоит опасаться их атак в ближнем бою.]
        [Спасибо, Арчи. На тебе щит от дистанционных атак. Выкачивай из меня ауру, сколько потребуется. Мы с Соу, как-нибудь разберемся.]
        Бой открыл сам Байх нарочито медленно ударяя кулаком воздух перед собой. Соу дернул мое тело в сторону, уводя от траектории атаки. И только потом я ощутил пронесшийся рядом поток сжатой маны.
        [Не смей расслабляться, гость!]
        Голос души Байха Сай-Клоу не перепутать ни с каким другим. Сильный, уверенный в себе, подавляющий всех вокруг. «Доминирование» - еще одна черта унаследованная истинными Однорогими от дракона.
        [Джон, его атаки проходят сквозь астрал! Этот однорогий тип с первого раза пробьет любой твой щит.]
        Значит, доспех духа в этом бою будет бесполезен? Хорошо. Выпустим наружу весь запас ауры из хранилищ. Надо минимизировать преимущество в атаке у инструкторов, своим преимуществом в неограниченном запасе маны.
        Моя аура стала взрывными темпами разливаться по двору Школы. Ее у меня было в разы больше, чем у противников. Инструкторы тут же пошли в атаку, выводя наружу свою ауру и тем самым создавая свою территорию мага. Телепортировавшись на соседний ринг, я тут же атаковал обоих стеной из зыбкой земли, создавая сверху облако из сосулек. Второй мозг тем временем создавал ловушку в виде пустот в земле, в тех местах куда вынужденно стал отступать Дирхам.
        Инструктор, уловив навязываемый ритм боя, тут же применил комбинацию умения воина с воздушным лезвием из сжатого воздуха, пробивая оружием насквозь стену земли. В меня устремилась дистанционная магическая атака! Причем не слабая и пропущенная сквозь кристалл фокусировки! Все-таки против двух Витязей дерусь. Я сделал шаг влево, а Соу тут же дернулся еще дальше, отводя от прежней точки на целый метр. В том месте, где я чуть раньше должен был быть, пронесся еще один удар Байха. Однорогий бил сквозь стену, даже не видя меня.
        [Взгляд сквозь астрал. Ощущение, будто на нас дракон смотрит.]
        Соу возбужденно подрагивал в моих руках.
        [Ты и с ними повоевать успел?]
        [Пришлось. Те бездомные драконы, что в Бездне обитают, в основном хищники. Джон, помни! Однорогий всегда видит тебя. Ему плевать на стены, маскировку или обманные сгустки ауры.]
        Вместо дистанционного боя, я, наоборот, сблизился с Дирхамом, применив комбинацию умений вспышки, разрыв ауры и таран, напитав свою ауру тьмой. Инструктор ответил моментально, выставив доспех духа, но удар все же пропустил. Слева ударила водяной плетью Сейра. Дамочка не мелочилась, накрыв затем всю область крупным градом. Вспышка, вспышка и, оказавшись наедине, мы скрестили лезвия наших клинков. Мана вокруг вскипела от встречи двух Повелителей в бою. Мои ноги начала сковывать земля, захваченная Сейрой. Удержать хочет?! Я же, как и на Прятках применил таранную атаку в упор, сшибая инструктора. Сзади запоздало пронеслось лезвие ветра Дирхама.
        В итоге спустя двадцать минут боя, оба инструктора израсходовали свой запас ауры и маны. У меня было слишком много преимуществ против них. Способность к телепортации благодаря регалии Навигатора, три аурохранилища, доступ к сильным проявлениям света и тьмы, а также почти бесконечный запас маны.
        Последней атакой, Байх все-таки сумел меня загнать в ловушку и пришлось встречать его удар, встречным выпадом меча. Отдача была столь сильной, что кости руки покрылись трещинами. И это при параметре стойкости в 64 единицы!
        По итогам спарринга, мне присудили сдачу десяти экзаменов по владению младшими первостихиями и их комбинациями, а также экзамены по территории мага и магическому бою. После боя Байх сказал, что на самом деле у Сай-Клоу не две, а семь схожих способностей. До развоплощения Эшхарту пришлось сильно постараться, дабы довести столько умений до уровня способностей признаваемых Системой. Теперь палачам халифата нужно улучшение алтаря клана «Генокорректор» и они не прочь купить его у меня за любые деньги. В общем, не будь я сейчас Эшхарту так нужен со своим шансом на получение вакцины от вируса Морфея, Байх бы меня прямо тут, в Школе, и ограбил, обставив дело, как месть за убитых на Играх сородичей.
        На экзамене по рунному делу, я заткнул местного учителя подавляющим превосходством знаний в этой области. Ламии живут магией! Куда уж обычному преподавателю из Школы до их планки нормы в этом вопросе. Я знаю эльфийские и гномьи руны, знаки фейри, истинный алфавит магов и примитивную письменность магов-хаоситов.
        На основах мистицизма, дама крайне консервативных взглядов пыталась доказать, что Система породила всех богов, как ложных, так и настоящих. И до Системы, все сущее отсутствовало. Преподавателю было наплевать даже на вмешательство Байха и его тактичные заверения в том, что мир существовал и до Системы, и она его не создавала. Экзамен мне не поставили. Даму с непроизносимым именем ввел в ступор мой отказ от ее оценки в дипломе.
        Однорогий тоже выпал в осадок.
        - Ты чего? Мадам Пон-Гридемрзидер… дер… тьфу! Она же согласилась поставить оценку!
        - Это не правильно, господин Байх. Я не признаю право этого преподавателя судить о моей осведомленности в вопросах мистицизма. Она сама недостаточно компетентна для занимаемой должности. Драконы, Бездна, магия, связь малых миров с Бездной. Всё это было задолго до Системы. Мадам «Как ее там», из-за чрезмерной теоретизации ее предмета, вообще не понимает в чем смысл ее учения. Я мистик, господин Байх! А ее уроки - это оскорбление самой идеи мистицизма.
        На экзамене по магометрии, я нарисовал на полу три печати, вложенных одна в другую, которые сам использовал на земле для ловли духов. Принимал предмет у меня Шаньду Хеадо, полноценный учитель-практик не раз применявший печати в боях и артефакторике. Попытки сдать экзамен устно, он сразу отмел, сказав что оценку у него можно получить только показав знания на практике.
        Ушло почти три часа на доказательство того, что моя модель ловли духов рабочая. Сухонький старичок преподаватель, отказывался признавать практичность применения крови для начертания печати и создания сосуда духа. Тем более в мире, где маны почти нет.
        - Это же абсурд, юноша! Где вы найдете мир без маны, чтобы доказать работоспособность созданной вами модели?! Кровь пробужденного хорошее решение для мира без других манопроводящих материалов, но дух непременно вцепится в нее мертвой хваткой и будет пожирать жизнь мага поставившего такую печать.
        - Печать работает.
        Шаньду вскинул руки выражая свое вселенское несогласие. Могучая фигура Однорогого недовольно сопящего из-за долгого ожидания, нисколько не впечатляла старичка.
        - Вам то откуда знать, юноша?
        - Я использовать ее для добычи своего первого тотема. В моем родном мире идет пока только подготовка к Битве за Будущее.
        - Бред! Вы бы из него не выбрались! Стационарные арки телепортации не работают до начала Битвы.
        Стационарные арки телепортации действительно работают только для Дворцов и работают только после начала Битвы за Будущее. Однако резиденции самих Дворцов - другое дело. При соблюдении ряда условий, они могут на Земле принимать кадров из других миров, если ранг силы таких гостей не противоречит текущим нормам мира. И разумеется, есть квоты на такие призывы.
        - Господин Хеадо, Дворец Соломона меня похитил и против воли отправил в мир Фризе.
        - Да, вы издеваетесь, юноша?! Без истинного имени, чужеродный астральный план порвал бы вашу душу в клочья! А Дворцы истинные имена начинают выдавать только после начала Битвы. Бред, бред и снова бред!
        - Уважаемый, я пришел на экзамен по магометрии, дабы вы оценили мои знания в этой области. А не ради того, чтобы доказывать работоспособность своей гипотезы.
        Старик Шаньду кипел от скопившегося напряжения. Еще раз глянув на печать нарисованную на полу с хитрой улыбкой посмотрел в мою сторону.
        - Еще экзамены сдавать будете, юноша?
        Однорогий тяжко вздохнул. Ему надоело ждать вердикта въедливого экзаменатора.
        - У него только «Призыв» остался.
        Озорно улыбнувшись старичок вскочил с места и схватил меня за плечо.
        - Тем лучше, юноша! В призыве без добротной печати не обойтись! - В глазах Шаньду промелькнули искры фанатизма. - Контур сбора маны, достойная плата, язык рун для призыва нужного существа, проводящие ману компоненты и куча маленьких штучек от которых у хорошего мага мозг от предвкушения начинает чесаться. Чую, вы приготовили что-то интересненькое.
        Вдохновленный начинающимся приключением, Шаньду довольно улыбнулся.
        - Папаша! - Старичок махнул рукой Байху, не понимая его статус. - Можете сходить с нами. У Воркуты места всем хватит.
        До боли знакомое русскому духу слово, резануло по моему слуху. Леса, холод, край тюрем и родина шансона. Шаньду потащил меня в шатер-палатку, стоящую поодаль от всех остальных. Снаружи приземистое временное строение, выглядело как высоченный айсберг с едва заметной щелью откидной накидки входа.
        - Изоляция, мать ее! - старичок довольно цокал языком, наслаждаясь эхом внутри шатра. - Воркута сюда много денег вложил. Тут и контур поглощения стихийных колебаний, и защита от астральных вмешательств и даже искусственная область концентрации маны есть. А вот эту штуку рукой никогда не трогай!
        Старичок ткнул пальцем в низенький бочонок непонятного назначения и тут же одернул его, словно обжегся.
        - Контур плотности мано-контроля? - окинув взглядом палатку, нашел еще шесть таких. - Лаборатория призыва?
        - О, да вы ценитель, юноша! - Шаньду повернулся к месту, где должен был сидеть преподаватель. - Воркута! Вылезай, Скользкий! Я тут интересного ученика привел!
        Мастер-инструктор по дисциплине призыва показался буквально в паре метров от нас, выходя из арки личного портала. Бородатый мужик со взглядом бывалого уголовника был одет в подобие фуфайки с кучей навешанных на нее артефактов и амулетов личной защиты. К обеим запястьям привязаны миниатюрные деревянные кресты.
        - Чего приперлись? - преподаватель уважительно кивнул Однорогому, приветствуя лично только его. Шаньду пропустил грубость мимо ушей.
        - Этот вьюношь хочет экзамен по призыву сдать, - старик держал меня за руку не отпуская. - Попроси его через печать контракт заключить.
        - С ним понятно. Ученик. А ты… - Воркута уловил что-то во взгляде старика. - Поня-я-я-ятно. Думаешь, что-то интересное покажет?! Ладно. Площадка для призыва ваша на следующие три часа. Удаленный терминал Магазина также подключу, если господин не возражает.
        Уловив странную заминку, Шаньду стал нервно озираться.
        - Господин не возражает, - голос Байха заставил очнувшегося старичка вжать голову в плечи. - Пусть ученик купит всё, что ему необходимо для призыва.
        Площадкой для призыва служила квадратная каменная платформа, пять на пять метров, с уже проделанными углублениями под три вписанных друг в друга магических круга, два магических треугольника и пару квадратов. Таким образом призыватель может быстро на глаз определиться с размерами магической печати. Идея многоразовой платформы мне понравилась! Надо будет сородичам такую же соорудить.
        Пальцы сами собой щелкнули, запоминая увиденное. Теперь при необходимости, смогу сделать такую площадку.
        Купив в магазине два десятка литров крови монстров Витязей, одноразовые кристаллы фокуса ауры и набор камней очистителей спектра призыва, я добавил в список дары для высших духов десяти стихий. Неизвестно в какой части астрала я буду находиться в момент призыва и какие сущности будут охранять свои угодья. Тут что называется, лучше задобрить хозяев.
        - Поясняй давай, ученик! Чего удумал-то?! - старичок Шаньду едва не подпрыгивал от предвкушения.
        Хозяин шатра смотрел на меня, не произнося ни слова. Он уже догадался, что будет дальше. Я стал рисовать внешний контур магической печати поверх камня, аккуратно заливая в глубокие борозды кровь Витязя.
        - У построения магической печати, есть свои правила работы. Внешние круги собирают силу, а внутренние запирают ее. Квадраты отвечают за углы фокуса силы. На их углах ставятся предметы-маркёры стихийной принадлежности призываемого существа. Два и более пересекающихся контура квадратов, указывают на более точные атрибуты существа.
        Я добавил третий контур квадрата, поверх двух изначально предусмотренных, буквально прописывая в печати принадлежность существа ко всем десяти магическим стихиям, условие в виде «контракта призыва» и «фамильяр». В последних двух случаях, меткой-маркёром выступала кровь самого призывателя.
        На лбу Шаньду проступили бисеринки пота. Лицо покраснело, дыхание стало тяжелым.
        - Принадлежность ко всем десяти стихиям?! О, Владыки Хаоса! Тут без достойной платы не обойтись. Повелители стихий непременно потребуют плату.
        В углы квадратов легли кристаллы с крупицами эссенций всех десяти первостихий. Воркута ухмыльнулся.
        - Рисковый ты парень! Столько денег в фамильяра вложить решил. В последний раз меня без хорошей платы Повелители едва на тот свет не отправили. Прислали стреляющего задницей жука-бомбардира, который все стены лаборатории разнес.
        Два треугольника внутри печати отвечают за то, к какой группе существ взывает призыватель. Когда первый треугольник был завершен, я написал рунами истинного алфавита у его вершин:
        - Не раб, не правитель, не специалист, а вольное существо, согласившееся на контракт.
        Мне нужен не опытный призванный монстр, а скорее товарищ, который разделит со мной один путь.
        Второй треугольник. «Не связанный водой, землей и воздухом». Шаньду дернулся.
        - Эй, юнец! Ты углы попутал. Криво треугольник начертил..
        Старичка придержал Воркута, в глазах которого также зажегся огонек интереса.
        - Нет, пусть делает, что задумал. Я слышу, как духи стихий шелестят в верхнем астрале. Тут должно произойти что-то интересное!
        Я добавил третий треугольник, во второй раз нарушив традиционные правила призыва.
        - «Не монстр и не контрактный разумный, а верный друг».
        Все прочие надписи внутри кругов и квадратов считались чем-то вроде стандартных условий договора, доказывающих компетентность призывателя. Это не боевые магические печати, ловушки или ритуальное жертвоприношение с целью усилить заклинание. Налицо самый что ни на есть призыв существа-фамильяра по заданным параметрам.
        - Может не надо? - старик Шаньду побледнел, когда понял последнюю заковырку печати.
        - Надо! Без достойной платы, существо с такими параметрами попросту не появится.
        Всё верно. Если речь идет о простом призыве, то хозяин контракта должен платить тем, чего в родном мире призванного существа не хватает. Еда, ценные материалы, ресурсы для проведения мутации. Нечто такое, за что призванное существо готово сражаться насмерть или выполнять другую сложную работу. Но в случае с фамильяром, все иначе. Это контракт душ, при котором фамильяр соглашается служить выбранному им господину. Одна судьба на двоих! Один уровень, один ранг силы и одно развитие на двоих. В момент призыва, пробужденный обязан продемонстрировать свою решимость стать достойным хозяином фамильяру. Печать - сама по себе ритуал, которая, как бы спрашивает: «На что ты готов пойти, ради верного помощника?»
        Встав в центре третьего внутреннего магического круга, я стал выкладывать на алтарь призыва убитых мной монстров из мира Руин. Пока шли Игры, много чего собралось. А будущему фамильяру может потребоваться материал для воплощения в другом мире.
        Надрезав себе запястье, я приложил руку к границе третьего внутреннего круга печати, тем самым замыкая на себе управляющий контур. И сразу влил в него ауру и ману, активируя заготовку.
        На Земле верного пса можно сделать фамильяром, даровав ему долгую жизнь и другие преимущества призывного помощника. У питомца появится свое жилище в междумирье, где он сможет зализывать раны после пережитых боев. Он будет развиваться вместе с хозяином, понимать его и поддерживать, разделяя одну с ним жизнь пробужденного на двоих.
        Можно научить кошку понимать речь хозяина. Заставить умную птицу говорить, а бездушное растение любить. Фамильяр - это частичка души самого хозяина, вложенная им в тело другого живого существа. Взамен помощник наделяет своего владельца одной из черт своей души.
        Шатёр мастер-инструктора по призыву мелко задрожал от количества маны и ауры вырывающихся из моего тела. Изнутри помещение залил красный свет засветившегося узора активированной магической печати.
        По воздуху прошла волна сжатой маны, создавая эффект северного сияния. Воркута, как завороженный смотрел на свой преобразившийся шатер.
        - Погружение в астрал! - Воркута кивнул собственной догадке.
        - Эй, Скользкий! - ,тарик Шаньду мелко дрожал от страха. За его спиной стоял хмурый Однорогий. - Вы чего удумали?
        Воркута махнул рукой указывая на северное сияние.
        - Это призыв, понимаешь?! Истинный призыв! Твой ученик обратился не стандартным контрактам с Системой, а попросил Высших Духов найти ему подходящего фамильяра. И духи его услышали! Весь шатер уже погружен в астрал и скорее всего исчез из реального мира.
        Мастер призыва улыбнулся, так что даже Байх поморщился. В глазах преподавателя читалась некая одержимость идеей призыва.
        - Поня-я-я-тно! Учения Школы монстров! Жертвенность, ритуализм и доказательство своей решимости Высшим Духам? Вот оно как! - мужчина бубнил себе под нос ни к кому конкретно не обращаясь. - Решил сделать из себя источник энергии для поиска. Чем глубже мы погружаемся, тем шире рассеивается бьющая через край аура. Астральный радар?! Нет-нет-нет, это «Зов мага»! Точно он.
        Мана над печатью сжалась до предела и со свистом вырвалась наружу. Мы погрузились на второй слой астрала.
        - Чертоги Стражей! - Воркута оскалился. - «Обитель павших защитников». Судя по плавности перехода, у вас есть родство с астралом?
        - Да, есть.
        - Неплохо! Посмотрим, насколько вас хватит.
        Пока призыватель говорил, прошла еще одна волна маны, и очертания предметов в шатре померкли, окрасив весь мир в черный цвет с контурами предметов. Не изменились только магическая печать и жертвенные тела десятков монстров, лежащие в центре нее.
        - Край Ратников! «Залы Забытых».
        - Может хватит, юноша? - Шаньду занервничал. - Ваш призыв выглядит опасным.
        - Он уже не может остановиться, - призыватель хохотнул. - Твой ученик, в поисках фамильяра, поставил на кон слишком много свободных начал.
        В очередной раз мана сжалась и плотной волной вышла за пределы круга, сметая контуры предметов. После нее вокруг остались только магическая печать призыва и силуэты трех людей, стоящих за ее пределами.
        - Неограниченный предел! «Вход в залы героев» - голос Воркуты потерялся в какофонии навалившихся звуков. Да и звуков ли?! Мне просто разом стало плохо.
        Несмотря на то, что я и так сидел, мне пришлось закрыть глаза, чтобы не упасть. На четвертом слое астрала обычные органы чувств отказывают. Понятия верх и низ размываются.
        ВЫ СТУПИЛИ НА ГЛУБИННЫЕ ТРОПЫ МИРА ФРИЗЕ!
        - Защитники мира активны! Оповещение отправлено.
        - Воля мира активна! Оповещение отправлено.

* * *
        Когда Голд закрыл глаза, Байх ощутил на себе взор Эшхарта.
        - Я просил убрать подальше от столицы столь нежеланного гостя! - от голоса разгневанного Полубога, астрал пошел рябью, на секунду проявив фигуры Великих Духов, плавающих вокруг. - А не давать Защитникам Мира еще один повод атаковать нас!
        - Эшхарт, Голд уже заканчивает. Это последний экзамен.
        От очередной волны сжатой маны, старичок Шаньду вспыхнул как спичка и рухнул на невидимый пол, сразу же потеряв сознание. Его тело, не выдержавшее переход на слой астрала для Рыцарей, продолжило гореть синим пламенем. Никто в комнате не шелохнулся.
        - Путь пустоты! «Перекрестки Рыцарской чести», - Воркута оглянулся, смотря на расплывающиеся фигуры Великих Духов. - Глубже в астрале мне бывать не доводилось.
        - А ты почему, вообще еще жив, мешок с костями? - Однорогий недовольно поморщился. - У тебя же ранг Витязя.
        - У призывателей повышенная устойчивость к коррозии астрала.
        Тела монстров, лежащие в центре печати стали растворяться в астрале, разлетаясь по округе частичками рассеивающейся жизненной силы и ауры. Что-то громадное и хохочущее пронеслось мимо, сожрав в один укус чужую рассеянную плату за призыв.
        Голд, как ни в чем не бывало продолжил выкладывать на печать новые тела монстров, вытаскивая их свободной рукой из своего кольца-хранилища. Хохочущие твари, словно стая ворон летали вокруг, продолжая красть его дары Великим Духам.
        Очередная волна из сжатой до предела маны и ауры уже более медленно и тугой волной пронеслась вокруг, искажая само пространство. Перед Байхом и Воркутой в две стороны раскинулась широкая дорога из белого камня. Вдали виднелся город с величественными стенами и храмом в самом центре.
        - Пути Господни! «Дорога в Белый Город,» - Воркута умолк на секунду. - Сюда разрешено ступать только Монархам.
        Байх не ответил. В это время он вертел головой, пытаясь сосчитать сколько десятков озлобленных Монархов Глубоководных, вылезших из спячки, сейчас бегут в их сторону. Семьдесят? Нет, уже восемьдесят!
        Однорогий так увлекся, что не заметил, как от Голда начала исходить еще одна волна из сжатой маны и ауры, медленно двигающейся в астрале. Даже несмотря на колоссальный резерв ауры у юнца был низкий ранг личной силы для погружения в столь глубокие дебри астрала.
        Из-за низкой скорости волны погружения, получилось так, что сначала исчез Голд, проваливаясь еще глубже в астрал. И только потом к нему присоединились ошарашенный Байх Сай-Клоу и задыхающийся Воркута. Призыватель мелко дрожал, кое-как сдерживая разрушение своего эфирного тела.
        То, что увидел Однорогий удивило даже его. Эшхарт Сай-Клоу, прозванный богом-императором Саландинского Халифата, сейчас во плоти стоял рядом с ним. Великий правитель Однорогих сдерживал своей силой атаки огромной зубастой рыбины, плавающей вокруг печати Голда.
        - Ж-ж-ж-аль! - заверещала рыба плавающая во тьме. - Ты мог стать достойнейшим из моих Защитников! А теперь посмотри на себя! Др-р-а-аконоубийца, отказавшийся от собственного тела! И ради чего? Ради жизни этих смертных созданий?
        - Глупое ты создание! - Эшхарт расхохотался. - В этом-то и вся разница! Будучи еще смертным, я нашел то, что стал ценить выше собственной жизни. А став Императором, защищающим свой народ, я отфильтровал все прочие уровни самосознания, сделав их цели и идеи, своими!
        - Оправдание слабака! Посмотри на себя, драконоубийца! Ты лишился тела.
        - Нет, рыбина! - лидер Сай-Клоу не колебался ни мгновения. - Моей единственной целью стало желание воплотить в реальность мечту моего народа! Создать новый дом для тех, кого не приняло общество! Изгоев, ученых, живых аномалий, людей, чьи идеи опережали свое время! Я позволил их сознанию проникнуть в свое, а потом синхронизировал часть наших мыслей. Это и позволило мне стать Полубогом, в мире, который нас не признавал!
        Рыбина махнула хвостом, ударяя им по сферической защите Эшхарта.
        - Выродок! Драконы вам не простят убийства сородича.
        - Посмотри на себя! - Полубог смеялся над воплощением Воли Мира. - Ты, одно из высших порождений Системы, невидящее дальше собственного носа! Оглянись! Система уже выполнила свое предназначение, посеяв жизнь в разных мирах. Ты стала разумным инструментом в ее руках, породив разумных в своем мире. В будущем, после твоей смерти, эти люди смогут взаимодействовать с более высокими уровнями сетевой структуры Системы! Именно ради этого и создавалась архитектура пространства, не допускающая появления слишком сильных существ в слаборазвитых мирах. Но я! И мои сородичи! Исключения! Система была вынуждена признать факт существования Полубога в мире, где его не должно было быть!
        В этот раз рыбина не нашла что ответить. Она уже прицелилась, желая атаковать Байха, но Эшхарт снова вмешался.
        - Отпусти мальчишку! Дай ему закончить призыв!
        - Голда? Пусть проваливает из моей Колыбели! Мальчишке повезло, что нашлось существо, отвечающее столь абсурдным требованиям.
        - Вот так просто? - Байх сам не заметил, как заговорил. - Возьмешь его и отпустишь?
        Рыбина недовольно глянула на Однорогого.
        - Человек со столь яркими суицидальными наклонностями сам себя убьет в ближайшее время! Он не та переменная, ради которой стоило бы торговаться. Проваливайте! Прочь со святой земли!
        Темное пространство астрала пошло волнами, выкидывая всю собравшуюся компанию обратно в реальный мир. Тело старика Шаньду дымилось, уже наполнив шатер запахом горелого мяса. Судя по серому нику, он уже давно покойник. Воркута судорожно дышал, глотая ставший почему-то холодным воздух. Стены его лаборатории призыва покрылись коркой льда.
        Рядом с Голдом по воздуху летал осьминог размером с ладонь, озорно переглядываясь с хозяином. Странный фамильяр имел не восемь, а целых десять щупалец. Воркута сжав в кулак скрючившиеся пальцы, кое-как выговорил:
        - Че-четырежды мутант! С-сколько ты заплатил за его призыв?
        - Десять тысяч свободных начал.
        Услышав ответ, скрючившийся мужчина восхищенно улыбнулся.
        - Вы достойны своей славы, господин Голд! - Вокрута помедлил секунду. - Я вас сразу узнал! У вас та же аура, что у истинных господ Сай-Клоу.
        Кое-как вызвав интерфейс своего браслета преподавателя, поставил оценку «Отлично» за экзамен. Руки Воркуты начали дымиться. Подойдя к телу погибшего старика Шаньду, он повторил процедуру с браслетом, закрыв вопрос с дисциплиной магометрии. Когда Воркута уже поднимался на ноги, его одежда и все тело вспыхнули синим пламенем.
        Байх нахмурился.
        - Ты чего творишь?
        - Все в порядке. Я знал, на что иду, когда сунулся на Глубинные тропы, господин. - Воркута улыбнулся, глядя на свои руки. - Умение «Отложенный урон» не спасет от столь обширных травм.
        Сунув себе руку за пазуху фуфайки, Воркута вытащил из под нее карманные часы со странной гравировкой.
        - Возьмите, господин Голд, - горящий человек протянул парню часы. - Я доверю вам филактерий своей души! Найдите мне в будущем достойное применение.
        Стоило Голду взять часы, как тело горящего призывателя рухнуло на пол и начало стремительно разрушаться. Судя по скорости распада тканей, Воркута уже давно был мертв. Избегая смерти, он как-то сумел поместить свою душу в филактерий и спрятать его в своем же мертвом теле. Недо-лич какой-то!
        Не обращая внимания на горящие тела и запах паленой плоти, по комнате озорно носился мой осьминог-фамильяр. Создание, наделенное сразу десятью щупальцами, этими самыми отростками с любопытством ощупывало все диковинные штукенции, щедро расставленные по шатру погибшим призывателем.
        МОРСКОЕ ЖИВОТНОЕ, ИМЛИХ, 1 УРОВЕНЬ (РАНГ: НОВИК)
        Однорогий тяжело вздохнул. Посмотрел на тела двух горящих на его глазах преподавателей Школы. Потом на маленького летающего по комнате супермутанта. И наконец остановил свой взор на Джоне Голде.
        - Ты будешь первым, кого я выгоню из Школы за плохое поведение!
        Глава 6
        Разрыв
        Из дымящегося шатра призывателя мы выходили вчетвером. Первым вылетел наружу малыш Ктулху, нашедший прореху в прожженной ткани навеса. Следом на улице показался Байх, несший в руках тела двух преподавателей.
        Каким-то чудом старик Шаньду выжил, несмотря на полностью серый ник. От тела Воркуты остался скелет в одежде.
        - Вживленный в тело артефакт последнего шанса, - Однорогий положил тела обоих учителей на землю. А потом влил немного своей ауры в тело Шаньду. - Преподавателям Школы такие безделушки выдаются под личную ответственность. А старик-то сглупил! Надо было сразу валить из палатки, как только стали проваливаться в астрал. Теперь его целители неделю будут выхаживать. А Школа на это время останется без хорошего преподавателя.
        Артефакты, подобные карманным часам Воркуты, оказывается, есть у всех действующих учителей Школы. Работа с магией всегда сопряжена с риском. Тем более, когда под боком тысячи учеников, только и думающих о том, как бы продемонстрировать свое «сильномогучее колдунство». В случае серьезных травм тела, душа преподавателя Школы перемещается во вживленный в тело филактерий. Если не отделять дорогостоящий артефакт от тела, есть все шансы вернуть физическое тело к жизни и пробудить душу.
        - Воркута, мелкий поганец! Ходили слухи, что он лишился всех свободных начал на своих контрактах призыва. А потом видимо, помирая от последствий, решил себя в лича превратить. Паразит! И ведь мы сами этой крысе филактерий дали. Хрен бы он его где-то еще достал!
        Байх протянул руку.
        - Часы вернешь?! Это собственность Школы Магии.
        - Могу я их себе оставить?
        Однорогий нахмурился и тихо выругался.
        - Пока отдай филактерий мне. Найдешь лекарство от Морфея, я тебе лично вручу душу этого мерзавца. Договорились?
        По сути, Байх предлагал беспроигрышный вариант, зная, что я не могу от него отказаться. Если хочу выжить, лекарство в любом случае придется искать.
        В связи с введением военного положения в стране, вручение дипломов о получении начального магического образования проводили каждый вечер на всё тех же открытых аренах во дворе Школы. Вдоль стен зданий лесенкой выдвинулись каменные скамьи высотой до двух человеческих ростов, и теперь на них восседали родственники выпускников. Пришедшая с ними малышня взбиралась с нижних ступеней на самые верхние, чтобы видеть своих братьев и сестер, закончивших сегодня начальную Школу Магии.
        Директор Школы, Флавий Сай-Клоу, вышел на ринг первым. Небо над нами то и дело озаряли вспышки колоссальных взрывов от выстрелов орудийных платформ стационарной городской обороны.
        - Поздравляю с окончанием Школы, дорогие ученики! - Флавий улыбнулся. - Жаль с вами расставаться при столь печальных обстоятельствах. За городским куполом громыхает битва с Глубоководными, и многим из вас придется встать у зарядного устройства орудийных платформ, подавая ауру для их работы. Целителям - латать раненых. Магам земли - растить урожаи в условиях вынужденной автономии. Именно нам, магам, суждено внести наибольший вклад в защиту нашей Родины!
        Директор осмотрел своих учеников.
        - Быть может, кому-то из вас суждено поставить точку в войне с Глубоководными! Или стать еще одной восходящей звездой Саландийского Халифата. В любом случае, я желаю вам всего наилучшего, дорогие ученики.
        На ринг вышел помощник директора. Началась церемония вручения дипломов. Очередная дань традициям прошлого, когда бумажка была важнее записи в Системе.
        - Сар Керод! - услышав свое имя, благородный юнец ловко запрыгнул на ринг. Директор продолжил. - Лучший маг духа последних двух лет. Мастер Фрид особенно сильно хвалил тебя!
        Получив диплом, Сар пошел не к ученикам, а к родне, сидевшей на каменных скамьях. Раздались шумные аплодисменты. Как правило, первыми директор выпускает наиболее отличившихся учеников.
        - Аманда Холокус! - девица поднялась с места. - Род магов воды Холокус. Мастер-инструктор Воркута отметил твой талант в призыве элементалей воды.
        - Зен Кранос-Квут! - гоблин, гордо задрав голову, пошел к рингу и, запнувшись, рухнул на землю. - Дитя клана Кранос-Квут. Твой талант в магометрии и магии пространства, удивил даже меня.
        Ученики один за другим выходили на ринг, получали дипломы из рук директора и под аплодисменты родни уходили к скамейкам. Через пятнадцать минут из группы в тридцать Пробужденных, остался ждать только я один.
        Директор поймал меня взглядом и посмотрел на свой список. Потом снова глянул в список и снова на меня.
        - Признаться, я подумал, в списках есть ошибка, и потому поставил вас в самый конец. А теперь вижу, что нет, - Флавий не улыбался, а злобно скалился словно дикий зверь, увидевший добычу, - Джон Голд, по прозвищу «Убийца Императоров»!
        Семьи магов, сидевшие на скамейках, притихли. Директор продолжил говорить, как кот, застукавший мышку, когда та лакала молоко из его блюдца.
        - Патриарх рода Голд! Победитель всех семи этапов Игр Старших и вейде рода Сай-Клоу! Вы сдали шестнадцать экзаменов из двадцати возможных и при этом довели двух преподавателей до грани самоубийства. У вас пугающий талант, вейде!
        На ринг я поднимался с опаской поглядывая на взбешенного директора. Лицо дергается, пальцы сжаты в кулак так сильно, что мой диплом превратился в мятый кусок бумаги.
        - А вы храбрец, вейде! Пришли в логово зверя, за дипломом Школы.
        - Господин Флавий. Не надо. Не делайте глупостей! Я уже довел сегодня двух человек до самоубийства. Не становитесь третьим.
        Жилка вены на шее директора стала пульсировать с удвоенной силой.
        - Сектанты на улицах, жертвоприношения и эпидемия кошмаров. Всё это появилось сразу после вашего появления в городе! Ты разрушаешь всё, чего касаешься, вейде! Людей, города, рода и команды. Хаос идет за тобой!
        Флавий не дал мне бумажку диплома, а швырнул ее на землю.
        - Забирай свой чертов диплом и проваливай из моей Школы! Я не желаю больше ни минуты видеть здесь твою рожу!
        ПОЛНАЯ ВЕРИФИКАЦИЯ В СООБЩЕСТВЕ МАГОВ ПРОЙДЕНА!
        ОПИСАНИЕ: подтверждено получение полного базового магического образования.
        - Открыт доступ к разделам Магазина специализированным для магов.
        - Получено право на поступление в Академию Магии. Стартовый бонус 80 баллов.
        - Изменена запись в «Белом Списке» граждан государства.
        - Расширен список заданий от Системы и Гильдии Авантюристов.
        - Добавлен статус «Неофит магии» С-ранг.
        Не было никаких аплодисментов с трибун. Семьи магов боязливо смотрели на того, кто предстал перед ними. Человека, поднявшего руку на королевский род халифата.
        Здесь не было ни Клементины, ни Джинронга с Собачником, готовых встретить меня и поздравить с окончанием Школы. Даже Соу и Арчи, и те промолчали. Все, кто мне дорог, сейчас на Земле!
        Спустившись с ринга, заметил Байха, стоявшего на границе школьного двора. Однорогий помахал мне рукой, подзывая к себе.
        - Это ты рассказал директору Школы о моем настоящем имени?!
        - Да, я, - Байх говорил спокойно. - Малыш Флавий обязан внести твое настоящее имя в реестр учеников, окончивших его филиал Школы. Теперь, когда твои мелкие дела улажены, собирайся, дорогой гость!
        Однорогий указал пальцем наверх, за купол города.
        - Нам нужно это чертово лекарство! Начнешь упираться, я тебя силой потащу из города к этому твоему Кузану Таленору.
        Перед тем, как отправляться вглубь территории Глубоководных, предстояло запастись припасами для экстренных случаев. У Байха с этим делом есть один затык. Поскольку никто из истинных Однорогих не может пользоваться Системным оборудованием, запас провианта и маяк для экстренной телепортации пришлось тащить мне. Пока Однорогий собирался в путь, потроша запасы провизии Школы, я смог расспросить Байха о том, как Сай-Клоу смогли стать фракцией в чужом мире уже после того, как тут началась Битва за Будущее.
