Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Головань Илья / Десять Тысяч Стилей: " №04 Десять Тысяч Стилей " - читать онлайн

Сохранить .
Десять тысяч стилей. Книга четвертая Илья Головань
        Десять тысяч стилей #4
        Сильнар был школой боевых искусств с неоспоримой репутацией. Но теперь это в прошлом. Школы боевых искусств по всему континенту больше ни во что не ставят детище Сильнейшего. Только молодые клыки, свежая поросль Сильнара, могут что-то изменить. И для школы настал лучший момент, чтобы показать свою силу. Книга перваяКнига первая( ИЛЬЯ ГОЛОВАНЬ (KRAYHIR)
        ДЕСЯТЬ ТЫСЯЧ СТИЛЕЙ. КНИГА ЧЕТВЕРТАЯ
        Пролог
        Десять лучших учеников школы Сизого Камня показывали свои приемы для публики, которая собралась поглазеть на них. Здесь были и младшие ученики, и мастера, и даже люди, не имеющие отношения к миру боевых искусств - богачи, политики, министры некоторых стран.
        Это была демонстрация товара.
        Само собой, Сизый Камень не отдал бы лучших учеников кому-то. Но каждый из них мог принести школе большие деньги - все они в будущем должны были стать мастерами, а нанять мастера - удовольствие не из дешевых.
        Мастера присматривали личных учеников, младшие находили кумиров, а люди из обычного мира - будущих партнеров. Ведь кто знает, кем станут эти выдающиеся гении? Может, среди них сейчас стоит следующий глава школы Сизого Камня?
        Но это были мысли о будущем. Нынешний глава Школы Сизого Камня стоял на балконе, наблюдая за учениками. На вид ему можно было дать лет пятьдесят. Реального возраста этого человека не знал никто - его ровесники давно скончались.
        Периодически глава поднимал бокал в торжественном жесте. Ему вторили богачи и политики, опрокидывая в себя вино. Но в бокале главы Школы Сизого Камня была обычная вода. В этом месте алкоголь находился под запретом, таков был устав школы.
        - Как обстоят дела с программой усиления нашей обороны? - спросил глава.
        - Позавчера мы выполнили все необходимые меры. Был набран дополнительный корпус учеников, а внешние задания были урезаны на треть. Кроме того, мы развернули три охранных заклинания алмазного уровня и пять - электрумового. Все три подчиненные школы были расширены в полтора раза. Еще мы смогли договориться о поставках оружия от лучших кузнецов Золотого треугольника, а это было непросто: не одни мы усиливаем оборону. Десятая часть артефактов из хранилища школы была выдана мастерам и выдающимся ученикам. В общем, мы готовы почти к любому нападению.
        Рапортовал заместитель главы Школы Сизого Камня. Сам глава кивнул в ответ.
        С тех пор, как силы «Единства» вторглись в Сильнар и убили Сильнейшего, мир боевых искусств окутала паника. Величайшие школы, которые раньше чувствовали себя в абсолютной и нерушимой безопасности, почувствовали нависающий топор палача над их шеями. Школа Сизого Камня - одна из древнейших на континенте. Ее защита лучше, чем у Сильнара, ведь создавалась столетиями, но глава все равно усилил оборону. Всегда нужно было быть готовым к непредвиденному.
        - Вновь наступают темные века боевых искусств, - сказал глава.
        - Да, - согласился заместитель.
        Боевые искусства рождают мир, полный борьбы и сражений. В самые ожесточенные годы войны кипели в любой точке континента. Уничтожались сотни тысяч людей, разрушались города и целые королевства, чтобы на их руинах и трупах вновь продолжились сражения.
        Все закончилось за каких-то пятьдесят лет. Сначала сильнейшие школы континента смогли создать на Централе - центральной части континента - устойчивую зону, в которой почти не начинались войны. А затем появился Сильнейший. Всесокрушающая сила этого человека поразила всех, но Сильнейший не стал создавать огромную империю, способную захватить континент - вместо этого он создал школу. Войны начали стихать. Сильнейший стал стержнем этого мира, фигурой, которая стала символом условного спокойствия на континенте. Да, войны шли, государства уничтожались, а школы боевых искусств стирались с лица земли, но теперь все было иначе. Сильнейший был противовесом. Его присоединения к одной из сторон возможного конфликта боялись все.
        Несколько десятилетий спокойного развития - то, что получил континент благодаря этому невероятному человеку. Но все закончилось с внезапным нападением «Единства». Сильнейший пал - теперь другого человека можно было называть «Сильнейшим». И этот человек совсем не собирался продолжать мирные времена.
        Однако больше всего мастеров всего мира напрягало внезапное исчезновение «Единства». Сильнар охотился на них и находил отдельных врагов, но не смог выцепить никого из верхушки. «Единство» залегло на дно.
        Глава 1. Чемпионат Синего Берега
        На центральной части континента боевое искусство Риз было очень известным. Его доступность и распространенность подкупала обычных людей, в любом крупном городе была хотя бы одна школа Риз. Конечно, не все могли позволить себе учиться этому боевому искусству - бедняки, например, предпочитали кулачный бой или что-то настолько же простое, но одновременно эффективное.
        Риз - дорога для зажиточных граждан. Дети ремесленников, состоятельных крестьян, военных, регулярных моряков - они поступали в одну из школ Риз, чтобы узнать это боевое искусство. Причин обычно было несколько. И самозащита, и оздоровление, и учение о гармоничности - обычному человеку есть что почерпнуть в школе Риз.
        Дети военных часто задумывались пойти по стопам своих родителей, и боевое искусство Риз было для них очень важным. Это - развитие своего тела, а также возможность справиться с кем-то без оружия. Человек, который изучал боевое искусство, и человек, который не изучал его - разные люди. Даже если первый возьмет в руки оружие, хоть и учился всю жить сражаться в рукопашную - у него будет преимущество. Он знает, когда нужно отступить, когда - ударить. Все это можно описать двумя словами - боевой опыт.
        Чемпионат по этому боевому искусству проводят в городе Синий берег. Именно сюда много лет назад торговцы с восточной части континента привезли Риз. Именно здесь была основана первая школа этого боевого искусства в Централе. И именно отсюда Риз разошелся по всему континенту.
        А в этот день как раз проходил чемпион в Синем береге.
        Собралось много людей. Одно из самых популярных боевых искусств на континенте - желающих посмотреть собралось достаточно.
        Участников были сотни. Большинство последователей Риз были в рядах зрителей - обычные члены могли только наблюдать. На арену выходили только лучшие, те, которые могли представлять свои школы. А школ на континенте было немало.
        Чемпионат Синего берега - это возможность. Ученики Риз пытались показать все, на что они способны, ведь за ними наблюдали мастера различных школ боевых искусств. Если тебя заметят, если признают упорство и талант, то ты можешь попасть в совсем другой мир. Пусть Риз и был боевым искусством, но предназначался для обычных людей.
        - Вот на этого, золотую!
        - Десять серебряных на бойца слева!
        Как и на любом другом чемпионате, здесь делали ставки. Прекрасное развлечение, которое помогало одним получить удовольствие и кураж, а другим - заработать на этом.
        Бои шли с утра до вечера, ведь бойцов было немало. Главная площадь города превращалась в настоящую арену, поделенную на десять секторов. В каждом проходил бой. Важные поединки были в самом центре, не такие важные - в других секторах. Когда претендент только приходил на чемпионат, ему нужно было выиграть не один бой, чтобы попасть в центр.
        - Здравствуйте, здесь регистрация для участия?
        - Верно, парень. Ты же знаешь, что в чемпионате может участвовать только мастер, который выпустился из школы Риз?