        - Купили, - гигант ухмыльнулся. - Тридцать два года назад, когда народ мира Клоу пришел сюда, во Фризе, Эшхарт стал искать способ легализовать наш статус. Тогда и всплыли мелкие детали. Элодин Фламель, первооткрыватель мира Фризе, выставил свое право на «Полноценную фракцию без территории», на свободные торги за 500 миллиардов монет. Цена лота была так велика, что даже Дворцы отказались от мысли о покупке! Да никто в здравом уме не согласится купить столь абстрактное право за такие деньги! На торги никто не пришел и лот остался в висеть в аукционном доме Гильдии Авантюристов до востребования. Сам Фламель погиб 70 лет назад где-то на просторах Бездны. Мы, истинные Сай-Клоу, устроили двухлетнюю охоту в Бездне. Для вас, короткоживущих, это долгий срок. А для нас - как пара недель. Мы возвращались время от времени во Фризе и продавали добычу через союзников. Когда денег стало хватать, Эшхарт выкупил право Фламеля и мы отжали себе кусок земли у территории Глубоководных. Потом за право пришлось еще с Дворцами и местными драконами пободаться, но это уже мелочи.
        - И Дворцы так просто позволили вам вступить в Битву за Будущее?
        Гигант пожал плечами.
        - Дворцы ничего не потеряли. Халифат граничит с землями Глубоководных и прикрывает собой другие территории. Да и когда на твоей стороне полсотни Монархов, Императоров и один крайне опасный Полубог, особых проблем в переговорах как-то не чувствуешь. Уже тогда мы были силой, с которой считались все участники большой Битвы. Разница лишь в том, что истинным Сай-Клоу не нужны кристаллы Божественности из Колыбели. Мы искали себе новый дом, а не возможность заполучить чужие сокровища.
        Теперь понятно, как истинные Сай-Клоу смогли стать фракцией и захватили контроль над Храмом Региона [7]. Рода и кланы, как максимум могут управлять клановыми храмами [4]. А носители фамилии королевского рода Сай-Клоу, правителей Саландинского Халифата, будучи всего лишь кланом, сверх этого являются полноценной фракцией. Прямо-таки сочетание три в одном. Называют родом, по факту клан, а возможностей как у целого Дворца с фракцией.
        Разобравшись с припасами в дорогу, мы пошли ко входу в Школу. Внутри купола Школы действует зона запрета на полеты, не дающая Байху использовать по полной его возможности Монарха.
        Где-то на задворках сознания ощущалось то, как Соу и Арчи о чем-то переговариваются в тайне от меня. Оставался один вопрос, не дающий мне покоя.
        - С таким перевесом в военных силах, что мешает Сай-Клоу сбежать из Фризе в случае проблем? У вас куча Императоров и Эшхарт, как самый мощный аргумент в переговорах!
        - Формация у входа в Бездну, - Байх поморщился, словно произнес нечто неприятное. - Когда стартует Битва за Будущее, Мировое Правительство получает контроль над формацией ведущей в Бездну. Обычно, эту функцию используют, чтобы не дать преступникам сбежать из мира. В случае мира Фризе, из-за карантина и вируса Морфея, проход полностью закрыли в одностороннем порядке. Войти сюда из Бездны можно, а выйти уже нет. Они никому не дадут сбежать, Джон! Если ты думаешь, что сможешь пробраться внутрь формации используя регалию для телепортаций, то забудь об этом. С той стороны, тебя будет поджидать минимум Полубог, поставленный охранять проход. Карантинный мир - это не шутки!
        - Спасибо, - я вежливо поклонился Однорогому. Почему-то каждый раз, оказываясь рядом с ним, я ощущаю смертельную опасность. - Вы не обязаны были отвечать на мои вопросы и потому я вам искренне благодарен.
        После сказанных мной слов Байх не улыбался, не кивал и в целом находился перед некой не озвученной дилеммой. В нормальной беседе, помимо слов, важен эмоциональный посыл. Сейчас я показал свою искренность и открытость и в зависимости от того, как Однорогий отреагирует, будет понятно, как он сам настроен на разговор.
        - Хватит уже болтать. Эшхарт во мне сейчас дырку взглядом прожжет. Ты крылья брать будешь?
        Понятно. Значит для Сай-Клоу я больше вейде, чем обычный человек.
        - Под водой крылья бесполезны, господин Байх.
        - Тогда выдвигаемся.
        Материализовав регалию Навигатора, я еще раз сверился со стрелкой компаса мертвеца. Направление не изменилось, указывая тоже самое направление, что и в прошлый раз. Однорогий достал распечатанную карту мира и прочертил на ней линию вектора возможного поиска. Как все представители Сай-Клоу, гигант не мог пользовался интерфейсом.
        - Лезть в самое пекло - не самая хорошая мысль, - Однорогий провел пальцем по прямой линии. - Стоит Воле Мира понять, куда именно ты хочешь попасть, как она начнет устраивать ловушки. Ави’Деос рассредоточивал свое внимание по большой области, устраивая якобы случайные встречи монстров с людьми. Та рыбина из астрала будет действовать похожим образом, заранее готовясь к атаке.
        Я понял ход мыслей Байха.
        - Нельзя дать ей понять, куда именно мы направляемся.
        - Именно! Твой телепорт сможет, в случае чего, быстро перенести нас куда-нибудь в безопасное место? В город или случайную точку маршрута?
        - До тех пор, пока телепортация не заблокирована и есть мана, я могу перенести нас куда угодно из уже пройденных мест.
        Однорогий ткнул пальцем в соседний город на карте.
        - Сейчас через городской телепорт отправимся в Миренди и получим второй вектор. Потом порталом уйдем в Юйджет, на самый юг халифата. Три вектора дадут точные координаты для поиска.
        Больше всех начавшемуся приключению радовался малыш Ктулху. Осьминожка летал быстрее ветра, успевая в полете догнать даже Байха. Однорогий нес меня, как ничего не весящую пушинку.
        Меньше, чем через час, мы стояли уже на южной границе халифата, смотря на бумажную карту мира и пересечение трех векторов. Компас Мертвеца вел аж на 9270 км вглубь территории Глубоководных. Темное, как смоль, пятно с отметкой глубины в 12000 метров, говорило о том, что никому с рангом ниже Монарха туда лучше не соваться.
        Однорогий неуверенно провел рукой по подбородку.
        - Сад аномалий. Угораздило же этого типа спрятаться в настолько опасном месте! - видя мое непонимание, Байх улыбнулся. - Такие места есть в каждом мире. Постоянно творится необъяснимое, появляются неизвестные раньше мутанты и пропадают корабли, люди и целые подводные флотилии. В саде аномалий даже Система порой сбоит, не успевая отправить данные до начала кораблекрушения.
        - Будь там хоть действующий подводный вулкан. Всё равно лезть придётся.
        Под водой пришлось двигаться ломанной линией, порой накручивая большие круги или вовсе возвращаясь обратно, при встрече с группами Глубоководных тварей или другой живности. Каждый живой организм, сам того не зная, передает данные Воле Мира. А она учитывает сводки в своих планах. Потому имитация хаотичного движения оказалась единственной рабочей тактикой продвижения вглубь территории Глубоководных.
        Мы плыли уже сутки, углубившись на две тысячи километров от границ халифата. Так далеко вглубь территории тварей уже давно никто не забирался. На большой глубине, когда до дна далеко, видимость падает до нуля и телепортация не представляется возможной. На мелководьи, вокруг Эторофу, такой проблемы не было. Вокруг всегда что-то светилось. Но тут жизнь, как растительная, так и живая, напрочь отсутствует. Нет почвы и солнечного света, а значит нет и тепла, создаваемого подводными растениями и животными. Вокруг только тьма и холодная вода.
        Байх использовал ауру не для создания структуры доспеха духа, а, скорее, для укрепления своего физического тела и формирования поверх него оболочки из плотной ауры. Звучит похоже, но принцип сильно отличается от того, чему учат пробужденных пакеты классовых знаний. Универсальные решения Однорогих против специальных приемов пробужденных.
        Судя по бумажной карте Байха, длина экватора мира Фризе составляет около ста двадцати тысяч километров. Мы сейчас находимся на краю области похожей по контуру на огромный Тихий Океан, который и называется территорией Глубоководных. Если на земле Тихий Океан занимает едва ли не половину планеты, то тут он отхватил чуть больше трети, что всё равно весьма немало.
        В иммиграционном пакете знаний, полученном в Эторофу, была информация о том, почему мир Фризе еще не замерз полностью. С научной точки зрения атмосфера переохлаждена вмешательством в климат. Местная Воля Мира додумалась использовать вообще всех пробудившихся живых для выработки тепла. На дне территории Глубоководных растут поистине огромные водоросли Рения. Их стебли нередко оказываются шире многоподъездного дома, создавая вокруг себя маленький биом для подводных обитателей. Жители мира Фризе называют области прорастания Рения, подводными садами Глубоководных, так как твари живут с растением в симбиозе, питаясь его плодами, листвой и прочей живностью, плавающей вокруг. Источником энергии для растений-гигантов служит сама мана. Не так давно, местные ученые обнаружили, что Рений стал постепенно замещать каменные линии вен дракона в коре планеты, своими толстыми корнями. Тут и дураку понятно, что растение стало еще одним стратегическим оружием в руках Воли Мира.
        В конечном счете, сады Рения, биомы вокруг него и Глубоководные, служат тем источником тепла, благодаря которым мир Фризе еще не замерз окончательно. Как это обычно и бывает, желая победить Дворцы в Битве за Будущее, Воля Мира выбрала себе весьма опасное живое оружие.
        Сколько бы я не всматривался в окружающее нас пространство, ничего не было видно. На сотни километров вокруг нет ни намека на присутствие хоть какой-то жизни.
        - Я думал, будет сложнее избегать глаз Воли Мира.
        Однорогий ухмыльнулся и, не переставая плыть вперед, указал рукой сначала вверх, на толщу льда, сковавшую поверхность планеты, а потом вниз, в непроглядную тьму.
        - Ты в водном мире, дорогой гость! По твоим земным меркам, мы сейчас как бы летим в верхних слоях атмосферы. Без шума двигателей и маноследа. Без вспышек ауры и подводных взрывов. После преодоления охранного кордона Глубоководных на границе их территорий, здесь, во тьме, можно относительно безопасно передвигаться. Опасность представляет только Экидефиал, один из Императоров Глубоководных. Ты, возможно, видел его во снах, когда стал проводником древа кошмаров.
        Так тварь с тысячей щупалец из тьмы на дне водоворота - реально существующий Император?
        - Он опасен даже для вас, господин Байх?
        - Для всех, дорогой гость! Эки…Экиде…тьфу! В общем, эта тварь сверхчувствительна ко всем проявлениям сознания в верхних и средних слоях астрала. Обычно Воля Мира использует эту тварь, как стража границ Глубоководных. Он чует на большом расстоянии эманации смерти, сильные ауры жизни и любые скопления живой силы противника. Действие его Дворца Жизни ты уже испытал на себе.
        Проще говоря, Экидефиал, тот Император-спрут, насылает на пробужденных кошмары. Тех, кто слаб ментально, может подчинить или навязать свои мысли, заставляя выполнять свои приказы.
        - Воля Мира может атаковать нас напрямую?
        - Только в астрале. И только на границе Колыбели Цивилизаций. Там ее могущество сравнимо с сильным Императором. Потому Воля Мира и набирает себе защитников, используя их как своих помощников в войне против пробужденных.
        Почуяв что-то неладное, Байх молча продолжал плыть вперед, туда, куда указывала стрелка компаса, а потом резко изменил курс и поплыл вертикально вверх. Вскоре показалась толща льда у поверхности воды и Однорогий, отпустив меня, сам без каких-либо проблем влетел в двухсотметровую крышку изо льда, пробив сходу несколько десятков метров. Последовало несколько мощных атак и ледяное крошево со свистом вылетает на поверхность. Мгновением позже появившийся Байх, схватив меня, рванул в рукотворный проход, зарастающий прямо на глазах.
        Выбравшись наружу, Однорогий устремился вертикально вверх, поднявшись за пару вздохов на высоту нескольких километров.
        - Телепорт! - сквозь свист рассекаемого воздуха раздался крик Байха. - Быстро! Чем дальше отсюда, тем лучше!
        Снаружи стоял день. За счет обостренного шлемом восприятия я увидел вдалеке горный хребет из льдов. Телепортировавшись на него, тут же глянул на компас и сделал еще три последовательных прыжка на предельно доступную дистанцию. У одного из навесов, удачно прикрывающих от сильного ветра, я остановился восполнить запас маны.
        - Х-холодно! Господи, как же з-здесь холодно!
        - Экономь силы! - тело Однорогого излучало целый факел из пара. - Внизу мы столкнулись с какой-то новой системой обороны Глубоководных. Надо будет Эшхарту о ней рассказать. Там, впереди, стала образовываться стена из льда. А слой льда сверху начал стремительно нарастать. Застрянь мы там чуть подольше и нас бы в ледяной гроб закатали.
        - Раньше такого не было? Бр-р-р-р!
        - Нет, - Байх нахмурился. - Требуется огромное количество ауры, маны и сильное родство со стихией воды, чтобы управлять насколько массивными объектами изо льда. Тут два варианта. Либо это стационарная линия защиты внутренних территорий Глубоководных. Либо кто-то из драконов решил незаметно напасть скорее на меня, драконоубийцу Сай-Клоу, а ты оказался поблизости.
        - Н-на какое-то время мы в б-безопасности. Телепортации увели нас на т-триста с лишним километров вглубь т-территории Глубоководных.
        Температура воздуха - минус 250 градусов. Магофон едва заметен, будто мы где-то высоко в стратосфере, а не на поверхности планеты. Развернув ауру наружу, стал замечать как она постепенно увядает от слишком сильного холода. Второй мозг создал вокруг тела дополнительную воздушную оболочку и подогрел ее стихией огня, нивелировав недостаток мощности грелки, входящей в комплект одежды.
        Снова возникло ощущение, что Соу и Арчи о чем-то разговаривают. Однорогий провел рукой по щеке.
        - Знаешь, гость, задержись ты в Школе подольше, и я бы нашел способ выгнать тебя из нее без диплома. Уж больно много зла ты принес с собой в мир Фризе. Запереть бы тебя в какой-нибудь клетке до скончания веков, дабы ты ответил за свои поступки! Но ты сейчас слишком уж нужен Эшхарту, да и миру в целом.
        - Знаю, господин Байх. Войну любят идиоты, которые о ней ничего не знают, и отморозки, типа нас с вами, которые знают о ней слишком много. Слишком уж много крови мы с вами повидали. Но для остальных 99 целых и 99 сотых процента населения, война - это смерть и разрушение. Вы думаете, я зло? Воля Мира Фризе увидела в вирусе Морфея и блокаде мира, фактор временного локального преимущества. Не форсируй я события на Играх Старших, у населения вашего мира не осталось бы вообще никаких шансов на победу. Тысяча титанов стало тем преимуществом, которое временно склонило чашу весов в пользу Дворцов.
        Байх улыбнулся, посмотрев на Соу и на мой шлем.
        - Ты уверен, Джон Голд?
        - Уверен. Иногда отсутствие выбора - это единственный способ заставить людей двигаться дальше.
        - Ты дитя войны, да?! - гигант расправил плечи. - Хорошо. Сколько раз ты еще сможешь нас перенести без потерь для себя? Ну или на какой расстояние?
        На моем личном запасе маны - еще три прыжка. Однорогий весит под полтонны! Если брать запас маны из аурохранилищ, то прыжков на тридцать, но черт его знает, как мы потом сможем экстренно вернуться в столицу Халифата.
        Услышав мой ответ, Байх предложил сделать еще десять прыжков по поверхности, а потом снова уйти под воду и продолжить путь там. Так запаса ауры и маны точно хватит для портала обратно в город.
        Ледяные ловушки в безжизненных водах повторялись еще трижды, с каждым разом действуя всё быстрее и агрессивнее. Один раз нам все же пришлось вернуться в столицу, дабы пополнить запасы ауры и маны, а заодно и передохнуть.
        К тому моменту, когда мы добрались до границы сада аномалий, прошло уже пять дней. По дороге удалось раскидать сеть маяков-ретрансляторов, которые теперь мониторили движения крупных сил Глубоководных вдоль нашего маршрута. Данные будут отправляться в формирующийся заново штаб Союза Наций мира Фризе.
        Остановившись на границе кратера взорвавшегося супервулкана, я присвистнул от удивления. Внизу всё сверкало от аномальных подводных молний, вихрей маны, черных дыр природных порталов и самых разнообразных тварей. Даже обжитое дно Глубоководных и то начиналось лишь в нескольких километрах от этого проклятого места.
        Однорогий указал рукой на не застывающую лаву на дне сада аномалий.
        - Видишь дно?
        - Вулкан? Вы специально не говорили мне, что нам и впрямь придется лезть в жерло вулкана?
        - Перед тобой последний действующий вулкан этого холодного мира. Его питает не магма планеты, а нечто иное, спрятанное под землей.
        Со слов Однорогого, Эшхарт хотел построить здесь город, используя тепло от вулкана, как геотермальный источник энергии. Но сад аномалий слишком непредсказуемое место. Слишком много тут монстров-мутантов, да и само место находится в самом сердце территории Глубоководных.
        Стрелка компаса мертвеца нервно дрожала, указывая что мы почти на месте.
        - Голд, - Однорогий остановил меня. - Там, внизу, может быть всё, что угодно. Адоная, племянница Эшхарта увидела тут монстра-мимика, прикинувшегося ее покойным супругом. Тварь укусила Адонаю за шею, впрыснув ей в артерию свой пищеварительный сок. Не будь с нами Эшхарта, ее смерть была бы крайне мучительной. Не верь ничему, что тут увидишь!
        Это уже что-то действительно новенькое! Даже ламии с их всеведующими хрониками не упоминали монстров-мимиков, способных быстро считать альфа-волны с чужого мозга.
        - Понял. Еще советы?
        - Побереги свой доспех духа. Мы на глубине 12000 метров. Я прикрою тебя своей аурой от давления воды. В случае реальной опасности, уходи телепортом на поверхность, к тому лагерю, где мы останавливались в последний раз. Я оставил там запасное аурохранилище.
        Видя непонимание на моем лице, Однорогий ухмыльнулся.
        - На кону лекарство от Морфея и конец войны. Не радуйся такой опеке, думая, что твои грехи забыты, вейде!
        Спускаясь с внешней границы кратера супервулкана, мы всё больше и больше убеждались, насколько опасно это место.
        - Сжатое пространство! - Байх сжал свою ауру еще сильнее. - Раньше его не было.
        - 17200 метров. До дна еще далеко.
        Вскоре стало понятно, что внутри кратера пространство сжималось все сильнее и сильнее. И если верхняя часть вулкана была на глубине в 12 километров, то дно и лава находились на глубине 25 км. Мы зависли примерно в тысяче метров над поверхностью озера из раскаленной горной породы. Даже Однорогий удивился, заметив растущие тут деревья и растения.
        - И этого тут тоже раньше не было. - Байх кивнул на массивные водоросли.
        - Система…
        - Что? Сбоит?
        - Нет. Интерфейс работает, но не распознает эти растения!
        Следуя за стрелкой, Байх поплыл было вперед и неожиданно замер. Впереди пронесся кусок искривленного пространства, двигавшийся как толстая невидимая змея. Однорогий да и я сам удивленно открыли рот.
        - Живое пространство? Чего только ваша Система не придумает.
        - Не понимаю. Как ЭТО вообще может быть живым?
        Не понимаю, но чувствую то же, что и Байх. Это был кусок живого пространства. Не астрала, не маны, не физического существа, а чего-то принципиально иного.
        Чем больше мы блуждали, тем очевиднее становилась проблема со сжатием пространства в саду аномалий. Одно и то же место можно проплыть, казалось бы, дважды, но по факту два участка местности разделяют огромные расстояния. Если бы пространство было бумагой, то его бы сложили много раз в хаотичном порядке, а потом сделали прозрачным, показав на дне лавовое озеро. Так и получается. Плывешь прямо, а по факту это может быть и верх, и низ и даже назад. Без компаса Навигатора в такие места лучше вообще не соваться! Зайти можно, а выбраться скорее всего уже нет.
        - Кузан Таленор. Кузан Таленор, - Байх несколько раз повторил это имя. - Как же ты смог здесь выжить?
        Сделав несколько кругов вокруг одной точки, Однорогий остановился.
        - Не понял. Здесь же ничего нет!
        - Есть, - я напряг глаза, смотря на потоки маны исходящие из точки в пространстве. - Тут что-то типа природной формации. Поток маны, бьющий наружу, такой силы, что Император обзавидуется.
        Байх провел рукой перед собой.
        - Не чувствую ничего аномального. Магофон такой же, как обычно.
        - Байх, - от удивления я забыл употребить привычное «господин». - Какой, к черту, обычно? Да тут плотность магофона - 200 дивизионных единиц! Двести! Для призыва Императора в мир, требуется всего 16! А в этом саду даже Полубогу станет плохо!
        Однорогий непонимающе глянул на меня, а потом на моего фамильяра.
        - Я Сай-Клоу, Джон Голд. Для нас мана также естественна как для вас воздух. Если тут и впрямь всё так плохо, почему ты еще жив?
        - У меня способность высшего родства с маной. У меча родословная хорошая. Шлем сам себя сейчас защищает, питаясь моей очищенной маной. А малыш Ктулху считай, что в родной среде оказался. Ему плевать на высокое давление воды и заоблачный магофон.
        Фамильяр тем временем с любопытством кружил вокруг складки пространства, очевидно также ее чувствуя. Глаза у головоногих по своей структуре почти ничем не отличаются от человеческих. Однако осьминоги могут видеть поляризацию света, смотреть на мир панорамно и глядеть разными глазами на разные предметы. Маленький Ктулху несколько раз изменил форму своих зрачков, подбирая подходящий спектр зрения. А потом как-то хитро протянул к ней свои крохотные щупальца и, протиснувшись внутрь формации, исчезнул.
        Система тут же отреагировала на событие.
        КОНТРАКТ С ФАМИЛЬЯРОМ КТУЛХУ РАЗОРВАН В СВЯЗИ СО СМЕРТЬЮ СУЩЕСТВА!
        На душе стало горько. Умер!? Однорогий видимо ощутил пропажу чужого сознания в ближайшем астрале.
        - Умер?
        - Не уверен. Система пишет контракт разорван в связи со смертью фамильяра. Понять бы, что тут вообще произошло. Откуда тут вообще такой фонтан маны?
        Однорогий провел рукой по складке пространства, ничего не чувствуя.
        - У нас, в мире Клоу, был свой сад аномалий. Ни я, ни наши исследовали, не видели тех вихрей маны, о которых ты говоришь. Айтрейа, голова нашей науки, считала, что через сад в мир приходит мана.
        - А разве это не Колыбель и живые организмы создают ману?
        - Нет, не всю! - Байх покачал головой. - Биосфера не способна создать столько маны, чтобы начать Битву за Будущее. Колыбель скорее всего управляет потоками маны приходящими из вне. А здесь, в саду, собрано то, чем колыбель не может или не хочет управлять. Подумай сам, Джон Голд. Куда уходит мана из мира, в котором Колыбель разрушена, а ткань пространства разрушается на острова осколков?!
        Тут вспомнилось одно из моих первых пророчеств на Играх.
        «Хей-хо! Она сказала, что ты нашел ее там, где никто другой не стал бы искать. Где понятия жизни и смерти сходятся воедино, создавая условия для существования за гранью».
        То есть там, в формации, находится некое место, где жизнь и смерть сходятся воедино?! Пространство, где маны так много, что даже Полубогу станет плохо.
        - Господин Байх, я войду в эту формацию. Раз Ктулху смог, значит и я смогу. Если Кузан Таленор там, я вытащу его оттуда и притащу в халифат.
        - Ты погибнешь! - Однорогий покачал головой. - Не знаю, что там внутри, но оно точно убьет тебя. Я ничего не чую. Ни эманаций смерти, ни жизни, ни даже намека на астрал или присутствия чего-либо, кроме маны. Так не бывает.
        В разговор вмешался Соу.
        [Джон, я в эту дыру точно не полезу. На Землю, пожалуйста! Но точно не сюда! Однорогий пытается тебе сказать, что пустотой пахнет только смерть. Не нежить, как я, а именно окончательная смерть. Полное развоплощение.]
        [Сэр, господин Соу прав. И я и он погибнем в месте, где нет астрала.]
        [Лезть всё равно придется. Где-то там Кузан, а значит и мой билет на Землю. С вами или без вас, я туда залезу.]
        Закончив разговор, я все-таки сумел ощутить, легкую, едва уловимую нотку чужого предвкушения, исходящую от разумных предметов. Ладно! Они свой выбор давно сделали. Сняв их с себя, передал Байху.
        - В случае, если я не вернусь, присмотрите за моими вещами.
        - Гость, - Байх улыбнулся. - Я спрошу снова: ты уверен, что хочешь закончить именно так?
        - Выбор давно сделан. И отнюдь не мной.
        Приложив руки к щели в пространстве, из которой дуло ветром маны, я протиснул внутрь свою ладонь.
        … обнаружены три регалии Системы активного типа: навигатор, второй мозг, инвентарь…
        … допуск во «Внешние Земли» получен…
        … Истинное Имя обнаружено…
        … Эйдос личности освоен на 7 %…
        … Начат процесс квантанизации…
        Мгновением позже весь мир для меня сжался в точку и пропал.

* * *
        Тело Джона Голда растворилось в потоке света и исчезло, втянувшись в щель, которую мгновением раньше Байх не видел. Все личные вещи человека, включая одежду и аурохранилища, остались плавать снаружи. Перенос затронул только тело владельца.
        [Господин Джон погиб. Соу, вы тоже получили сообщение?]
        [Да, получил. Мой контракт расторгнут в связи со смертью владельца.]
        Байх знал, что так всё и должно было закончится. Это было видно по глазам Голда с того самого момента, как они встретились на подземном полигоне Брута. Мучителен путь пророка, заранее знающего о предательстве.
        Черный меч завис в воздухе всего в метре от Однорогого.
        [Я и это недоразумение в виде шлема свободны от контрактов. Байх? Теперь, когда Джона нет в живых, вы готовы заключить с нами контракт?]
        Однорогий взял паузу на раздумья.
        [Вы последние десять дней, только и пытались, что сменить хозяина. Но есть один важный момент. Соу, ты знаешь, что значит слово вейде?]
        [Нет. А это сейчас важно?]
        [А ты Арчибальд, знаешь?]
        [Нет, сэр. Термин точно не из лексикона общего языка Титардо и других известных малых народностей.]
        Байх кивнул своим мыслям, беря меч в руки.
        [Разница, между вами двумя и вашим бывшим хозяином в том, что он знал значение слова вейде и специально его не спрашивал. Знай вы его и предложения от Соу не состоялось бы вовсе. А Джон хотел, чтобы вы спросили!]
        Взяв второй рукой шлем, Байх заглянул в его пустые глазницы.
        [Вейде, значит кровный враг! «Тот кто убил Сай-Клоу». Для зрителей, все чудеса в финале Игр Старших, были совершены руками Джона Голда. Зрители видели его ник! Его титана! Слышали его голос. Большинство наших соплеменников считает, что именно Джон убил четвертых Сай-Клоу вставших на сторону судий. Но не мы, истинные Сай-Клоу! Однорогим с самого начала было понятно, что на стороне Джона был некто с неполной силой ранга Императора. И именно этот кто-то убивал Монархов, судий и наших соплеменников.]
        Гигант подкинул притихший меч в руке.
        [Например, некий монстр! Император Нежити Соу по прозвищу «Чужак», якобы погибший во время Пряток. Это же ты убил наших соплеменников?]
        Атака меча не заставила себя ждать. Из-за высокой плотности маны и аномальности самой местности, искажение в пространстве стало видно даже обычному глазу. Байх не успел полностью уклонится от атаки. Линия разреза прошла через глаз и половину лица, так и не углубившись дальше.
        [Аррр!]
        [Да, что у тебя за плоть такая?! С двух шагов я даже Императора убить бы мог!]
        Однорогий улыбнулся и сделал шаг назад, разрывая дистанцию. Рана не была смертельной. Пальцы гиганта сжались, ломая шлем-Арчибальда.
        [Душа монстра! Только отъявленный подонок, мог предложить контракт еще до того, как пришло сообщения о гибели прежнего хозяина.]
        [И что в этом плохого?! Каждый выживает, как может!]
        [Ты не понимаешь, да?! Джон, ваш прежний хозяин, не хотел иметь слуг, чью преданность так легко пошатнуть!]
        Байх громко расхохотался, выпуская свою могучую ауру наружу. У Джона не было возможности отказать бывшему Императору Нежити в контракте! Поступи он так и Соу бы быстро убрал свидетеля, знающего о его тайне. Поэтому тогда контракт был заключен на взаимовыгодных условиях. Инструмент и владелец пусть и нашли друг друга, но продолжали сомневаться в своем выборе.
        Стоило появится на горизонте Байху Сай-Клоу, человеку с генами дракона, как разумный меч сразу оценил его, как куда более перспективного хозяина. Еще в те дни, когда Джон спал на полигоне, меч уже начал подбивать клинья к Однорогому, переманив на свою сторону и разумный шлем. Джон не мог не увидеть такого будущего! Какой воин согласится использовать меч, который может предать тебя посреди боя?!
        Успокоив свои мысли, Байх встал в стойку для «Дальнего Удара». Воля воина, ковавшаяся больше двух веков, сейчас чувствовалась в каждой частичке ауры, выпущенной наружу. Соу вытащил их хранилища своего боевого титана и теперь походил на себя прежнего. Рыцаря в латных доспехах с массивным мечом в руках!
        Байх улыбнулся собственным мыслям. Бой на смерть? Не беда! Жаль, что только сейчас он понял, почему Эшхарт так старался как можно скорее выгнать Голда из города.
        - Понятно! Твой прежний хозяин доводит всех, с кем взаимодействует, до грани самоубийства! До крайностей, если быть точным! Вера и правда или сомнения, предательство и смерть. Катализатор качеств личности в чистом виде! Огонь, что сжигает или закаляет! А теперь давай, вейде Соу! Покажи мне, что значит биться на смерть!
        Для истинных Однорогих, вейде был не Джон Голд. А тот, кто пользовался его именем на Играх.
        @Тут был Чеширский Кот (=^? ^=)
        Глава 7.1
        Внешние земли
        Вода в саду аномалий вскипела от вырывающейся наружу мощи! Монстр-супермутант, уже вступивший в мифическое царство силы, использовал возможности боевого титана, наделяя свою ауру «Законом Смерти», старшим проявлением магического элемента жизни. «Всё живое умирает - всё, что живо, по умолчанию смертно!» Император Соу «Чужак» в совершенстве освоил эту сторону магии антижизни.
        [Вейде! Решил наконец показать, на что действительно способен?]
        [Чертово драконье отродье! Сколько же в тебе гордыни?!]
        Перед гигантским титаном-рыцарем в воде парила фигура Байха Сай-Клоу, чья рана на лице быстро рубцевалась и уже показались контуры нового глаза. У Соу не осталось силы божественности для смертельных ударов.
        Почувствовав вкус собственной крови во рту, драконоубийца стал излучать настолько кровожадную ауру, что в радиусе нескольких километров не осталось вообще ничего живого. Именно он заставил воду вскипеть, вынудив всех более-менее разумных существ бежать отсюда подальше. Совершенное проявление гармонии Однорогого с миром подавляло ауру антижизни противника.
        Байх, ударив на огромной скорости воду перед собой, послал в сторону противника «дальний удар». Особая техника боя Однорогих проводила физическое и магическое проявление атаки через астрал, выпуская их потом в реальный мир в заданной точке. Как в ближнем, так и в дальнем бою такой удар игнорировал любые магические и физические щиты противника. Особенность «дальнего удара» в том, что его конечным проявлением в момент атаки в реальном мире можно управлять, оставляя исходный размер удара или увеличивая его по площади. Так атака Байха, посланная в сторону Соу, выросла в размерах, накрыв спустя мгновение всего титана.
        Абсолютное превосходство в силе со стороны Байха стало очевидным в первые же секунды боя. Однорогий пытался задать ритм сражения, непрерывно атакуя и истощая ауру противника. Но Соу, будучи опытным воином, сразу просчитал планы противника! Большой размер титана накладывал серьезное ограничение скорости реакции тела на команды пилота. И драконоубийца этим активно пользовался, раз за разом снижая своими атаками прочность доспеха духа противника.
        Байх, почуяв неладное, разорвал дистанцию, уклонившись от очередной атаки аурным лезвием Соу… Здесь, на глубине семнадцати тысяч метров, давление воды достигает 1700 атмосфер! Брошенный с поверхности камень опускается на дно уже в виде раздробленного песка. Меч-нежить, остановив своего титана, отказался от доспеха духа и начал излучать настолько безумную жажду крови, что впечатлил даже Однорогого. Жизненная сила титана сгорала, выпуская целое облако из крови и ошметков плоти. Тело сжималось и корежилось, выбрасывая наружу всё, что сочло лишним.
        Спустя полминуты горения на месте титана стояло нечто иное. Существо, чей омерзительный внешний вид был чужд человеческому разуму! До такого мог додуматься только загнанный в угол монстр.
        У переродившейся твари отсутствовал кожный покров. Рост чуть меньше трех метров. Поверх красных волокон основных мышц вдоль всего тела паутиной шел внешний слой связок и нервных волокон, выполняющий роль второго вспомогательного мышечного каркаса. Лица не было, как и глаз, ушей, носа и рта. Голова выполняла роль балансира в уже привычном для Соу теле человека.
        Осмотрев внешний вид противника, драконоубийца насторожился.
        [Ты удивляешь, вейде! Перешел в ранг Витязя и выбрал оболочку со специализацией на скоростных боях, отказавшись от лишних органов чувств и внутренних органов. Теперь тебе даже давление воды не страшно.]
        Без такого сверхплотного магофона и наличия боевого титана противник не смог бы так легко пройти свою биотрансформацию. Требовалось свободная плоть, жизненный опыт и открытая специализация. Встреча с Байхом стала для Соу катализатором в вопросе быстрого принятия сложного решения.
        Поняв суть трансформации тела противника, Однорогий сказал спокойным голосом.
        [Вижу, ты направил все свои свободные начала на управление телом?!]
        Не отвечая на слова человека, тварь, взявшись за меч обеими руками, приложила его лезвие ко лбу. Биоморфизм, одно из умений высшей нежити. Драконоубийца, уже видевший подобное в Бездне, всё верно понял. Нынешнее тело является одноразовым! Боевым конструктом, созданным специально для того, чтобы даровать своему владельцу огромную силу на короткий промежуток времени. Свободные начала, используемые ранее для управления внутренними органами и органами чувств, перенаправились во внешний мышечный каркас, тем самым повышая скорость реакции тела в несколько раз. Нынешнего резерва сжатой до предела ауры и маны хватит всего на час непрерывного боя!
        Аура, витающая вокруг Соу, начала насыщаться красным цветом.
        [Я - основа своего меча! Мой мир есть жизнь и смерть! Несломленный в пути, не знаю невзгод и поражений! Я - Соу Чужак, рвущийся сквозь судьбы оковы!]
        Однорогий насторожился, заметив, как загорелась аура, выходящая из тела твари.
        [Сжигаешь жизненную силу?! Твое последнее ультимативное умение?]
        Каждый освоенный ранг силы расширяет возможности пробужденного! Нули открывают доступ к Системе. Новики получают класс. Стражи - доспех духа. Ратники - личный предмет для фокуса силы, внешний сферический щит и возможность сжатия ауры для плетения заклинания. Витязи выбирают свою специализацию и свое ультимативное умение. В народе его называют проще - ультима. Сжигая силы владельца, она дарует кратковременное усиление уже имеющихся возможностей. Так новоявленный Витязь, применив ультиму, может сравниться по силам с Витязем пика четвертой ступени. От полученных травм эфирного и физического тела после применения ультимы Пробужденный восстанавливается по меньшей мере четыре недели.
        Входя в ранг силы Рыцаря, аура Пробужденного снова уплотняется и появляется необходимость прокачки ультимативного умения до 2-го уровня, дабы сохранить эффект усиления в пять ступеней. Теперь ценой его применения становится уже сожжение не только ауры, но и самой жизненной силы владельца. Пять лет - десять лет - двадцать лет. Чем дольше применяешь, тем сильнее последствия. После всего одного применения такого умения Пробужденный быстро стареет. Однако бывают случаи, когда без применения ультимы Пробужденному попросту не выжить. Например, при бое с противником, превосходящим тебя на целый ранг силы! А то и больше! Ультима 1-го уровня дает Рыцарю усиление в 1 -2 ступени. А ультима 2-го уровня в 5-ть ступеней.
        Последняя веха развития ультимативного умения находится на ранге Монарха. Пробужденный сжигает и свою ауру, и жизненную силу, настолько сильно травмируя собственное тело, что разрушаются свободные начала. Для задействования этой грани ультимативного умения Пробужденный должен в совершенстве осознавать свой эйдос и смысл, заключенный в истинном имени. Ультима Монархов на 1-м уровне дает усиление на 1 ступень. На втором - на 3 ступени. И на 3-ем - на 5 ступеней.
        До сегодняшнего дня мало кто знал, что будет, если супермутант в ранге Витязя применит сразу ультиму 3-го уровня.
        Тварь подняла голову и посмотрела на Однорогого. Как и любому другому существу, рожденному монстром, Соу было наплевать на эмоции и обиды противника. Вейде? Пусть будет вейде. Таких ярлыков Чужак повидал сотни за свою долгую жизнь вечного одиночки.
        Еще в момент биотрансформации плоти титана, вместе с переходом в ранг Витязя Соу использовал ультиму 1-го уровня, достигнув сразу пика силы нового ранга. Для бывшего Императора, а ныне супермутанта, обойти ограничение в максимальное усиление на пять ступеней оказалось проще простого. Существам, вошедшим в царство мифов, земные законы не писаны. Главное, чтобы свободных начал хватило.
        Байх упустил момент, когда плотность ауры Соу перескочила из ранга Витязя в Рыцаря. Меч-нежить использовал сразу 3-й уровень ультимативного умения, задействовав истинное имя и глубокое понимание собственного эйдоса нежити.
        Перед Байхом в воде висело то, чего не могло быть в принципе!
        [Супермутант! Теперь понятно, что Эхшарт имел в виду, говоря, что существам из царства мифов законы не писаны.]
        Нежить, чья аура и жизненная сила уменьшались каждую секунду, едва войдя в ранг Витязя, смогла поднять свой ранг силы до середины ранга Рыцаря, перемахнув аж через пятнадцать ступеней. Все равно что со 142-го уровня сразу перепрыгнуть на 681-й! Пусть и на короткое время.
        Такую угрозу Однорогий уже не смел недооценивать. Драконорожденным не требовались ультимативные умения от Системы. Зачем?! Они давно изобрели свое!
        Не отводя глаз от противника, Байх стал напитывать тело аурой, повышая ранг силы с пика Монарха до пика Императора. Однорогий так же легко, как и Соу перемахнул через ограничение в пять ступеней максимального усиления, остановившись на десяти.
        Аура Однорогого усиливалась всё сильнее и сильнее, вызывая волны искривления самого пространства, что привело к вибрации верхних слоев астрала. Мироздание Фризе было не в силах поддерживать еще больший уровень проявляемого здесь могущества.
        Заметив крохотную брешь в защите противника, Соу стремительно атаковал, заставив воду вскипеть на своем пути. При нынешнем усилении у него была от силы минута для боя. И он использовал каждый ее миг!
        Здесь, в саду аномалий, драконоубийца встретился лицом к лицу с высшим проявлением силы супермутанта! Вместо защиты от атак мечом, Однорогий ответил встречными ударами из сжатой до предела ауры. В месте касания меча и кулака выброс силы породил ударную волну, снесшую небольшой подводный холм из кораллов.
        Соу отбросило на полсотни метров, и спустя полсекунды он уже снова ринулся в самоубийственную атаку, заставляя Байха уйти в оборону. Вода на пути воина-нежити окрашивалась цветом его собственной крови. Сжатая плоть титана разрушалась прямо на глазах!
        Дальний удар? Дистанционная атака? Меч-нежить не давал расслабиться Однорогому и на долю секунды, ускоряясь всё сильнее и сильнее. Двадцать ударов в секунду вскоре стали сотней, и скорость боя всё нарастала. Два сверхсущества, посвятившие жизнь войне по разные стороны баррикад, сейчас использовали всё свое мастерство в попытках разорвать противника на части! Огонь под водой, удар сквозь пространство? Для них нет ничего невозможного! Драконоубийца и меч-нежить - оба видели сквозь любые материальные преграды. Им давно было плевать на фокусы с ограничением области видимости. Только голая мощь и смертоносность атак! Вот что сейчас стало действительно важным!
        Здесь, в воде, где преимущество Монарха в полете сходит на нет, у Соу появился крохотный шанс биться со столь сильным противником лицом к лицу! Сотни, а потом и тысячи ударов воина-нежити, вложившего саму свою душу в меч, с каждой встреченной им в лоб атакой становились всё сильнее. И наконец, сверхнавык Повелителя Меча у Соу, давно застрявший на 6-м уровне развития, начал стремительно расти! Спустя две сотни ударов, нанесенных по Однорогому, лезвие меча-нежити вспыхнуло мягким синим пламенем, разом увеличив наносимый урон в несколько раз.
        От очередной атаки воина-нежити драконоубийца уклонился, ощутив опасность в синем пламени вокруг меча. Последний удар Соу был уже не тем, что Однорогий мог позволить себе отразить незащищенными руками. Достав из-за пояса кожаные перчатки с костяными накладками, Байх надел их в мгновение ока.
        [Гордись собой, вейде! В последний раз я использовал боевые перчатки из кожи Ави’Деоса, когда подрался с местным драконом-хранителем! Уж больно мерзкие эти твари!]
        Однорогие не имели личных предметов. У них нет классов, специализаций Витязя, боевых душ Монархов и Дворцов Жизни Императоров. Даже саму ауру они используют не так, как Пробужденные, а по-своему! Но одна деталь всё же делает Однорогих похожими на обычных людей. Предметы, фокусирующие их ауру в момент атаки!
        Не обратив внимание на слова Байха, меч-нежить ускорился еще сильнее, применив последовательно три умения: взрыв скорости, скольжение и разрыв, усиливая и без того мощную атаку до предела. Встреча объятого пламенем меча и кулака породила ударную волну, на мгновение всколыхнувшую верхние слои астрала. От мощной отдачи, прошедшей через лезвие клинка, каждая косточка во временном теле Соу оказалась раздроблена. Самого его отшвырнуло далеко в сторону, окрасив весь путь пролитой кровью.
        Байх, не веря, уставился на собственную руку. Лезвие меча смогло прорезать его перчатку и застрять в костяшке пальца.
        [Седьмой уровень дао меча?! Ты - второе существо за всю мою долгую жизнь, сумевшее добиться подобного.]
        Измочаленное тело меча-нежити не успевало восстановить многочисленные переломы и разрывы тканей. Перед Однорогим, чья плоть продолжала фонтанировать льющейся наружу мощью, висело жалкое подобие физической оболочки Императора Нежити. Сколько бы комар-мутант не бился о бетонную стену, ему ее не сломать. Этой самой стеной был колоссальный разрыв в два с лишним ранга силы!
        В тот момент, когда Байх готовился нанести смертельный удар, Соу понял, что ему все-таки удалось победить в этой схватке!
        Нахмурившись и ощутив опасность, Однорогий ударил локтем себе за спину, ломая костяной шип, вынырнувший прямо из астрала. Пока он отвлекался, сразу две воронки стихийных порталов быстро появились рядом с Соу, являя миру две фигуры Защитников Мира Фризе. Первой был гном с огромным пузом, закованный в сплошной балахон из кольчуги. Голова, руки, ноги - всё было им накрыто. Очевидно, некогда в прошлом Воля Мира подкупила верность гнома, докачав сейчас его развитие до пика ранга силы Императора. Вторым существом был Император Глубоководных с восемью щупальцами вместо ног, закованный от пояса и до головы в прочный хитиновый панцирь. Вдали, на безопасном расстоянии от места схватки, из астрала вынырнула черная как смоль фигура осьминога с тысячей тонких щупалец. Именно его атаку и ощутил Однорогий несколькими секундами ранее.
        Взглянув на черный шар с щупальцами, Байх сразу его узнал. Император Экидефиал! Страж внутренних границ территории Глубоководных! Эта Тварь с большой буквы была известна своей сверхчувствительностью к любым проявлениям сознания в верхних слоях астрала. Очевидно, опасаясь диверсии в своих яслях с кладками яиц, Глубоководные усилили охрану внутреннего периметра, переместив сюда Экидефиала. Все-таки скоро состоится генеральное сражение, и там потребуется вся мощь фракции Глубоководных.
        Однорогий понял, что Соу всё просчитал заранее! Не имея достаточно сил для противостояния, он пошел иным путем, до которого додумается только загнанный в угол зверь. Используя ультиму, Соу вынудил Байха взяться за дело всерьез. Появление мощной ауры существа в ранге Императора заметили Глубоководные, прислав сюда срочно сразу трех Защитников Мира.
        [Неплохо, вейде! Ты использовал меня, как маяк для привлечения этих тварей?]
        Как и в прошлый раз, меч-нежить не ответил Однорогому.
        Понимая, что каждая секунда промедления повышает риск смерти, Байх принял решение отступить. Сложив ладони лодочкой, драконоубийца сформировал между ними сферу размером с теннисный мяч из сжатой до предела ауры. Астрал начал вибрировать всё громче и громче. За пару секунд сфера увеличилась до размера баскетбольного мяча, легко умещаясь в огромных ладонях Байха.
        [Удар, разрушающий пространство!]
        Крупномасштабная атака по области разом вытянула из Однорогого половину запаса ауры. Этот прием Сай-Клоу разработали уже после перехода в мир Фризе, обнаружив, что здешние законы мироздания не позволяют проявляться энергии сверх определенного объема.
        Вылетевший из рук Байха шар, поднявшись на несколько метров, взорвался ослепительно ярким светом. В реальном мире, несмотря на огромное давление, вода вскипела и испарилась. Разорванный на куски астрал выжгло так, словно по нему прошелся огонь Агрифинона, уничтожая любые намеки на проявление жизни. Сильнее всего досталось ноосферному плану мира Фризе. Порожденная взрывом волна на некоторое время ввела сознание задетых ею Пробужденных в состояние ступора и вызвала потерю ориентации в пространстве. Стоящий рядом с гномом уродец Глубоководных не выдержал основной мощи атаки и умер в следующий миг. Сам гном выжил, прикрыв себя и искалеченное тело Соу проявлением своего Дворца Жизни оборонительного типа. Атака Байха задела даже Экидефиала, наблюдавшего за боем на почтительном расстоянии. Все, кто попал под ноосферную волну, впали в кратковременный ступор.
        Были и исключения! Лишенные подключения к Системе истинные Сай-Клоу не испытывали подобных последствий от ноосферной волны. Пережив ударную волну, Однорогий использовал замешательство противника и, резко ускорившись, поплыл вертикально вверх. Сейчас только на поверхности планеты у него будет шанс сбежать от преследования.
        Уже подплывая к толще льда, Однорогий услышал слабый и истощенный до предела голос души Соу. Сил у воина-нежити было так мало, что начало фразы и вовсе не удалось расслышать.
        […Голд уходил в надежде вернуться сюда. В этот холодный мир из воды и льда! Теперь я не знаю, чего стоит бояться больше. Что у него получится и он найдет лекарство?! Или нет и он не вернется сюда вовсе?!]
        Поняв истинный смысл душевного послания, Однорогий на секунду остановился, позволив себе злобно улыбнуться! Добегался, вейде!
        Желая выжить любой ценой, Соу призвал на свою защиту силы Тварей. А теперь столкнулся с тем, что сам не так давно навязал Джону Голду.
        [Карма сурова, вейде!]
        Воля Мира предложила Соу стать Защитником Мира. Контракт без права выбора! Откажется, и она сама его убьет, сурово карая за смерть важного подчиненного. Сейчас каждый Император на счету.
        Соу молчал несколько секунд.
        [Ты был прав, назвав Джона катализатором. Не важно, кого он встретил на своем пути. Друга, чужого человека, Монарха-монстра или Императора. Его эйдос выжигает любые сомнения в умах и сердцах, оставляя только жгущую изнутри решимость идти до самого конца. Та великанша в Спайс-Сирдамур попала под действие его эйдоса и проиграла. Ее ярость и позиция обороны были тому доказательством. Джон всегда подавляет своей решимостью идти до конца! Даже сквозь то, что зовется смертью. И чем больше разница в уровнях, тем сильнее проявляется этот эффект. Страстная и пылкая Эрато Маккой, храбрый малыш Тео, трусливый Баон, и даже я, Император без своей империи и народа!]
        Пробившись сквозь толщу льда, Байх остановился на поверхности перевести дыхание. Ему было плевать на сильный ветер и звездное небо над головой. Смертельный для обычного человека холод нисколько не мешал Однорогому восполнять запас потраченной маны.
        Поняв последние слова меча, драконоубийца замешкался, не зная, как правильно поступить.
        «Вейде нельзя простить! Смерть сородичей окупается только кровью!»
        …Пусть и не всегда пролитой…
        Будто почуяв его сомнения, Соу сказал тихо, будто шепча собственным раненым сердцем.
        [Уходи. Здесь и сейчас, среди тварей, я нахожусь именно там, где и должен.]-
        Глава 7.2
        Внешние земли
        Квантизация - процесс перехода физического предмета в состояние энергии. Это не то же самое, что телепортация, при которой предмет и определенная область вокруг него перемещаются в другое место. И не окно портала, когда две точки в пространстве соединяются между собой.
        Квантизация - это все равно, что «записать» предмет или живого человека на флэшку-контейнер, перенести ее в другое место и там вытащить наружу в соответствии с законами местной операционной системы. Так, если воду «записать» на Земле посреди жаркой Африки, а потом «распаковать» в глине, они сразу же смешаются между собой. Проявления законов мироздания в исходной точке и конечной отличаются друг от друга, из-за чего вода и страдает.
        Когда речь заходит о такой сложной вещи, как квантизация человека, процесс перехода в квантовое состояние и обратно усложняется в тысячи раз. Умвельт, как грани чувственного восприятия мира, может отличаться на входе и на выходе. Например, в конечной точке маршрута может отсутствовать свет или среда для передачи звука, и тогда существа, которые ими пользуются, испытают сенсорный шок. Именно с этой проблемой и сталкиваются те, кто попал во «Внешние Земли».
        Здесь не ведутся разрушительные Битвы за Будущее, нет Бездны нет всемогущей Воли Мира и ноосферы, как формы коллективного бессознательного разумных существ. И в этом-то и кроется главная опасность! Оказавшиеся во Внешних Землях Пробужденные, будь то монстр, человек или другое разумное существо, лишаются связи с той ноосферой, что есть в мирах Системы. Проще говоря - все они теряют себя, забывая, кем были до перехода во Внешние Земли.
        Именно сюда, во Внешние Земли, попадают осколки разрушенных миров, в которых Колыбели были разграблены. Край тысяч и тысяч летающих островов размером от скалы до целых континентов, парящих в океане плотной маны. За счет крупиц руды плавучего материала находящихся в их основании, они висят неподвижно веками, становясь домом для местных обитателей.
        Миллиарды живых существ, будь то остатки призванных Волей Мира тварей или не успевшего сбежать коренного населения, оказываются в итоге здесь - в краю погибших цивилизаций. Потерянные, разрозненные, пытающиеся вспомнить, кто они есть и кем были до этого.
        Первыми от неосознанности приходят в себя оголодавшие монстры. Преимущественно молодняк. Ощутив пустоту в желудке, они, движимые инстинктами, сразу выходят на охоту. Потом из неосознанности выходят дети Пробужденных, чье сознание до перехода во Внешние Земли было не так сильно привязано к ноосфере. После них, порой спустя недели и даже месяцы, приходят в себя взрослые, чьи личности во многом основываются на пробудившихся генетических блоках классовых знаний. Лишаясь доступа к ним, разумный, будь то потерянный человек, гном, древний монстр или тяжело раненная в битве тварь в ранге Императора, забывает, кем он вообще является. По этой же причине чем выше ранг у существа до перехода во Внешние Земли, тем сильнее оно ментально страдает.
        Спустя первые три месяца естественного отбора Внешних Земель выживают преимущество Ноли, Новики и Стражи. У Ратников, Витязей и Рыцарей процент выживших колеблется в районе 0,01 %. Уж больно сильно в их личности укоренились ранее пробудившиеся знания. А учитывая и без того низкую численность высокоранговых Пробужденных, встретить того же Ратника во Внешних Землях удается крайне редко.
        Второй причиной низкой выживаемости у пробужденных, оказавшихся во Внешних Землях, становится прежняя чрезмерная зависимость общества от рамок Системы. Интерфейс, ники, подсветка названий предметов - всех благ от подключения к Системе больше нет! Почти везде здесь не работают артефакты, типа тех же системных городских силовых щитов, колец-хранилищ и портальных арок, чей принцип работы основывался не на законах физики, а на неизвестных технологиях Системы. Сильнее всего пострадали средства коммуникации, полагающиеся на всю ту же Систему. А без них, как основы цивилизации, потеряли значимость старые границы государств.
        Заново осознающие себя Пробужденные сначала собирались в дикие племена, потом в первые крупные поселения и наконец начинали основывать собственные страны. Процветающие империи и гибнущие республики, независимые города-государства, вечно воюющие Протекторат, Мигрирующий Флот Саальды и даже анархические союзы колоний воздушных пиратов. Разумные, как и раньше, собирались вокруг неких абстрактных идей, создавая новые государства. Власть денег, власть силы, религии, «свобода, равенство, братство», технократия и примитивизм монархии. Люди и нелюди, несмотря на эффект обнуления личности, снова сами себе выбирали тех же правителей и форму правления. Была в этом некая изюминка, заложенная на уровне генов! Она словно проблема, которую разумные должны пережить и понять, чтобы двигаться дальше.
        Единственным местом, где артефакты из прежнего мира еще могли как-то работать, являлись оставшиеся на земле старые крепости родов [3] и упавшие с небес пирамидальные храмы кланов [4]. Эти места стали первыми форпостами восстанавливающихся от упадка цивилизации. Вскоре выяснилось, что камни рода и сами пирамиды потеряли свою способность к неразрушимости. В камнях [3] нашлись крупицы руды плавучего материала, причем высшего качества. Нечто аналогичное обнаружилось в стенах клановых храмов [4]. Это открытие привело к тому, что вскоре храмы и камни стали рассматривать не как способ задействования системных артефактов, а как источник самого ценного сырья Внешних Земель - руды плавучего материала высшего качества!
        Эпохи сменялись одна за другой. Освоив технологию применения плавучего материала для создания наземного транспорта и летающих кораблей, процветающие цивилизации стали исследовать соседние парящие острова. Развевающиеся на ветру паруса небесных судов, улавливая ману и низкоэнергетические волны, вырабатывали энергию для манодвигателей. Так началась новая эпоха географических открытий Внешних Земель!
        Даже после окончания эпохи Битв за Будущее война за выживание продолжалась! Дикие монстры и твари, призванные Волями разных миров, породили целый сомн чудовищ всех видов и размеров, заполонивших все острова, не занятые Пробужденными. Особи с самым высоким показателем адаптивности, в процессе эволюции, научились поглощать руду плавучего материала. Так во Внешних Землях появились стаи летающих монстров, которые словно саранча набрасывались на всё, что можно сожрать. Как ни странно, агрессивность внешней среды подтолкнула научный прогресс в вопросе создания новых эффективных видов вооружения и защиты. Сильный внешний агрессор заставил разрозненные народы вновь сплотиться.
        Цивилизации, научившиеся бороться с мигрирующими стаями монстров, одна за другой делали одинаковые открытия. Не схожие, как лодка из тростника или выдолбленная в стволе дерева, а именно что одинаковые! Местная мана и та, что была в прошлом, в их родных мирах, отличаются друг от друга. А плавучий материал - это металл, чьи химические и энергетические свойства были искусственно изменены на квантовом уровне. Именно эта разница в законах мироздания и порождает эффект полета у «пришлого» плавучего материала в потоках «местной» маны.
        Век открытий продолжался! Оказалось, невероятно огромный мир Внешних Земель не бесконечен. Где-то там, далеко-далеко, куда экспедиционный флот небесных кораблей летел четыре с половиной года, плотность маны становится выше! Скорее всего, где-то в той стороне находится центр мира Внешних Земель!
        Зайдя так далеко, как никто до них, величайшие исследователи людей впервые встретили другую нечеловеческую цивилизацию! А точнее королевства гномов, раздираемые гражданской войной! Низкорослые крепыши удивились тому, что пришельцы знают их язык! А потом, разговорившись, рассказали им о загадочном Гиперионе, летающем зеленом континенте, и о высокотехнологичной старшей расе эльфов, что путешествуют вдоль фронтира Внешних Земель. Высокомерные длинноухие предложили перевезти гномов, согласившихся на долговое рабство, в некую Вторую Империю. О себе эльфы говорили, как мигрирующее государстве-придатке, что работает на Империю. Любопытство и жажда открытий породили у гномов гражданскую войну. Короли и знать хотели сохранить за собой власть, а народ жаждал духа приключений.
        Эльфы, наблюдая за начавшейся резней, решили поделиться с чужим народом важной информацией и улететь отсюда дальше.
        «Подгорный народ! Вы находитесь в поясе Фронтира F987 - Frontier-987. Если желаете увидеть, как велик мир за пределами освоенных вами островов, стройте флот и плывите в сторону центра мира. Или ждите еще век и следующее мигрирующее государство само вас найдет».
        Даже то место, где экспедиционный флот людей обнаружил гномов, оказалось поясом фронтира F987 - «Frontier-987». А значит сами люди жили где-то в районе еще более отдаленных поясов F988-F999. Эльфы, Вторая Империя и все те, о ком длинноухие решили не рассказывать, обитают где-то в центральных областях. И путь до них займет в разы больше времени, чем уже пройденный.
        Какие еще открытия ждут исследователей в центральных областях Внешних Земель?
        Сам факт того, что кроме людей есть и другие развитые цивилизации, вызвал волну ажиотажа! Кто они, эти загадочные гномы? Откуда? Как оказались во Внешних Землях? И почему в области, где плотность маны выше обычного? Исследователи, оказавшиеся в гномьих королевствах, впервые увидели своими глазами летающий храм [5], чьи размеры были в десятки раз больше известных им клановых храмов [4]. Видимо, рука бога в процессе переноса осколков погибших миров, раскидывала высокоранговые храмы согласно их статусу, отправляя высокоранговые строения ближе к центру Внешних Земель.
        Так постепенно развитые цивилизации стали мигрировать в сторону центральных областей Внешних Земель. Но поскольку осколки погибших миров прибывали в разное время, получалось так, что в одной части Внешних Земель цивилизация была сильно развита, а совсем рядом с ней появлялась группа летающих островов с народом племенного типа.
        Когда остров лишается половины запаса руды плавучего материала, он начинает медленный и непреодолимый спуск вниз, на дно Внешних Земель. В кислотной среде пространства, перенасыщенного маной, материальные предметы постепенно начинают растворяться. Людей здесь нет! Даже самые безбашенные пираты избегают Дна, зная чуть больше остальных, сколь ужасные твари тут обитают.
        Таким образом, Внешние Земли поддерживают свой хрупкий баланс. Цивилизации появляются, развиваются и уходят в центральные регионы, покидая разрушающиеся острова. Естественное старение и падение материков на Дно никто не отменял. А разумные цивилизации монстров строят тут на дне, свои империи, время от времени устраивая набеги на жителей верхних островов.
        Почти десять веков назад людская цивилизация Сайбер, уходя из фронтира Внешних Земель, построила комплекс АРС - Авторизированная Разведывательная Сеть. Искусственному Интеллекту «Ивейн», вместе с оставленным здесь универсальным производственным комплексом, была поставлена задача брать под свой косвенный контроль развитие диких племен людей на новых осколках, появляющихся в радиусе 70.000 километров. Таким образом цивилизация Сайбер задавала вектор научно-технологического развития будущим цивилизациям, попутно многократно ускоряя процесс переосознания своей личности у Пробужденных после перехода во Внешние Земли.
        Трудолюбивая Ивейн любила свою работу настолько сильно, насколько это вообще возможно у искусственного интеллекта. Ей нравилось выдавать представителям диких племен простые задания, выстраивая в их умах цепочку из действия, результата и получаемой за это награды.
        Собрать камни и получить одежду с логотипом Ивейн. Добыть дикие фрукты и быть за это одаренным удобным инструментом в виде мачете или ножа. А еще людям нужна причина, чтобы собраться в группы, объединиться в коллектив и начать двигаться вперед вместе. И Ивейн давала им соответствующие задачи! Снова, снова и снова. Так уже очнувшийся молодняк начинал заботится о еще не осознающих себя взрослых, снижая фактор естественной смертности на 85 %. Благодаря вмешательству Ивейн на руинах осколков старых миров образовывались первые новые племена.
        Десять лет! Столько ушло у трудолюбивого ИИ на создание зачатков цивилизации среди племен. Еще десять лет уходило на внедрение в их умы понятия культуры, языка, социума Пробужденных. Еще полвека спустя образовывались первые полноценные государства, населенные уже потомками первых переселенцев. Как это ни печально, большая часть стариков умерла по тем или иным причинам. Для нового поколения амбициозных мужчин и красивых женщин, мир Внешних Земель стал новой Родиной. А Ивейн - чем-то сродни миролюбивому богу, знающему ответы на все вопросы.
        День 1-й
        В области пустоты Краноса, на одном из последних летающих островков, дрон Ивейн обнаружил одинокую фигуру молодого парня из человеческой расы. Неопознанное лицо незадолго до прибытия дрона-разведчика убило всех монстров на острове, буквально высосав из них всю жизнь. Удивительным было то, что если тут люди и появились, то сразу многомиллионной, а то и миллиардной толпой! На тысячах летающих островов! Но никак не в лице единственного человека!
        Автоматически сгенерированное имя Сид было присвоено загадочному объекту.
        День 11-й
        Степень осознанности 7 %. Вероятность переосознания личности 94 %.
        После усыпления и захвата объекта исследования Ивейн доставила его во вспомогательный лабораторный комплекс, где провела секвенирование ДНК и комплексное обследование энергетической составляющей эфирного тела. Еще несколько тысяч лет назад Сейбер провели тщательную работу по сбору знаний из миров Системы, исследуя архивы человеческой цивилизации, к которой сами когда-то относились. Потом база данных постоянно дополнялась свежими данными с других мест раскопок. Таким образом, высшие представители Сейбер знали о Системе, Битвах за Будущее, классах и поистине огромном пласте знаний, которые по какой-то причине не работали во Внешних Землях. Результат исследования был странным и непонятным. По какой-то причине всемогущая Система создала область, которой сама не могла управлять. Или Внешние Земли, как область пустоты со своей собственной маной, существовали задолго до появления Системы.
        Полагаясь на базу данных Сейбер, искусственный интеллект подтвердил наличие у объекта исследования двух активных классов и трех взаимосвязанных способностей. Обнаружились сразу три аномалии! Во-первых, способности Сида продолжали работать, в то время как у всех прочих известных существ они пропадали после перехода во Внешние Земли. Во-вторых, его энергетический след маны отличался как от местной маны, так и от следа, генерируемого телами «пришлых» людей.
        Третья аномалия выяснилась спустя несколько дней содержания Сида в одиночной камере. Его организм не способен усваивать питательные вещества из пищи, выращенной во Внешних Землях. Воду пить может, а есть - нет. Странный способ кормления Сида выяснился во время дневной прогулки по двору изолятора для перспективных Пробужденных. Пара юнцов решила поиздеваться над не осознающим себя парнем и без видимых причин зашла в своих играх слишком далеко, полоснув ножом по шее Сида. Что удивительно, парень спокойно пережил казалось бы смертельную атаку. Секунду спустя у Сида сработали вбитые в тело рефлексы воина и оба юнца погибли от сокрушительных ударов. Пробив голыми руками грудную клетку наглеца, Сид выпустил из своего запястья пучок корней растения и буквально «выпил» еще живого парня досуха. Так Ивейн узнала, чем питается ее странный объект исследования. Он поглощает жизненную силу других живых существ!
        Как и в случае с другими переселенцами, попытки прочесть память под гипнозом через применение артефактов и изучение визуальных образов из сознания Сида ни к чему не привели. Обнуление личности Пробужденного, после перехода во Внешние Земли, затронуло Сида намного сильнее, чем других людей. Он практически не осознает себя, как личность.
        День 31-й
        Степень осознанности 9 %. Вероятность переосознания личности 14 %.
        Обнаружена высокая степень автообучаемости. Находясь в активном состоянии, объект постоянно нервно щелкает пальцами, смотря в одну и ту же сторону, словно что-то ищет. Запоминает с первого раза любые термины и предложения длиной до 1296 слов. Любой человек, животное или монстр, вступивший с ним в контакт, спустя короткое время начинает вести себя неадекватно, демонстрируя доминирующие черты своей личности.
        Введен режим ограниченного общения с другими переселенцами.
        День 97-й
        Степень осознанности 11 %. Вероятность переосознания личности 2,1 %.
        После помещения в длительную изоляцию объект Сид вошел в состояние естественной гармонизации ауры, переведя свой организм в состояние аутофагии - поедание самого себя на клеточном уровне. Пришлось в срочном порядке подкармливать его группой монстров.
        День 118-й
        У людей, контактировавших хотя бы раз с Сидом, проявляют аномальные изменения в области личности. Семь человек помещено под карантин в связи со страстным желанием исследовать окрестные территории. Трое, без причины желающие убить Сида, отправлены в изолятор. 117 юнитов успешно вернулись в общество и сильно изменили свою жизнь.
        Степень опасности повышена до 3-го уровня.
        День 177-й
        Степень осознанности 13 %. Вероятность переосознания личности 0,02 %.
        После шести месяцев исследований удалось получить достоверные данные, что объект Сид не имеет при себе каких-либо имплантированных артефактов, вырабатывающих аномальную ману. Причина, по которой его способности продолжают работать, остается неизвестной. Несмотря на полную потерю личности, сохранилась привычка щелкать пальцами при виде чего-то нового. Людей, новых слов, увиденных мест.
        За 177 дней наблюдения, после смены 12 комнат временного содержания в трех разных исследовательских комплексах, была выявлена странная закономерность в поведении Сида. Если нет явного раздражителя, он всегда смотрит в одну и ту же сторону. Ест, смотря в никуда. И даже спит, глядя куда-то сквозь стены. На основе собранных данных Ивейн прочертила вектор, пытаясь понять, куда смотрит Сид. Выходило, что куда-то в необитаемую часть Фронтира. Разведсеть Сейбер имела достоверные данные о том, что в том направлении на расстоянии 800.000 километров нет никаких признаков цивилизации или другой разумной жизни. Даже монстров, и тех, по мере отдаления от линии фронтира, становится всё меньше и меньше.
        День 181-й
        После длительного наблюдения за объектом Сид ИИ Ивейн пришла к выводу, что с вероятностью 94 % он обладает неким автономным проявлением Системы. Это самое проявление с одной стороны не дает ему питаться местными продуктами питания естественным образом. С другой, он по-прежнему имеет доступ к своим способностям. Отправив свой ответ в центральный штаб Сейбер, Ивейн даже не представляла какой переполох вызвала.
        Сидом заинтересовалось научное бюро Сейбер!
        День 201-й
        Степень осознанности 14 %. Вероятность переосознания личности 0,01 %.
        Рядом с исследовательским комплексом Ивейн из драмп-прыжка вышел каплевидный сверхмалый шаттл научного бюро Сейбер. Обрадовавшийся ИИ дал трем вышедшим из судна гостям самый высокий уровень доступа и проводил прямиком к Сиду.
        Три долговязые человеческие фигуры, ростом аж под три метра, носили черные футуристические доспехи высшей защиты с логотипом Сейбер в виде льва, держащего в лапах два меча.
        Взбудораженная Ивейн продолжала вести видеозапись прибытия хозяев! Восемьсот лет прошло с их последнего появления! Рип Пэт-Брай-Су, глава экспедиции, осмотрел стены выделенного под изолятор помещения.
        - Ну и рухлядь! Да тут же полы из камнепластика сделаны!
        - А чего ты хотел? - ответил ему Саар Пак-Рикондо-Фай, представитель кабинета дальней разведки. - Консервной банке, которая всем тут заправляет, уже тысяча лет. До Персонального Помощника ей как пешком до Центра. Что по объекту, Свайл?
        Ивейн не поняла. «Рухлядь? Это они о чем? Зданию всего 7 лет». Третий долговязый человек неотрывно смотрел в глаза Сида.
        - Некондиция. Фактор ментального поля застрял на 14 % и не растет. Не знаю, как этот Сид добился подобного, но его сознание отказывается производить переосознание собственной личности с обнулением прошлого опыта из-за отрыва от ноосферы. Само его сознание структурировано до безобразия хорошо. Будто смотришь на паутину размером со вселенную, центральная часть которой отсутствует.
        Глава Рип недовольно посопел и отвесил щелбан Сиду. Тот недовольно на него глянул.
        - И что с ним не так? Почему другие люди теряют память в ноль, а у этого личность никак не перезагружается?
        Свайл надел на голову вертящегося Сида обруч и тот, мигом задымился и с щелчком развалился на части.
        - Ах ты ж дно! Тестер ментального поля сломался! Что у него вообще в мозгах творится?
        - Я задал вопрос, Свай! - глава Рип наставил ствол на подчиненного. Порядки в научных рядах Сейбер царили покруче, чем у военных. И сегодняшних случай со странным человеком был настолько уникален, что им заинтересовалось высшее командование.
        - Да что б вас! - Свай уставился на ствол. - Оружие здесь ни к чему, глава! Личность этого подопытного строится не на приобретенных знаниях от классов Системы, а на чем-то ином. Некий пласт совместимой, хорошо структурированной информации, на основе которой он себя и самоидентифицирует. Ему уже уничтожали личность в прошлом. Это видно по тому, как устроена структура сознания. И минимум раз стирали память, но он ее как-то восстановил.
        Глава Рип нахмурился. Зачем они сюда вообще летели двадцать дней, если толку ноль? Недовольство вылилось в подзатыльник Сиду. И тот снова хмуро глянул на долговязого мужчину.
        Рип посмотрел на притихшего подчиненного.
        - Свай! На меня посмотри! Нам надо как-то разговорить этого парня. Понять, как он стал автономным проявлением Системы во Внешних Землях. Если разберемся с этой загадкой, сможем задействовать функционал города-храма [6]! Да совет министров нам зад целовать за такое будет! Начальство премию выпишет, а там и до повышения недалеко!
        - Понял. Посмотрим, что с ним не так.
        Специалист по ментальным воздействиям еще раз заглянул в глаза парня.
        - Истинное имя… он забыл, как его зовут! - Свай погрузился в чужое сознание. - Вот чего не хватает в его паутине… основы ядра знаний.
        - Восстановить сможешь? - глава Рип недовольно переминался с ноги на ногу. Про то, что в случае успеха по приказу начальства он должен будет вернуться один, Рип благоразумно промолчал. - Много нужно времени?
        - Один момент. - Свай несколько раз моргнул, быстро фильтруя в своем сознании безымянные участки памяти Сида. - Проведу поверхностный анализ последних связанных воспоминаний. Если в этот период времени его часто звали по имени, оно будет повторяться чаще остальных. Оно как заголовок файла, в котором записано истинное имя самой личности.
        Углубившись в анализ чужих воспоминаний, Свай не сразу понял, что теперь пациент смотрит на него уже куда более осознанно. Надо было лучше читать отчеты Ивейн! Объект Сид имеет склонность к автообучению и абсолютную память. Применив фокус с чтением памяти один раз, надо было быть готовым, что второй раз так лучше уже не делать.
        «Два сознания?» от промелькнувшей серии догадок Свай дернулся, но сильная рука парня схватила его за горло, проигнорировав личный силовой щит. Когда пси-ментат применяет свои способности, считывая другого человека, канал открывается двусторонним. Пока Свай копался в чужих воспоминаниях, ища повторения по определенному алгоритму, второе сознание собеседника считывало его самого, ожидая результатов поиска.
        - Джон Голд, - заговорил не Свай, чье горло сжимала стальная хватка человека. А тот, кого все это время неосмотрительно бил по голове глава Рип. - «Убийца императоров».
        Глава 8
        Фронтир
        Даже сейчас, едва очнувшись от забвения, первое, о чем я вспомнил, - это ее голос.
        - Ты сказал, что отвоевал меня у другого! Но где Кузан, а где я, милый?!
        - А что я должен был подумать, когда увидел вас лежащими в обнимку?! Да я его прямо там чуть не прикончил!
        Снова этот голос в голове! Девушка что-то возмущенно доказывает мне, второму участнику диалога. Всего пара реплик, и видение будущего исчезает. Я чувствую… да, точно чувствую! Та девушка где-то здесь, во Внешних Землях.
        - Джон Голд «Убийца Императоров», - разжав руку, я отпустил сидевшего напротив меня пси-ментата. - Благодарю. До встречи с вами я не понимал, жив я или мертв.
        Джон Голд «Убийца Императоров» - прозвище, данное мне народом мира Фризе. Оно словно заголовок файла подняло из памяти истинное имя, и всё стало на свои места.
        - Не двигайся! - ствол вояки, стоящего сзади, уперся мне в затылок. - Свай, ты как? Живой?