        - Знаю.
        - Хорошо. Какая школа?
        - Мастаград.
        - Так, понятно. Подтверждающий документ?
        - Нет.
        Регистратор посмотрел на парня. Подобное происходило не раз и не два за чемпионат, чаще всего это были ученики Риз, которые не достигли уровня мастера, но все равно пытались попасть в спарринг. Просто для того, чтобы выделиться.
        - Хорошо. В Мастаграде школа Риз-то. Покажи шестнадцать классических ризов, - сказал регистратор.
        Парень выполнил все идеально. Шестнадцать связок из Риз-то - быстро и без единой ошибки. Регистратору оставалось только утвердительно кивнуть головой: парень перед ним был мастером.
        - Твой номер - 307. Проходи к арене и следи за номерами, которые объявляют.
        - Понял.
        - Сумку свою можешь оставить здесь, в ячейке. За сохранность можешь не переживать. И если носишь доспехи, их нужно снять. Как и утяжелители, - сказал регистратор.
        Качественные утяжелители ничем не отличаются от доспехов. Есть соревнования, на которых они разрешены, но не в искусстве Риз. Парень кивнул регистратору и положил сумку в ячейку. Вслед за ней туда легли утяжелители, сделанные из какого-то белого материала. Это были не только пластинчатые браслеты на руки и ноги, но и накладки на тело. Регистратор только хмыкнул, но его глаза округлились, когда утяжелители оказались в ячейке. Она была сделана из прочного металла, чтобы никто извне не мог попытаться украсть содержимое. И регистратор видел, как прямо у него на глазах металлическое дно ячейки прогнулось под весом утяжелителей.
        Для глав школ Риз этот чемпионат был очень важен. Риз - боевое искусство, которое нельзя назвать однородным. Несколько столетий назад это учение разделилось на две части, потом эти части продолжили делиться. В итоге существовало несколько признанных направлений Риз - бойцы из каждого сражались на чемпионате Синего Берега за право называться лучшими в этом боевом искусстве.
        Первого противника парню пришлось дожидаться пятнадцать минут. Его не волновали соперники, ведь пришел он совсем не ради поединков. Все, что хотел делать этот парень - смотреть, как дерутся другие, чтобы впитывать в себя информацию, словно губка. Ведь его памяти могли позавидовать многие мастера.
        После традиционного поклона начался бой. Противник использовал Риз-то - классический стиль. В нем ничего не менялось уже несколько столетий, Риз-то полностью копировал все шестнадцать ризов из древнего искусства Риз. Традиционное направление, которым владели оба спарринг-партнера.
        Вот только бой не продлился долго. Да, противник владел теми же шестнадцатью ризами, но его скорость реакции не могла сравниться с парнем. Через двадцать секунд поединок был завершен.
        Слабые мастера отсеивались, чтобы уступить место под солнцем сильным. Даже бойцы одного стиля были на разном уровне. Влияла не только сила, скорость и выносливость каждого мастера - тут был важен и опыт, и мастерство.
        Второй противник владел стилем Риз-дем. Несколько столетий назад этот стиль отпочковался от Риз-то - один из мастеров не хотел мириться с тем, что боевое искусство Риз совсем не меняется. Он привнес много изменений в классический стиль, изменив часть стоек и добавив восемь новых ризов. Общее число их стало достигать двадцати четырех.
        Но Риз-дем не помог победить второму спарринг-партнеру. Парень использовал против него Риз-то, бой закончился через минуту. Не то, чтобы нужно было потратить столько времени на победу, просто парень хотел изучить Риз-дем на практике.
        Он отлично запомнил приемы из этого стиля, но не использовал их в бою. В этом просто не было необходимости, хватало и Риз-то. Следующий противник тоже владел Риз-дем, после него был спарринг-партнер школы Риз-то. А вот пятый соперник показал новый стиль.
        Риз-ват. Если «то» означало первый, «дем» - второй, то «ват» - третий. Просто и незатейливо, но каждый воспринимал эти «окончания» по-своему.
        Последователи Риз-то гордились своим названием. Первый - значит, родоначальник остальных стилей Риз.
        Другие направления относились к «окончаниям» иначе. Для них цифра - это как следующий виток, следующая веха в развитии. То есть, Риз-дем или Риз-второй - это как бы новый этап на пути развития боевого искусства Риз.
        Риз-ват был третьим. Этот стиль откололся от стиля Риз-то, как и Риз-дем. С последним, кстати, у них было нечто общее - увеличенное число ризов, тоже двадцать четыре. Конечно, в Риз-ват и Риз-дем они отличались. А еще в Риз-ват были «восемь основ». По сути, это просто восемь обычных приемов, не объединенных в ризы: четыре блока руками, две верхние атаки кулаками и две нижние - ногами. Просто, а самое главное - эффективно. Восемь основ легко вписывались в любой риз, то есть, ты мог в любой момент боя изменить классическую стойку, чтобы поставить быстрый и неожиданный блок или нанести стремительную атаку.
        Если с Риз-дем многие традиционалисты еще мирились, то Риз-ват вызывал у них чистый гнев. Дело в том, что стиль таким образом шел против самих устоев Риз, ведь это боевое искусство всегда опиралось на ризы. Их ученики заучивали до автоматизма, чтобы применять в нужный момент боя. В Риз-дем ввели приемы, не объединенные в ризы. В результате «автоматический» бой переставал действовать - бойцу Риз-дем приходилось чаще думать на поле боя. И традиционалисты считали это огромным минусом.
        Противник проиграл примерно через минуту. Парень вновь изучал его стиль на практике, а потом, когда понял, что увидел все полезное - просто победил соперника ударом в корпус из одного риза. Спарринг-партнер просто вылетел за пределы круга, он не смог сдержать мощь удара.
        На арене оставалось все меньше учеников. Сразиться можно было всего два раза - при проигрыше ты перемещался в сектор ближе к краю. Парень только побеждал, поэтому добрался почти до центра. И здесь начали попадаться интересные соперники.
        - Ты хорошо сражаешься, вижу, что ты уважаешь традиции, как и я. Но твоя сила - не ровня моей.
        Огромный мастер Риз-то. Традиционалист, который компенсировал ограниченность стиля мощью своего тела. Впрочем, парень победил его достаточно быстро - этот противник не мог дать ему никакой полезной информации.
        Щуплый мастер Риз-дем. В отличие от гиганта с прошлой схватки, этот был худым. Причем настолько, что, казалось, достаточно будет сделать один слабый удар, чтобы он вылетел из круга для спарринга как стрела.
        Но все оказалось не так. Щуплый мастер был не только быстрым, что было ожидаемо, а еще и сильным. Он пользовался преимуществами своего стиля, принимая атаки на плавные блоки. Даже если мощь удара была избыточной, мастер Риз-дем умудрялся отвести атаку в сторону.
        Было и еще кое-что, от чего брови парня удивленно поднялись.
        Мастер Риз-дем использовал ярь. Совсем немного, но это здорово помогало ему. С таким телосложением сложно противостоять сильным соперникам, но мастер хорошо справлялся…до этого боя. Парню не пришлось использовать ярь - силы тела было достаточно, чтобы выбросить из круга для спарринга и этого противника.
        Новый соперник использовал стиль, с которым парень сегодня еще не сталкивался. Риз-дем-су.
        «Второй» и «третий» стиль произошли от Риз-то - первого и базового. Риз-дем-су пошел иным путем - свою основу он взял в Риз-дем, чтобы преобразиться в нечто совершенно новое.