        - Пхе! - мужик схватился за свою шею. - Осторожней, шеф! Он Ратник и пси-ментат с двойным сознанием!
        Сразу после появления угрозы жизни в голове рефлекторно сформировалась реакция поставить доспех духа… но ничего не произошло! Ни доспеха духа, ни сферического щита Ратника. Не сработало ни одно из защитных умений. Активировалось только «Усиление», расширяющее естественные границы возможностей физического тела. Что происходит? Я чувствую, как аура распадается сразу после покидания тела. А мана вокруг какая-то грязная, полная странных примесей.
        Сейчас не та ситуация, когда можно спокойно сидеть и рефлексировать. Нельзя позволить другим доминировать над собой при первом знакомстве! Поставив второму мозгу задачу разобраться с проблемой по применению ауры, переключил внимание на странных трехметровых людей.
        - Уберите оружие! - обратился я к тому, кто наставил ствол на меня сзади. - Или я сочту ваши действия актом агрессии и буду вынужден защищаться.
        Что удивительно, мужик, стоящий сзади, сразу убрал оружие, дав аналогичную команду третьему члену команды. Тот ждал в стороне. Стоило увидеть визитеров целиком, как перед глазами появились строчки системных сообщений.
        … Истинное Имя инициализировано…
        … Эйдос освоен на 31 %…
        … Рекомпилирование личности завершено на 100 %
        … Соединение с Системой отсутствует…
        … Обнаружено 7 регалий Системы: три активного типа…
        … СТАТУС ЭМИССАРА СИСТЕМЫ ПОДТВЕРЖДЕН…
        … [Добавлена запись в Книгу Жизни]…
        …Запрос связи с автономными модулями Системы…
        … Мощность сети 7,11789 петафлов || Сила сигнала 12,177 моргин…
        … Темпоральный сдвиг Фризе x Внешние Земли равен 0.12: 1
        … Права эмиссара: спектр данных для визуальной подачи расширен …
        … Права эмиссара: доступ к объектам Системы расширен …
        Понятно. Значит «Внешние Земли», как и родной мир Однорогих, находятся за пределами действия Системы. Автономные модули Системы - это попавшие сюда клановые храмы и камни рода. Они формируют автономную сеть, работающую независимо от Системы. Эмиссар? Новый статус? О таком я даже не слышал. Его не видно в списке доступных статусов, но общий смысл понятен. Эмиссарами называют третейских судей, наделенных расширенными правами от лица, которого они представляют. Сейчас более уместно называть эмиссаров «агентами влияния» или парламентерами от лица Системы во Внешних Землях.
        При взгляде на третьего стрелка, стоящего поодаль от нас, интерфейс подсветил весьма интересные данные.
        ПРИБЛИЗИТЕЛЬНО 58 УРОВЕНЬ (РАНГ ПЛОТНОСТИ АУРЫ: РАТНИК)
        ИДЕНТИФИКАЦИЯ: 272-е поколение переселенцев во Внешние Земли из мира Сайбер, искусственно измененная физиология тела, истинное имя отсутствует, связь с Системой отсутствует, следы взаимодействия с подданными других Истинных Богов отсутствуют, эфирные органы отсутствуют, принадлежность к цивилизации 5-й стадии технологического развития, активные силовые щиты, высокая сопротивляемость к системной мане, альтернативное перепробуждение энергоканалов, улучшенное телосложение, стрелковое оружие мано-аурного типа.
        ВЕРДИКТ:присвоен ранг опасности Ратник II-ступени.
        Ни ника, ни расы, ни точного ранга. Даже уровень - и тот выставлен приблизительно. Троица визитеров имела примерно одинаковый список информации в статусе. Они - генно-модифицированные бойцы, чьи предки попали в мир Внешних Земель около шести тысяч лет назад. По меркам землян - эдакие трехметровые представители высокоразвитой цивилизации. Причем, как я понял, они относят себя к классам командира, специалиста или интеллектуала. Поэтому и раскачка физических тел с помощью генокоррекции происходит с уклоном на ловкость и маноемкость, а не объем мышечной массы и запас ауры. Единственный доступный здесь способ прокачки - это гармонизация ауры. Все прочие виды развития, видимо, были надстройкой, созданной Системой для Пробужденных.
        Насколько я помню, сзади стоит глава Рип, старший научный сотрудник Института, прибывший сюда «в поисках человека, имеющего доступ к Системе». Потирает горло Свай, пси-ментат отдела ментальных разработок. Опять же, из Института. Именно у него в верхних слоях памяти я прочел эти сведения. А то неприметное лицо в сторонке - Саар Пак-Рикондо-Фай, представитель кабинета дальней разведки. Обычно таких молчаливых бойцов приставляют к группе на случай, если правительству надо подчистить следы случайно обнаруженной тайны.
        Командир группы, первым опустивший оружие, спросил у меня на диалекте Титардо.
        - Ты - резидент Системы?
        - Да. Представитель мира Земли, - надо устанавливать контакт с местными. - Прибыл сюда из мира Фризе в поисках важного человека.
        - Какой год и какой эпохи сейчас идет в мире Титардо?
        - 8127 год Новой Эпохи. Как и во всех других мирах, в Титардо идет Битва за Будущее.
        В миникомпьютере, встроенном в запястье командира, что-то утвердительно пиликнуло. Видимо, сработал переносной детектор лжи.
        - Последний вопрос. Сколько Небожителей [10] живет в Титардо?
        Нехилые запросы у представителей Института! Мало кто сможет дать ответ даже просто близкий к истинному.
        - Такой информации нет в общественном доступе. Каждый из тринадцати Великих Домов, отвечающих за разные дивизионы, возглавляет свой Небожитель. Еще сколько-то есть у монстров и призванных Волей Мира тварей. Сколько Небожителей прячется в тени, знает только сама Система.
        Браслет снова пиликнул, и командир кивнул.
        - Данные совпадают с теми, что археологи получили с последних прибывших осколков, - командир Рип обращался ко всем, кто молча ждал его вердикта. - По косвенным признакам он и впрямь резидент Системы.
        Поведение троицы едва заметно изменилось, словно включился некий подсознательный шаблон эффективных движений. Это чувствовалось в переглядываниях, в скованности рук и ног, а также внимании, сосредоточенном на мне и табельном оружии. Так ведет себя стая волков, готовящаяся к нападению.
        Надо сразу расставить все точки в наших взаимоотношениях.
        - Командир, у меня скорость восприятия и реакции минимум втрое выше вашей. Не делайте глупостей. Я полжизни воевал с теми, кто сожрал бы вас, как консервы, прямо в ваших навороченных скафандрах.
        - Против троих? - Саар, представитель разведки, всё же направил на меня дуло своей винтовки. - Не дергайся, парень! Здание исследовательского комплекса оцеплено на случай утечки биологически опасных образцов. Если ИИ Ивейн сочтет, что такая угроза есть, она мигом закроет двери и зальет тамбурные шлюзы кислотой, дожидаясь прибытия команды зачистки.
        Во взгляде Саара читалась гордыня и слепая вера в свое превосходство. Он не понимает, что за человек сейчас перед ним.
        - Вы не поняли, Саар. Я уйду отсюда, когда сам того захочу.
        Телепорт, и я оказываюсь за спиной вояки и легким ударом ноги заставляю его припасть на одно колено.
        - Не смей больше наставлять на меня свое оружие!

* * *
        МУЗЕЙ «ВОЙНЫ ЗА ВОЗДУШНЫЙ ПОЯС КЕПЛЕРА»; Отдел спорных моментов истории; Витрина номер № 17; Записи участников экспедиции Института во Фронтир.
        «С каждым днем он ужасает всё больше». - писал в своем дневнике командор Рип Пэт-Брай-Су на седьмой день полёта в варпе.
        «Ему плевать на цели нашей экспедиции в столь отдаленной части Фронтира. Плевать на войну Сейбер с силиконовой формой жизни. Плевать на город-храм, другие цивилизации и наши попытки удержать его в клетке. К нашему варп-шаттлу он прибыл раньше моей исследовательской группы, попросту телепортировавшись за пределы исследовательского комплекса.
        Это был первый день. Увидев беглеца около корабля, Саар не выдержал и всё же выстрелил в спину Джона, когда тот отвернулся. И ничего! Заряд прожег дырку в одежде, но не смог ранить плоть этого существа. Джон тогда обернулся и посмотрел на Саара столь злобным взглядом, что даже я понял. Второй такой выходки нам не простят.
        О, боги пустоты! Сейчас, спустя неделю, я понимаю. Это не мы смогли продавить волю резидента Системы и теперь везем его в Сейбер. А он позволяет себя отвезти туда. Ему хочется увидеть, как сильно развилась наша цивилизация за прошедшие шесть тысяч лет. Он забрал винтовку Саара и, видимо, не собирается ее теперь отдавать. И тот сломанный ментальный обруч Свая мы так и не смогли найти. Джон и не пытался скрывать тот факт, что у него есть работающий инвентарь.
        Теперь, спустя неделю, мы видим, как Джон без каких-либо посторонних предметов кристаллизует очищенную ману, используя собственную ауру как временный сосуд. Сжатая! Стабильная! Энергия!
        Возможно, в мирах Системы такое считается нормой, но даже мы, представители Института, организации, занимающейся решением технологических загадок Системы, не встречали упоминаний о рукотворной материализации сжатой маны. Джинны, демоны и ангелы действительно могут создавать материальные объекты из маны. Но кристаллизация энергии - это уже нечто за гранью! Нечто такое, о чем даже в мирах Системы, согласно их же архивам, никто не слышал. Со слов самого Джона, его кристаллы по своей сути похожи на кристаллы силы божественности, но имеют более низкую энергетическую основу. От природных кристаллов маны они отличаются куда большей маноемкостью и пригодностью к прямому использованию Пробужденными».
        Следующая запись командора Рипа датировалась одиннадцатым днем пути.
        «Аура! Джон теряет ауру по мере создания кристаллов маны. Раз в сутки мы останавливаемся на одном из перевалочных пунктов Сейбер, пополняя запасы провианта и топлива. Впрочем, видя возможности Голда по работе с маной, становится ясно, что можно было обойтись и без топлива в виде суррогата сжиженной очищенной маны. Пока команда разминается после полета в неуютном варп-шатле, Джон ходит в свои одиночные рейды на монстров, возвращаясь обратно каждый раз чуточку сильнее чем раньше. Саар подтвердил, что не мне одному так показалось. Сенсоры маноемкости при наведении на Голда выдают странные показания. Независимо от того, создает он кристаллы из маны или нет, его собственный запас никак не изменяется».
        Новая запись командора Рипа походила на бред сумасшедшего. Она была датирована восемнадцатым днем пути назад.
        «О, боги пустоты! Что за чудовище мы откопали в глубинах фронтира?! Джон не спит, не ест и даже молча оказывает на команду настолько подавляющее влияние, что мне с каждым днем мысль о совершенной ошибке становится всё очевиднее. Саар! Цвет нации кабинета разведки! Не знаю, что он увидел, заглянув Голду в глаза в последний раз, но час назад, без какой-либо причины, он взял и застрелился из своего запасного пистолета. Весь салон залит кровью. Свай запер Голда в грузовом трюме шаттла, но, зная его способности, мы с пси-ментатом оба понимаем - это чудовище на самом деле решило самоизолироваться от нас. Ему нужно, чтобы мы довезли его до территории Сейбер».
        Свай несколько часов неотрывно смотрел на остывающий труп Саара. Шаттл двигается в варпе по заранее заданной программе, преодолевая за день расстояние в один миллион километров. Мы не могли просто остановиться и выкинуть труп. Видя мертвое тело сошедшего с ума разведчика, Свай выдвинул теорию искажения информационно-ноосферного поля, которое так или иначе создают разумные существа. Там, в мирах Системы, это называлось феноменом эйдоса, неким смыслом существования. Если ноосферу Внешних Земель представить в виде плоского листа, то можно привести следующую аналогию. Эйдос Джона Голда, как объект со слишком большим весом, создает в плоскости ноосферы воронку. И любой объект, который в нее попадает, начинает барахтаться и демонстрировать доминирующие черты своей личности. Фатализм Саара, героизм Свая, мою паранойю…
        «Чем больше я думаю об этой теории, тем больше она меня пугает. Кого мы вообще везем с собой в Институт Сейбер?!»
        День двадцать второй. Датируется, как последний из дневника командора Рипа Пэт-Брай-Су, главы экспедиции в дальний фронтир от лица Института - организации, отвечающей за разгадки технологических тайн Системы.
        «Верховный главнокомандующий Маар-Ду согласился отправить резидента Системы прямиком в найденный Город-Храм. Слишком опасно подпускать такого человека к другим жителям Сейбер.
        Как мы и думали, город-храм сразу признал Джона Голда, как резидента Системы. Оставалась проблема с тем, что крупными системными объектами может управлять только официальный представитель фракции. У Голда нашлось что-то подобное. Впервые, за известную Сейбер историю мира, в битву с силиконовой формой жизни вступил целый летающий город. Чертовы силиконаты еще не знают, какой козырь теперь есть на нашей стороне!
        Главнокомандующий Маар-Ду выставил по периметру города-храма стрелковые батальоны и артиллерийские батареи, положившись на удивительные оборонительные возможности силовых щитов храма. Эта летающая махина, не издавая ни звука, спокойно двинулась к воздушному поясу Кеплера, где плотность маны начинает резко повышаться. Там же начинается территория силиконовых тварей. Знаю, триста лет назад у Сейбер был выбор. Стать страной рабов, государством-вассалом Второй Империи. Или самим проложить свой путь в центральные регионы Внешних Земель. И даже я, научный сотрудник, понимаю, почему Совет Старейшин отказался от предложенного вассалитета. Дорогу осилит идущий! Мы, потомки великих Сейбер, найдем свой собственный путь в центральные регионы!
        Чертов Джон Голд! Стоило нам полететь к поясу Кеплера, как Свай увидел в мирно сидящем Джоне что-то настолько воодушевляющее, что пошел добровольцем в стрелковые отряды города-храма. Да там же сплошь смертники с отбитыми храбростью мозгами! И, черт возьми, его взяли! Видимо, главнокомандующий Маар-Ду решил не жертвовать нами обоими, оставив меня на растерзание Голду. И я рад этому! Всё во славу великих Сейбер! Если моя жертва откроет потомкам окно в будущее, я готов! Слишком долго наш народ ждал возможности заявить о себе в центральных регионах!
        Может, это влияние человека, который живет эпохами Битв за Будущее? Дитя войны? Вечный беженец или автор, пишущий собственную Книгу Жизни? Впервые я задался вопросом, кто такой, черт возьми, этот Джон Голд? Ради чего на самом деле он пришел в мир летающих островов?
        Тридцать дней обещанной помощи! Столько резидент Системы пообещал, даже не Сейбер, а конкретно мне и Сваю за содействие в восстановлении его личности. Он принимал любые образцы технологий, которые мы ему показывали. А потом прятал их в своем инвентаре. Еда, доспехи, предметы быта, книги и любые доступные источники информации о Внешних Землях. Его интересовало буквально всё, что мы ему давали. И судя по время от времени пропадающим вещам, он сам брал то, в чем мы ему отказывали, телепортируя вещи прямиком в свой инвентарь. Джона интересовало наше оружие, даже несмотря на то, что сам он им почему-то не пользуется. Я не решился доложить главнокомандующему свою гипотезу о том, что Голд не может пользоваться нашими винтовками. Скорее всего его аура рассеивается сразу после выхода за пределы тела. Так было у всех встреченных нами переселенцев, переживших крах родного мира. Однако уже первое поколение их потомков имеет слабое родство с маной Внешних Земель и потому испытывает меньше проблем с выпущенной наружу аурой.
        Летающая крепость города-храма вошла в пределы воздушного пояса Кеплера и тут же подверглась атаке зенитных орудий противника! В плане техники, силиконовая форма жизни ушла намного дальше нас. Их цепь из связанных друг с другом островов, превращенных в боевые платформы, становилась тем рубежом, за пределы которого нам никогда не удавалось пробиться. Последние сто лет крупнокалиберные установки сверхдальнего огня силиконовых тварей уничтожали половину нашего флота еще до подхода к линии оборонительных сооружений. Снизу не пробиться из-за подавляющей плотности маны и бьющего сверху противника. И так на сотни тысяч километров во все стороны. Но вчера, когда мы притащили на линию фронта действующий город-храм, расклад сил изменился!
        Купол города-храма расцвел десятками тысяч попаданий вражеских снарядов, выпущенных из орудий сверхдальнего огня. Но ни один из них не пробил нашу защиту! Спустя два часа полета ответная волна нашего артобстрела пробила брешь в линии боевых платформ силиконовых тварей, снеся первую линию заслона. Устремившись в пролом, город-храм полетел вдоль него, а не вглубь, тем самым расширяя границу прорыва обороны противника.
        Сто семьдесят семь уничтоженных боевых платформ силиконовых тварей! Впервые Сейбер удалось добиться настолько выдающихся результатов в трехсотлетней войне. Только получив чистый от огня противника воздушный коридор, главнокомандующий Маар-Ду послал вперед свой ударный флот. Мы снова пошли в авангарде, принимая на себя сконцентрированный огонь противника. Силиконовые твари, поняв, что главный источник угрозы - это город-храм, собрали вообще все имеющиеся у них военные ресурсы в регионе. Шквал огня был так велик, что полностью погасил скорость города-храма. Нас голой силой встречной атаки постепенно оттесняют обратно к границе пояса Кеплера…»
        …
        Это последняя запись, сделанная рукой Рип Пэт-Брай-Су в его личном дневнике. Дальнейшие записи сделаны сотрудниками музея «Войны за пояс Кеплера» на основе сохранившихся исторических хроник Сейбер.
        После истощения запаса маны города-храма щиты отключились и сконцентрированная атака силиконовых тварей снесла грандиозное строение за считанные минуты. Применив новое нейтронное оружие массового поражения (ОМП), главнокомандующий ударил им по скоплениям сил врага. Пятнадцать тысяч эвакуирующихся из города-храма солдат Сейбер, включая командора Рипа, погибли в тот же миг, оказавшись в зоне поражения ОМП. Потери среди войск силиконовых тварей исчислялись миллионами. Историки описывали этот момент в хрониках следующим образом: «Там умерло всё, что вообще могло умереть. Растения, животные, души. Сама жизнь развеялась, оставив после себя только следы смерти».
        Несмотря на многочисленные жертвы со стороны солдат Сейбер, выживший в той атаке главнокомандующий Маар-Ду всё же согласился заключить союзный договор с цивилизацией из мира Земли за оказанную ими помощь в войне с силиконовыми тварями.
        Спустя еще семь лет войны цивилизация Сейбер смогла добиться права на проживание внутри пояса Кеплера, заключив с силиконовой формой жизни договор о взаимном ненападении.
        После смерти командора Рипа Джон Голд исчез и больше не появлялся в землях Сейбер. Дальнейшая его судьба остается неизвестной.

* * *
        Снова в полудреме, сквозь время и разные миры, я слышу ее голос.
        - Слушай! Ну сколько можно?! Когда ты уже познакомишь меня со своими родителями?
        - Милая, мои папа и мама - простые люди. Отец владеет продуктовым магазином, а мачеха следит за домом. И тут я привожу к ним в дом тебя и говорю: «Встречайте! Она - дочь олигарха!»
        - А как же та женщина, что тебя вырастила?! Клементина Сохо?
        - Ну…
        Рип и члены его команды попытались бы меня убить, появись у них такая возможность. Поэтому приходилось всё время быть начеку, практически полностью отказавшись от нормального сна.
        Прошло три месяца с тех пор, как я покинул линию фронта Сейбер. Впервые я столкнулся с тем, что было мне совершенно неведомо - другая форма жизни. Земные люди, растения и даже монстры, все мы - форма жизни, в основе которой лежат углеродные соединения. Но то, что я увидел на войне Сейбер, напугало даже меня.
        Человекоподобные создания со вживленным в тело оружием быстро плодятся и воскрешают мертвых, используя заранее сохраненные слепки личностей. Технологии силиконатов настолько далеко ушли вперед, что они даже смогли воссоздать технологию врат телепортации, оперативно перебрасывая свои войска в места прорыва. И их много! Речь идет не о миллиардах, а о триллионах живых существ. К счастью, силиконаты не могут существовать вне пояса Кеплера. Перепады плотности маны, вверх или вниз, смертельны для них. Поэтому они только и могут, что обороняться от атак Сейбер.
        Там, на войне, главнокомандующий Маар-Ду пытался от меня избавиться, ловко подгадав момент для применения оружия массового поражения. Предположу, что в глазах Совета Старейшин Сейбер, из-за возможности контролировать крупные системные объекты, я представлял слишком большую никем не контролируемую угрозу.
        После боя и неудачного покушения Маар-Ду дал мне корабль, похожий на шаттл Рипа, рассказав, как вернуться к точке моего прибытия во Внешних Землях. Эта посудина и впрямь доставила меня во внешнюю часть фронтира. Только вот не туда, куда нужно, а в совершенно незнакомый мне заброшенный участок пространства, находящийся аж в миллионе километров от изолятора, где меня раньше содержали. Отсюда и начались мои собственные поиски.
        Прыжок, сверка с компасом мертвеца, сбор системной маны и снова прыжок к другому острову. Приходится делать остановки, дабы пополнять запасы ауры и создавать кристаллы маны. Оказывается, такие кристаллы можно использовать как одноразовый источник маны для сверхдальних телепортаций.
        Ткиль, ставший в моем теле эфирным органом поддержки, помогает поглощать жизненную силу монстров. Потом аутофагия, вторая черта способности «Плоти Титира», перегоняет жизненную силу в запас ауры. И уже саму ауру, за счет способности «Высшего родства с маной», я использую для создания кристаллов маны разных размеров.
        КРИСТАЛЛ МАНЫ (РАНГ: РАТНИК)
        ОПИСАНИЕ: минерал, содержащий в себе огромное количество маны. После задания изначального размера структуры больше увеличен или восстановлен быть не может.
        СТРУКТУРА: 670 ед. ауры || Стабильность структуры: 94%
        РАЗМЕР: сверхмалый || Емкость: 670.000
        Регалия «Навигатора» на 10 метров перемещения тратит 0,25 единиц маны. То есть одного такого кристалла хватает на 26800 километров пути.
        Прыжок на вершину скалы. Начался откат применения регалии, и, сделав несколько шагов по склону, я снова телепортируюсь на самую верхушку, где обзор получше. Внизу, в лесу у подножья, копошатся монстры. Вдали видны столбы дыма поселений переселенцев. А сквозь облака летают рыбы-драконы, как их зовут местные. По сути - животные, чьи кости содержат небольшое количество плавучего материала.
        За счет прокачанного до предела восприятия замечаю следующую точку для телепортации, находящуюся где-то на самом краю горизонта. Прыжок! Прыжок! И снова прыжок. Без сна и остановок на отдых я уходил всё дальше и дальше от разведанных территорий фронтира.
        … Мощность сети 5,11789 петафлов || Сила сигнала 8,177 моргин…
        Третий месяц в пути. Я научился использовать второе сознание для имитации сна. А потом менял сознания местами, давая первому необходимый отдых. Если мое тело сравнивать с компьютером, то я как бы создал две учетные записи с одной базой данных. Точно такой же принцип используют земные дельфины. Только у них вместо двух сознаний по отдельности работают левое и правое полушария мозга.
        … Мощность сети 3,89221 петафлов || Сила сигнала 6,774 моргин…
        Четвертый месяц как я вышел из изолятора вместе с командой Рипа. Судя по модулю карты, я примерно в 3.000.000 километров от точки моего входа во Внешние Земли. Три недели назад мне встретились последние представители человеческих цивилизаций. Да и те не поднялись выше первобытно-общинного строя с вождем во главе. Видимо, размещение тут осколков погибших миров производится согласно уровню их цивилизационного развития. Чем выше этот показатель, тем ближе летающие острова оказываются к центру мира Внешних Земель.
        … Мощность сети 2,10787 петафлов || Сила сигнала 2,004 моргин…
        Пятый месяц пути. Плотность маны, разлитой в окружающем пространстве, резко упала. Собирать ее в кристаллы становится всё сложнее. Снижение общего энергетического фона отразилось и на биосфере Внешних Земель в виде деградации растительности и полного исчезновения рыб-драконов в облаках. На островах в разы меньше монстров.
        Местные травоядные и хищники больше полагаются на привычную растительную и животную пищу, то есть на естественные источники углеводов и, как следствие, энергии от них. А не на ману, как у Пробужденных. Видимо, тут эволюция живых существ сделала шаг назад, вернув свою жизнь на этап до начала эпохи Битв за Будущее.
        … Мощность сети 0,97001 петафлов || Сила сигнала 1,012 моргин…
        … Снижение уровня квантового моря ниже минимальной базовой нормы…
        … Деградация функций, связанных с квантово-мозговыми волнами…
        Полгода пути в одиночестве. Больше трех месяцев не видел вообще никаких представителей разумной жизни. Оказывается, я долгое время не замечал у себя ускоренного процесса старения. Вторая черта способности «Плоти титира», позволяющая перегонять жизненную силу в запас ауры, видимо, также сокращает длину теломеров, отвечающих за старение организма. Слишком частое использование аутофагии привело к тому, что в свои 21 я выгляжу на 35. Волосы поседели, черты лица стали грубыми, мимика скупой и невыразительной. Видимо, идет подсознательная перестройка размещения свободных начал, отвечающих за управление телом.
        Когда мощность сети опустилась ниже единицы, уровень горизонта резко пошел вниз и вскоре стали видны летающие острова, лежащие на дне мира. Материки плавали в океане воды, что простирался до самого горизонта. Здесь мне впервые в этом мире встретились племена хаоситов - гоблины, тролли, огры, орки. Интересным было то, что они владели какой-то своей магией на основе плетения заклинаний. Их шаманы, как и я, использовали ауру, как в роли сосуда, так и в виде источника энергии маны. Но создавали они ее из своей жизненной силы, сокращая себе срок своей жизни. То есть каждое заклинание стоило им недель, а то и целых месяцев, жизни. Это недо-заклинание усиливалось магией слова, обращенной к законам мироздания. В общем, впервые на моей памяти хаоситы оправдали название своей расы, намешав всё подряд, но в итоге это нечто действительно работает.
        Спустя семнадцать дней пути по землям хаоситов я покинул пределы моря. Сразу за побережьем жизнь заканчивалась. Вместо травы, рек, озер и деревьев лишь каменные пустоши, покрытые слоем мха. Даже свет местного светила здесь стал тусклым.
        … Мощность сети 0,477021 петафлов || Сила сигнала 0,012 моргин…
        Семь месяцев в пути. После того, как мощность сети упала ниже 0,5 единицы, наступила абсолютная тьма. Свет от местной звезды, или что у них там светится, не доходит до столь отдаленных частей фронтира. Судя по модулю карты, я преодолел путь в 7.000.000 километров, двигаясь по прямой в сторону внешней части мира. Как вообще сюда мог попасть Кузан Таленор? Даже мне, с регалией «Навигатора», потребовались провести в пути больше полугода. Да и близко ли вообще я к нему подобрался?!
        Под ногами безжизненный гравий. Здесь нет ни величественных гор, ни холмов, ни синего неба, ни даже привычной атмосферы. Плоская пустошь, лишенная намеков на жизнь. Приходится полагаться на манозрение и регалию навигатора, показывающую векторы движения манопотоков. Компас мертвеца, будь он проклят, продолжает показывать куда-то вперед. Ограниченная область обзора не позволяет передвигаться вперед телепортом дальше, чем на пятьсот метров. Плотность маны такая низкая, что даже я ее уже не могу спокойно восстанавливать. Окружающее пространство вытягивает из меня все силы.
        Ткиль, мой драгоценный напарник, выпустив свои стебли наружу, отрастил длинные листья и начал поглощать из разряженной атмосферы углекислый газ, тем самым снабжая мой организм кислородом. Тот же фотосинтез, только на основе энергии маны, которой мне всё больше не хватает.
        Приходилось уходить вперед, так далеко, как только мог. Потом телепортироваться к хаоситам и пополнять запас кристаллов маны. Потом прыжком уходить обратно, к последней достигнутой точке уже пройденного пути.
        … Мощность сети 0,0001 петафлов || Сила сигнала 0,001 моргин…
        Гравий под ногами закончился, уступив место черному песку. Атмосфера пропала вовсе. Вокруг теперь царит мир тьмы, едва подсвечиваемый разряженной маной. Намеки на жизнь отсутствуют вовсе.
        Спустя день пути по черным пескам пришло сообщение от Системы, которое я ждал еще со времен Игр Старших.
        … Мощность сети: неизвестна || Сила сигнала: неизвестна…
        … Перевод физического терминального тела эмиссара «Чудо» в автономный режим…
        …[Добавлена запись в Книгу Жизни]…
        … Перевод квантового суб-организма неизвестного типа в терминальном теле эмиссара в автономный режим…
        … Вектор пути в модуле «Компас мертвеца» подсистемы «Навигатор» будет проложен на основе последних известных данных об объекте поиска…
        … Подсистема «Инвентарь» больше не способна поддерживать скрытый режим…
        … Подсистема «Второй мозг» перейдет в режим ожидания в случае истощения запаса GN-частиц в физическом терминале эмиссара «Чудо»…
        Наконец-то! Я нашел место, где Система не работает, а значит у меня появился постоянный иммунитет к вирусу Морфея!
        Только теперь, увидев это сообщение, я понимаю, что имел в виду Однорогий, говоря, что каждое существо, подключенное к Системе, является ее частичкой. Мы - люди, гномы, твари, животные и даже растения - физические терминалы Системы. Эдакие системные блоки компьютеров, из которых Система и состоит. Если такой блок вывести за пределы Сети, он переходит в автономный режим. Узлы сети - это камни рода, клановые храмы и прочие летающие пирамиды. Они как башни сотовой связи - принимают сигналы от терминалов сети, связывая их воедино. Если достаточно сильно отдалить блок сети от узла-башни, он переходит в автономный режим.
        По логике, GN-частицы - это мана. Но почему сама Система называет ее по-другому?! Чем больше думаю, тем больше вопросов появляется. Как появились Внешние Земли? Огромная область пустого пространства со своей силой тяжести, атмосферой и океанами. И это только фронтир! Зачем Система скидывает сюда осколки погибших миров? Почему сеть автономна и ей не может пользоваться никто кроме владельцев регалий? Почему сама мана тут другая?! Почему… почему… почему…
        … Мощность сети: неизвестна || Сила сигнала: неизвестна…
        Спустя 93 дня после выхода за пределы сети Системы, я достиг цели своего путешествия. Это стало ясно еще два месяца назад, когда на черном песке стали видны следы больших собачьих лап и человеческих ног, шедших рядом друг с другом. Значительно позже сюда пришел кто-то третий, с маленькими женскими стопами, и пошел по следу первых двоих. Без ветра и осадков такие отпечатки на песке могли сохраняться тут веками.
        Те, кто пришли сюда раньше, отличались от меня. Они не могли телепортироваться назад и восполнять свой запас маны в землях хаоса. Не могли дышать в вакууме и ориентироваться в абсолютной темноте. Это было видно по тому, как спустя недели пути их тела уставали и ноги становилось поднимать все тяжелее. Здесь нет ни неба, ни звезд, ни других ориентиров. Интересно, куда же они шли?!
        Идя по следам, я все же нашел неизвестных путешественников. Мужчина и собака породы корги, размером с две взрослые лошади, лежали в обнимку друг с другом. Их тела были покрыты слоем зеленоватого прозрачного минерала, едва-едва фонящего маной. Причем не Системной, не маной Внешних Земель, а какой-то другой. Видимо, эта субстанция погрузила их тела в долгосрочный стазис, не давая погибнуть в местной среде. Должно быть, при жизни решимости им двоим было не занимать! Они знали, что, углубившись почти на миллион километров в безжизненные земли, в случае ошибки, назад пути у них не будет. И теперь они здесь, в забытом уголке Внешних Земель.
        Третьей была та самая девушка, чьи следы я заметил относительно недавно. Рея Маккой! Селебрити из Великого Дома, за которой раньше присматривал эльфийский пророк. Ее фигуру я узнал сразу, хотя и видел впервые в жизни. Длинные ноги, узкая талия, красивая грудь. И вся эта красота сейчас была замотана в сплошной черный кокон из материала, по плотности и структуре похожего на карбон.
        [Ты - та самая девушка из моих видений!]
        [Помоги… ей…]
        Голос души шел не от девушки в коконе, а от огромного корги. На секунду показалось, что за мной наблюдают, но мгновением позже чувство чужого взгляда пропало. На голос души больше никто не откликался.
        Я осмотрел следы на песке и понял, что тут произошло. Рея Маккой пришла сюда не так давно, как Кузан Таленор. Обвязав веревкой статую человека и собаки, Рея тащила их в сторону фронтира. Туда, где Система еще хоть как-то функционировала. Но сил не хватило и, выдохнувшись, она осталась здесь. Потом, видимо, сработал какой-то артефакт или другой механизм защиты владельца и Рея оказалась запертой в этом коконе.
        Теперь, когда я нашел, что искал, вместо радости я испытал сильное раздражение. Ревность?! Может быть.
        Три дня идя по следам Реи и Кузана, я наконец увидел, куда он шел всё это время. Впереди показался храм с высокими каменными шпилями. Это сооружение поглощало всю ману вокруг, образуя область энтропии. Даже на большом расстоянии оно выкачивало из меня энергию с такой скоростью, что я тут не продержусь и трех минут. А дальше, за этим странным зданием, не было вообще ничего. Небытие, лишенное понятий времени и пространства. Граница мира Внешних Земель…
        Кузана с корги и Рею положил рядом друг с другом. Убрать их тела в инвентарь не получится, так как технически они оба еще живы. Но и тащить их обратно до фронтира, как Рея, я точно не смогу. Выход есть! И для его применения мне потребуется очень много маны!
        УЛУЧШЕНИЕ IV-РАНГА: «ТОЧКА ПРИЗЫВА» - позволяет в уже открытой области карты открыть портал разового перемещения любого существа или предмета к владельцу регалии за счет маны в соотношении 1 единица маны на 1 кг веса за 1 километр расстояния. Частота использования та же, что и у самой регалии.
        В одиночку уйдя в земли хаоситов, я потратил несколько дней на сбор достаточного количества кристаллов маны. Мне пришлось создать точку призыва, перемещая за раз почти тонну груза в виде пассажиров.
        После перехода в зону действия Сети, защита на Кузане и Рее не отключилась. Их тела не впитывали ману. Будь это так, я бы сразу увидел изменения в окружающем нас магофоне. Их даже Система никак не распознает, показывая пустое место вместо статуй. А раз так, значит, скорее всего, во Внешних Землях никто не сможет им помочь. Придется тащить эту троицу обратно к месту, где я вошел в мир Внешних Земель. А там как-нибудь протолкну их обратно в мир Фризе.
        … Мощность сети 7,21789 петафлов || Сила сигнала 12,557 моргин…
        День 313-й от начала похода за Кузаном. И 514-й от появления во внешних Землях.
        Обратный путь занял всего 3 недели вместо 11 месяцев. Телепортируясь на предельную дистанцию в уже известную точку карты, я заготавливал запас кристаллов маны на месте и, используя функцию точки призыва, перетаскивал к себе статуи Кузана с корги и Реи. Как итог, оказавшись у конечной точки своего путешествия по Внешним Землям, я выгляжу лет на сорок. Волосы окончательно поседели, тело стало совсем взрослым, а мимика лица снизилась до минимума. Из одежды остались только выцветший серый плащ и костюм пациента из изолятора Сейбер, выданный больше года назад. Теперь я кое-как влезаю в это тряпье. Смотрю на свое отражение в воде и не могу узнать.
        Разрыв в пространстве, сквозь который утекала мана в мир Фризе, удалось найти сразу. Он находился на семь метров выше уровня острова, на котором я появился. Видимо, совсем скоро этот осколок погибшего мира начнет свое падение на дно Внешних Земель. Соорудив пирамидку из камней, поднес к разрыву в пространстве тело Реи, и ее тут же затянуло внутрь. Не теряя времени, повторил то же самое со статуей Кузана и его огромного пса. Процесс прошел тяжелее. На квантизацию ушло почти в десять раз больше времени, чем у Реи. Видимо, с энергетической точки зрения его тело куда более объемно, чем кажется.
        Возникла проблема, о которой я старался не думать. Давление воды! Если точка выхода совпадает с точкой входа, то на той стороне меня поджидает давление в 1720 атмосфер! Доспех духа и сферический щит я заранее приготовить не могу. Единственное, что остается, - это усилить тело аурой до предела и снова рискнуть жизнью. А какие еще варианты?! Пока я тут думаю, статуи Реи и Кузана погружаются в последний вулкан мира Фризе!