        Риз-дем-су - самый сложный стиль Риз. И самый редкий. Сорок ризов, в которые входят не только блоки и удары, но и захваты, броски, и даже особые болевые приемы. Но и это не было всем.
        В Риз-дем-су также обучались владению восточным оружием - посохом и катаной. Стиль даже включал в себя пару особых приемов для драки верхом - казалось, создатель Риз-дем-су хотел запихнуть в свое детище вообще все, что только можно.
        Обучаться такому стилю обычному человеку необычайно сложно. Заучить до автоматизма шестнадцать ризов - непростая задача, которая требует примерно десяти-пятнадцати лет. Заучить двадцать четыре риза - еще сложнее. Но сорок ризов - это что-то из ряда вон.
        Зато тот, кто справлялся со своей задачей, был на голову выше своих соперников. Мастер Риз-дем-су доказывал это, достигая победы в каждом поединке.
        - С тобой будет легко. Риз-то слишком предсказуем, - сказал он с уверенностью.
        Через три минуты мастер Риз-дем-су проиграл. Бой затянулся по одной причине - парень хотел увидеть все ризы этого стиля. А еще его мнение об этом мастере было даже ниже, чем о прошлых. Силен тот, кто хорошо владеет хотя бы парой приемов, а не тот, кто средне владеет десятком. Может, глава какой-нибудь школы Риз-дем-су мог показать потрясающие результаты, но этот мастер был для парня откровенно слабым.
        И вот он оказался в центре арены. Теперь парень считался одним из претендентов на победу - оставалось всего три боя для победы в чемпионате.
        В круг вошел мужчина средних лет, волосы которого были напрочь седыми. Парень видел его бои, поэтому знал, что за стиль использует этот противник. А стиль был необычным.
        Риз-хван. Никто не знал, с какого именно стиля развился Риз-хван - казалось, он просто появился в один день. Мастер, который его создал, отлично владел остальными стилями Риз. А еще ему не нравился ни один. Так возник Риз-хван, в котором «хван» значило «новый».
        Этот стиль еще называли «хитрый Риз». Причина была простой: все ризы ломали линию атаки противника. Бойцы других стилей придерживались жестких стоек, в то время как бойцы Риз-хван уходили в сторону, создавая врагу много неудобств.
        Разумеется, эта техника боя очень эффективна против остальных стилей Риз.
        Начался бой. Как только парень вставал в один из ризов, противник плавно смещался в сторону. Приходилось поворачиваться и менять риз, а противник вновь смещался. Идти по кругу, чередуя ризы - основа Риз-хван.
        На удивление стиль не был сложным. Трудно было приучить себя к такой манере боя, а ризов было всего шестнадцать. Но перед парнем был настоящий мастер этого стиля - в его движениях не было ни малейшей ошибки, когда противник отступал, это было плавно и быстро. Когда противник бил - это было мощно и стремительно.
        Впрочем, для парня скорость этого мастера не была большой. Через две минуты он победил противника, правда, тот смог получить одно очко.
        - Ты сильный, мне до тебя далеко. Рад, что получил хотя бы одно очко, - сказал мастер Риз-хван с улыбкой.
        Парень кивнул из вежливости. Этот мастер даже не смог бы задеть его, если бы он использовал что-то, кроме Риз-то.
        - Полуфинал!
        Бои для парня пронеслись быстро. Своими глазами он увидел четыре новых стиля и, разумеется, запомнил каждое движение. Но был еще один стиль. Парень не знал названия, он просто видел девушку, которая использовала его. И сейчас она шла в круг для спарринга.
        - Привет. Ливий, да? - спросила девушка, когда они встали друг напротив друга.
        - Удивлен, что помнишь. Вита, если не ошибаюсь, - сказал Ливий и улыбнулся. Память редко подводила его.
        - Тебя тяжело было забыть. Ты перевернул всю школу Риз-то в Мастаграде с ног на голову. Я долго думала о том, что ты показал тогда, и поняла, что этот стиль слишком ограничен. Тогда я отправилась в путешествие, чтобы создать новый стиль, такой, который подойдет мне, - сказала девушка.
        Ливий ее знал. Когда он пришел в школу Риз-то в Мастаграде, Вита была сильнейшим учеником. Сражаться с ней тогда, используя только Риз-то, было очень сложно. Девушку пришлось брать измором, Ливий едва не проиграл. А перед самым уходом она попросила продемонстрировать настоящий бой. Обычная обманка и простой удар из капты сокрушили восточный стиль.
        «Это хорошо, что ты не осталась там и решила двигаться вперед», - подумал парень, а вслух спросил:
        - Как стиль называется?
        - Ризар, - ответила Вита.
        - Хо?
        Подобное название шло вразрез с канонами этого боевого искусства. Ливия не могла не удивить такая наглость.
        - Ну, я решила, что нужно начинать все сначала. Я пять лет путешествовала из школы в школу, причем заходила не только туда, где изучали Риз разных направлений, но и в школы других боевых искусств. И сейчас я покажу тебе, чего достигла!
        Вита встала в стойку, которой не было ни в одном стиле Риз. «Интересно. Буду сдерживать силу», - подумал Ливий.
        Девушка ударила ногой, целясь в район головы. Дальняя атака, от которой Ливий защитился одним из ризов. Из него же он сам нанес удар ногой.
        Казалось, Вита только этого и ждала. Она легко приняла удар на мягкий блок, сделала шаг вперед, меняя риз, а потом схватила Ливия за одежду одной рукой. Отступить парень не успевал, секунда - и девушка бросает его на землю.
        - Одно очко! - сказал человек, который следил за поединком.
        Ливий знал этот бросок. Само собой, его не было ни в каком из стилей Риз, но он прекрасно подходил этому типу боя. Вот только традиционалисты отказывались использовать броски, а другие стили Риз упустили этот прекрасный прием.
        - Я еще не закончила!
        До этого парень наблюдал за поединками Виты. Можно сказать, он запомнил все ризы девушки, но когда дело дошло до драки, то понял, что все куда сложнее. Обычный человек не смог бы реагировать на атаки Виты - у нее были не ризы, а какие-то…полуризы. Она делала движение, из которого могла использовать два, три, четыре разных риза. Ее стиль был потрясающе гармоничным, причем он взял от других самое лучшее. Например, Вита часто смещалась в сторону, как это было принято в Риз-хван.
        «Она создала такой хороший стиль за такой короткий промежуток времени», - подумал Ливий. Он был поражен этим. Мастера часто тратят многие десятилетия, чтобы улучшить в своем стиле какой-нибудь элемент, а эта девушка смогла создать такое удивительное и гармоничное боевое искусство не больше, чем за десять лет.
        - Два очка!
        Прямой удар кулака пришелся Ливию в грудь. Парень даже не почувствовал боли: его тело было на совсем ином уровне, чем у людей на этом чемпионате.
        - Сдаюсь, - сказал он.
        Вита удивленно посмотрела на него.
        - Не пойми меня неправильно. Если я буду использовать свое тело в полную силу, то никто здесь не сможет победить меня. Но если говорить о стиле, то тут ты на другом уровне. Твой Ризар - явно лучшее, что видел этот чемпионат за многие столетия. Ты достойна этой победы, - сказал Ливий.
        Девушка не стала его отговаривать. Она еще тогда, в Мастаграде, догадалась, что Ливий - ученик Сильнара. Прошло много лет с тех пор, и этот загадочный парень, который был ее ровесником, сейчас выглядел лет на несколько лет моложе.
        - А ярь продолжай развивать, - сказал Ливий и подмигнул ей.
        Вита только улыбнулась. В последний удар она вложила ярь, но Ливий даже не поморщился от ее атаки. Разница в силе была огромной.