        … допуск в мир «Фризе» получен…
        … Истинное Имя обнаружено…
        … Эйдос личности освоен на 61 %…
        … Обнаружен статус эмиссара…
        … Начат процесс квантизации…
        …[Добавлена запись в Книгу Жизни]…
        …Принудительная смена точки выхода…
        … Эмиссар переправлен во вспомогательное виртуальное пространство…

* * *
        Почему, глядя на свое отражение в воде, я не вспомнил об этом сразу?! Я же видел себя таким однажды! Взрослое тело с седыми волосами! Только тогда волосы были длиннее и кожа более старой.
        …Подключение к базовой реальности…
        …Создание вспомогательного виртуального пространства…
        … Скорость речи и воспроизведения данных 0,007 филопит…
        Сразу после Игр Старших, когда Система потребовала встречи, вызвав на диалог во вспомогательное пространство.
        Теперь, спустя полтора года локального времени, я снова смотрю на свои сильно постаревшие руки, выцветшую белую одежду. Сижу на стуле посреди белого пространства. Предвидение Системы? Нет, невозможно. Скорее всего уже тогда она спрогнозировала мои действия и их примерные последствия. Однако во Внешних Землях нет ноосферы, а значит прогностическая подсистема не смогла бы идеально просчитать сценарий событий. Значит, я справился быстрее, чем думала Система?
        …Вспомогательная визуальная среда…
        …Адаптация пространства к умвельту существа Чудо…
        …Синтаксис общения установлен…
        …Подключение прокси-организма к вспомогательной визуальной среде…
        Рассказав о том, как найти Кузана Таленора, Система дала нигде не прописанное задание. Именно оно и было целью отсева кандидатов на протяжении всех этапов Игр Старших. Без ее регалий, во Внешние Земли лучше не соваться. Только тот, кто пережил стирание и самовосстановление памяти, смог бы восстановить свою личность. Только владелец Навигатора смог бы найти путь к Кузану в настолько большом мире. Без способности родства с маной и кристаллов маны не хватило бы всей моей жизни на преодоление пути в восемь миллионов километров. Эфирный орган поддержки растительного типа и способность к аутофагии для быстрого восполнения запаса ауры. Почти невыполнимый список требований для выполнения задания… если, конечно, ты не знаешь всех условий заранее.
        Мое путешествие само по себе и было квестом, который Система рассчитывала выдать победителю Игр Старших. Она желала возвращения Кузан или Рея обратно в подконтрольные ей миры. Но зачем?! Чем один человек может быть так важен для Истинного Божества, чтобы ради его поисков проводились Игры Старших?!
        В белом пространстве появилась женщина в темных одеждах с короткой стрижкой. Система создала себе то же самое временное тело, что и в прошлый раз.
        - Запуск воспроизведения, - изображение дернулось. - Эмиссар Джон Голд, ты видишь запись. Это автоматическое сообщение, вставленное в сгенерированную виртуальную среду. Потребовалось растянуть процесс переноса твоих данных из Внешних Земель во Фризе, чтобы ты мог услышать это сообщение. Задержишься тут хоть на одно лишнее мгновение и прибудешь в холодный мир в виде фарша.
        - Понятно.
        - С вероятностью 99,87 % твое энергетическое тело подверглось частичной необратимой трансформации из-за подпитки аурой существ, живущих во Внешних Землях. Технически, ты находишься внутри Системы и являешься ее объектом. Но другие индивиды теперь не могут тебя распознавать.
        - Как Однорогих?
        Временное тело Системы пошло рябью. Видимо, тут не она сама, а только ее голограмма. Не ответив на вопрос, женщина сразу заговорила о другом.
        - Феномен энергодеформации имеет серьезные необратимые последствия. Забудь о применении доспеха духа. Он тебе больше не доступен, как и другие крупные структурные аурные проявления. Точка выхода из Внешних Земель в мире Фризе находится на глубине 17200 метров. Внешняя среда, крайне агрессивна для представителей углеродной формы жизни.
        Голограмма стала постепенно становится прозрачной.
        - Если ты достиг хотя бы третьей ступени ранга Ратника и заранее укрепил тело аурой, есть небольшие шансы на выживание. Усиление даст фору в 7.8 секунды. Этого времени достаточно. Как прибудешь, сразу достать кристалл маны из инвентаря, схватить тело Кузана и телепортироваться с ним в последнюю известную тебе безопасную точку на поверхности планеты. Более, я не имею права вмешиваться в естественный процесс Битв за Будущее.
        Логика Системы понятна. Я бы не смог за это время использовать «Точку Призыва», а потом сразу телепортироваться, так как действует откат действия регалии. Но Система не учла Рею и пса Кузана. Может из спасение вообще не входило в ее планы?
        Перед тем, как голограмма женщины полностью исчезла, прозвучали последние слова.
        - Конец сообщения. Приготовьтесь к прибытию в точку назначения.

* * *
        С того момента, как Демиану Прэю был озвучен срок начала финальной Битвы за Будущее мира Фризе в 97 суток, прошло уже 72 дня. Расстановка сил менялась с каждым днем самым предсказуемым образом. Сначала к силам Глубоководных примкнули все семнадцать драконов и внутри обитаемых земель начался сущий хаос! Потом к Союзу Наций Фризе примкнули прежде нейтральные силы Однорогих, которым прежде было запрещено вмешиваться в Битву за Будущее, если она напрямую не затрагивает их государства. Пятьдесят драконоубийц, каждый из которых был так же силен, как Император, стали сдерживающим фактором для всемогущих драконов.
        Как и было предсказано, Глубоководные начали устраивать блицкриг атаки на страны, соседствующие с их собственной территорией. Каждый день свежие сводки новостей с фронта становились всё более и более мрачными. Крупные города, подвергшиеся нападению тварей, погибали один за другим. Ища спасения, беженцы через стационарные порталы уходили вглубь территорий государств Пробужденных. Многомиллионная армия тварей словно море из плоти накатывала на городские купола. Боевые титаны какое-то время защищали города, но потом и они уходили порталами. Тактика последней битвы уже была озвучена Союзом Наций. Требовалось как можно сильнее ослабить военные силы Глубоководных перед финальным сражением. Как и предсказывал Джон Голд, Воля Мира вынуждала Пробужденных провести генеральное сражение. Но теперь срок уменьшился аж до 78 дней. Осознавая свое преимущество, Воля Мира стремилась как можно скорее раздавить армии Дворцов!
        Во всех государствах мира Фризе была объявлена всеобщая мобилизация. Каждый, кто мог оказать помощь в последнем сражении у Хельмовой Пади, был призван на фронт. Десятки тысяч военных кораблей, обвешанные оружием батискафы, субмарины и главная ударная мощь в виде тысячи боевых титанов. Величайшая армия Союза Наций собралась в двадцати километрах от пропасти, готовясь дать тварям последний бой!
        Военная машина пропаганды трубила через СМИ о предстоящей грандиозной победе! «Пять дней до генерального сражения! Стар и млад, присоединяйся! Внеси свое имя в историю мира Фризе!» Однако сами генералы, руководящие армиями Союза Наций, иначе оценивали шансы на победу. У Глубоководных на данный момент 97 Императоров и больше десяти тысяч Монархов. Плюс Рыцари, Витязи и Ратники, коим нет числа. На стороне Союза Наций выступает всего 41 Император, 6220 Монархов. Огромный 58 % перевес в ключевых боевых единицах не могла перекрыть даже тысяча появившихся боевых титанов.
        В обычной ситуации, как только на стороне Воли Мира появляется Император, Монарх или Рыцарь, альянс Дворцов может призвать себе дополнительные силы в равном объеме. Эти ранги силы считаются стратегическими фигурами в масштабах Битвы за Будущее. На одного Монарха 3-й ступени у Воли Мира Дворцы также могут призвать Монарха с аналогичными возможностями. Однако статус закрытого на карантин мира изменил баланс сил!
        Во Фризе, находящейся на грани последних дней войны с тварями, можно прибыть только по приглашению. Но покинуть Фризе будет нельзя до тех пор, пока мировое правительство не снимет карантин, вызванный вирусом Морфея. Но любой, даже самый безумный из могущественнейших Императоров не станет рисковать своей жизнью, влезая в Битву за Будущее с настолько большим перевесом сил на стороне тварей. Монархи и Рыцари следуют той же логике. Пока есть перевес в силах Императоров, эта Битва уже проиграна. Но где найти полсотни таких смертников, дабы появились хоть какие-то шансы на победу?
        Пробужденным из мира Фризе как никогда прежде требовались хорошие новости. Это понимал и Демиан Прэй, заседающий в генеральном штабе Союза Наций. Понимал и Полубог Эшхарт Сай-Клоу, запертый на территории своей страны. Понимал и Байх, чья могучая фигура сейчас парила над столицей Халифатов. Однорогий, проведший с Голдом больше времени, чем кто-либо еще, искренне верил в его возвращение.
        Тем приятнее Байху было услышать знакомый голос души, раздавшийся из подземного полигона Школы Магии.
        [Господин Эшхарт! Это я, Джон Голд! Я нашел лекарство от вируса Морфея! И осьминога не трогайте. Это мой подросший питомец.]
        Глава 9
        Сопротивление
        Первым, что я увидел в бурлящих водах Сада Аномалий, был еще один просчет Системы. Она не учла фактор наличия фамильяра, контракт с которым был разорван. Но я с самого начала искал себе не слугу, а кого-то равного. Кого-то столь же одинокого, наделенного уникальными чертами личности и потому верного данным обещаниям.
        Малыш Ктулху, обвив щупальцами статуи Кузана и Реи, с любопытством их рассматривал, пробуя на зуб, словно леденцы. Осьминог, ранее имевший размер в пару ладоней, за время разлуки вымахал до размера микроавтобуса с длинными руками.
        МОРСКОЕ ЖИВОТНОЕ, КТУЛХУ, 101 УРОВЕНЬ (РАНГ: РАТНИК III-СТУПЕНИ)
        ИНФОРМАТОРИЙ: воплощенный миф, изменчивый вес, дитя моря, частичная телесная биоморфия, высокий уровень интеллекта, особый юмор, сверхрегенерация, субастральное происхождение, бывший фамильяр.
        Времени на раздумья не было. Схватив его за щупальце, я телепортировался прямиком на учебный полигон, находящийся прямо под Школой Магии. Здесь с наименьшей вероятностью найдутся глаза, способные передать свежие данные для Воли Мира. И есть Полубог, способный защитить меня и Кузана от внешней угрозы.
        Попросив Эшхарта связаться с Демианом Прэем, я сам попытался разобраться с перепуганным супермутантом.
        [Малыш! Это же я! Вспомни, кто еще мог тебя перемещать на огромные расстояния?!]
        [Большой? Нет! Большой другой. Цвет другой. Вкус другой. Сила другой. Ты не большой!]
        В памяти Ктулху я, как хозяин, запомнился существом, чье тело было в разы больше его собственного. Теперь он вымахал, а я сильно постарел. Да еще и ник не отображается.
        Из-за особой природы супермутантов и совсем юного возраста сознание Ктулху толком не пострадало от перехода во Внешние Земли. Малыш не забыл хозяина, несмотря на разорванный контракт. Скорее всего осьминог ходил во Фризе и обратно, прокачиваясь на встречающихся тут и там монстрах, инстинктивно понимая, что не следует уходить далеко от того места, где в последний раз видел меня. Как так получилось, что мы друг друга потеряли, - непонятно. Но на выходе из Внешних Земель я встретил малыша, подхватившего своими щупальцами обе далеко не легкие статуи.
        [Помнишь мой вкус, малыш? Давай! Прикоснись к моей руке еще раз. Я знаю, что ты изучаешь мир, касаясь всего, чего сможешь.]
        Даже обычные осьминоги уникальны по своей природе. Три сердца, восемь рук, нет костей, и потому они могут ужимать свое тело, помещаясь в пространство, по объему равное четверти их изначального размера. Помимо высокого интеллекта, у осьминогов также на каждом щупальце расположено до десяти тысяч вкусовых рецепторов, которыми они хватают плавающие вокруг предметы и сразу определяют, съедобные они или нет.
        У человека, к слову, на языке тоже порядка десяти тысяч вкусовых рецепторов. А у супермутанта их должно быть столько, что он с легкостью расскажет, какой химический состав у воды и воздуха, что нас сейчас окружают.
        Смысл в том, что у осьминогов чувственное восприятие мира во многом завязано на тактильные и вкусовые ощущения. Внешне я уже не такой, каким меня помнит Ктулху. Но вкус от ауры, пропитанный эманациями всех десяти магических стихий и ноткой силы божественности, должен был остаться прежним. Для Пробужденных звериного типа аура - всё равно что уникальный запах.
        Осьминог недоверчиво протянул свое щупальце и обвил им мою правую руку по самое плечо. Что странно, присоски использовать не стал.
        [Вкус другой.]
        От последней фразы осьминога на душе шевельнулось что-то незнакомое. Ни Соу, ни Тео, ни Байх, ни Воля Мира такого эффекта не вызывали. Осьминожка стал забавно перебирать щупальцами в мою сторону, но теперь без агрессивных замашек.
        [Погоди. Малыш… ты же узнал меня! Ты знаешь, что я - Большой!]
        [Но вкус другой!]
        Ах ты хитрый засранец! Решил поиграться и, когда отпираться стало бесполезно, ловко ушел от ответственности, сказав, что вкус ауры изменился. Видимо, это и есть та самая черта особого юмора, упомянутая в данных информатория. Зверь, пусть и морской, в логике своих действий отличается от человека.
        [Большой играть?]
        [Нет, малыш. Надо встретится с нашим старым другом Однорогим. Потом со зверолюдом-гепардом и как-то вытащить из камня ту девушку.]
        Еще раз ощупав статуи весом почти в тонну, осьминог поставил их на землю, словно они толком ничего и не весят.
        [Невкусный. Камень и камень.]
        [И не надо. Подожди пока тут.]
        Байх прибыл в Школу Магии всего через десять минут в компании пары женщин. Жен, если судить по одинаковым одеяниям. Однорогий улыбался, гордо выпячивал грудь и при этом всячески старался скрыть свою радость нашей встречи.
        - Вернулся, чертякае обещал тебе найти лекарство.
        До меня не сразу дошло, что в глазах Байха, не имеющего интерфейса, я изменился только внешне. Моего ника он и раньше не видел.
        - А ты постарел, - Байх обошел меня по кругу. Жены встали в сторонке. - И аура у тебя теперь другая. Пик ранга Ратника, если не ошибаюсь.
        - Да, теперь у меня 142-й уровень. Байх, посмотри на меня, - Однорогий поднял взгляд. - Ты не видишь, но у меня больше не отображается ник и не работает доспех духа. Но давай я не буду сейчас плакаться о том, чем еще мне пришлось пожертвовать, пока я искал лекарство.
        Однорогий улыбнулся, но тут же скис, и нас двоих буквально вдавило в пол взглядом Эшхарта.
        - Лекарство, Голд, - от голоса Полубога даже стены вздрогнули. - Ты притащился ко мне, зная, что только мы сможем прикрыть тебя от глаз Воли Мира. Фризе в состоянии войны! Так не тяни наше общее время!
        Придя в себя, Байх пожал плечами, мол, поболтаем в другой раз.
        - Две минуты, господин Эшхарт, - я поморщился от звона в ушах. Чертов большой город и его ноосфера! - Теперь, когда у нас есть лекарство, остается пара сложных моментов. Первый - создание вакцины от вируса Морфея. Если сделать и распространить ее тем же путем, что и раньше, Дворцы, ранее участвующие в разработке вируса, и Союз Золотого Дракона на пару выкупят патент и поднимут цену до предела, желая выжать из зараженных Пробужденных все деньги по последней монеты.
        - Лицемерно, но ожидаемо, - Однорогий хмыкнул. - Лет за сто привыкаешь к такому. Любой бизнесмен в первую очередь думает, как заработать побольше. Фармацевты, целители, травники. Все они - толстосумы, трясущиеся над собственным капиталом!
        Однако создаваемые ими проблемы должны быть своевременны для нынешних мировых реалий. Власть и финансисты обязательно попытаются использовать лекарство в своих интересах. Первые - чтобы укрепить свое положение среди народа. Вторые - желая заработать.
        - Меня не устраивает их неуемная жадность, господин Байх. Я предлагаю клану Сай-Клоу патент на работающее лекарство вируса Морфея. Вы же займетесь его скорейшим распространением среди населения за символическую плату. Скажем, пять монет Системы с каждой произведенной дозы вакцины. Итоговая отпускная цена не должна быть выше двадцати монет. Фиксированное название: «Вакцина Сай-Клоу». Пусть тот же Союз Золотого Дракона займется их распространением, но права останутся за вами, как за стороной-гарантом. Никто не сможет надавить на клан, за которым стоит Полубог. Я прошу лишь о том, чтобы в графе создатель значилось мое имя. Последнее и самое важное. Посредником между вами и Союзом будет судья Демиан Прэй. Не зря же мы его пригласили.
        При всем моем недоверии к Мировому Правительству Титардо, их представитель должен участвовать в сделке, как третья сторона, гарантирующая исполнение обязательств по договору обеими сторонами.
        Через несколько мгновений из пустоты пространства раздался вполне спокойный голос.
        - Ты поставил честь Сай-Клоу под удар, пригласив судью. Где гарантии, что лекарство работает?
        - Сырье для него сделала сама Система. Судья Прэй подтвердит, что оно работает.
        - Предположим, что так. Где же оно само? При тебе ничего нет, не считая той пары статуй и осьминога-мутанта.
        Хитрый засранец! Чем старее существо, тем сильнее проявляются доминирующие стороны его поведения. Эшхарту хватило бы сил меня убить и отобрать лекарство, но он не знает где оно. Если в инвентаре, то я могу его оттуда и не достать, даже после пыток. А взлом сознания потребует времени, которого ни у кого нет.
        Еще раз повторюсь! Это нормальное поведение для сверхсуществ типа Эшхарта или любого другого Полубога, Императора и даже просто Монарха, давно имеющего и деньги, и власть. Они не платят за то, что могут получить силой. Голодный волк не станет покупать еду у зайца.
        - Лекарство надежно спрятано. Я передам Демиану основу для него сразу после подписания договора между вами, судьей и Союзом Золотого Дракона. Как видите, я не прошу невозможного и действую в интересах клана Сай-Клоу. За один день вы получите репутацию клана, который спас от гибели население целого мира. Деньги оставьте себе. Я в них не нуждаюсь.
        Получив личный приказ от правителя Халифата, Байх повернулся к одной из своих жен. Уловив его требовательный взгляд, супруга кивнула, слегка присев при этом.
        - Да, наар. Я займусь переговорами с Союзом и Дворцами, участвовавшими в заговоре.
        Не прошло и секунды, как дама исчезла в коридорах Школы. Да она минимум Монарх! Тут есть тонкий момент. Чтобы достичь такого ранга силы, Пробужденный должен взрастить в себе эго, сопоставимое с королем, правящим своей страной. А Байху наверняка потом пришлось усмирять характер жены. Умеют же Однорогие выбирать себе спутниц по жизни!
        - Какой второй момент? - Байх указал рукой на вторую жену. - Не стесняйся. У нас действует внутреннее разделение всех обязанностей между женами, мужьями и приемышами, получающими наши способности. Эшхарт…
        Мощный удар сквозь астрал вмял тело Однорогого в пол полигона на добрый метр, оставив характерный отпечаток кулака. Вторая супруга Байха едва заметно дернулась, но помогать мужу не спешила. Ее трясло от страха.
        - Много болтаешь! - недовольный Полубог добавил еще один удар сверху. - Голд?
        Поймав взгляд второй жены Байха, я указал рукой на статуи Реи и Кузана Таленора.
        - В том черном коконе - Рея Маккой, дочь Великого Дома Маккой из мира Титардо. Родственники ее давно ищут и сканируют портальную сеть во всех известных мирах. Достаточно прикоснуться коконом Реи к арке стационарного портала, и за ней придут. Не знаю кто, но точно придут.
        - В карантинный мир? - из ямы выбрался помятый Байх. Похрустев шеей, он взглянул на оставшуюся супругу, а потом на меня. - У нас тут дефицит Императоров и Монархов. Наемники из Дворцов не сунутся во Фризе ни за какие деньги. А Маккой, помнится, - это та самая Корпорация? Семья, у которой есть всё, что можно купить за деньги.
        Вторая жена Байха, что-то поняв в моем взгляде, кивнула и кинулась к кокону Реи. Но я ее остановил.
        - Последнее и самое-самое важное. Свяжитесь напрямую с Императором Гилбертом Бейтсом по прозвищу «Радуга». Скажите, что «Джон Голд нашел человека с собакой, которого он давно ищет». Приложите сообщение с фотографией второй статуи. На этом всё.
        Демиан прибыл спустя пару часов, немного опередив делегацию торгашей от Союза и Дворцов. Не считая судьи, все хотели заработать на лекарстве. Проходя мимо, представители фармацевтических гигантов окидывали меня и Байха удивленным взглядом, причисляя нас обоих к клану Однорогих. Даже Демиан, не сразу поняв, кто перед ним, прошел мимо. Уже отойдя на приличное расстояние, судья обернулся, и я, улыбнувшись, кивнул ему в след.
        - Ты! - Демиан повел носом, принюхиваясь. - Так вот где ты был все эти месяцы, мррр!
        - Здесь я чуть больше часа, мистер Прэй. Вы не рады меня видеть?
        - Ты хаос, мррр! - зверолюд недовольно фыркнул. - Везде, где ты находишься, начинает твориться черт-те что. Хм, не вижу артефакта для подавления ауры. Как ты скрыл ник?
        - Побывал в мире за пределами Системы.
        - Мрр… теперь понятно, откуда лекарство, - взглянув на довольно улыбающегося Байха, судья фыркнул по кошачьи. - С каждым нашей новой встречей тебя окружают всё более и более странные личности. Немой, Императрица из Корпорации, тот меч, а теперь сами Однорогие Сай-Клоу.
        Фыркнув, Демиан ушел. Как и ожидалось, торги начались с бессмысленных споров между кланом Сай-Клоу и Союзом. Обе стороны хотели единоличного права владения патентом на еще не изготовленное лекарство. Стороны прощупывали друг друга, пытаясь урвать побольше. Как и ожидалось, Эшхарт надавил на всех, поставив условие закрыть дело о патенте в течении одного часа. Всё это время Демиан молча смотрел в мою сторону.
        Когда договор был подписан, Демиан у всех на глазах поднялся из-за стола и подошел ко мне. Я вручил ему колбу с собственной кровью.
        - Голд, какого дъявола? - до Байха не сразу дошло, что все это время лекарство от вируса Морфея было у него под носом. - Ты всё это время держал лекарство в своем хранилище?
        - Кровь - не совсем лекарство. Без спецоборудования его не завершить. Технически, я единственный человек, полностью переболевший вирусом Морфея. И потому в моей крови есть антитела против него. Демиан и Союз выделят антитела и на их основе синтезируют вакцину против вируса Морфея. Если всё пойдет по плану, через сутки рецепт появится во всех Магазинах Системы. Еще через сутки вирус Морфея будет полностью побежден.
        - Погоди, Голд! Если угроза вируса пропадет и Воля Мира узнает об этом….
        - Она не станет дожидаться момента снятия карантинных мер с мира.
        - КОГДА? - окрик Полубога заставил всех присутствующих напрячься. - Когда она нападет?
        - Завтра, господин Эшхарт. Последний бой за будущее мира Фризе начнется завтра вечером.
        Байх зарычал от накатившей злости, заставив стены Школы задрожать от рвущейся наружу мощи.
        - ТЫ ЗНАЛ! - голос Однорогого вызвал рокочущее эхо в зале. - Ты знал всё с самого начала! Использовал меня, Эшхарта и всех Сай-Клоу!
        Даже чуя недобрый взгляд Полубога, заставивший всех вокруг вжать голову в плечи, я не боялся.
        - Расшатал ли я и без того плачевную ситуацию на фронте? Да! Нашел ли я лекарство? Снова да! Сейчас шансы на победу пятьдесят на пятьдесят. Драконы не отступят до тех пор, пока Мировое Правительство не снимет карантин. Вы и сами знаете, что они просто ищут законный способ перебить всех Сай-Клоу! Всех тех, кто пролил кровь истинного дракона! Сейчас Воля Мира заинтересована в скорейшем проведении генерального сражения и готова бросить в бой все свои силы. Фронт разделится на части, так как драконы придут сюда, в халифаты. Тем временем армия Глубоководных начнет штурм городов, граничащих с их нынешней территорией. Блицкриг размером с целый мир.
        Поняв ход мысли, Демиан оскалился.
        - Генштаб Союза Наций давал тот же прогноз на случай появления лекарства, мрр. Драконы выходят из Битвы за Будущее при любом раскладе.
        Армия Пробужденных получит преимущество в обороне, если встретит Глубоководных внутри городов. Однако из-за глобального перевеса в количестве Императоров и Монархов шансы на победу в Битве по-прежнему крайне низкие. Но есть одно важное но! Истинным Сай-Клоу, как и всем жителям халифата, Системой запрещено участвовать в Битве за Будущее до тех пор, пока Воля Мира или ее союзники первыми не нападут на халифат.
        Первым всё понял Эхшарт, величайший воин и правитель среди Однорогих.
        - Хочешь, чтобы Союз Наций помог халифату в битве против драконов? А потом, заручившись нашей поддержкой, изменить баланс сил в количестве Императоров?
        - Вы все! - я оглянулся, смотря на лица собравшихся. - До этого дня не предложили ничего более стоящего! Этот план дает хоть какие-то шансы на победу. Вы можете заставить противника прийти туда, куда вам нужно! И действовать так, как вам удобно! Устройте свое генеральное сражение здесь, имея тыл в виде территории Полубога. Как только Глубоководные поймут, что в штурмуемых ими городах нет Императоров и Монархов, они сосредоточат все свои главные силы на халифате. Но будет уже поздно. Один или два часа битвы против Драконов решат судьбу всей последующей Битвы за Будущее. Каким составом вы встретите Императоров Глубоководных? Той кучкой сил, что имеете сейчас? Или заручитесь поддержкой Полубога и сильного союзника в виде фракции Сай-Клоу?
        Судьба - хитрая штука! Байх Сай-Клоу, первый встреченный Однорогий, дал мне понимание того, что в вопросе планирования я слишком сильно опираюсь на прогнозы будущего Системы. Воля Мира видит тот же поток данных, что и пророки, но ее кругозор отличается от того, каким наделены Пробужденные. Но эти самые пророчества ее ослепляют!
        Они не дают Воле Мира увидеть достоверный план битвы, в которой участвуют существа, не подключенные к Системе.
        Высока вероятность, что Воля Мира поймет план Союза Наций, и завтра вечером сюда нагрянут драконы с поддержкой в виде полусотни Императоров Глубоководных. Больше она сюда послать не сможет, так как иначе ослабнут другие части фронта. Но даже так! Это наилучший расклад сил для более слабой армии Пробужденных!
        Вторая жена Байха, вернувшись, что-то тихо шепнула мужу, и мы незаметно покинули разгорающиеся дебаты. Демиан, наплевав на финансистов из Союза, использовал личный артефакт телепортации, исчезнув во вспышке портала.
        Пока шли, Байх передал мои личные вещи, не прошедшие процесс квантизации. Большая часть одежды потерялась во время битвы с Соу, но аурохралища удалось сохранить. Тяжело вздохнув, Однорогий положил в мою ладонь часы-филактерий с душой Воркуты.
        - Слово своё сдержу. Часы теперь твои. Но учти! Второй раз я такой филактерий тебе не отдам! Это стратегический ресурс Школы. Каждый наш преподаватель на вес золота! И мы их ценим и всячески оберегаем.
        Сай-Клоу провели расследование и выяснили, где я остановился в халифате. Мои крылья нашли в запертом доме и до сего момента хранили в одной из сокровищниц города. Сейчас их несут к тому месту, куда ведет нас супруга Байха.

* * *
        День, когда Белояр собрал вместе всех бойцов отряда Позитрон, стал моментом проверки их верности. Двадцать два отъявленных мерзавца, сидящих сейчас за длинным столом, прекрасно понимали, что подобное приглашение легко может стать концом их ничем не примечательной жизни. Воры-рецидивисты, убийцы, насильники в бегах, живодеры и прочие уникумы с наглухо съехавшей психикой. Взгляни адвокат на их личные дела, он бы, сжав зубы, сказал: «Все вы, парни, задержались на этом свете».
        Сворой ручных псов Белояра правил сорокавосьмилетний Андрей Стародубов, подпольный хирург, выбившийся в лидеры отряда. Целитель на поле боя не только лечил, но и умело калечил тех, кто ослушается его приказов. По этой же причине у Позитрона не было других лекарей.
        Сегодня в неприметное кафе на окраине столицы первыми пришли Андрей и пара его личных подручных. Белорус Славински и Тетеря, боец с наглухо отбитым чувством самосохранения. Они втроем прекрасно понимали - когда Дворец Психеи решит спрятать концы в воду, Белояр избавится от тех, кто выполнял для него грязную работу.
        Дав денег Дивону, нерусскому хозяину заведения, Андрей надавил, прося по-хорошему закрыться на вечер. По-плохому Дивон сам не захочет. Когда перепуганный владелец кафе ушел, стали потихоньку подтягиваться бойцы Позитрона. Рослые детины с мордами матерых уголовников решили не пугать других гостей заведения, повесив на двери табличку «Закрыто».
        Но сегодня явно что-то пошло не так. Наплевав на закрытую дверь, в кафе вошла красивая брюнетка с десятком папок в руках. Стройная фигура, длинные ноги и забавные кудри будто притягивали к себе внимание. Оголодавшие по женской ласке мужики встретили ее улюлюканьем.
        - Эй, цыпа! Угостить тебя выпивкой?
        - А подружка есть?
        Милое создание, улыбнувшись, пошла в сторону мужиков, и радость на их лицах резко сменилась ужасом.
        - Хотите повеселиться, мальчики? - от хриплого голоса у бойцов волосы встали дыбом. - Ну же! Будет весело…
        - Господин, - Андрей встал первым и поклонился. Ауру столь злобного создания он узнал сразу.
        Окинув мужиков насмешливым взглядом, Белояр бросил на стол объемные папки с документами.
        - В былые времена отряд чистильщиков, типа вас, формировали иначе. Давали сотне приговоренным к смерти заключенных одно задание. Потом, независимо от результатов, объявляли, что выживет лишь половина. И заставляли их убивать друг друга. Выжившим ставили на руке метку о прохождении одного обновления. Спустя неделю сотню восполняли новыми смертниками и давали то же самое задание. И снова говорили, что за совершенный проступок выживет лишь половина из там присутствующих. После пятого обновления состава в живых оставались только самые послушные, самые исполнительные чистильщики, готовые пойти на всё ради выживания.
        Осмотрев притихших бойцов, дамочка улыбнулась.
        - Вам повезло! - Белояр поймал взгляд Андрея. - Сегодня я не стану засчитывать ваше прошлое задание с зачисткой клана Рублевых-Лебедевых… как полный провал.
        - Господин, мы… - Андрей уже открыл было рот, как черная как смоль аура вжала его в стул.
        Все кафе затрясло от рвущейся наружу мощи. Стекла в окнах задребезжали и начали лопаться. Пара бойцов, осознав услышанное, начали лить слезы. Демон! Настоящий, всамделишный, тот самый, на которого они работали, решил их наказать. Выговор? Казнь? Не-е-ет! Есть вещи и пострашнее смерти!
        На фоне эманаций чистого, ничем не замутненного зла, излучаемого истинным демоном, любой из присутствующих мерзавцев казался чистым, как младенец. Отправь такого в чистильщики, и он переживет сотню обновлений. Убивать, грабить, сжигать и хоронить живьем, пытать и предавать всех тех, с кем вчера лил кровь. Так же, как воин видит воина, собравшиеся тут люди чувствовали, что Белояр прошел через ряды чистильщиков и именно поэтому нанимает для грязной работы никому не нужных ублюдков, живущих в тени общества. Он и сам был таким! Худшим среди худших!
        Вкусив ту силу и вольготный образ жизни, что дал им хозяин, они забыли… забыли, что работают не на чертика из детских сказок, которого можно обмануть. Истинные демоны не сотрудничают с людьми, а пользуются ими. Аура Белояра словно иголки впилась в тела трясущихся от страха людей, высасывая из них силы. Подпитываясь эманациями чужих страданий, он усиливал свою собственную мощь.
        Вернув выпущенную наружу ауру обратно в тело, Белояр начал молча ходить вокруг стола, за которым сидели бойцы. Прошла минута, вторая, третья. Мужики боялись поднять голову и заглянуть в глаза тому, кого боялись больше смерти. И только Андрей Стародубов на исходе второй минуты всё же осмелился встать с места.
        - Упрямый! - Белояр жестом руки приказал сесть на место. - Если в запертом помещении начать топить всех в крови, такие как ты встают на головы еще живых, зубами прогрызая себе путь к спасению. Хорошо… можешь жить дальше.
        Указав на принесенные папки, Белояр дал знак раздать их бойцам. Зашелестели бумаги. Внутри, помимо распечатанных документов с примерными личными характеристиками цели и данными о психологическом портрете, находился голографический планшет. Пример технологий Титардо, которых официально еще нет в мире Земли.
        - Ваша новая цель - один-единственный человек. Джон Голд, патриарх рода Голд. Ныне Ратник. Обладатель минимум двух неизвестных способностей. Воин-ближник, ведун средней руки и сильный лидер. Создал род на второй день после боевого крещения прямо в зоне испытания.
        Вчитываясь в аналитический отчет, бойцы хмурились всё сильнее. Убил в одиночку супермутанта, довел до самоубийства трех Императоров и лично убил четвертого. Аурохранилища, регалии, огромный запас маны…
        Славински, подручный Андрея, не выдержал.
        - Предвидение, мгновенная телепортация и меч, способный разрезать всё что угодно. Как вообще можно убить кого-то с таким набором способностей?
        Белояр улыбнулся, смотря на Славински, и у того мурашки пробежали по спине.
        - Не бывает бессмертных и непобедимых! Важен лишь выбор правильной тактики боя и продуманная стратегия. Вы станете моей командой супергероев со сверхспособностями. Любой род или клан России предоставит вам свое родство и идущие вместе с ним способности ради этой миссии. Любое оружие армии и СпецВойск. Хотите ядерную боеголовку? Настоящую! Я дам вам ее. Информацию аналитиков из большого мира и полигоны для отработки слаженности действий команды. Содействие полиции и ментов с Лубянки. Все госорганы будут к вашим услугам! Всё ради того, чтобы вы смогли убить Джона Голда, когда он тут появится! Он ваш первый и последний человек-катастрофа!
        Читающий аналитическую справку Тетеря потер лоб, не понимая слов.
        - Семья или другая родня у него есть? Нам бы заложника. Да такого, чтобы на зов о помощи точно пришел! А лучше двух или трех. Бомбу им в желудок и хана пацану.
        Прячущийся в теле женщины Белояр одобряюще похлопал по плечу Тетерю. Подручный Андрея, как и он сам, был на редкость практичным ублюдком.
        - Семью Голда, кем бы они ни были, сейчас ищут копы с Лубянки. Коды доступа к их базе данных находятся в папке. Достоверно известно, что во время своего боевого крещения Голд изменился внешне. Постарел, похудел и сделал что-то еще. Первоначальные черты лица неизвестны. Отпечатки пальцев и образцы крови также отсутствуют. Семьи членов его рода исчезают целыми группами. Скорее всего, вам будет противостоять целый род, а то и клан, скрывающийся в подполье. Но ваша задача, мальчики, - любыми способами убить Джона Голда! Мне плевать, если во время взрыва вместе с ним подохнет население целого города. Он один опаснее, чем целое государство.
        Подойдя к Андрею Стародубову, женщина-демон склонилась к его уху.
        - А теперь поговорим о прошлом, - холодные ладони демона начали разминать шею главы отряда Позитрона, наплевав на поставленный им доспех духа. - Храм Рублевых-Лебедевых. Там было 117 Пробужденных. И ты принес мне ровно 117 голов. Но кое-что пошло не так.
        Белояр улыбался и тихо шептал.
        - Одной Пробужденной удалось избежать зачистки. Я скрупулёзно проверил логи храма. Это была некая Молли Голд, сородич того самого Джона Голда. Ты встретил ее на пятом этаже храма Рублевых-Лебедевых, и после этого она как-то покинула пределы храма, не используя телепортацию. Что там на самом деле произошло?
        - Она… она выпрыгнула в окно. И разбилась…
        - Ты видел ее труп, Андрей?
        - Нет… господин.
        - Но ты, Андрей! Обманул меня! Принес голову какого-то непробужденного темнокожего ребенка. Если Молли жива, Джон Голд придет за тобой! Придет, дабы взыскать долг пролитой крови. А еще нам известно, что его род сотрудничал с кланом Рублевых-Лебедевых.
        Убрав руки с многострадальной шеи Андрея, демон вновь выпустил свою жуткую ауру.
        - Вы прокололись! Скомпрометировали себя, оставив живого свидетеля. Теперь на вас самих может начаться охота.
        Подойдя к Славински, демон остановился. Рыжего белоруса начало всего трясти от страха. Он пытался что-то сказать, попросить помощи у главы отряда, но изо рта выходило только невнятное мычание. Славински был напуган! Напуган до смерти. Он физически ощутил, как приближается конец его бесславной жизни.
        Сзади на плечи мужчины легли небольшие женские ладошки.
        - Понимаете, мальчики. Для меня весь ваш бравый отряд - это одна единица. Накосячил именно отряд, а не конкретный боец. Вы все в ответе за свой просчет с храмом Рублевых-Лебедевых! Но кого именно наказывать, и сейчас, и в будущем, я буду выбирать сам.
        Брякнула посуда на столе. Славински захрипел, засучил ногами и неуклюже дернул за скатерть. Увидев то, что Белояр делает, Андрей Стародубов, проработавший в московской хирургии больше десяти лет, закрыл глаза. Ему было страшно видеть то, что сейчас вытворяют с его подчиненным. По-настоящему страшно…
        Когда Белояр закончил, под звон посуды на стол упала оторванная голыми руками голова Славински.
        - Запомните, шавки, - демон сделал пару шагов к сидящему рядом бойцу и вытер о его одежду руки. - Отныне смысл вашего существования только в том, чтобы убить Джона Голда
        Глава 10
        Нарушители правил
        Гилберт Бейтс - человек ставший легендой, будучи еще Ратником. Первооткрыватель десятого слоя Бездны, полутора сотен малых миров, всемирно известный исследователь и Охотник-искатель SSS-ранга. Список известных титулов растянулся на пятнадцать страниц энциклопедии. В хрониках ламий писалось, что последние пятьсот лет, в мире-гиганте Титардо, Гилберта называют живым национальным достоянием. Он стал первым публично известным Императором, отказавшимся стать Полубогом. Именно ему и должны передать Сай-Клоу мое сообщение о Кузане Таленоре. Веса имени, какого-то там Джона Голда, недостаточно для того, чтобы пробиться сквозь заслон из многочисленных секретарей столь известной личности. А пока есть и другие более важные дела.
        Супруга Байха часом раньше привела нас на задний двор Школы Магии. По пути встретилась всего пара преподавателей. Да и те из клана Сай-Клоу. Всех прочих, способных рассказать посторонним обо мне или Кузане, давно вывели за пределы купола Школы. Сейчас утечка информации, может всем нам стоить жизни.
        Сари, вторая супруга Байха, показала нам то, что происходит с коконом Рейи Маккой. Его прислонили к арке межмирового портала. Теперь он сам кокон и арка пульсировают, испуская волны света.
        Не понимая, что происходит Байх взглянул на порталиста.
        - И какого ляда эта штука пульсирует, вместо того чтобы открывать портал?
        - Не знаю, господин. Статуя прилипла к арке портала. Мы никак не можем их разъеденить.
        - Так в чем проблема? Сбоит? Если да, то просто отключите питание?
        Случай со сбоем портала вполне возможен. Со слов Тииты, первой супруги Байха, началась полномасштабная эвакуация населения столицы. Одновременно работают тридцать семь стационарных арок внутримировой телепортации, перемещая жителей города в отдаленные части халифата. Разрешено брать с собой только самые ценные вещи.
        - Так это… - портальщик поежился. - Как портал пульсировать начал, мы сразу отключили питание. Потом еще и мановоды перерубили для надежности.
        Однорогий махнул рукой на арку.
        - Тогда, как черт возьми, может работать межмировой стационарный портал без питания? Я же вижу, что с той стороны соединения нет. А эта штука за раз жрет столько кристаллов маны, что мы купол школы на таком запасе неделю бы продержали.
        - Это она, - я указал на Рею. - Она одна способна запитать такой портал.
        Во вспышках портала угадывалась некая закономерность. Будто смотришь на чужое сердцебиение и альфа-ритм мозговых волн одновременно.
        Однорогий хищно улыбнулся.
        - Рога Нусилитеха! У этой девки есть личный идентификационный код в портальной сети Мирового Правительства! Кого ты к нам притащил, Джон?
        - Дочь Корпорации.
        Судя по вытянувшемуся лицу портальщика, он, в отличии от Байха, прекрасно понимал, кого именно так называют. Не слугу, не представителя Великого Дома, а именно Дочь Корпорации - прямого потомка главенствующей семьи Маккоев.
        Отпечаток ауры, душа, характерный набор меток в следе маны, ДНК и даже ноосферный отпечаток сознания - все это в совокупности составляло тот самый уникальный идентификатор в портальной сети о котором говорил Байх. Отправляя его, Пробужденный вместе с тем шлет послание о своем местоположении и самочувствии. Сейчас сигнал транслируется на всю портальную сеть, связывающую Титардо с сотнями малых миров.
        Заметив изменения в колебаниях портала, Однорогий нахмурился.
        - Она стучится в одни и те же двери. Длина послания постоянно сокращается, будто ее постепенно узнают.
        - Мне восприятия не хватает для такого детального разбора сигнала. Долго нам еще ждать?
        - Несколько часов точно. Сокращение длины послания занимает семь-восемь секунд на один цикл.
        - Есть новости по Гилберту Бейтсу?
        - Нет, - Однорогий задумался. - Сари достучалась до секретариата клана Бейтс и передала твое сообщение вместе с фото. С тех пор, никто из их клана не отвечает на наши сообщения. Тишина, будто включили игнорирование входящих сообщений от Сай-Клоу. Сари пробует другие каналы связи, так что своего она точно добьется. А мы с тобой пока отойдем в сторонку, чтобы не мешать у портала.
        - А тебе-то со мной зачем ждать?
        Байх хотел было что-то сказать, потом напрягся и наконец шумно выдохнул.
        - Если без вранья, то Эшхарт назначил меня нянькой. Лекарство, судья из мирового правительства, непонятная девка в виде статуи и мужик с собакой. Ты стал слишком важной переменной в грядущих событиях. Оставлять тебя без присмотра опасно. Даже я, не смотря на нелюбовь к рутине, всё равно это понимаю.
        - Благодарю! За честность, разумеется, - я указал на свое постаревшее лицо. - Для опеки няньки я как-то староват. И между нами. У меня вопрос. Система сказала, что моя энергоструктура мутировала и я больше не могу использовать доспех духа, внешний сферический щит Ратника и другие объемные эфирные конструкты.
        Когда мы отошли от портала на полсотни метров, Однорогий ловко закинул свою массивную ладонь мне на голову и пропустил сквозь тело волну сжатой маны. Его зрачки мгновенно изменились с человеческих на вертикальные драконьи.
        - Мда, Голд…За два прошедших месяца, от человека в тебе осталось не так уж много. Базовый энергокаркас, тип ауры и форма сосуда души. Но всё остальное, какое-то, черт возьми, чужеродное. Эфирное тело выглядит так, будто ему приходилось выживать в экстремальных условиях. Свойства искажены. Энергоканалы сильно расширены, узлы накопителей отсутствуют. Для Пробужденного, лишенного сильного родства с маной, такая… деформация - смертельна. Мана бесконтрольно утекает. А ты, тем временем, ей будто дышишь каждой клеточкой тела.
        Выходит, частое применение аутофагии и преждевременное старение усилило феномен упомянутый Системой. Ладно, жить буду и этого достаточно.
        - Можешь научить меня техникам боя Сай-Клоу?
        - Нет, - Однорогий покачал головой. - Ты другой. Не такой как мы, Однорогие. Тебе не повторить техники «Дальний удар», «Разрушение пространства», «Кол Яхрома», как и способность игнорировать доспех духа Пробужденных. Всё это дано нам самой природой мира Клоу из-за родства с драконами.
        - Дело в свойствах ауры?
        Впервые на моей памяти, кто-то характеризовал меня по типу ауры, а не по ее оттенкам. Поэтому и зацепился за это.
        - Именно в них, - Байх создал в ладони шар из ауры. - Аура Сай-Клоу уникальна. Созданные из нее заклинания или техники сохраняют свою целостность в астрале, а не распадаются, как у вас, Пробужденных. Аналогичный феномен с аурой происходит у драконов, находящихся в спячке. Годы проведенные в дреме делают их только сильнее. Мы, Однорогие, инстинктивно посылаем удар сквозь астрал так, чтобы он вышел в желаемой нами точке.
        Швырнув шарик из ауры, Байх сделал так, чтобы тот пропал и проявился в виде удара о стену школы. Видимой физической атаки я не обнаружил.
        - Видишь? Традиционные методы защиты Пробужденных неспособны защитить от наших приемов. А к чему-то более эффективному в плане защты, ваши эфирные тела не приспособлены.
        - Понял, - надо зайти с другой стороны. - На что похожа моя аура сейчас? Какой у нее тип?
        Гигант почему-то присел на корточки и взяв немного земли, потер ее между пальцами.
        - Не демонический, это точно. Эманации своей аурой ты собирать не сможешь. Не ангельский с их универсалией по сбору энергии веры. Даже и не знаю. Не хаоситская, не двойная эльфийская, не земляная гномья и не магическая, как у этих пакостных фейри.
        Байх поднялся на ноги и отряхнул руки.
        - Тебе придется самому разобраться с тем, во что ты сам себя превратил, дорогой гость. И уже потом, на основе своих уникальностей, создавать те приемы, которые сможешь повторить только ты. Одно могу сказать точно. Техник Сай-Клоу ты повторить не сможешь.
        Еще немного расспросив Однорогого, я убедился в том, что он не пытался меня обмануть или чего-то недорассказать. Это было важно! Без доспеха духа Пробужденные долго не живут. Байх объяснил, что проблему защиты они решают аурой, усиливая ею до предела свои и без того крепкие физические тела.
        Выводя ее за пределы кожи, они создают подобие доспеха духа, таким образом защищаясь от атак огнем, кислотой и давлением воды. Их собственное ультимативное умение, работает по принципу разгона ауры по телу с ее параллельным воспламенением. Феномен «горения ауры» выделяет огромное количество энергии, усиливая эфирные и физические тела Однорогих. В общем, всё опять упирается в крепкие тела, которые Сай-Клоу получили от родства с драконами. Чем сильнее тело, тем больше стадий ультимы способны использовать Однорогие.
        Поняв, что больше ничего путного из Байха не вытянуть, я переключился в разговоре на события в столице. Я чувствовал массовые изменения в ноосфере, но не мог понять, что именно вокруг происходит.
        Бог-император Эшхарт Сай-Клоу оправдал доверие своего народа, заранее начав эвакуацию мирного населения столицы и соседних городов. Именно здесь, в столице халифатов, великие драконы завтра проведут свою массированную атаку на клан Однорогих. А полсотни Императоров Союза Наций нанесут им неожиданный удар, устроив засаду. Чтобы всё прошло гладко, Эшхарт перевел купола городов в режим оптической маскировки, не давая шпионам Глубоководных видеть эвакуацию и момент прибытия сил Союза. Теперь Киридос, столица халифатов, со стороны выглядит как черная полусфера, лежащая на дне океана.
        Ощущение, чужого присутствия мы с Байхом почувствовали одновременно. Портал моргнул временно устанавливая стабильное соединение. У меня по спине пробежались мурашки от навалившейся сверху ауры.
        - Корпоранты! - Однорогий оскалился. - Швырнули сквозь односторонний портал импульс из ауры Полубога. Предупреждают что с ними шутки плохи.
        Автоматический сигнал Реи все-таки дошел до Великого Дома и за ней пришли. Стоило порталу еще раз моргнуть, как сквозь него разом прошли десять Императоров в полном боевом облачении. Воздух аж зазвенел от разлившейся вокруг ауры. Лучшие артефакты, лучшие боевые души, лучшие личные предметы. Легендарная гвардия Корпорации пожаловала в мир Фризе. Этому отряду наплевать на Битву за Будущее. Они здесь только ради той, в ком течет кровь Маккоев.
        Мгновением позже яркие ауры гвардейцев будто притушили, понизив яркость свечения на порядок. Раздался донельзя недовольный голос Эшхарта.
        - Дорогие гости! Вы находитесь в чужом доме, а не у себя на заднем дворе. Воинственность поубавьте! Никто вам и вашей госпоже угрожать не собирается. Пока вы в городе и не причиняете проблем, я Полубог Эшхарт Сай-Клоу, гарантирую вам свободу и жизнь.
        Один из гвадейцев поднял над головой артефакт в форме копья и выстретил в небо сжатым до предела пучком ауры. Силовой купол над столицей на секунду разорвало. Прошедшая навылет атака вскипятила воду, вызвав паровой взрыв. Мгновением позже черная пелена вновь накрыла город, скрывая его от глаз Глубоководных.
        Я даже не успел моргнуть, как появившийся из пустоты гигантский кулак вмял гвардейца-Императора в землю, начисто рассеяв его ауру.
        - Глупое насекомое! Явился в чужой дом и начал качать права силой! - второй удар впечатал в землю, начавшегося подниматься на ноги гвардейца. - Вы все здесь гости, а не хозяева жизни. Ваш статус элиты Корпорации остался в Титардо. Еще раз проявишь силу выше Монарха, я тебя насажу на твое же копье, как назойливую муху на иголку.
        Гвардейцы поставили коллективный силовой щит и сумели отразить третью атаку Эшхарта. Полубог, конечно, не всесилен, но пожелай он их реально убить и всё сейчас бы и закончилось. А так, он их просто припугнул, давая понять, что бдит за ситуацией и от своих слов об ограничениях не отказывается.
        - С Реей понятно. За ней уже пришла родня и пока карантин с мира не снимут, ее не выпустят. Есть новости по Гилберту Бейтсу?
        - Ты же пророк, - Однорогий усмехнулся. - Разве тебе не ведомо всё на свете?
        Сила видения будущего распространяет свое действие до пределов мира в котором нахожусь я сам. В редких случаях и за его пределами. Но стоит появится чему-то иномировому, хотя бы одному Пробужденному, и картина будущего тут же меняется. Еще есть Однорогие, живущие внутри Системы, но НЕ являющиеся ее частью. Добавляется влияние обычно спящих драконов.
        - Все вы сейчас вносите хаос в работу прогностической подсистемы самой Системы. Проще говоря, дар пророка сейчас покажет только те действия, которые точно произойдут. А Гилберт и Кузан… они были целью моего путешествия. Не Рея…
        Однорогий кивнул, услышав объяснение.
        - Это хорошо. Значит, и Воля Мира в тех же условиях. По Гилберту всё еще тишина.
        - Понятно.
        - Мне показалось или я слышал нотки сомнений, когда разговор зашел о Рее? Не похоже на тебя, - из-за разницы в росте Байх глянул на меня сверху вниз. - Ты знаком с этой бабой?
        - Сам не знаю. Я слышал ее голос. Слышал, как мы общались, но влюбиться в человека, которого еще ни разу не видел, это как-то… странно.
        Байх расхохотался.
        - Послушай совет человека, живущего вне Системы, дорогой гость. Доверяй тому, что видишь сам. А не этому своему дару. Чувства тоже можно обмануть.
        Пока мы с Байхом говорили по душам, портал еще раз моргнул, пропуская Авельена, уже знакомого эльфийского пророка. За ним шла пара целителей в ранге Монарха.
        - Госпожа! Г-госпожа Маккой, - старик припал у статуи Реи. - Вы живы! Хвала Богам Бездны!
        Осмотрев и ощупав ее с ног до головы, Авельен достал из инвентаря кусок минерала, размером с ладонь, имевшего такой же цвет и текстуру, как у статуи-кокона Реи. Приложив его к руке девушки, эльф пропустил сквозь минерал свою ауру и ману, проходя последнюю процедуру опознавания. Кокон пошел трещинами. Наружу стал пробиваться нестерпимо яркий свет.
        - Хм, хитро! - Байх прикрыл глаза ладонью. Зрение ему как таковое и не нужно. - Так значит кокон на ней, и на том мужике с собакой, - это ее способность Дворца Жизни? Уж что-что, а вашу силу Божественности я узнаю сразу.
        Раздался тихий хлопок, и кокон, взорвавшись изнутри, разлетелся на светящиеся осколки. Не отлетая далеко, они тут же втянулись обратно в тело девушки.
        - Рея! - обессиленная девушка упала в руки Авельена. - Всё хорошо, девочка. Ты в безопасности! Хей-хо! Мы наконец нашли тебя.
        Пышные рыжие волосы, стройная фигура, смешинка в глазах. Рея чем-то походила на свою сводную сестру, Императрицу Эрато Маккой. Сочетание невыразимой красоты, очарования и в тоже время огромный потенциал личного могущества дочери Великого Дома. Про таких людей говорят «рожденная быть великой».
        Портал моргнул еще раз, в этот раз натужно, явно перенося большую массу. Установилось стабильное соединение с другим миром и сквозь белую пелену зашагали стройные ряды войск Корпорации. Первыми шел десяток Монархов и сотня отборных Рыцарей из числа командиров. Возглавляла всё это войско пара Императоров - мужчина с ником Талос Маккой и моя старая знакомая Эрато Маккой. Императрица с характером вечно недовольной тигрицы. И как с ней Тео уживается?!
        Незаметно улыбнувшись, Байх сказал голосом души.
        [Три Маккоя, да их личная гвардия. Тринадцать Императоров! Если сумеем привлечь их на свою сторону…]
        [Аккуратней со словами. Насчет Эрато… я почти уверен, что она может слышать наш разговор.]
        Обозначенная особа, прошлась по нам двоим взглядом и, не узнав меня, стала осматриваться дальше. Потом вновь глянула на мой модуль крыльев, и мы встретились взглядом. Я кивнул ей. Эрато отвела взгляд, давая знать, что разговор еще не окончен. Ох и тигрица! Вечно свои правила устанавливает.
        Со стороны гвардейцев, раздался женский крик.
        - Кузан… где Кузан? - Рея нашла в себе силы подняться на ноги. - Он где-то там, за зданием! Совсем рядом!
        - Госпожа, вы и в прошлый раз так говорили про него, - Авельен придерживал за руку обессилившую девушку. - А потом ушли в мир Зенон, и там ваш след пропал. Хей-хо!
        - Ави, старый ты дуб! Да отпусти ты меня! Он правда там! - девушка осматривалась, пытаясь понять, где находится. - Я нашла его! Нашла… и не смогла вернуться…
        - Не торопитесь, юная госпожа. Потерпите хотя бы час! Вам надо набраться сил.
        Эльф ловко повесил над собой и Реей двойной полог тишины, не давая услышать деталей их дальнейшего разговора. Минуту спустя Авельен развеял свое умение и стал оглядываться.
        - Джон? - Эльф шел к нам, прищурившись. Меня он узнал не сразу и, видимо, по всё тем же крыльям. - Вы же Джон Голд? Смотрю, мой совет о летном средстве вам всё же пригодился. Внешность изменилась, но взгляд и глаза у вас всё те же.
        - Крылья пригодились… раз вы смогли меня по ним узнать.
        - Хей-хо! - подумав мгновение, эльф кивнул и показал на Рею. - Она сказала, что ты нашел ее там, где никто другой не стал бы искать. Где понятия жизни и смерти сходятся воедино, создавая условия для существования за гранью.
        Пророк остановился.
        - Понятно… значит, момент настал… - Авельен удивленно смотрел по сторонам. - Тогда, в Парящем Королевстве, вы слово в слово, сказали тоже самое, что я сейчас произнес! Нет, не так. Исполнилось одно из ваших пророчеств? Нет-нет-нет. Вы слишком сильны для простых пророчеств.
        Авельен хмурился, шепча что-то на эльфийском. А потом поднял голову и с нескрываемым удивлением посмотрел на меня.
        - Раз я тут, иначе и быть не может. Голд, вы понимаете?
        - Пока не совсем. Вы же ничего не сказали.
        - Узел. Событийное место и время! Несколько предсказаний сбываются разом. У госпожи Эрато было пророчество от другого нашего коллеги, что, если она вскоре не откликнется на зов родной крови, ее ждет смерть. Господин Талос, ее единокровный брат, на редкость отзывчивая личность. Он сам предложил свою помощь. А теперь я вижу вас и произношу слова, которых минуту назад еще не знал. Мы в узле пророчеств, мистер Голд!
        - Кузан! - Крик Реи оборвал наш разговор. - Да, отпустите же вы меня! Я знаю, что видела и кого нашла! Он точно где-то поблизости!
        Рея рвалась в сторону подземного полигона под Школой. Именно там сейчас спрятана статуя Кузана. Ее не отпускали Эрато и Талос, надежно удерживая в кругу гвардейцев. Совершенно очевидно, что их задачей было возвращение Реи домой, а не поиски Кузана.
        Во всеобщей шумихе, только я и Авельен заметили волну, прошедшую в верхних слоях астрала. Она затронула только ноосферу, игнорируя все прочие духовные проявления.
        - Вы это почувствовали? - странная волна не давала мне покоя. - Еще один эффект Дворца Жизни Реи?
        - Пока ничего необычного, - басовито сказал Байх. - Мана немного изменилась. Стала гуще, вроде как.
        - Нет-нет-нет. Это не Рея, а что-то иное.
        Межмировой портал моргнул еще раз, выпуская наружу толпу из сорока четырех мужчин. Темнокожие, желтокожие, старые и молодые, гномы, эльфы и люди. Их ранг силы варьировался от Ратника до Монарха. Сорок четыре совершенно непохожих друг на друга личности. Едва выйдя из арки портала они бросились в рассыпную.
        Самым удивительным было то…
        - Они все Гилберты Бейтсы?! - стоящий рядом с нами Авельен переводил взгляд с одной удаляющейся фигуры на другую. - Сорок четыре Гилберта Бейтса?
        Десять секунд спустя, земля вздрогнула от мощного взрыва. Спустя еще пять мгновений, дрожь повторилась. Подбежавший служа что-то шептал на ухо Байху на незнакомом языке.
        - Семнадцать атак, со следами семнадцати разных Императоров, - отослав служку, Однорогий обратился к нам. - Им удалось провести теракты, как-то обойдя всевидящее око Эшхарта. Пока жертв нет. Противник бил точечно по эвакуированным кварталам. Запугивают, сволочи! Учитывая время и место, их цель ты, Голд!
        …Или Рея… или Кузан. Но говорить этого вслух я не стал. Сай-Клоу не понимают значимость Кузана для меня.
        Ничего не говоря Байху и Авельену, я телепортировался прямиком на подземный полигон, где была спрятана статуя Кузана. Я столько времени и сил потратил на его поиски, не для того, чтобы потерять из виду в последний момент. Если настоящий Гилберт, а не ложный, придет за ним, то именно сюда. А террористов в Школу не пустит уже сам Эшхарт.
        Сев на статую пса и Кузана, я стал ждать. При новом взрыве от стен полигона пошла пыль. За миг до дрожи земли, я снова ощутил ноосферную волну, будто кто-то использует импульсный сканер. Скорее всего, взрывами террористы стараются скрыть другие свои действия.
        От очередного взрыва в Школе включилась сирена экстренной эвакуации.
        - Император Гилберт Бейтс по прозвищу «Радуга», - моргнуло освещение и помещение на пару секунд погрузилось во тьму. - Тот, кого за многочисленные достижения прозвали «Императором для императоров».
        На полигон заглянул конопатый и курносый парнишка в форме ученика школы. Приоткрыв дверь, он посмотрел на меня, потом на статую Кузана и юркнул обратно в коридор. Странность была в том, что всех учеников, не считая избранных членов клана Сай-Клоу, давно должны были выгнать за пределы защитного купола Школы.
        - Человек, родившийся в Титардо, еще в прошлую эпоху. Больше восьми тысяч лет назад. Несмотря на свою знаменитость, последнее известное фото Гилберта Бейтса было сделано 420 лет назад, во время регистрации им Дворца Гилберта Бейтса в реестре Дворцов, участвующих в Битвах.
        Несколько мощных взрывов заставили всё здание Школы трястись, едва не скинув меня со статуи.
        - Однако нет никаких сведений об активном участии его Дворца в разграблении Колыбелей.
        Когда свет на полигоне перестал моргать, меня уже окружала толпа из двенадцати мужчин и пары женщин. Они взялись из ниоткуда. Разные уровни, разные ники, разные ранги силы. Один одет как официант, трое как целители, шахтер и другие. Все они уникальны, мало чем походя друг на друга.
        Высший человек, Гилберт Бейтс, вне уровней (ранг: Император)
        Статус: [данные заблокированы]
        Информаторий: [данные стерты владельцем]
        Низкорослый мужчина с пузиком и притушенной аурой Императора, молча смотрел на меня с неким ожиданием.
        - Ты и есть Джон Голд, пославший мне сообщение?
        Не таким себе я представлял Гилберта Бейтса! Нет харизмы и стальной воли, какая была у всех встреченных мной Императоров. Да он даже на Ратника не тянет!
        Окинув взглядом собравшихся на полигоне незнакомцев, я остановил свой взгляд на высоком почти двухметровом шахтере с массивной прической и аккуратно подстриженной бородой. Непримечательный ранг Ратника, дополнялся столь же не примечательным ником Сай Рунно.
        - В мире Земли, в 1893 году по местному летоисчислению, у берегов Антарктиды вы сели на корабль Валена, - я говорил на английском, который никто в мире Фризе знать не должен был. - Капитан корабля, Карл Антон Ларсен, жаловался на то, что совсем вас не запомнил. Но к счастью, он оставил в своем дневнике набросок с вашей внешностью, господин Бейтс.
        Шахтер секунду думал над моими словами. А потом повернул голову на бок, ожидая продолжения.
        - Я искал встречи с вами, господин Бейтс. И только ради этого нашел Кузана. Мне нужны координаты входа в мир Земли в Бездне.
        - Тебе-то они зачем, юнец? Пока Битва не началась, туда никого не пустят, - шахтер остановился и улыбнулся. - Дневник Ларсена! Он же лет сто, как помереть должен был. А значит ты - землянин, каким-то чудом покинувший родной мир. И теперь ищешь путь домой. Хм, ладно. Сойдет за оправдание. А теперь слезь с кокона. Мне надо убедиться, что ты и правда приволок сюда Кузана.
        Согнав меня со статуи человека и пса, Гилберт прикоснулся рукой к ее поверхности. Сразу же появились светящиеся трещины, опутывающие всю поверхность минерального кокона.
        - Это определенно он! Сигнатура ауры и след души совпадают. А Рея-то, постаралась! Сколько сил божесвенности вбухала в эту защиту, - убрав руку от статуи, Гилберт улыбнулся. - Как ты вообще узнал, где искать Кузана? Его всё высшее сословие Титардо разыскивает!
        Услышав о Внешних Землях и подсказках Системы, Гилберт оказался сильно удивлен только последнему.
        - Говоришь, примерно три месяца назад? Раз Система сама тебя отправила на его поиски, значит времени осталось совсем мало.
        - То есть вы знали о Внешних Землях? О об этом мире-сверхгиганте?
        Гилберт молча кивнул. Казалось, его ум занимают совсем другие проблемы.
        - Время. Уходит, - он замолчал. - Конец пути, которого мы так долго ждали…
        Император грустно улыбнулся и потер лицо руками. Мне показалось, что я видел едва проступившие слезы.
        - Голд? Говоришь тебе нужны координаты мира Земли? Я дам тебе их. Это будет меньшим из того, что я могу для тебя сделать за спасение Кузана. Я Император Гилберт Бейтс, благодарю тебя от лица всего Братства.
        Про некое Братство спрашивать несвоевременно. Способ попасть домой куда важнее какой-то там организации Пробужденных. Оглянувшись по сторонам, Гилберт будто посмотрел за стены Школы и даже города. Его тело испустило импульс, породивший волну в ноосфере.
        - Мне пришлось пошуметь в городе, дабы отвлечь внимание местного Полубога и других Императоров. Был риск, что здесь приготовлена ловушка на меня. Или ты не осознанно даешь возможность себя использовать, опять же чтобы некий противник смог меня убить. Да и в целом не было никаких гарантий, что Кузан на самом деле здесь. Потом я засек Рею и слабый сигнал Графа.
        - А Граф это кто?
        - Пес - Гилберт нахмурился и кивнул в сторону Кузана. - Если так вообще можно сказать об этом… существе.
        Император огляделся, смотря сквозь стены куда-то вдаль.
        - Хм, вижу что Битва за Будущее мира Фризе скоро подойдет к концу. Твари стягивают свои главные силы в единый ударный центр. Еще… еще есть кто-то кого Воля не видит, но учитывает в своих планах. Ага! Карантинный мир на грани раскрытия. Обе стороны готовятся выложить козыри на стол. Понятно-понятно-понятно. А место, где мы находимся станет завтра эпицентром событий, определяющих будущее всего мира.
        - Вы читаете ноосферу?
        Император улыбнулся и почему-то посмотрел на свои руки. Ответа на вопрос снова не последовало.
        - Голд, знаешь, что наша система развития, несовершенна?
        - Нет, сэр.
        - Что после Императора может идти не ранг Полубога, а нечто совершенно иное? Не требующее интеграции личности Пробужденного в Систему.
        - Нет.
        - Задавался ли ты вопросом, откуда пришла в наш мир Система и что было до нее?
        - Эм… другой мир?
        - Зачем она здесь? Система! Зачем создавались мы, люди и нелюди!? Зачем мы находим миры связанные с Бездной и запускаем Битву за Будущее? Зачем она потом скидывает осколки погибших миров в великую пустоту Внешних Земель?
        Гилберт повернулся ко мне.
        - Хочешь узнать ответы на эти вопросы?
        - Да, сэр.
        - Тогда просто запиши черным маркером точное время у себя на запястье.
        И все? Судя по уверенности, читающейся на лице Гилберта, он не шутит.
        Такие мелочи, как пишущие принадлежности входят в базовый набор авантюриста. А его в свою очередь носит каждый, кто владеет хотя бы одним кольцом-хранилищем. Достав из инвентаря маркер, я глянул в интерфейс. Часы показывали 19:13. Посмотрев на свое запястье, я увидел надпись 18:27 сделанную всё тем же черным маркером. Причем почерк был точно мой.
        Видя мою реакцию, Гилберт, уже стоявший в другом месте, улыбался, будто знал что только что произошло. Он указал рукой на запястье.
        - Удивлен?!
        - Немного. Вы же Император! Временной сдвиг? Еще одна функция вашего Дворца Жизни?
        Учитывая, как много лишнего я сейчас знаю, Бейтс вполне мог от меня избавиться. Но Император поступил так, как я совсем не ожидал.
        - Нет, юноша, - Гилберт кисло улыбнулся. - Ты достоин… достоин знать обо мне чуть больше, чем обычный Пробужденный. Черта моей души позволяет через контакт с аурой автоматически стирать воспоминания обо мне, у всех, кто встретил меня лично, если я сам не поставлю на Пробужденном специальную метку. По этой же причине, меня не видят Воля Мира, местный Полубог и все те, чье внимание мне ни к чему. А мой Дворец Жизни «Малый мир» вмешивается в работу ноосферы. Больше знать об этом тебе ни к чему. Я спрошу еще раз, хочешь узнать откуда пришла Система и зачем мы искали Кузана?
        - Да, сэр.
        До сознания с неким опозданием дошло, что рядом с Гилбертом на корточках сидит мужчина, курящий огромную сигару. Нет, не сигару… косяк… косячище в локоть длиной, забитый забористой травкой под завязку! Когда, черт возьми, он тут появился? Да еще и этот огромный пес-корги, сидящий под боком.
        - Нравится тебе шутить, над молодыми, - мужик затянулся, выдохнул дым кольцом и зашелся кашлем. - Гадость конечно! Но я скучал по этой дряни.
        Гилберт улыбнулся.
        - Раз пережил поход во Внешние Земли. Значит и тут справится.
        - Он то? - мужик отложил косяк и глянул на меня прищурившись. - Без эйдоса выше головы не прыгнет.
        Пес-корги недовольно фыркал на хозяина, будто понимая, что тот гробит свое здоровье. Над ними обоими отсутствовали ники, но я готов поклясться, что мужчину зовут Кузан Таленор, а его пса Граф. Когда я успел познакомиться с Кузаном?
        На одной интуиции пальцы рефлекторно щелкнули, перекладывая воспоминания из краткосрочного отдела в долгосрочный.
        Гилберт улыбнулся и указал пальцем на запястье.
        - Если хочешь узнать ответы, просто запиши время на своем запястье.
        Взглянул на часы в интерфейсе - 20:13. Маркер почему-то уже был в руке. Поднеся его к запястью увидел надписи 18:27 и 19:13. То есть я сейчас буду в третий раз делать надпись.
        - Что-то с парнем пошло не так, - голос Кузана напряжен. - Аура колеблется, будто он пытается вспомнить. Видишь, как смотрит на свое запястье?
        - Господа Императоры и эээ… пес, - раздался голос Байха. - Может есть другой способ донести сказанное?
        - Способ есть, - Гилберт отвечает Байху. - Но сначала Голд должен понять, что есть нечто за гранью понимания Пробужденных и только потом начать искать это. Хотя… раз вы здесь, господин Сай-Клоу…
        - Можно просто Байх.
        - …раз вы не являетесь частью всего этого, можно поступить иначе. Отдайте это Голду, когда Колыбель будет разрушена.
        Странное чувство. В голове пустота и судя по ощущениям, точно такая же, как тогда в «Городе Мертвых», когда Император Аид стер мне воспоминания последних пяти лет. Точнее не стер, а разрушил связи между блоками данных, описывающих понятия. А знания, по сути своей и есть эти самые связи между данными. Хм. хм…хм… пальцы щелкают… фиксируя ощущения пустоты в краткосрочной памяти и хаос с долгосрочной. Хм…хм…хм… почему-то мысль о стирании памяти ускользает и кажется неважной… хм…хм…хм… плыву против течения разрешенных размышлений?
        Щелчок пальцами. Щелчок пальцами…
        Секундой позже смотрю на запястье и другой набор дат и времени - 18:27 || 19:13 || 20:13. Часы показывают 21:27. Маркер снова в руке. В сознание такая каша, будто по воспоминаниям последних дней прошлись миксером.
        - Ратник с силой божественности! Как ни посмотри, - Кузан, казалось, был чем-то удивлен, - а юнец демонстрирует и впрямь пугающий потенциал.
        - Соглашусь, - голос Гилберта слегка дрожал. - Сначала он выглядел, как маленькое чудовище, выжившее во Внешних Землях. Я думал, другой мир закалил его сделав таким. Но теперь вижу, что он был… весьма необычным с самого начала. Система отправила Голда, как неизбежность… желая тебя вернуть.
        Их голоса стихли и тут вклинился новый.
        - Что за нелепое дитя объявилось в этом погибающем мире?! - голос Реи словно ветер прошелестел в пустом сознании. - Говоришь он ко мне неровно дышит?
        - Да. Впрочем, кому я это объясняю. Женщине? - Кузан фыркнул. - Ты же сама всё видела. Так еще и ауру считала.
        - И что с того? Мне надо было убедится, что это он меня спас. Всё-всё, хватит нудеть! - Рея ворчит. - Мы с ним теперь в расчете. Пусть держит свои чувства при себе.
        Все тело зудит, будто меня иголками пронизывают, от волос и до кончиков пальцев. А потом эти микроранки быстро заживают. Моргаю и вижу, что кожа руки, держащей маркер, снова выглядит лет на двадцать. Очевидно, что я помолодел, но не помню, когда и как это было. И эти голоса?! Я их слышал, будто через дар пророка, а не своими ушами. Это прошлое или будущее?! Или воссозданное настоящее?! Диалог явно был цельным, а не отдельно взятыми репликами, как в прошлый раз.
        Оглядываюсь. Рядом со мной стоит напряженная Эрато и Талос Маккой прикрывающий нас троих мощным силовым щитом. Императрица на взводе! Десять боевых душ в форме летающего оружия кружат вокруг нас с сумасшедшей скоростью. Сама эльфийка держит в руках длинное старинное ружье, покрытое гравировкой в форме драконов, от которого фонит сжатой до предела аурой. Явно ее личный предмет.
        - Бейтс! В ваших же интересах ответить, что сейчас произошло? Где наши гвардейцы? Рея, подойди!
        - Уходи, Эри! Тебя сюда никто не звал. Да и вообще! Когда я давала тебе право мной командовать?