        Наступило время финального боя. Ливий решил уйти: оставаться не было смысла. Он увидел здесь все, что мог. Противником Виты был мастер стиля Риз-дем - он просто был в нем очень хорош, Ливий наблюдал за ним раньше. И этот мастер не годился в соперники девушке, стиль Виты был по-настоящему хорошим. А еще на нее явно положили глаз. Мастера различных школ и сект внимательно смотрели на Виту, а вербовщики уже стояли прямо возле арены.
        Пересеклись они и с Ливием, который уже почти покинул Синий Берег.
        - Молодой человек! Наша школа боевых искусств Грозовой Тигр готова принять вас в наши ряды, - сказал какой-то мужчина. Он выглядел лет на сорок, лицо было скуластым, а над верхней губой красовались тонкие усики. Мужчине было не очень приятно говорить с Ливием, это было очевидно. Видимо, даже полуфиналист чемпионата Синего Берега был для него всего лишь возможным рекрутом.
        - А у вас выдают женщину? Ну, знаете, легкого поведения, - сказал Ливий.
        - Что? - оторопел мужчина и выпучил глаза.
        - Не могу расслабиться без хорошей женщины, напряжение после тренировок бывает очень сильным. Насколько я знаю, каждая уважающая себя школа боевых искусств выдает каждому члену по одной, а то и по три девушки. А у мастеров школы - целый гарем из сотни красоток. Так сказать, на любой вкус, даже мулатки…
        - Да что ты себе позволяешь! - прокричал мужчина. Пока Ливий говорил, было забавно наблюдать за реакцией мастера Грозового Тигра. Оторопь сменялась раздражением, а за ним приходил чистый гнев. Лицо мужчины было красным, как помидор, а его усики, казалось, встали дыбом.
        - Нет? Ну, нет так нет, - сказал Ливий и пошел спокойно дальше.
        Пусть мужчина и закипал от гнева, он не бросил Ливию вызов. Хотя вполне себе мог. Просто вокруг были сотни, если не тысячи учеников Риз, делать что-то подобное мастеру одной из школ боевых искусств - себя не уважать. Слишком сильный удар по репутации.
        - Мастер, не хотите ли вступить в нашу школу Пятого Барьера? - спросил еще один мужчина. Этот выглядел на все пятьдесят пять. Голову местами тронула седина, да и волос было не очень-то много. Мужчина был низкого роста, к тому же, он обладал впечатляющим пузом. Выглядел этот человек добродушно, но Ливий знал: по силе мастер Пятого Барьера не уступал мастеру с забавными усиками.
        - Нет, спасибо, - ответил Ливий и коротко поклонился.
        Этот пузатый мужчина назвал его мастером. Даже если их мастерство находилось на разном уровне, он все равно проявил к Ливию уважение. А вот мастер со смешными усиками - нет. Он назвал Ливия просто «молодым человеком», подчеркивая, что парень перед ним и выеденного яйца не стоит.
        Еще нескольким вербовщикам Ливий тоже отказал. Они обращались вежливо: видимо, школа Грозового Тигра и школа Пятого Барьера - одни из лучших на этом чемпионате среди наблюдателей. Школы поменьше уступили возможность «старичкам» вербовать первыми, а сами разбирали уже «остатки».
        Когда Ливий отошел от Синего Берега на пару километров, то услышал громкие крики ликования. Чемпионат был завершен. И Ливий прекрасно знал, кто победил в нем.
        Глава 2. На излете
        - Хороший лук - это целое искусство. Вот этот, ясеневый, отдам за три серебряных. Этот, композитный - за десять. Сложно делать. И спрос огромный.
        Лук мог изготовить плотник. Но хороший лук мог создать только мастер-специалист. Как раз к такому человек Ливий и пришел. В широкой мастерской десять подмастерьев строгали и распаривали дерево над горячей водой, готовя заготовки для будущих луков. Ливий разговаривал с владельцем мастерской, который сам торговал своими изделиями.
        - Возьму ясеневый.
        - Есть колчаны, гориты. Нужны?
        - Нет.
        - Стрелы? Сколько тебе стрел? И каких? - спросил владелец мастерской, выкладывая на прилавок около десятка разных стрел. Их отличало дерево, оперение, наконечники - во всем этом разнообразии мог разобраться только опытный лучник.
        - С хорошей дальностью и убойностью, - сказал Ливий.
        - Вот как. Тогда такие подойдут. Так сколько тебе надо? - спросил вновь владелец.
        - Одну.
        Удивление проступило на ранее невозмутимом лице мужчины. Но он не стал задавать лишних вопросов и выдал Ливию то, что тот попросил. Один лук и одну стрелу.
        Дорога через лес порядком заросла. Ливий шел вперед и крутил в руке стрелу - ее наконечник был трехгранным, а оперение - длинным. Примерную дальность полета можно было представить.
        В какой-то момент Ливий свернул с лесной дороги и пошел по обычным зарослям. Через пятнадцать минут он остановился. Дальше пока не было смысла идти, вместо этого Ливий взобрался на дерево, чтобы лечь там спать.
        Как только наступила полночь, он открыл глаза: биологические часы работали на «ура». Спрыгнув с дерева, Ливий направился дальше, пока не наткнулся на небольшую поляну перед широким оврагом.
        Впереди был дом. Большой, капитальный - в нем жил богатый человек. А еще этот особняк располагался на окраине леса, бывшие политики и важные дельцы любили оседать в таких местах.
        Ливий просто сел на землю, подогнув ноги. Ярь потекла в организм, он тут же начал заниматься трехступенчатым дыханием. Не стоило зря терять время, когда можно было развивать себя.
        Нужно было немного подождать. Ливий спокойно дышал, смотря вперед. Не только зрение - слух парня тоже был на высоте. Где-то в отдалении Ливий услышал мужской гогот.
        - Пора.
        Звуки приближались, кто-то шел по дому, распевая какую-то вульгарную песню. Ливий спокойно снял с плеча лук и положил стрелу на тетиву.
        «Певец» был все ближе. Ливий натянул тетиву. Прошли три секунды, окно на втором этаже распахнулось - неизвестный мужчина пришел подышать свежим воздухом.
        Ярь окутала стрелу, а потом Ливий отпустил тетиву. Голова мужчина лопнула, как переспевший арбуз, а вместе с ней - балка в глубине дома. От такого удара поместье заскрипело, и крыша осела, похоронив тело владельца под грудой черепицы.
        А Ливий спокойно пошел восвояси.
        - Перестарался, - сказал он. Балка не входила в его планы - Ливий потратил слишком много яри на этот выстрел.
        - Дом просто был старым, чего я оправдываюсь? Да и строили какие-то косорукие. Чтобы в нормальном доме от одной балки крыша просела? Бред какой-то. Нельзя на таком экономить, нельзя, - бормотал Ливий, продираясь через кусты. Если бы кто-то и отправился за ним в погоню, найти человека посреди леса в паре сотен метров от особняка - дело нелегкое. А с каждой минутой Ливий уходил все дальше.
        Убитый человек был целью задания. Ливий несколько дней изучал поведение мужчины, искал нужную информацию. Сегодня сошлись все звезды: к владельцу поместья приехали женщины легкого поведения и старые друзья. Правда, все они уже успели разъехаться, но это не помешало мужчине продолжить пьянку в гордом одиночестве. Ну, или с кем-то из своей обслуги - это уже было не суть важно.
        Главное, что смог узнать Ливий - это то, что мужчина любит пить на верхнем этаже. А еще частенько ходит к тому самому окну, чтобы подышать свежим воздухом ночного леса.
        Эта привычка стоила ему жизни.
        Владелец поместья был богатым. Свое состояние он сколотил не самым честным путем - торговлю рабами вряд ли назовешь законной. Охраны у него было достаточно, да и обычный лучник ни за что не смог бы застрелить его с такой дистанции.
        Вот только сила Ливия была огромной, к тому же, он использовал ярь. Дальность стрельбы по сравнению с выстрелом обычного лучника возросла втрое - этого было достаточно.
        Пусть Ливия и тяжело было найти в этом лесу, нельзя было останавливаться. Охрана еще даже не знала, жив владелец поместья или нет, но уже вовсю шерстила окрестности.
        - Профессионализм, что тут скажешь.
        Однако этого было недостаточно. Ливий уверенно шел вперед, а остановился только тогда, когда солнечные лучи стали пробиваться сквозь сосны. Наступило утро.
        Убийство работорговца Виллама - задание ранга «Г». И Ливий не сказал бы, что это оказалось так уж сложно. Пришлось потратить несколько дней на разведку, да и только. Впрочем, так всегда было с заданиями - ранг один, а сложность разная.
        А еще добираться до этого места пришлось долго. Пока Ливий шел сюда, то узнал о чемпионате в Синем Береге, вот и заглянул на огонек, чтобы потом отправиться делать свою работу.
        Смерть Сильнейшего…Казалось, весь мир перевернулся, когда это произошло. Сильнар, великая школа боевых искусств, лежала в руинах. Сотни учеников погибли, многие мастера были убиты. Но это было не самое страшное.
        Предательство. Два мастера, которые были главами Школ, предали Сильнар. А были и мастера уровнем пониже. Все они выступили против своих прошлых товарищей, поддерживая атаку «Единства».
        Скрыть такое было невозможно. Информация быстро разошлась по континенту, статус Сильнара рухнул. Репутация оказалась запятнана так сильно, что многие ученики стали покидать школу. Их родители решили, что больше в Сильнаре делать нечего - есть более перспективные места. И более безопасные.
        Одна Школа Сильнара была уничтожена полностью - Школа Трех Замков. Гайх, ее глава, оказался предателем. Собственными руками он убил всех учеников этой Школы, пожалев лишь единицы, которых решил использовать после. Этим Гайх нанес Сильнару огромный урон. Еще больший урон получила репутация школы.
        Лидер Сильнара оказался убит, а вся структура школы пребывала в хаосе. Ситуацию смог изменить Синий Флаг - заместитель Сильнейшего приступил к наведению порядка сразу после возвращения. Разумеется, он не мог заменить убитого лидера, но Синий Флаг долго занимался управлением Сильнара, поэтому быстро взял все под контроль. Возвращающиеся мастера организовывались в отряды, которые посылались преследовать силы «Единства». Все видели, что лидер этой организации был серьезно ранен. «Единство» было достаточно сильным, чтобы напасть на Сильнар внезапно, но их мощи было недостаточно, чтобы противостоять всем силам школы боевых искусств Сильнейшего.
        Впрочем, сильнарцы не достигли особых успехов. «Единство» будто бы растворилось. Удалось убить около десятка мастеров и несколько сотен бойцов рангом пониже, но на этом все. Часть даже привезли в Сильнар для допроса - у пользователей яри всегда хватало средств для того, чтобы развязать язык. Но это не помогло - все захваченные члены «Единства» не знали никакой важной информации. Сильнар выведывал расположение какой-нибудь незначительной базы, нападал на нее, брал пленных, допрашивал их и вновь узнавал о каком-то объекте «Единства»…В общем, особого прогресса достичь не получалось, главная база врагов была непонятно где, как и их лидер.
        Другие школы боевых искусств тоже напряглись. Повсюду начала усиливаться оборона, а заказы извне стали сокращаться. В такие тяжелые времена школы боевых искусств не хотели слать своих мастеров и учеников куда-то на выполнение заданий.
        А вот у Сильнара была совсем другая ситуация. Репутация школы сильно пострадала, это надо было исправлять. Синий Флаг решил, что нужно показать устойчивость Сильнара, даже несмотря на все повреждения и потери. Поэтому школа не сократила прием заданий, как это сделали другие.
        Но учеников банально стало меньше. Мастеров тоже, к тому же, часть их охотилась на членов «Единства». Поэтому пришлось увеличивать нагрузку на тех, кого можно было отправлять за пределы Сильнара.
        И ученики Школы Дракона попадали в эту категорию.
        Синий Флаг пересмотрел некоторые правила. Теперь можно было брать больше заданий ранга ниже, что было только на руку Ливию. Отправляясь в путь, он выбрал одну миссию ранга «Г», три ранга «Д» и целых десять - ранга «Е». И задания Ливий выполнял в одиночку - это было еще одно из изменений. На усмотрение Школы Дракона ученику могли разрешить брать сколько угодно заданий, пока он не завалит хотя бы одно. Тогда ученик лишался этого права.
        Путешествие обратно должно было занять целый месяц. По дороге Ливий выполнил еще несколько заданий ранга «Е» - ему их не хватало для полного комплекта.
        - Осталось одно ранга «Д», да?
        Информацию по этому заданию Ливий собирал не первый день. Еще с момента выхода из Сильнара он пытался искать какие-то зацепки, которые могут ему помочь. Дело было громким, цель - легкой, но вот найти этого человека было непросто.
        Пошел дождь. Ливий торопливо заозирался по сторонам и заметил на пригорке небольшой дом. Дверь его раскачивалась на ветру: здесь явно никто не жил. Ливий решил переждать непогоду там.
        - Фух, - сказал он. По плащу стекали капли, еще бы чуть-чуть - и ливень не оставил бы на парне ни единого сухого места.
        Примерно через пять минут в дом вошел еще один человек. Это не удивляло, ведь совсем рядом проходила широкая торговая дорога. Путники часто бывали в этих местах, а старый дом на пригорке был настоящим спасением во время ненастья.
        - Ну и погода, - сказал человек. Он не смог избежать ливня и весь промок.
        - Это да, - ответил ему Ливий. Времени зря парень не терял: он успел разжечь печь и сейчас грелся возле нее.
        - Давно таких сильных дождей не было. Хорошо, что этот дом попался по дороге, заболеть под таким ливнем - два хлопка. Не расскажешь, куда идешь, путник? - спросил человек.
        - Несу письма в город Мастаград, - ответил Ливий. Даже не пришлось врать: в сумке за спиной была кипа писем с доказательствами выполнения заданий ранга «Е».
        - Далеко тебе. А я в Синий Берег, в другую сторону, - сказал человек. - В последнее время мало людей на этой дороге.
        - Да? Почему?
        - Везде сейчас неспокойно. А некоторые торговцы даже не зайдут в такой дом, решившись остаться под дождем. Слышал о Вурре?
        - Вурре?
        - Вурр Красный рот. Убийца, который нападает на путников. Говорят, он вырывает по зубу у каждой своей жертвы.
        - Ого, звучит опасно. Интересно, сколько зубов он уже собрал?
        - Семьдесят три, - сказал человек и широко улыбнулся. Из-под одежды он достал кинжал и молниеносным движением вонзил в шею парня перед ним.
        По крайней мере, убийца собирался так сделать. Лезвие кинжала просто сломалось о кожу Ливия.
        - Тебя непросто было найти, Вурр Красный рот. Но я понял твою логику и знал, что ты воспользуешься этим домом. Ждал кого-то, зная, что пойдет дождь? Хитро, - сказал Ливий.