        Гилберт, Кузан, Граф и Байх стоят напротив нас в расслабленных позах. Довольная Рея обнимает лапу огромного пса, всем своим видом демонстрируя радость воссоединения после разлуки. Пес нежится в ее ласке. От всей пестрной компании совершенно не веет аурой или хоть какой-то враждебностью. Видимо, Гилберт применил к охране Эрато тот же фокус, что и со мной, переместив их на другой конец столицы.
        - Господа Маккой. Эрато, Талос, - Гилберт спокойно кивнул обоим, обозначив приветствие. - Вы не в том положении, чтобы приходить ко мне и что-то требовать.
        Взявшаяся из ниоткуда аура, буквально вдавила нас троих в пол. Летающее оружие Эрато бессильно рухнуло на землю. Гилберт даже не пошевелился.
        - Эрато. Задумайтесь! Откуда у вашего подопечного сейчас взялась аура божественности? Почему она не причиняет ему вреда? И что важнее, куда он часть ее только что потратил.
        - Зубы мне не заговаривай! Вторжение в сознание прямого потомка Великого Дома, карается смертью!
        - А мы вас и не трогали. Загляните в свои логи, - улыбнувшись встревоженной эльфийке, Гилберт посмотрел на меня. - Джон Голд из мира Земли. Подумай вот над чем! Мы с Кузаном были в мире Земли, еще во время шестой вашей Битвы за Будущее. С кем мы воевали? Кому проиграли, до начала Битвы? И почему Воля Мира использовала автономный дар Кузана в своих интересах.
        - Бейтс! - Эрато не стала извиняться. - Завтра состоится последний бой за будущее мира Фризе. Сюда придут драконы и все Императоры Глубоководных. Вы, этот ваш Кузан и Рея, уже здесь, вместе с нами. В запертом на карантин мире. Мы в одной лодке, шатающейся из стороны в сторону. Сможете оказать нам завтра помощь?
        - Вам? - Бейтс удивился - После того, как вы пригрозили мне смертной казнью?! Категорически нет! Что делать и на чьей стороне выступать, я решу сам. Завтра!
        Взмахнув рукой, Гилберт погрузил всё окружающее пространство во тьму и мгновение спустя пропал. Вместе с ним исчезли Рея, в обнимку с псом, и Кузан. Загадочно улыбающийся Байх, остался стоять на месте. Посматривая в мою сторону, Однорогий едва заметно сделал жест рукой, указывая на свою сумку. Значит мне не послышалось и Гилберт ему действительно что-то передал.

* * *
        Следующие сутки город Киридос старательно готовился к проведению полномасштабной битвы. Императоры Союза Наций один за другим прибывали сюда вместе с Монархами-генералами. В битве сильнейших будут участвовать только те, кто таковыми являются.
        Прибыли судьи Прэй, Скай и Гримуар, также собрав в городе все свои разрозненные силы. Истинные Сай-Клоу, собирались воедино, со всех уголков халифата, вновь готовясь сразиться с драконом. Да не с одним, а аж с семнадцатью! Закрылся филиал башни гармонизации ауры и в город телепортом добрался мой старый знакомый, старик Наумар Голд. За время, что мы не виделись, он поднял свой ранг до Витязя и связался с семьей. Их разместили в убежище Школы Магии, вместе с обычными семьями Однорогих. Здесь, на территории Полубога, несмотря на надвигающуюся битву, смерть грозит им намного меньше, чем в любой другой точке мира.
        Всё это время я был занят своими делами. Исходя из разговора Кузана и Реи, последняя передала мне нечто ценное, посчитав это достойной платой за свое спасение. Судя по логам о времени которого я не помню, выходит, что я выпил двадцать три флакона сыворотки «Время жизни». Сейчас я вновь выгляжу на свои восемнадцать-двадцать лет. Этот эликсир Система продает только через Магазин Наград во время проведения финальных этапов Великих Игр. И впрямь оплата достойная спасения жизни дочери Великого Дома! Однако с моими чувствами к ней придется еще разобраться.
        Были и другие изменения. Мой фокус с лекарством удался, хотя и был непредсказуем даже для дара провидения. Божественность - это сконцентрированная энергия веры Пробужденных. Распространение вакцины, полностью исцеляющей от вируса Морфея и вдобавок снимающей карантин с мира, находящегося на грани коллапса, сыграли роль катализаторов, усиливающих эффект веры в имя, указанное в графе создатель. Именно веры!
        …Божественность 1172/1 [избыток]…
        … Эйдос личности освоен на 74 %…
        …Божественность 1173/1 [избыток]…
        … Эйдос личности освоен на 74 %…
        В сжатом виде, тысяча единиц энергии Божественности, представляет собой кристалл силы Божественности. Но поскольку Дворца Жизни у меня нет, эта энергия висит вокруг меня, как аура, потихоньку нарастая в объеме.
        Я не создавал секты или нового религиозного движения, прося мне молиться и поклоняться, как это часто делают Императоры в молодых мирах. Не выступал на телевидении и других СМИ, становясь селебрити, как Рея Маккой. Фанаты - ее доноры веры! Чужие безопасные способы сбора божественности мне не подходят. Поэтому я использовал то, на что другие Монархи и Императоры мира Фризе не обратили внимание. На маленькую приписку, выскакивающую при идентификации флакона Системой «Создатель вакцины: Джон Голд, патриарх рода Голд».
        После встречи с Гилбертом Бейтсом, Эрато поделилась информацией о нем из внутренних архивов Корпорации. Достоверно известно, что Гилберт стирает о себе память у всех, кого встретит, таким образом поддерживая весьма скрытный образ жизни. Где родился? Какие цели преследует? Ничего достоверно не известно.
        Оказывается, Гилберт имеет способность, которая классифицируется как Дворец Жизни внешнего типа. Манипуляция ноосферой позволяет ему оставаться незамеченным для восприятия Монархов, Императоров и даже Полубогов. Проще говоря, он обманывает все чувства. В пределах пространства размером с город-гигант, он может мгновенно перемещаться сам и перемещать других, без применения порталов и телепортов. В пределах этого пространства Гилберт способен сохранять чужие примененные умения, с согласия владельца, имитируя ими других Императоров. И наконец, высокоранговая манипуляция пространством в пределах собственной ауры, позволяет Гилберту находиться в мирах, в которых еще не началась Битва за Будущее.
        Известные записи не объяснили того, как он сымитировал больше сорока других Гилбертов Бейтсов.
        На вопрос о том, почему о Гилберте так мало известно, Эрато ответила, что он, оказывается, входит в тысячу самых сильных и самых влиятельных Императоров [8] мира Титардо. Система использовала идею Дворца Жизни Гилберта для создания уникального расширения для клановых алтарей. Да-да! Оказывается улучшение «Малый мир» - позволяющее в мирах, где Битва еще не началась, жить Витязям [5], Рыцарям [6] и Монархам [7] - создано на основе Дворца Жизни Гилберта. Аналогичная история создания и у улучшений Генокорректора, Полета, Сверхвооружения и даже Чаши Душ. Все они были созданы на основе способностей, придуманных и созданных самыми выдающимися Императорами [8] в истории миров Системы.
        Полубоги [9] вносят свой вклад в Систему, создавая новые классы и в крайне редких случаях сверхнавыки, становясь фактически частью самой Системы. Открытием для меня стало то, что Небожители [10], были теми, кто привнес в Систему регалии. Проще говоря, десятки, а может и сотни тысяч лет назад, у Пробужденных был только интерфейс. Уже потом стали появляться классы, модуль карты, модуль магазин, вкладки чатов и видеозвонков. Даже модуль репутации, описывающий отношения между организациями, был создан Небожителем.
        Смысл в том, Система сама ничего не изобрела! Она добавляла в себя то, что делало успешными ее самых выдающихся пользователей.
        Чем больше я читал закрытый для общественности архив Корпорации, тем сильнее мне хотелось добраться до той посылки, что оставил мне Гилберт Бейтс. Ответы на еще не заданные вопросы жгли меня изнутри. В чем смысл Битвы за Будущее? В чем смысл Бездны? Зачем было создавать Внешние Земли? Что такого узнал Кузан, что сама Система решила вытащить его из ловушки Внешних Земель?
        Осталось совсем немного. Завтра… завтра начнется битва. Завтра произойдет столько всего удивительного, что я не в силах это передать словами! Если всё пройдет удачно и наша ловушка сработает, совсем скоро я наконец смогу отправиться домой.
        На Землю!
        Глава 11
        Последний день мира Фризе
        Город-гигант Киридос, столица Халифатов, 6700 метров под водой.
        Вечно веселая ребятня первой ощутила приближение чего-то масштабного, надвигающегося из-за горизонта грядущих событий. В этот день повсюду, от плавающих городов-гигантов мелководья до крохотных форпостов на подводных скалах мира Фризе, дети беспричинно начали плакать. Их бог! Их Воля Мира отреклась от них.
        Отныне Пробужденные больше не подданные Воли Мира.
        На Системных каналах телевещания автоматически запустилась трансляция «День Скорби». Тысячи камер освещали места, где сталкивались ведущие силы Дворцов и Глубоководных. Любой Пробужденный через свой интерфейс мог сейчас увидеть, как проходят битвы, определяющие судьбу мира Фризе.
        Волю Мира ждали! Ей навязывали новое место последнего боя. И выбора, атаковать или нет, никто ей не дал! Заметив слабую оборону городов и вялые атаки флота, Воля изменила расстановку собственных Защитников на растянувшейся линии фронта. Генералитет Союза Наций, наблюдавший за тем, как Императоры Глубоководных покидают рубеж атаки, бледнели от ужаса. Их переиграли! Воля Мира уводит порталами свои главные силы в другое место. А значит, ловушка на драконов вот-вот превратится в ловушку на Императоров Пробужденных! Прикрыв наступательную армию Глубоководных уже отправленными Защитниками, Воля Мира собрала все оставшиеся ударные силы в один кулак!
        На другом конце мира в это же время происходили другие судьбоносные события. Поняв, что карантин с мира Фризе скоро снимут, драконы собрались в стаю и на всех парах рванули за головами истинных Сай-Клоу. У древних повелителей мира на генетическом уровне была прописана категорическая нелюбовь к тем, кто пролил кровь их малочисленных сородичей. Словно поток живой сжатой до предела энергии, стая драконов рассекала океанические воды, продвигаясь к своей цели. От их рвущейся наружу жажды крови на десятки километров вокруг умирало всё, что имело хотя бы намек на жизнь. Они были в гневе! Пробужденные! Жалкие насекомые, которым они когда-то позволили тут жить, нарушили их планы по уничтожению Сай-Клоу.
        Сезар’Ди’Ракудо, дракон-старейшина, плыл скозь воду первым, возглавляя стаю.
        [Время уходит! Сегодня или никогда! Мы уничтожим выродков, посмевших пролить кровь нашего собрата!]
        Тем временем на границе халифатов ткань пространства скрипела, стонала и скручивалась в попытках исполнить желание хозяйки мира. Сотни, а потом и тысячи природных порталов открывались вдоль впадины, выбрасывая на илистое дно многомиллионную армию Глубоководных. Воле Мира не оставалось ничего другого, кроме как поддержать драконов в их битве. Сюда же прибыли 75 Императоров Глубоководных. Более чем три четверти от числа всех Защитников Мира!
        [Идите… идите… Дети мои! Вас встретят достойно… их число меньше… быть может и вдвое… и это нам хорошо…]
        Находясь в двадцати километрах от Киридоса, Императоры Глубоководных чувствовали себя на относительно безопасной дистанции. До зоны прямой атаки с территории Полубога еще пять километров. Водная среда снижает саму скорость атаки втрое, и поэтому от нее можно попросту уклониться.
        Потому выстрел, снесший голову одного из Императоров Глубоководных, стал неожиданностью для всех. Счет в последней битве за будущее Фризе открыла Эрато Маккой, Императрица-Стрелок.
        Находясь на границе города, эльфийка сменила одноразовое аурохранилище и вставила новое. Личный предмет Эрато, мушкет «Трипанг», производил один-единственный выстрел, расходуя за раз весь ее личный запас ауры. Низкая скорострельность - огромный недостаток! Но она компенсировалась запредельной дистанцией атаки и высокой поражающей мощью.
        За спинами Императоров Глубоководных на горизонте показалась стая драконов. В нынешней битве им плевать на действия союзников. Уничтожение Сай-Клоу - единственная причина их временного сотрудничества! Едва выйдя на рубеж атаки, древние повелители магии создали коллективное заклинание «Сфера вечной пустоты» диаметром в пару километров и швырнули им в черный защитный купол столицы халифатов.
        Заметив высших драконов, Эрато и Талос тут же скрылись под городским куполом. Контратака Эшхарта встретила заклинание на подлете, пробила его насквозь и ударила в морду Сезар’Ди’Ракудо, оставив на ней глубокий порез.
        [Арр!]
        [Смотрю, ты - тварь похуже Ави’Деоса. Плюешься своей дрянью куда попало!]
        [Жалкий бестелесный мертвец! Я вымараю ваши имена из истории вашего же народа! От вашего грязного рода и следа не останется.]
        Драконы всегда жили в гармонии с окружающим миром, понимая законы древней магии лучше любых других существ. Время, пространство и сама жизнь. Им подвластно всё! Победить драконов на их же территории могли только те, кому плевать на магию! Как и плевать на правила мироздания! И горнило непрекращающейся войны мира Клоу выковало такой вид людей. Однорогие - прирожденные драконоубийцы! Они способны разрушать магию драконов, их жизненную силу, разрывая на части ауру древних повелителей.
        Естественные враги! Как конкурирующие прайды львов, они недолюбливали друг друга. С точки зрения пищевой цепи, на стыке независимых миров и миров Системы мать-природа породила то, чего не должно было существовать в принципе. Сверххищников в человеческом обличии, чьей добычей должны были становиться драконы. Сай-Клоу! Едва заметив их ауру в своем мире, драконы поняли: «Они вкусили нашу плоть и кровь!» Смертельная угроза!
        И вот, тридцать лет спустя, день их битвы наконец настал!
        Сейчас камеры Системы транслировали патовую ситуацию. «Территория Полубога», она же «Царство», является особой способностью Полубогов. На ней он может оперировать законами мироздания, черпая из них силу. Мана, свет, избыток ауры Пробужденных, их энергия веры - всё это становится силой, питающей могущество Полубога Эшхарта Сай-Клоу.
        Противниками Эшхарта стали древние драконы. Имея бесконечный запас маны, они творят древнюю магию одной лишь силой мысли. Ведомая Сезаром стая обошла купол города по дуге на север, непрерывно забрасывая его мощными заклинаниями. С юга к бою подключились Императоры и Монархи Глубоководных, уже знавшие от Воли Мира о готовящейся тут засаде.
        Воды над городом засияли ярче солнца. От тысяч сотворенных заклинаний вода то вскипала, то замерзала, то проваливалась в воронки, созданные магией пустоты. Плотность магофона за пару минут подскочила с 2,5 до 47 единиц. Теперь даже Монархам Глубоководных сжав зубы приходилось цепляться за жизнь в столь агрессивной внешней среде.
        Ответные атаки Эшхарта, вылетающие из-под черного городского купола, сбивали заклинания драконов и ранили их самих. Впрочем, запредельная регенерация этих тварей способна за минуту отрастить целую конечность. Что уж говорить о мелких травмах?!
        И все-таки ящерицы нашли способ достать Эшхарта на его же территории! Собрав все свое могущество воедино, семнадцать драконов сотворили коллективное заклинание «Царство вечного огня», охватив им и город-гигант, и все окрестные земли. Вода вскипела и испарилась, высвободив колоссальное количество энергии!
        Дракон-старейшина Сезар ликовал.
        [Эй-йа-сари! Вкуси адское посмертие своего народа, живой мертвец! Я сотру с лика этого мира всех, в ком течет ваша грязная кровь!]
        Воля Мира шептала.
        [Сохраните… сохраните себя… о, дети мои…]
        Для камер Системы и жителей мира Фризе, ютящихся внутри городских убежищ, сильнейшая атака драконов выглядела пострашнее падения метеорита на планету. Младенцы всё так же кричали, а на лицах их родителей застыло выражение непередаваемого ужаса.
        Взрыв… Над столицей халифатов разом исчезла почти вся масса воды в семь тысяч метров высотой. Трехсотметровая корка льда взорвалась, и столб пара выбросил ледяное крошево прямо в космос. Древняя магия разорвала в клочья остатки атмосферы, создав пятидесятикилометровый столб из пламени, что горел, не утихая до самой стратосферы. Древняя и оттого ужасающая магия питалась напрямую маной. Драконы намеренно локально повысили плотность маны, а потом подожгли ее, воспламенив сам магофон мира Фризе!
        От атаки, сравнимой со взрывом ядерной бомбы, черный купол над городом схлопнулся. Оборона столицы халифатов пала, показывая зрителям последствия примененного заклинания. Не осталось ни одной целой постройки выше первого этажа. Рухнул даже дворец бога-императора Эшхарта Сай-Клоу. Оголившееся морское дно раскалилось и уже начало медленно плавиться. Заклинание вечного пламени вытягивало ману из земных недр, превращая окрестности города в жерло нового супер-вулкана. Через сутки драконьи вены в коре планеты окончательно перестроятся и жизнь в Киридосе станет невыносимой.
        От горизонта до горизонта мир превратился в пылающий ад! Над головами Императоров, вылезающих из-под руин города, вместо толщи льда теперь было звездное небо.
        Смотря на огромную дыру в атмосфере планеты, Эрато выдавила из себя кислую улыбку.
        - Дед был прав, когда рассказывал сказки о сотворении мира.
        - Мдааа, - Талос залечивал аурой порез на своей щеке. - Когда Однорогие рассказывали о том, что драконы могут поджечь магофон, я им не поверил. Черти из Бездны! Да я и сейчас не верю в то, что вижу!
        Едва прибывшая армия Глубоководных зажарилась в собственных панцирях. Запах горелой плоти морских обитателей перебивал все прочие. Выжили только Императоры Глубоководных и горстка Монархов, сотворивших по подсказке Воли Мира коллективный щит. Всё, чего касалось вечное пламя, вспыхивало и горело до тех пор, пока полностью не лишалось маны. Потому заклинание и звалось «Царством вечного огня».
        В разных частях руин Киридоса показались группы Однорогих, облаченных в боевые костюмы. Фигуру Байха Сай-Клоу зрители узнали сразу. Знаменитый защитник границ халифата отличался завидными размерами тела и имел репутацию непревзойденного бойца.
        - Братья и сестры! Хвостатые изверги подожгли ману, дабы мы не смогли быстро восполнять свои силы! Эта «битва на истощение», - Однорогий улыбнулся, показав пальцами кавычки. - В которой у них есть преимущество.
        Дружный смех раздался над столицей. Байх поднял руку, зажав в ней незнакомый зрителям кристалл маны.
        - Не вздумайте сегодня помирать! А если вы всё же отправитесь на тот свет, я сам спущусь в ад, найду ваши задницы и надеру их еще раз! Все поняли?!
        - Да! - дружный крик стал ему ответом. Настоящая битва начнется сейчас!
        На экранах Эрато Маккой со странной полуулыбкой достала из хранилища точно такой же кристалл маны, какой был у Байха. Поймав вопросительный взгляд Талоса, эльфийка приложила руку к своей груди. Сердце снова бешено колотилось.
        - Каждый раз, когда мы с ним видимся, мое сердце бьется как сумасшедшее…
        Заметив улыбку на лице взволнованной сестры, Талос понял, о ком идет речь.
        - Джон Голд?
        Эльфийка кивнула, смотря на кристалл из очищенной маны.
        - Когда же в последний раз мой разум ликовал, встречаясь с чем-то, доселе невиданным?!
        Императоры имели проблемы, непонятные простым смертным. Спустя много лет постоянных войн страх как чувство притупляется. А вместе с ним теряется и вкус повседневной жизни.
        - Уже и не помню, - Эрато улыбалась, - когда в последний раз так сильно желала победы!
        - И так искренне улыбалась, - Талос кивнул, соглашаясь.
        Взяв в руки мушкет, Эрато прицелилась им в голову дракона, идущего в пикирующую атаку.
        - Каждый раз, когда мы видимся, Джон будто зовет меня отправиться в новое приключение. Всё в этом пареньке мне в новинку… Он будто создан для того, чтобы нарушать установленные правила.
        Вечное пламя сожрало вообще всю ману вокруг. Для Императоров Пробужденных, Глубоководных тварей и драконов - бой перешел в разряд битвы на истощение. По этой же причине древняя магия больше не могла никем применяться. Дармовой маны, разлитой по округе, ни у кого не осталось…

* * *
        Еще до того, как Джон Голд появился около Байха, камеры Системы заранее настроились на точку его появления. Создав запас кристаллов маны для всех Сай-Клоу и Императоров Союза Наций, он снова накинул себе десяток лет. Всё те же седые волосы и выцветшая белая одежда, что и в день, когда он принес лекарство в мир Фризе. На плече сидел сжавшийся в размерах осьминог с миловидной внешностью. Преобразилась и аура Голда. Из-за сильно раздутого размера и высокой насыщенности силы божественности она теперь походила на молочно-белый воздушный шар. Изменившаяся внешность и отсутствие ника над головой стало причиной того, что в первые минуты зрители не узнали героя, нашедшего лекарство от вируса Морфея.
        - Мне жаль, Голд, - Байх улыбался, разгоняя воспламенённую ауру по своему телу. - Для нас, истинных Сай-Клоу, бой с сильным противником священен! Победа дарует нам понимание того, как пробиться на следующий ранг силы… Эшхарт был тем, кто убил Ави’Деоса… и именно он смог стать Полубогом и защитником нашего народа. Те из нас, кто сегодня смогут выжить и одолеть дракона… облегчат его ношу… Я ближе всех… ближе всех к тому, чтобы стать вторым Полубогом Сай-Клоу.
        После применения ультимы тело Байха запульсировало аурой. Пространство вокруг задрожало. Однорогий достиг пределов проявления силы, разрешенных в мире Фризе.
        - Мне жаль, Голд… Ты больше, чем кто-либо, достоин схватки с сегодняшним противником, - Однорогий морщился от боли, вызванной сожжением ауры. - Драконы… все они… вне твоей весовой категории…
        - Друг мой, - тихий и спокойный голос Голда, на фоне начинающегося безумия, внушал в зрителей некую уверенность. - Ты знал меня только как воина. Но у меня есть и второй скрытый класс.
        Однорогий улыбнулся, ожидая продолжения. Голд посмотрел в небо на семидесятиметрового дракона, возглавлявшего стаю.
        - Маг-мистик. Тот, кто через познание эйдосов различных предметов может творить древнюю магию. До вчерашнего дня и встречи с Гилбертом я считал, что подданные Системы не могут применять древнюю магию в слаборазвитых мирах. Так было до тех пор, пока я не задумался о способностях Дворцов Жизни у Императоров. Как же они работают тут, во Фризе?! Дабы стать Императором, Пробужденный должен осознать свой эйдос! Саму суть своего истинного имени. Это знание и становится идейной основой для способности Дворца Жизни.
        - Голд, - посматривая в небо, Байх хмурился всё больше. - К чему ты клонишь? На нас вот-вот нападут!
        - Один-единственный эйдос! - Голд пристально смотрел на дракона-старейшину, летящего во главе стаи. - Система разрешает проявлять любому существу эйдос, соответствующий его истинному имени, если выполнены все прочие условия.
        За долю секунды Байх встал в стойку и послал «Дальний удар» по подлетающим к ним драконам. Одна особь не успела увернуться и, будто споткнувшись в воздухе, начала падать на Землю.
        - Короче! В чем смысл?
        Голд поднял руку, будто собирался щелкнуть пальцами.
        - В Чуде, - Джон улыбнулся. - Ибо я… сама… неотвратимость.

* * *
        Раздался щелчок пальцами, и Джон исчез, мгновение спустя появившись на голове Сезара’Ди’Ракудо. Вдали загрохотали взрывы начавшейся битвы Императоров Глубоководных с силами Союза Наций.
        Сосредоточенный на мыслях о битве, Сезар почувствовал, что на нем появился наездник, лишь спустя десять секунд. Уж слишком мал и слаб был источник внезапно появившейся ауры. Но стоило дракону ее внимательно изучить, как мнение о наглеце тут же перешло из разряда «раздражающий» в разряд «непредсказуемый».
        [Человек… от тебя исходит воистину опасная аура…]
        Ратник, наделенный силой божественности.
        [Имя мне Чудо.]
        Голд, держа в правой руке кристалл из чистой маны, щелкнул пальцами левой. Аура божественности сразу же заметно уменьшилась, а кристалл маны исчез. Мгновением позже в небе над драконом материализовалась огромная ладонь из чистой энергии, несущаяся прямо на него. Голд сжал пальцы в кулак, и ладонь в небе повторила его действия.
        [Да что ты, черт возьми, такое?!]
        [Чудо.]
        Нанося удар по дракону, Голд взмахнул рукой, и его аура божественности снова уменьшилась. Кулак в небе, повторив действия создателя, на огромной скорости врезался в Сезара, впечатав его массивное тело в землю. Грохот падения семидесятиметровой туши на руины столицы был сравним с сильным взрывом.
        [Гха! Умри насекомое!]
        [Чудо.]
        Новый удара кулака сверху вбил поднимающегося Сезара в землю.
        [Ты смешон, человек! Решил убиться об меня?]
        Даже будь ладонь каменной… для высшего дракона такие атаки скорее оскорбительны, чем смертельны. Всё равно что брошенная в лицо перчатка на дуэли.
        Если бы не приходилось экономить ману, от крохотного подобия врага, стоящего сейчас перед Сезаром, давно бы осталась лишь кучка пепла. Но как?! Как это жалкое создание может применять магию чудес?
        [Чудо. Чудо. Чудо. Чудо. Чудо. Чудо…]
        Удары гигантских кулаков сыпались с неба, не давая Сезару свободного двигаться. Распластавшегося по земле дракона будто впечатывал в землю мощный водопад из материализованной энергии.
        [Само твое существование ос-с-скорбляет нас!]
        Тот факт, что Ратник смог целых десять секунд удерживать на месте существо, чье могущество на две головы превосходило Императорское, иначе как чудом не назовешь.
        [По-ни-маю. Используешь свое Истинное Имя как ключ-активатор для магии чудес. Воистину, занимательно… для насекомого.]
        Разъяренный Сезар открыл пасть, и наружу вырвалось черное пламя. Руины, попавшие в область атаки, обратились в пыль.
        [Чудо.]
        Человек внаглую снова телепортировался прямо на голову Сезара. Очередное применение магии чудес пробилось сквозь естественную защиту дракона, вызвав окаменение верхних слоев кожи.
        [Сколько же в тебе наглости, назойливая букашка?!]
        Наглый человечишка топтался по драконьей гордости, стоя на голове старейшины так, словно тот его ездовое животное. Сжав в руке очередной кристалл маны, Голд повторил атаку, усилив эффект окаменения.
        Оскорбительно! Сезар так сильно концентрировал внимание на Голде, что упустил момент появления рядом с собой Байха Сай-Клоу. Скрыв свою ауру, Однорогий подобрался к противнику вплотную. Дистанция для прямого удара - расстояние на которое в обычных условиях ни один дракон не даст к себе приблизиться.
        Размахнувшись, Однорогий со всей силы вбил свой кулак в тело гигантской ящерицы.
        - Кол Яхрома!
        Проигнорировав естественную защиту сверхкрепкой шкуры дракона, удар Байха пробил насквозь грудную клетку Сезара. В семидесятиметровом теле рана была так велика, что в нее спокойно пролез бы взрослый человек.

* * *
        Пятьдесят истинных Сай-Клоу против семнадцати высших драконов. Настал день, которого обе стороны конфликта ждали последние тридцать лет.
        Зная, что сородичи смогут продержаться какое-то время без его опеки, Эшхарт переключил свое внимание на помощь Императорам Пробужденных, вступившим в бой с Глубоководными. Тут дела обстояли намного хуже.
        От Союза Наций прибыло всего 36 Императоров, дополняющих уже имеющиеся силы Корпорации. Теперь 48 Императоров отчаянно противостояли 74 Защитникам Мира. На поле боя дрожала земля, а воздух горел, создавая бескислородную среду. Запах серы и горелой плоти, идущей от раскаляющегося морского дна, пробивался даже сквозь доспех духа. Императоры рвали друг друга на части, понимая, что никакого перемирия между ними быть уже не может. Одна из сторон Битвы за Будущее сегодня исчезнет, оставляя право на жизнь тому, кто выживет.
        С помощью своей «территории» Эшхарт снизил до минимума масштабность атак Императоров. Одни правила для всех. И для драконов, и для Глубоководных, и для Пробужденных. Не поступи Полубог таким образом, и Защитники попросту задавили бы обороняющихся сплошным огнем. Силой божественности Воля мира заправила их «по самые брови».
        Несмотря на наличие кристаллов маны, Пробужденных теснили числом. Императоры Глубоководных тварей, увидев, как погибла их армия, вконец осатанели, идя практически в самоубийственные атаки.
        Десяток гвардейцев Корпорации, отделившись от строя, словно единый живой организм растерзали несколько Императоров Глубоководных, заставив тех действовать более осторожно. Эрато стреляла в особо ретивых тварей, пытавшихся прорвать линию обороны. Если бы жажда крови была жидкостью, здесь, над пылающей столицей халифатов, шел бы настоящий кровавый дождь. Ад на земле! Кровь, битва и огонь! От горизонта до горизонта.
        Талос Маккой, улыбаясь, уступил место в авангарде другому мастеру защиты. Его личный предмет, живой щит, разделившись на две части, обвил запястья владельца, став широкими наручами.
        - Чуешь настроения, сестрица? - на вопрос брата Эрато ответила длинной матерной тирадой. Но парень ее не слушал. - Да, ты всё верно поняла. У тварей в глазах огонь! Воля Мира им хвосты и клешни накручивает. В ближайшую минуту-две они запустят ультимы и пойдут на последний штурм.
        - Победа или смерть! - запустив свою собственную ультиму скорострельности ценой растраты жизненной силы и свободных начал, Эрато прошептала. - Яс-сс-сашь!
        - Хе-йа, - Талос кивнул, ответив на родном наречии. - Яс-сс-сашь!
        Эрато и Талос, мастер защиты и мастер нападения. Талос сформировал сферический щит, усилив его силой божественности. Применив свои ультимы, Маккои пробились в ряды Глубоководных, желая сломать их строй.
        - Надо не дать им пойти в синхронную атаку.
        - И без тебя знаю! Следи за щитом.
        Но противник не дрогнул, а союзники не поддержали. Даже гвардейцы не смогли прийти на помощь, оказавшись зажатыми равной по численности группой Императоров-тварей.
        Видя, как Маккои пошли в самоубийственную атаку, Демиан Прэй только и мог, что скрипнуть зубами.
        - Я буду помнить вашу доблесть, дети Маккоев!
        Силы Союза Нации остались на месте. Сейчас, если не действовать сообща, противник расколет их группу на части и дожмет перевесом в общем числе. Повезло уже в том, что Эшхарт контролирует окрестности, не давая Воле Мира открывать порталы на его территорию.
        Уставшая от напряженного боя Эрато сразу узнала среди наседавших противников фигуру рыцаря в латных доспехах с черным мечом в руках. Пока другие Императоры нападали на них с Талосом, он стоял в стороне. Воля Мира за короткий срок подняла ранг силы Соу до пика Рыцаря и поставила под крыло Императоров, прекрасно представляя, насколько этот предатель опасен в ближнем бою. Однако Соу вел себя сдержанно, не растрачивая попусту дарованную ему силу Божественности. Он ждал… ждал, когда произойдет то, ради чего он сюда сегодня и пришел.
        Талос, отразив удар Дворца Жизни, разрушающего само пространство, сплюнул полный рот крови. Чертовы Защитники Мира! Воля Мира раскачала своих любимчиков до максимального разрешённого предела! Все кости и внутренние органы Талоса получили критические повреждения. От их с Эрато совместной атаки строй Глубоководных дрогнул, заставив применить свои ультимы раньше времени. Но теперь он с сестрой отрезан от союзников, так и не пришедших на помощь.
        Эрато улыбнулась, поняв план главнокомандующего Союза Наций.
        - О боги! Никогда не думала, что добровольно стану той малой частью, которой готовы будут пожертвовать ради победы.
        Понимал это и судья Демиан Прэй, находящийся за щитами обороняющихся. Сейчас Глубоководные, ведомые стадным инстинктом, раньше времени применили свои ультимы. Ткань реальности дрожала, искажалась, скручивалась от эффектов сотен примененных способностей. Магия, оружие, артефакты и древние реликвии. В ход пошло всё, что удалось накопить ко Дню Скорби. То и дело появлялись трещины в пространстве, ведущие в межмировой хаос. Всё, что в него попадало, исчезало без следа.
        Едва не дымясь от нетерпения, Демиан терпеливо ждал, видя, как Маккои принимают на себя основной удар. Шерсть зверолюда встала дыбом.
        - Не умирать, мрр! Не смейте умирать, дети Маккоев!
        Когда эффект усиления закончится, Императоры Глубоководных будут ослаблены. Это создаст крохотный шанс на победу в войне! Вопрос в том, кто продержится дольше - Глубоководные или дети Маккоев.
        Треск в щите Талоса Маккоя, казалось, слышали все участники битвы. Не выдержав бешеный напор силы божественности, льющейся через него, личный предмет Императора дал слабину. Дымился от перегрузки мушкет Эрато. От непрерывного применения ультимы у эльфийки в волосах появилась первая седая прядь.
        Ошалевшие от счастья твари накинулись на силовой щит Маккоев с удвоенной силой. К сфере защиты Эрато и Талоса не спеша стал приближаться и Соу, закованный в рыцарские латы. Даже сдерживающий общие атаки Эшхарт почувствовал - развязка близка…
        Появление крупной черной кляксы в пространстве поля боя вызвало переполох и кратковременное затишье с обеих сторон. Третья сила? За долю секунды, пройдя по дуге, странное черное нечто охватило всю область сражения, зайдя в тыл Глубоководным. Для зрителей, наблюдавших за Днем Скорби через камеры Системы, это выглядело как черный полумесяц, возникший над армией Глубоководных. Из черного пространства стали выходить…
        - МЕЧ! - одно слово. Одно единственное слово, донесшееся из центра города, услышали все на притихшем боле боя. - ДОЛГО ТЫ СОБИРАЕШЬСЯ ТАМ ПЫЛИТЬСЯ?
        Оскалившийся Демиан почувствовал, как сердце пропустило удар. Он знал этот голос! Знал и видел, к кому именно было адресовано послание. Замахав мечом, как сумасшедший, Соу начал кромсать на части прежних союзников. Дважды предатель внес хаос в ряды Императоров Глубоководных.
        Камеры засняли, как выходящие из черного полумесяца Императоры Пробужденных атаковали тварей сзади. В кадр попал и появившийся из ниоткуда Гилберт Бейтс. Человек-легенда держал в руках копье с нанизанным на него Императором Глубоководных. Рядом верхом на Графе ехал довольный Кузан Таленор. Пес держал в зубах ошметки черной плоти с кучей щупалец. Это всё, что осталось от Экидефиала, Императора-Стража, охранявшего внутренние границы Глубоководных.
        - Пробужденные! - величественный голос Гилберта пронесся над полем боя. - У тварей больше нет тыла! Никто не придет к ним на помощь! Здесь и сейчас используйте все силы, что у вас есть! Боритесь! Бейтесь за свое право на Будущее!
        Видя, как из черного полумесяца выходит больше полусотни Императоров, судья Прэй не мог подобрать слов. Его звериная душа пела от восторга!
        - Мрр! Лучший подарок в моей жизни!
        Император Кронос «Башня», Император Циклид «Живое Море», Император Леонидас «Спарта», Императрица-селебрити Рея Маккой «Хвост Венеры», Император Магба «Царство тьмы» и «Путешественник» Колумбос - сюда, в мало кому интересный мир Фризе, прибыли те, чьи имена входят в список тысячи величайших Императоров мира Титардо! Только одна легендарная личность могла собрать их всех воедино тут, в карантинном мире. Гилберт Бейтс попросил их протянуть руку помощи… и меньше чем через день они откликнулись.
        - Кавалерия прибыла, мррр! - Демиан орал от нахлынувшей радости! - Шевелите булками, мешки с мясом! Зажмем тварей в клещи! Ар-рра!
        Сильнейшие из сильнейших! Подмога, пришедшая вместе с Гилбертом Бейсом, одним своим присутствием внушала ужас Глубоководным. Магба «Царство тьмы» хмурым взглядом потушил весь «Вечный Огонь» драконов в ближайшей округе. Сила божественности, сила ауры, огромный запас маны. Полсотни Императоров? Нет. Это пятьдесят готовых к бою машин для убийства!