        Вурр развернулся и бросился бежать. Через секунду он осел на землю - его голова смотрела назад. Ливий все так же сидел у огня печи: свернуть шею убийцы было делом пары мгновений, тот даже не успел понять, что произошло.
        - Надо же, ярь, - сказал парень. Он потер свою шею: Вурр даже не поцарапал ее, но место удара немного болело.
        Теперь Ливий мог отправляться в школу с чистой совестью, ведь задание ранга «Д» было выполнено.
        Битва за Сильнар, как некоторые ее окрестили, дала Ливию огромную почву для размышлений. Он понял, что еще очень слаб - Версутур мог убить его в самом начале, если бы сражался в полную силу. Но этот ученик «Единства» испытывал свое снаряжение, что дало Ливию время на адаптацию.
        Впрочем, весь бой смерть витала над парнем. В конце он почти погиб: если бы не Воля, которая задействовала Венеру, Ливий был бы мертв.
        С тех пор Воля не реагировала. Ливий чувствовал ее в своем теле, но эта упрямая сила отказывалась внимать парню. Оставалось только сосредоточиться на всем остальном.
        В бою с Версутуром Ливий оказался не таким быстрым, как он о себе думал. И не таким сильным. А еще Ливий практически не обладал специальными техниками, особенно завязанными на передвижении. Это давало Версутуру огромное преимущество, которое Ливий смог оспорить только с большим трудом.
        Через несколько дней после битвы обнаружился интересный момент. Ливий, проснувшись после периода восстановления, понял, что достиг Тела Драконида. Его еще надо было развивать, но сам факт поразил парня. Возможно, в бою с Версутуром Тело Драконида тоже успело сформироваться, что тоже повлияло на ход сражения. Ливий этого не знал. Он и так балансировал между жизнью и смертью, сдерживая силой Венеры мощь Юпитера.
        «Я должен сосредоточиться на своем пути», - подумал Ливий тогда.
        Все идущие по пути боевых искусств развиваются по-разному. Версутур любил магомеханику, но использовал боевые техники и техники передвижения. Ливий концентрировался на расширении своего боевого стиля. Он впитывал чужие приемы, гармонично вплетая их в монолит собственного пути.
        Нужно было вновь заняться этим, причем с самых основ.
        Поэтому Ливий заглянул на чемпионат в Синем Береге. Риз-то сильно повлиял на его собственный стиль, он хотел посмотреть на другие ветви этого боевого искусства. И ни разу не пожалел. Новые ризы, движения, задумки - Ливий был в искреннем восторге. Те, кто пользуются ярью, часто забывают о техничности. Мощь внутренней энергии делает приемы слишком бесхитростными, часто мастера сражаются, просто стараясь «передавить» друг друга своими техниками яри. А обычные люди вынуждены изобретать и импровизировать, чтобы побеждать других с помощью физической силы.
        Особо впечатлила Вита. Девушка смогла создать прекрасный стиль, который сочетает в себе закостенелость ризов и возможность подстроиться под ситуацию. Ливию это понравилось.
        А еще удивил Риз-хван. Стиль, в котором ты уходишь с линии атаки противника, очень эффективен. Ливий не задумываясь взял такую манеру боя на заметку.
        - Вот и Сильнар.
        Прежнего оживления в Мастаграде больше не было. Перестали приходить мастера, желающие бросить вызов Сильнейшему. Сама школа утратила репутацию, а город - пострадал от нападения «Единства». Он был в стороне, но размах боевых действий был слишком большим.
        Но то тут, то там виднелись стройки. Сотни рабочих возводили новые дома, магазины и постоялые дворы. Все это делалось на деньги Сильнара, так школа хотела показать, что поможет с восстановлением Мастаграда.
        - Вряд ли в этом будет толк, - сказал Ливий. Дома - это одно, а жизни - совсем другое. Можно дать сколько угодно денег человеку, но это не поможет ему забыть о смерти детей или родителей.
        Правда, Ливий не сильно переживал за горожан. Он вырос в этом городе, поэтому хорошо знал местные порядки. Сам Мастаград возник из-за Сильнара: жители банально зарабатывали на известности школы боевых искусств у себя под боком. Догадывались ли они, что могут пострадать? Разумеется.
        - Ученик Ливий, Школа Дракона.
        Охранник сверил данные, заодно посветив на Ливия каким-то прибором. Раньше это ускользало от глаз парня, но теперь он стал достаточно опытным, чтобы заметить такое.
        «Логично, не станут же они просто на слово верить», - подумал Ливий.
        Когда он шел по территории Сильнара, то невольно посмотрел на большое строение, по сути - целый комплекс. Это была Школа Трех Замков. Сейчас в ней снова был глава, и вновь были набраны ученики, но все отлично помнили страшную резню, которую устроил Гайх, предатель и прошлый глава Школы.
        В тот день погибли многие знакомые Ливия. Даже те, кто состояли в группе Волка. Когда Ливий еще учился в Школе Свирепости, группа Волка медленно, но уверенно расширялась. Ученики, которые состояли в ней, были разными по силе. Кто-то, как Махус, Моро или Наус, добрались до Школы Дракона больше года назад. Кто-то - не так давно, как Шапур или Рори. Тихий на несколько лет уходил из Сильнара, а когда произошло нападение, все еще находился в Школе Свирепости.
        Но многие оказались в тот день в Школе Трех Замков. Кого-то безжалостно убили. Кого-то увели с собой члены «Единства». Что стало с этими учениками, не знал никто.
        Сначала стоило пойти и сдать задания. Школа Дракона сильно пострадала от пожара, но за полгода ее успели восстановить. Ливий вошел внутрь, беглым взглядом посмотрел на доску с заданиями и почти нос к носу столкнулся с Махусом.
        - Ливий!
        - Мах!
        Парни решили выполнять задания раздельно, поодиночке. Шанс встретиться в Сильнаре был очень небольшим - Махус мог просто уйти на очередные задания, не дождавшись Ливия.
        - Ты давно тут?
        - Два дня. А ты только пришел? Пошли в столовую, там расскажешь, где был.
        Разговор занял минут двадцать. Сначала о своих приключениях поведал Махус, потом - Ливий. Часть про чемпионат в Синем Береге товарищ слушал внимательно и с улыбкой.
        - Да, любишь ты что-то такое. Все движения запомнил? - спросил Махус.
        - Разумеется.
        - Не удивлен. Кстати, ты слышал о подражателях? - спросил Махус.
        - Читал о них.
        На континенте можно было встретить разных мастеров, среди них были и так называемые подражатели. Эти люди строили свой боевой стиль, основываясь на поведении и движениях какого-то животного, чаще всего хищного зверя. Кто-то считал такой метод боя глупым, кто-то - эффективным, но одного отрицать не стоило - подражатель мог здорово удивить соперника.
        Континент огромен. Централ - самая развитая его часть, именно здесь кипят самые кровопролитные войны, здесь же боевые искусства развиваются семимильными шагами.
        На Севере суровый холодный климат. Больших городов там мало, и чем дальше на север идти, тем меньше ты будешь их встречать. В горах есть только маленькие селения, в которых живут варвары, но не стоит недооценивать этих людей. Жестокая северная жизнь закалила их, каждый варвар порой стоит пятерых бойцов с Централа.
        На Юге раскинулась Великая Пустыня. Прямо перед ней можно найти города и селения, но в самой пустыне - нет. Там - только смерть. От нестерпимой жары, отсутствия воды или хищных тварей - тут уже как придется.
        Восток отделен морем, добраться до него не так-то просто. Пытливый житель Централа сможет найти там множество народов, которые живут своей, обособленной жизнью. У них другой взгляд на боевые искусства, другое мировоззрение. Не все могут ужиться с жителями Востока, далеко не все.
        Запад - огромные степи, которые оканчиваются океаном. В этих широких прериях живут кочевники. У них почти нет городов, ведь вся их жизнь - в движении. Жители Централа и кочевники редко пересекаются, но бывают разные случаи. История помнит опустошительные войны, когда жители степей отправлялись в поход. Будто из ниоткуда появлялись гигантские армии, которые порой доходили аж до самых глубоких частей континента.
        Подражатели были родом с Востока. По крайней мере, такой взгляд на боевые искусства сформировался именно там. В Централе такие стили почти не прижились, найти идущих по пути боевых искусств, использующих подражательство, можно только в пограничных с Востоком районах. То есть, только в прибрежных городах.
        - Так вот. Слышал об одном мастере, который поселился на Централе. Он как раз из подражателей. Живет где-то в городе Фосорг, - сказал Махус.
        Ливийудивленно посмотрел на товарища.
        - Зачем мне это, Мах?
        - Не знаю. Ты у всех стили воруешь, может, стоит поговорить с кем-то вроде этого человека?
        - Ворую? Вот ты как обо мне? Ладно, если буду в тех краях, то загляну. Спасибо за информацию.
        «Это мастер. Вряд ли у него есть школа, иначе я о ней бы слышал. Но ему все равно не до меня, слишком мелкая щепка в пламени боевых искусств. Впрочем, посмотреть-то на этот стиль никто не мешает, верно?», - подумал Ливий.
        - Ты в башню? - спросил Махус.
        - Да. Встретимся потом, я не только задания сдать.
        - Понял тебя.
        Лисса, глава Школы Дракона, была на своем обычном месте. Бумажной волокиты прибавилось: эта умудренная опытом женщина едва справлялась с горами отчетов.
        - А, ученик Ливий. Как задания? - спросила она.
        - Выполнено, - ответил Ливий и положил на стол груду писем, а вместе с ними и некоторые трофеи. С тех пор, как репутация Сильнара просела, некоторые работодатели стали просить доказательства выполненной работы, особенно от учеников, на которых, как считали заказчики, нельзя полагаться в полной мере.
        - Отлично, - сказала Лисса, убирая в сторону ожерелье из человеческих зубов. - Одна услуга ранга «Г», шесть услуг ранга «Д» и тридцать услуг ранга «Е».
        - Спасибо, глава. Я хотел бы повысить свой ранг, - сказал Ливий.
        - Хорошо. Третий этаж, - ответила Лисса, коротко кивнув в сторону лестницы.
        Глава 3. Предложение
        В битве за Сильнар некоторые ученики смогли отличиться. В их число попал Ливий. В качестве поощрения глава Школы Дракона, Лисса, разрешила пройти тест на повышение своего ранга до следующего без выполнения нужного числа заданий. Ливий решил не пользоваться этим правом какое-то время. Во-первых, ему надо было восстановиться. Во-вторых, он хотел переосмыслить свой путь идущего по пути боевых искусств.
        А еще Ливий считал это слишком незаслуженным. Он одолел Версутура не без удачи, в какой-то мере это было ударом по гордости парня. Поэтому Ливий и не проходил тест полгода, но сегодня решил воспользоваться возможностью, которую подарила ему Лисса. Нужно было двигаться дальше.
        На втором этаже никого не было. Дверь в комнату для испытаний была закрыта. На третьем этаже тоже не было ни единого человека, но вот дверь была зазывающе открыта. Ливий направился туда.
        Стоило зайти внутрь, как дверь тут же захлопнулась. Ливий ожидал такой поворот событий.
        - Кто же будет моим противником?
        Через несколько секунд появился человек. Парень лет двадцати, волосы которого беспорядочно торчали во все стороны. Одет он был в необычную одежду - поверх классической формы Сильнара был короткий плащ с закатанными рукавами.
        Противник шел вперед. Ливий знал, что разговоров не будет. Битва должна была начаться с секунды на секунду, и если в прошлом тесте он такого не ожидал, то в этот раз был полностью готов.
        Враг занял низкую стойку в нескольких шагах от Ливия. Он согнул пальцы, оставив при этом ладони открытыми. Это было необычно, такое Ливий видел только в стилях Востока. Противник был необычным.
        Несколько быстрых ударов Ливий блокировал. Стиль противника был устойчивым, движения корпуса были широкими, быстрыми и одновременно с этим - пластичными.
        До этого враг атаковал руками, но он решил разнообразить все ударом ноги. Ливий защитился и от этого, атака пришлась на блок, который плавно отвел удар в сторону. Пришло время нападать.
        Ливий ударил кулаком - обычный «Импульсный удар», который он совместил с одним из ризов. Сразу после атаки Ливий сместился в сторону, ломая линию атаки противнику - прием, который парень взял из Риз-хван.
        Враг не сдавал свои позиции. Обе его ноги двигались с потрясающей синхронностью, быстрый шаг - и противник ушел от «Импульсного удара». Еще шаг - и вторая атака Ливия не попала в цель.
        «Техника? Нет, просто шаги».
        Можно было только представить, как долго противник тренировал свои движения. Шаги, подкрепленные ярью, явно не были сложной техникой, вроде той, что использовал Версутур. Но маневренность врага все равно поражала.
        В скорости оба парня были равны, вот только на Ливии были утяжелители. Впрочем, противник не показал всего - его скорость резко увеличилась, а за этим последовала целая серия атак.
        Ливию казалось, что он попал под несущуюся на него запряженную быком повозку. Враг атаковал так быстро и мощно, что оставалось только защищаться.
        А в этот момент ярь двигалась в теле Ливия. Внутренние Оздоровительные Движения набирали обороты - нужно было заканчивать этот бой. Ливий раскрыл Венеру и тут же ударил кулаком.
        Противник отлетел на несколько шагов, чтобы тут же исчезнуть. Это была «Баллиста», один из сильнейших приемов Ливия.
        - Хм, мог получить этот ранг и раньше.
        Ливий не хотел проходить тест слишком рано, но волнения оказались напрастными. За последние полгода он научился неплохо использовать Внутренние Оздоровительные Движения. Нельзя забывать и о Венере - теперь Ливий мог открывать эту планету сам, без Воли, но ее исцеляющее действие было не таким сильным, как в том бою с Версутуром.
        - Поздравляю с получением ранга «В», - сказала Лисса, когда ученик вернулся на первый этаж. - С кем дрался?
        - Волосы торчали, одет был в плащ с подвернутыми рукавами, - сказал Ливий.
        - Марк. Его еще знали по прозвищу Уголь. Как тебе его стиль? - спросила глава Школы.
        Ливий задумался.
        - Что-то восточное. Похоже чем-то на подражающие стили, - сказал он.
        - Лапы Тигра. Когда-то давно один мастер обучился Тигриному стилю - восточному боевому искусству, которое, как считается, копирует движения тигра. Мастер был родом из Централа. Ему понравился Тигриный стиль, но он видел в нем слишком много недостатков. Мастер, которого тоже звали Марк, как и ученика Штандарта, совместил Тигриный стиль и классические боевые искусства Централа. То, что получилось, ты увидел на практике, - рассказала Лисса. Было видно, что женщине просто хочется отвлечься от бумаг.
        - А одинаковые имена? - спросил Ливий.
        - Одни говорили, что Марк из Штандарта - потомок того самого мастера. Сам Уголь рассказывал, что выбрал Лапы Тигра из-за одинакового имени. Правду вряд ли кто-то знает, - сказала Лисса и махнула рукой. Она вновь была готова продолжать работать.