        Пока сторонники Гилберта разбирались с армией, Соу подставил свое временное тело под удар Императора Глубоководных, осатаневшего от предательства. А потом, тайком, скрыв ауру до предела, Соу в форме меча полетел в сторону центра города. Заметили это немногие. Гилберт и Демиан Прэй рванули за предателем, не зная его планов. За ними тут же последовали Рея и Кузан с Графом.
        - МЕЧ!
        По мере приближения к месту схватки дракона Сезара с Байхом Сай-Клоу, воздух начал светится от разлитой повсюду силы божественности. Аура Джона Голда, прыгающего из одной точки пространства в другую, превратилась в огромный белый шар. Божественность всё прибывала и прибывала. Те, кто видел День Скорби в прямом эфире, даровали Голду энергии веры больше, чем он был способен сейчас использовать.
        Черный меч приземлился точно в подставленную Голдом руку и тут же впитал в себя разлитую по округе силу божественности. Осьминог с ником Ктулху, заметив новую точку сброса избытка энергии, сам тут же вырос в размерах и теперь крутился вокруг дракона, отвлекая его внимание.
        [Чудо скорости.]
        [Арр! Проклятое насекомое!]
        Щелчок пальцами.
        [Чудо массы.]
        [Хм, Кузан. Он ничего не помнит.]
        Щелчок пальцами.
        [Чудо восприятия.]
        [Вейде! Ты то куда лезешь?]
        [Потом поговорим, Рогатый.]
        С прибытием третьей силы картина на поле боя стремительно менялась. Видя, что к Байху и назойливой мухе прибыла подмога в виде четырех Императоров, Сезар пошел ва-банк. За несколько секунд тело дракона-старейшины сжалось до тридцати метров в длину, а мощь излучаемой ауры стала втрое сильнее.
        Не долетев до поля боя примерно метров триста, Гилберт остановился, не желая вмешиваться в чужой бой. Байх Сай-Клоу бился, словно зверь, готовый не встретить завтрашний день. Голд, превратившись в белую молнию, смазанным силуэтом носился вокруг дракона, останавливаясь только в момент атаки.
        [Арр! Будь ты проклято, насекомое!]
        [Скорость. Скорость. Скорость. Скорость. Скорость.]
        Видя мечущийся вокруг дракона силуэт, Граф фыркнул.
        - Мне кажется, грр… ваш человек ускоряется… да, он определенно становится быстрее с каждой секундой.
        Удар хвостом отбросил Байха на несколько десятков метров.
        - Дело в божественности, - Гилберт внимательно смотрел на то, как искрящийся от потока силы меч в руках Голда впервые оставил глубокую рану на сверхпрочной шкуре дракона.
        Будучи Мастером Слова, юнец додумался на время раздвинуть границы возможностей физической оболочки. Всё равно, что творить маленькое чудо внутри собственного тела. Разорванные мышцы заменяются новыми. Недостаток крови восполняется. Сейчас сила божественности пронизывает каждую клеточку тела Голда, на время даруя силу, во много раз превосходящую его собственный ранг.
        Эта же сила защищала Голда от магических проклятий, насылаемых драконом.
        Время шло и количество ран на теле дракона-старейшины только росло. Стоило ему отвлечься на Однорогого, как его тут же атаковал Джон Голд, летающий быстрее ветра. В какой-то момент юнец додумался запихнуть своего фамильяра прямиком в глотку дракона, и пока тот выплевывал вставший в горле комок, Байх дважды пробил его тело насквозь, залив всю округу кровью противника.
        Спустя десять минут к месту схватки прибыла израненная пара Эрато и Талоса Маккоев. Гилберт, как и висевшие повсюду камеры Системы, видел всё сражение в мельчайших деталях. Сезара теснили! Стоило разъярённому дракону сосредоточиться на Байхе, как всё его тело покрывалось порезами в считанные секунды. Поодиночке дракон-старейшина мог справиться с обоими противниками! Но сейчас, действуя в паре, они компенсировали недостатки друг друга. Абсурдная скорость и сила атаки Голда дополняла мощную защиту и разрушительные удары Байха Сай-Клоу.
        Прошло полчаса, и теперь место схватки со всех сторон окружали Императоры, приглашенные Гилбертом Бейтсом. Силы Союза Наций отправились на выручку Сай-Клоу, сражающимся с другими драконами. Битва за столицу еще далека от завершения!
        Спустя час место схватки дракона-старейшины и Байха окружала толпа из всех тех, кто к этому моменту остался в живых. Израненные Императоры Союза Наций. Залитые кровью Истинные Однорогие и всё такие же полные сил сторонники Гилберта Бейтса. Сильнейшие, богатейшие, самые знаменитые представители своих миров. Все они хотели увидеть собственными глазами, как именно завершится последний бой за будущее мира Фризе.
        Не считая Сезара, всех прочих драконов уже убили. Сам старейшина еще дважды применял на себе способность сжатия плоти, уменьшив размер своего тела до семи метров. Только после таких мер ему удалось снизить эффективность режущих атак Голда и немного совладать с мощью ударов Однорого Байха Сай-Клоу. Однако усталость и истощенный в конец запас сил начали брать свое.
        Загнанный в угол дракон-старейшина окинул затравленным взглядом поле проигранного боя. Его лишили всего! Народа, гордости сильнейшего и хоть какой-то надежды на будущее. Не сбежать! Не уйти! Но умирать так просто Сезар не собирался.
        Уловив во взгляде дракона отчаяние и решимость, израненный Байх зарычал! Будучи закаленным в боях ветераном, Однорогий почувствовал надвигающуюся смертельную опасность.
        - Будьте вы прокляты, Пробужденные! - тело Сезара стало излучать могущественную кроваво-красную ауру. - Пусть место вашего триумфа станет вашей же могилой!
        Сердце дракона! Величайший источник маны, имеющий связь напрямую с самыми глубокими слоями астрала. Понимая, что всё равно умрет, дракон-старейшина Сезар’Ди’Ракудо превратил свое тело в бомбу.
        Аура, которую заметили все зрители, была лишь следствием уже запущенного процесса катализации. Сезар перегонял свою жизненную силу в запас маны, дополнительно напитывая ею свое Сердце Дракона. В прошлом, точно такая же самоубийственная атака загнанного в угол Ави’Деоса, имевшего лишь зачаток Сердца, привела к уничтожению мира Клоу. Половина Однорогих погибла во взрыве, уничтожившем жизнь на четверти континента.
        Видя, как дракон стремительно усыхает, Байх понял, что счет пошел на секунды. Однорогий, в одно мгновение приблизившийся к голове дракона, пробил ее насквозь, буквально оторвав от шеи. Но процесс катализации маны в сердце уже был запущен, и теперь его уже не остановить. Даже если уничтожить материальную оболочку, привязанный к ней эфирный орган всё равно взорвется.
        Из-за последствий долгого применения ультимы Байх был уже одной ногой в могиле. Однорогий держался на гордости и упрямстве сильнейшего бойца своего народа. Кто, если не он?!
        Оторванная голова дракона на его глазах продолжала усыхать, отдавая всю ману, до последней капли, запущенному процессу.
        [Будьте вы прокляты, Пробужденные…]
        Озлобленный отпечаток последней воли дракона продолжал витать в верхних слоях астрала, заставляя ежиться тех, кто был способен его услышать. Повернувшись к замершему Голду, Байх произнес твердым голосом.
        - Спаси моих детей из убежища! Санаака, Динэ и Тарса.
        Даже сейчас, понимая, что умрет, Однорогий думал больше не о себе, а о своих потомках. Черта, отличающая сильнейших от посредственности. Сила нужна им не для себя, а для защиты своих близких.
        Но Голд не ушел. Человек, чье тело от волос до кончиков пальцев сейчас состояло из силы божественности, смотрел на Однорогого с легкой полуулыбкой. Его светящаяся аура, перенасыщенная энергией веры, уже давно охватила все поле боя.
        - Я же говорил, - Голд посмотрел на мертвого дракона. - Я Чудо… ибо я… сама… неотвратимость.
        Щелкнув пальцами, Голд телепортировался к мертвому телу дракона-старейшины. Разрезав мечом грудную клетку древней твари, он не глядя сунул внутрь руку. Потерявший всякую надежду Байх видел, как черты лица Голда заострились, очерчивая скулы и круги под глазами. Секунда, вторая, третья. Молодой парень старел прямо на глазах. Разлитая по окрестностям аура божественности начала втягиваться в тело мертвого дракона.
        Только когда вокруг не осталось ни капли силы божественности, Голд вытащил свою иссохшую руку из тела дракона. В его ладони находился предмет, существование которого считалось государственной тайной в мире Титардо.
        Кристалл размером с голову взрослого человека приковал внимание всех собравшихся Императоров и телезрителей.
        Сердце дракона-старейшины (Ранг: Полубог)
        Ресурс основы: 10000/ 10000 ед.
        Мано-хранилище: 2.500.000 /2.500.000
        Категория: Кристалл Божественности
        Качество: великий правитель [9]
        Описание: помещенное в кристалл божественности сердце высшего дракона. Может использоваться как переносной Источник природной маны. Может запитывать постройки ранга от Города-Храма [6] до Храма Мира [10]. После высвобождения из кристалла сердце может быть интегрировано в тело Пробужденного как эфирный орган SSS-ранга.
        На этом кадре трансляция Дня Скорби подошла к концу. У Воли Мира не осталось ни одного живого Защитника.

* * *
        На самом дне астрала, у Колыбели Цивилизации стоял величайший из правителей халифата, Полубог Эшхарт Сай-Клоу. Между ним и воротами, ведущими внутрь Колыбели, парил светящийся образ огромной зубастой рыбины.
        - Ты проиграла, хозяйка. Шесть погибших Императоров у Союза Наций и три моих сородича. Вот и всё! Я говорил тебе - не лезь к нам! Драконы никогда! Никогда! Никогда не станут сотрудничать с кем-либо на равных. Для них мир - это среда обитания и кормовая база, а не смысл жизни. На уровне генетически передаваемых знаний для их вида нет ничего, что было бы важнее их самих. Пробужденные, природа, гармония. Всё материальное - кратковременный пшик для тех, кто привык жить десятки тысяч лет и не привязан к миру, как ты.
        Воля Мира молчала, плавая из стороны в сторону.
        - Как насчет сделки, Эшхарт? Убейте Голда, пока он ослаблен и находится на твоей территории. Сейчас только ты и твоя воля защищают его от жадных Императоров, увидевших сердце дракона. Согласишься, и я открою тебе и твоим сородичам вход в Колыбель. Вы заберете все мои кристаллы божественности.
        Услышав предложение, Эшхарт открыл рот от изумления. По сути, Воля Мира говорила о добровольном самоубийстве. Кристаллы - это и есть она сама. Ее душа, ее разум, сама сущность Воли представляемого мира. Как только божественность покинет пределы Колыбели, мир начнет разрушаться. Арки межмировых порталов, через которые уходят эммигранты, перестанут работать через 72 часа. Но храмы и все прочие крупные системные объекты отключатся сразу.
        Однако сами кристаллы не представляют интереса для Сай-Клоу. Их путь развития личного могущества отличается от того, что Система предлагает Пробужденным.
        - Сначала ответь мне, - Эшхарт напрягся. - Ты и так проиграла. Максимум сутки, и Императоры Союза явятся сюда, желая разграбить твою сокровищницу. Так объясни! Почему ты так отчаянно хочешь утащить Голда с собой в могилу?
        Разинув зубастую пасть, рыбина зависла прямо перед лицом Полубога.
        - Потому что он опасен! - Воля Мира сочилась злобой. - Вы, Пробужденные! И даже ты, живой мертвец, достигший ранга Полубога! Вы! Не способны узреть тот потенциал, что созревает в нем! У мальчишки будет Дворец Жизни внешнего типа.
        - Неубедительно, - Полубог улыбался. - О! Ты не можешь лгать, но и правды говорить не хочешь! Ненавидишь, это да! Хочешь убить того, кто стал причиной твоего поражения, это понятно. Но куда больше ты хочешь унести некий секрет с собой в могилу?
        Рыбина дернула хвостом, открывая ворота в Колыбель Цивилизации.
        - Иди! Забери кристаллы! Обеспечь яркое будущее своему народу!
        - Нет, - Эшхарт продолжил стоять на месте. - Ты не ответила. Зачем тебе это?
        Воля Мира буквально молила его о смерти.
        - Эйдос Джона Голда «Чудо», - рыбина дыхнула облаком чистой силы. - Имея на руках божественность, Голд в буквальном смысле слова творит чудеса.
        - И всё? - Полубог разочарованно вздохнул и развернулся, собираясь уйти. - Рыбина, и эту тайну ты хотела забрать с собой в могилу? До встречи на том свете!
        Эшхарт был разочарован разговором. Пусть Колыбель грабят те, кто достоин подобной награды.
        - Чудо Голда не в материализации магии… а в том, что он меняет само своё будущее, - в голосе Воли послышались нотки мольбы - Эйдос Голда значит «сделать невозможное». Случайность, удача, везение, благоприятное стечение обстоятельств. На основе сочетания пассивного видения будущего и имеющихся возможностей Голд, сам того не осознавая, находит крохотный шанс претворить в жизнь желаемое им будущее. Вот в чем смысл его Дворца Жизни!
        Развернувшись, Эшхарт стал уходить от ворот Колыбели Цивилизаций.
        - Почему? Почему ты отказываешься его убивать? Это же так просто для тебя!
        - Этим мы, люди, и отличаемся, рыбина! - Полубог расхохотался. - Жить в мире с человеком, способным довести Волю Мира до самоубийства, намного интереснее, чем без него.
        Эпилог
        Эпилог. Часть 1
        После боя с драконом Байх едва стоял на ногах. Подоспевшая верная супруга недовольно ткнула кулачком в бок мужа и подставила ему свое плечо. Однорогий победил настоящего дракона! Мечта, а не мужчина!
        Зависнув в небе над разрушенной столицей, больше сотни израненных Императоров аплодировали драконоубийце.
        - Достойный бой, «Мистер Сай-Клоу»! - Гилберт улыбался.
        - Впечатляющая ультима, мрр! - Демиан Прэй сдержанно кивнул, что уже было верхом признания судьи. - Не хотел бы я стать вашим соперником!
        - C родом Сай-Клоу шутки плохи! - Талос вежливо кивнул.
        Говорили Императоры одно, тщательно следя за своей репутаций, но делали совсем другое. Их взгляды приковало к себе пульсирующее сердце дракона, помещенное внутрь кристалла из силы божественности. Мало того, что это эфирный орган максимальной мощи, которому нет аналогов, так еще и божественности в нем на десять обычных кристаллов. Сомневаюсь, что в мире вообще найдется второй Пробужденный, способный самостоятельно кристаллизовать божественность, а не красть ее из Колыбели Цивилизаций.
        Первым на землю спустился усталый Кузан Таленор. Его гигантский пес, да и он сам, были с ног до головы покрыты коркой черной запекшейся крови. Ступив на руины города неподалеку, он пошел в мою сторону. Рея Маккой, словно влюбленная и оттого еще более грациозная фея, шла за ним по пятам. Вровень с шагающим Кузаном на землю с небес спустилась высокая фигура Гилберта Бейтса, державшего в руках копье. Спустя секунду в метре от него на перекрытие рухнувшего дома приземлился Император Кронос «Башня». Из ниоткуда рядом с ним стали появляться сотни живых людей. Знаменитый повелитель времени на ходу будто доставал их из своего инвентаря, сам продолжая идти в мою сторону.
        Справа от Реи, из тени сломанного фонарного столба, вынырнула хмурая фигура Императора Магбы «Царство тьмы». Пожевав губами, старик плюнул в собственную тень, и та мгновение спустя плюнула ему в ответ. Уклонившись, Магба улыбнулся и пошел вместе с остальными.
        Полсотни! Полсотни Императоров, приглашенных Гилбертом в мир Фризе, сейчас один за другим спускались на землю. Циклид «Живое Море» - прославившийся тем, что утопил в своем море Полубога. Леонидас «Спарта», человек-армия - его способность дает временное тело душам бойцов, что хранятся в его же эфирном теле. Звезда телеэкранов Рея Маккой по прозвищу «Хвост Венеры». «Путешественник» Колумбос и его неживые автоматоны разведки. Архимед «Линза», Софокл «Планета», Эцио «Древощит» и десятки других Императоров, оставивших свои имена в истории мира Титардо.
        Не спеша, будто понимая друг друга с полуслова, Императоры шли полумесяцем, постепенно сокращая расстояние между собой. Ни грамма кровожадности, ни ауры величия, ни лишних разговоров. С каждым их шагом напряжение, уже витающее в воздухе, нарастало всё сильнее. Приближение смерти, словно темного океана, почувствовали и я, и едва стоящий на ногах Байх. Аккуратно отодвинув начавшую плакать супругу в сторону, Однорогий встал рядом со мной. Перед глазами всё поплыло, и я ощутил, как в задрожавшем астрале перестала работать регалия навигатора.
        Рукоять Соу в моих руках задрожала от напряжения.
        [Как не вовремя. У меня из-за разрыва контракта с Волей половину свободных начал сожгло. А эта… смерть, тоже часть твоих планов?]
        [Нет. Гилберт стирает само своё существование в истории разных миров, не оставляя никаких следов в ноосфере. Его действия невозможно предвидеть или как-то иначе просчитать. Если хочешь, могу бросить тебя сейчас на землю. Тогда может и появятся шанс выжить.]
        [Нет.] - голос Соу притих. - [Ты научил меня тому, что иногда надо встретить судьбу лицом к лицу, взяв жизнь в свои руки. Кем я стану, если снова и снова буду сбегать от проблем?]
        Звенящую тишину прерывал хруст камней под ногами Императоров. Осколки домов, битые стекла и даже на глазах распадающийся труп дракона. Все они будто просили прощения за то, что нарушают священность надвигающегося момента. В небе, там, где раньше горели только холодные звезды, появились крохотные камеры Системы. Полумесяц из Императоров остановился в двадцати шагах от нас с Байхом. Истинные Сай-Клоу собрались позади нас, готовясь дать последний в их жизни бой. Перед нами не просто Пробужденные, а живые легенды! Столпы общества, на которых держится мир Титардо!
        Легенды легендами, но кто им дал право распоряжаться моей жизнью?! Меня ждут дома, на Земле. И помирать тут я не намерен.
        - Сердце дракона?! - брошенный Гилберту кристалл божественности упал перед ним на землю. - Если вам оно нужно, забирайте!
        Император поднял кристалл с сердцем.
        - Ценная вещица. И я, Гилберт «Радуга», свидетель тому, что ты владеешь ею по праву.
        Подкинув в ладони кристалл, Гилберт метнул его мне обратно.
        - Не напрягайся, Голд. Пока вы тут отвлекали Защитников и высших драконов, мы перебили всех прочих Императоров Глубоководных на линии фронта.
        Голос Эшхарта эхом прошелся по руинам.
        - Драконья кровь ваша, Гилберт. Сделка состоялась и обе стороны получили желаемое.
        - Да-да, и снова да, - Император достал из кармана бутыль крови и в одно мгновение осушил ее. - Остался последний пункт, уважаемый Эшхарт. «Передать вещи моих погибших товарищей их поверенным в Титардо».
        - Какой в этом смысл? - судя по голосу, Полубог не понимал, что происходит. - Никто из твоих союзников не погиб. Ни здесь, ни там, где бился флот Союза Наций.
        Слыша спокойствие в словах Полубога, я только сейчас понял, как на самом деле проходила битва за столицу. Вчера, когда Бейтс пришел в халифат, они с Эшхартом заключили некую сделку. Помощь в предстоящей битве в обмен на кровь драконов. Кузан Таленор клану Однорогих нужен не больше, чем собаке пятая лапа. Причем сделка заключалась так, чтобы никто из Пробужденных не знал полного плана сражений. Хочешь обмануть Волю Мира - обмани сначала своих союзников.
        Эшхарт - бог-император, правитель и величайший защитник своего народа. Он не мог слепо довериться случаю, полагаясь на меня, предсказания и помощь от Союза. Не приди сегодня Императоры Союза Наций на помощь, и кто бы защищал страну Сай-Клоу? Даже сражаясь по трое на одного дракона, Однорогие всё равно понесли потери.
        Теперь понятно… Полубог пошел на сделку с Гилбертом, прекрасно понимая, что только он сам в ответе за будущее Однорогих. Кровь дракона в обмен на помощь… Нет! Что-то не сходится! Ко мне-то зачем подошли все эти Императоры?
        Обернувшись, Бейтс взглянул на потрепанные силы Союза Наций.
        - Колыбель ваша, господа! Мы с товарищами не претендуем на добычу.
        Когда Гилберт повернулся к нам, на его лице все так же играла довольная улыбка.
        - Если дело не в сердце, то зачем вы здесь? Деньги? Артефакты? Что именно вам от меня нужно?
        - Братство, - Бейтс развел руки, указывая на своих сторонников. - Мы благодарим тебя за поиски Кузана и Реи.
        В руках Императора медленно материализовался предмет в форме металлической сферы, покрытый полосами и заклепками.
        - Еще одна красивая вещица, - Гилберт ухмыльнулся. - Я сомневался, стоит ли ее тебе отдавать. Не знал, готов ли ты вести за собой других Пробужденных? Тебе едва стукнуло двадцать, а ты уже владеешь регалиями Системы и побывал в самых разных мирах. Но теперь я вижу… силу, ответственность и признание простого народа. Твоя аура, меч и люди за твоей спиной - прямое тому доказательство!
        Будто испытывая облегчение, Гилберт кинул сферу мне в руки.
        - Лови. Это мой тебе прощальный подарок, Джон Голд из мира Земли. Надеюсь, ты вспомнишь обо мне, когда сможешь увидеть мир таким же, каким сейчас вижу его я.
        Металлическая сфера приземлилась точно в подставленную мной ладонь.
        СФЕРА ПРАВИТЕЛЯ
        Принадлежность: мир Земли
        Тип фракции владельца: полноценная, без территории
        Привязка: главный храм отсутствует или привязка сорвана
        Владелец: Джон Голд, патриарх рода Голд
        Качество: право от Системы [11]
        Базовые возможности зависят от типа ранга управляемого системного храма.
        1) Позволяет правителю брать под свое управление системные объекты выше 4-го уровня - Летающий Храм [5], Город-храм [6], Великий Храм [7], Храм Региона [8], Храм Нации [9], Храм Мира [10]
        2) Дает право применения межмировой телепортации в управляемом системном храме [7-ранг и выше]. Размер квоты на перемещение устанавливается ежегодно, в соответствии со вкладом управляемой фракции в этапы подготовки к Битве или саму Битву за Будущее.
        3) Дает право создавать или перенимать неполноценные фракции под свое управление, если Воле Мира оставлен залог кристаллами Божественности. А также принимать под свое правление кланы и рода.
        Зачем? Почему? Это не просто предмет, а целый набор прав. Вместе со сферой Гилберт передал мне свою награду от Системы, полученную им за открытие мира Земли в 1893 году.
        Если грамотно воспользоваться данной возможностью, я смогу создать на Земле независимую фракцию, подобную Сай-Клоу во Фризе. Свои рода, свои кланы, свое право на будущее! Не как рабов Дворцов, а как сторону, равную им по силе.
        В одной руке кристалл божественности с сердцем дракона. В другой - Сфера Правителя, открывающая на Земле возможности, о которых я не смел и мечтать. Черт! Черт-черт-черт! Никак не могу расслабиться!
        Где меня обманули?! Почему ощущение надвигающейся смерти с каждой секундой становится сильнее?! От него аж зубы заныли!
        Оба сознания зацепились за последнюю фразу Гилберта.
        - Что за прощальный подарок? - другими словами, сфера правителя не представляет для него интереса. - Решили меня порадовать перед тем, как казнить по приказу Мирового Правительства?
        Уже не в первый раз Гилберт не ответил, действуя по-своему.
        - Эшхарт, - подняв руку, Император произнес. - Наше с тобой соглашение действовало до момента разграбления Колыбели. Выполни свою часть сделки, и я клянусь - твоему народу найдется место в моих землях в мире Титардо.
        Когда Гилберт Бейтс опустил руку вниз, из его тела импульсом вышла волна, буквально стершая ноосферу вокруг нас.
        Тело перестало слушаться. Притих висевший на поясе Соу. Упал на землю малыш Ктулху. На ногах смогли устоять только Однорогие, иммунные к ноосферным атакам, и зависшие в небе Императоры. Последние стали похожи на сонливых мух, смотря на нас пустым взглядом.
        [Юнец, попроси я тебя о том, что собираюсь сделать сам, - и ты бы отказался. Молил бы не делать этого. Но я так хочу! Пусть это будет мерзко! Пусть будет неприятно, эгоистично и поставит крест на всей твоей дальнейшей жизни, но я… я хочу, чтобы это был именно ты! Божественный Ратник, драконоубийца, нарушитель законов Мирового Правительства. Ты - человек, приковавший сейчас к себе внимание Пробужденных из самых разных миров!]
        [Гил…берт…]
        Сознание еле шевелилось, с трудом воспринимая то, что происходит. Чертов безумец! Он только что своим Дворцом Жизни выжег всю ноосферу вокруг, ослепив тем самым Полубога, и вогнал в стан меня. Обычному Пробужденному без божественности такая атака попросту сожжет разум.
        Высокий, почти двухметровый Гилберт еще раз взмахнул рукой, повторно выжигая ноосферу внутри города.
        [Я выбрал тебя, юнец! Выбрал как символ грядущей эпохи перемен! Байх потом передаст тебе послание. Изучи его. Ты, видевший Внешние Земли, поймешь причину моего поступка.]
        Где-то в руинах Киридоса заискрились сенсорные датчики, пуская в небо столбы дыма. Байх хотел было что-то сказать, но промолчал.
        [Прости… прости, прости, прости и еще раз прости. На краткий миг… день, час или месяц я сделаю из тебя человека, приковавшего к себе внимание всего мира! Пусть Пробужденные задумаются о причинах моего поступка… а ты… Ты станешь живой эпитафией на нашей братской могиле.]
        От полумесяца отделилась статная фигура Императора Кроноса, на губах которого также виднелись следы драконьей крови. В руках легендарный маг держал посох с навершием в форме головы демона. Сделав пару шагов, повелитель времени остановился.
        - Ты видишь могилу того, кто подчинил себе само время. Я Кронос Эстебан, человек, прикоснувшийся к его самой верхней и самой нижней границе. И к тому, что лежит за гранью понимания Пробужденных.
        На глазах у всех товарищей, приложив руку к своей груди, повелитель времени выдал короткое заклинание и рассыпался кучкой праха. Личные вещи, потеряв опору, упали на землю, а навершие посоха противно заверещало. Личный предмет, словно маленький ребенок, ощутил гибель хозяина и теперь плакал, не находя утешения. Момент гибели Кроноса, в виде импульса смерти, почувствовали все, кто находился на руинах города.
        Император Леонидас, отделившись от полумесяца вторым, так же, сделав вперед пару шагов, остановился. Легендарный воин и единственный известный Повелитель Меча 8-го уровня! В его вспыхнувшей ауре читалась решимость.
        - Здесь покоится тот, кто сам нарушал покой мертвых. Леонидас Салкейл - последний царь мертвого государства. Задумайся, Пробужденный! Как выглядит жизнь за пределами царств жизни и смерти?
        Обнажив свой меч, Леонидас прикоснулся им к своей голове и в следующую секунду упал на землю кучкой нарезанной плоти. Раздался очередной импульс смерти. Разумный меч, зависнув в воздухе, казалось, не мог прийти в себя от того, какой поступок им только что совершили. Покрывшись трещинами от рукояти до кончика лезвия, он мгновением позже покончил с собой, последовав в мир мертвых за своим хозяином. Воин и его личное оружие - вместе до самого конца!
        Тучный Колумбос «Путешественник» и Магба «Царство тьмы» вышли из полумесяца одновременно. Старики переглянулись, как старые друзья.
        - Ты стоишь у могилы путешественника, посетившего все известные миры. Вопрос, Пробужденный! Чего он так и не нашел в своих поисках?
        - Тьма, что согревала меня по ночам. Тьма, что заменила мне отца и мать. Пробужденный, задайся вопросом. Как появилась жизнь там, где не было ни света, ни тьмы?
        Обоих Императоров разом проткнули десятки черных шипов, появившиеся из пустоты пространства. Еще два импульса смерти.
        По двое и даже по трое Императоры выходили вперед и, сказав предсмертные слова, совершали самоубийство в прямом эфире. Пятьдесят столпов общества Мирового Правительства делали то, чего не должно происходить в принципе. Слава, богатство, признание! Члены Братства имели всё, о чем только мог мечтать Пробужденный!
        Бросив свою сумку к ногам Байха, Рея посмотрела на Эрато и Талоса, зависших высоко в небе.
        - Я та, чей Дворец Жизни стал идейной основой для сыворотки «Время жизни». Задумайся, Пробужденный! Разве это нормально, что кто-то точно знает, сколько времени жизни тебе отпущено?
        Подойдя, Рея приложила руку к моей груди и выдала мощную волну маны, применяя способность своего Дворца Жизни. Она тихо прошептала:
        - Жизнь за жизнь, мой дорогой «Убийца Императоров». Только так я могу отплатить за Кузана… за жизнь того единственного, кого я ценю и люблю больше самой себя.
        Прикрыв глаза, резко постаревшая Рея за пару секунд разогнала до предела свою ауру и ману. Жизнь из ее тела пропала почти незаметно, выдав едва заметный импульс смерти. Всё отпущенное ей время, до последней капли, она перенесла мне.
        - Рея! - голос напуганной за сестру Эрато донесся откуда-то сверху. - Не делай этого!
        Взглянув в ту сторону, откуда кричала эльфийка, Кузан поднял руку, и, казалось, само пространство там замерзло. На землю рухнули Эрато и Талос Маккои. Они будто лишились всех своих сил.
        Мертвое тело Реи покачнулось и упало.
        Пятьдесят одна смерть! Коллективное самоубийство… Внутри полумесяца из покончивших с собой Императоров остались только я, Гилберт и Кузан с его псом. Сай-Клоу стоят позади и не дергаются. Эрато и Талос кое-как стали подниматься на ноги.
        [Отвратительно, не правда ли?] - Гилберт смотрел на них усталым взглядом. - [Вчера, когда Система стирала тебе кратковременную память, я заметил одну странность. Стоит щелкнуть пальцами, как ты запоминаешь абсолютно всё, что видел и слышал. Плохое, хорошее, отвратительное и даже то, что хотел бы забыть и не вспоминать. Не важно, стерла это Система или нет. В каком-то виде эти знания всё равно хранятся в твоей голове. Поэтому я решил - ты станешь живой эпитафией на нашей братской могиле. Ты один всегда будешь помнить и знать, почему мы так поступили!]
        Камеры, висевшие в небе, не могли записать слова Гилберта, сказанные через душевный диалог.
        - Я - Гилберт Бейтс, основатель сверхнавыка «Идентификации». Исследователь, побывавший в мирах за пределами Системы. Задайся вопросом, Пробужденный! Что такого я мог узнать о Системе, чтобы сделать такой выбор сегодня?
        Прикоснувшись указательным пальцем к своему виску, душа Гилберта произнесла.
        [Окаменей.]
        Человек-легенда стал покрываться коркой камня. Волевое лицо, широкие плечи, высокий рост и взгляд, смотрящий за горизонт, - до самого конца Гилберт Бейтс оставался верен образу исследователя и столпа общества. Даже сейчас, умерев, он решил оставить после себя напоминание будущим поколениям. Его палец у виска будто говорит наблюдателям: «Задумайтесь, Пробужденные!»
        Мощный, словно волна сжатого воздуха, импульс смерти пронесся по округе, разом приводя всех в чувство. Трепыхнулся Соу на поясе, поднялся малыш осьминог и даже Императоры, висевшие в воздухе над городом, будто пробудились ото сна, не веря в то, что видят.
        Гилберт Бейтс умер… Из жизни ушел не просто человек, на историях которого выросло не одно поколение Пробужденных. А столп мирового сообщества Титардо! Удивительный авантюрист, учитель и исследователь с большой буквы. Император, на которого принято равняться.
        Видя, как друг превратил свое тело в статую, Кузан в одно движение слез с собаки. Встав рядом Гилбертом, парень поправил одежду, разгладил волосы и глядя в камеру произнес.
        - Пробужденные! Я - Кузан Таленор, названный сын Максимиана Мельницы. Единственный бессмертный, пришедший из-за предела известных вам миров. Задайтесь вопросом! Зачем вы на самом деле нужны Системе? Мы узнали ответ и сделали свой выбор.
        Закончив говорить, Кузан в одно мгновение растворился в пространстве, оставив после себя неподвижную проекцию. Импульса смерти не последовало. Пес, видя, как его хозяин исчезает, непонятным образом втянулся в одну точку, словно в черную дыру, и пропал.
        Эпилог. Часть 2
        Мир-гигант Титардо. 13 Дивизионов, управляемых Тринадцатью Великими Домами и Мировым Правительством.
        После видеотрансляции Дня Скорби из мира Фризе и последующего экстренного включения вещания на Системных каналах мировая общественность Титардо впала в хаос. Случилось доселе невиданное - коллективное самоубийство пятидесяти трех Императоров, каждый из которых входил в список «Тысячи Величайших».
        Просмотрев видео с самоубийством «Братства», Полубог Цин Сю, цензор Ассоциации Охотников, так прокомментировал увиденное:
        «Если бы вы знали Гилберта лично, вы ни за что не поверили бы в увиденное! Я не знал человека, любящего жизнь и свою работу больше, чем он! Самоубийство? Он не мог пойти на такое!»
        Председатель Гильдии Авантюристов в 1-м Дивизионе, Небожитель Форос объявил в своей стране недельный траур по погибшим. Его также задела смерть Гилберта.
        «Я знал Гилберта больше восьмисот лет. Каким он был? Когда я подарил ему целый регион в Титардо - он отказался, сказав, что ему „слишком скучно управлять другими“. А потом за пятьдесят лет создал свое анархическое государство Штаты Бейтса. Вот так просто! Взял и сделал страну, в которой нет единовластия! Гилберт мог часами смеяться над упавшим в лужу человеком или наслаждаться другими мелкими житейскими радостями. Мог неделю собирать по винтику дорогой флайкар и разнести его потом вдребезги в знак мимолетности всего сущего. Такой человек, как Гилберт Бейтс, не мог так просто взять и покончить с собой! Кто угодно, но только не он!»
        В последнем из тринадцати Дивизионов, управляемых Всеблагой Корпорацией, Полубог Элодин Маккой также оставил сообщение на официальном сайте Корпорации.
        «Сегодня, 2 сентября 8127 года по календарю Титардо, мировое сообщество понесло невосполнимую утрату. На 1142-м году жизни ушел Император Гилберт Бейтс - человек, чья история начинается загадкой и заканчивается ей же».
        Во всех публичных СМИ сквозь резкие слова и торопливо написанные строки читался крик души миллиардов Пробужденных.
        «Гилберт Бейтс был символом своей эпохи! Его жизнь была столь же яркой, как и смерть».
        Мир любил Гилберта Бейтса! О нем искренне скорбели и дети на школьных переменах, и мамаши в общественном транспорте. Владельцы заведения наливали бесплатную рюмку, таким образом почитая его память. Во многих странах устраивались дни траура по погибшим во Фризе Императорам.
        Умерев, Гилберт Бейтс завершил одну эпоху и открыл ворота в новую! Полную тайн и пока еще неразгаданных загадок! Что пытались сказать сторонники Бейтса, оставляя столь странные предсмертные послания? И кем на самом деле является Кузан Таленор?
        В день, когда умер символ старой эпохи, общественность сразу же выбрала себе новый. Джон Голд «Убийца Императоров» в очередной раз оправдал свое громкое прозвище, оказавшись в самом центре скандала. Фотография, где Джон в белых одеждах стоит напротив статуи Гилберта Бейтса, попала на первые полосы газет во всех тринадцати дивизионах. Громкие заголовки кричали «Символы прошлого и будущего!».
        Но было и кое-что странное. Ни один Полубог, ни один Небожитель или исследователь, лично знавший Гилберта, не обвинял Джона Голда в его смерти. Напротив! На фотографии Джона и статуи они видели, как Гилберт выбирает себе преемника. Человека, которому он доверяет новую эпоху Титардо!
        На последних кадрах видеосъемки из мира Фризе был запечатлен момент того, как Байх Сай-Клоу ловит рукой пулю, выпущенную в Джона Голда эльфийкой Эрато Маккой.
        Текущее местонахождение Джона Голда - неизвестно.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к