        - Этот Марк - он сильный? - спросил Ливий напоследок.
        - В тройку лучших из Штандарта войдет, - ответила глава Школы. - Барьер Прошлых Снов может показать учеников разного возраста. В следующий раз ты можешь встретиться с тем же Марком, но он будет гораздо сильнее.
        - Спасибо, глава.
        «С ума сойти, насколько же этот Барьер Прошлых Снов потрясающий. Наверное, это вершина магомеханики. Может, и ста лет не хватит, чтобы стать мастером, способным возвести такое», - подумал Ливий.
        - Добро пожаловать!
        Две девушки-близняшки встретили Ливия на входе в поместье. Сейчас Рори и Шапур были на задании, ровно как и Моро, а Махус ушел куда-то. В итоге Ливий оказался в особняке в гордом одиночестве, если не считать служанок.
        - Наберите горячую воду, будьте добры. В среднюю ванну, - сказал он, а девушки синхронно кивнули.
        Ливий закинул рюкзак в свою комнату, а потом направился в ванную. Он слишком долго был в дороге и просто хотел полежать в горячей воде. Предварительно Ливий кинул в ванну таблетку, которая с шипением растворилась. Ничего особенного, всего лишь экстракт Пладавии, растения, которое известно за свои свойства очистки кожи.
        В благах цивилизации Ливий редко отказывал себе. Сильнар давал ему золото, да и сам он был идущим по пути боевых искусств - такому человеку заработать деньги не так-то сложно. Поэтому, когда Ливий попадал в какой-то крупный город, то шел в лучшие постоялые дворы, в которых можно было найти и хорошую еду, и качественный отдых. Особое место занимали ванны. Ливию просто нравилось в них лежать, а с дополнительными медикаментами этот отдых превращался еще и в неплохое оздоровительное мероприятие.
        - Ты там не утонул?
        Это был Махус. Пока Ливий лежал и получал удовольствие от жизни, товарищ успел вернуться. Вылезать из теплой воды не хотелось. Впрочем, Ливию все равно пришлось бы это сделать в любом случае - кипяток стоял немного в стороне, чтобы добавить его в воду потребовалось бы встать.
        - Иду, иду.
        «Короткого» двадцатиминутного разговора в столовой было недостаточно. Ливию хотелось поговорить с Махусом, а Махусу - с Ливием. Они были друзьями.
        - Знаешь, что я подумал, когда потерял тогда сознание? Ну, прямо перед тем, как все вокруг погрузилось во тьму? - спросил Махус.
        - О чем?
        Ливий не ожидал, что товарищ заговорит об этом. Они коротко обсуждали события битвы за Сильнар несколько месяцев назад, но тогда и времени особо не было - в школе царил ужасный переполох.
        - Я думал: «Как же понимаю Ливия». Впервые оказался на грани жизни и смерти. Сразу вспомнилась твоя кома, - сказал Махус и неловко улыбнулся.
        - Понимаю, - сказал Ливий.
        - А еще я долго думал потом о смерти Сильнейшего. Я не видел, как это произошло. Наверное, оно и к лучшему.
        Ливий кивнул. Такую сцену не так просто забыть. Он видел только падающую голову, но этого оказалось достаточно.
        - Наус, она смогла остаться на ногах. Слышал, что в своей группе она оказалась самой сильной и смогла расправиться со своим врагом. Потом еще и пошла дальше, - сказал Махус.
        - Ялум тоже.
        Обе девушки, которые были для Ливия и Махуса дамами сердца, оказались сильнее их. Это здорово угнетало. Разрыв был большим - это превратилось в стимул. Парни стали тренироваться, не покладая рук.
        - Мой дядя написал мне, сказал, что, может, стоит перевестись в другую школу боевых искусств, - сказал Махус.
        - Дядя? - удивился Ливий. Он впервые слышал о родне Махуса.
        - Да, крупный торговец. Когда родителей не стало, он взял опекунство надо мной. Деньги отца достались ему, но я не сильно парился по этому поводу. Он помог устроить меня в Сильнар, а это уже немало. Больше я у него ничего не просил. Сейчас заволновался, видать, думает, что я уйду из Сильнара и приду за отцовской долей, - сказал Махус.
        - Понимаю, - сказал Ливий, хоть и не понимал. У него родни не было никакой, даже дяди-опекуна.
        По своим комнатам парни разошлись только ближе к ночи. Было даже как-то непривычно засыпать на своей кровати - последние два месяца Ливий спал где угодно, только не в Сильнаре. Маленькие постоялые дворы, хорошие гостиницы, деревья, плащ, расстеленный на траве - место для сна бывало разным.
        - Пора потратить заработанные услуги, - сказал Ливий перед тем, как окончательно провалиться в царство сна.
        На следующий день Ливий пошел в библиотеку. Последние полгода не было времени прийти сюда - стоило парню прийти с выполнения заданий, как он тут же брал новые и отправлялся в путь.
        Теперь нужно было немного погрызть гранит науки. Ливий не тратил услуги, которые накопились за полгода именно для этого.
        Чтобы взять три книги ранга «Е», нужно потратить одну услугу ранга «Е». Срок - три дня. Но был эконом-вариант, о котором Ливий раньше не знал. Что, если ты возьмешь не те книги? Что, если содержание окажется не таким, как ты ожидал? Такое было сплошь и рядом, стоять и читать книги прямо здесь, в библиотеке, было запрещено. За одну услугу ранга «Е» ученику могли позволить шерстить полку с книгами этого ранга весь день. В итоге можно было выбрать самое необходимое, потратив не так много.
        - Это подойдет. И это. Это тоже ничего, сойдет.
        Библиотекарь смотрел на Ливия с легким скепсисом, ведь тот уже взял больше десяти книг.
        - Двенадцать. Четыре услуги ранга «Е», верно? - спросил парень.
        - Верно, - кивнул библиотекарь, а Ливий взял книги в охапку и направился обратно в поместье.
        - Знания - сила! - сказал Махус, который приседал со штангой во дворе. Ливий только отмахнулся от него головой: не до издевок ему было.
        Книги бывают разные. Одни читаются быстро, другие - долго. Тяжело идет, например, магомеханика. Легко - книги с описанием каких-то боевых стилей.
        Сейчас у Ливия был широкий диапазон. Книги касались разных тем. Семь - боевых стилей и методов тренировок, три - яри. Оставшиеся две были общими, одна - историческим справочником, другая - географическим.
        Ливий погрузился в чтение. Страницы пролетали незаметно: ни одной книги по магомеханики он не взял. Сначала Ливий «проглотил» справочники, потом перешел на книги о яри. Найти здесь новые приемы было невозможно, для этого нужно было шерстить полки рангом повыше, но спешить не стоило. Ливий методично закрывал пробелы, которые были в его знаниях.
        Нашлась информация и о Лапах Тигра. Стиль оказался очень закрытым, попасть в эту школу боевого искусства было сложно. Каждый год Лапам Тигра обучались не более пары сотен человек - не так и много для такой известной школы. Ходили слухи, что учиться там могли только наследники тех, кто учился там раньше. Не удивительно, что вокруг Марка из группы Штандарт ходило столько слухов среди остальных учеников.
        - Запрещающие Круги. Интересно, - пробормотал Ливий.
        О такой технике он не слышал. Информации по ней было мало, Ливий решил найти больше уже завтра. Это была последняя книга, он закрыл ее и пошел тренироваться во двор.
        Ливий читал очень быстро, но двенадцать книг - это двенадцать книг. Давно наступила ночь. Во дворе стоял Махус: он без устали делал уколы своим копьем.
        - Вычитал что-то интересное? - спросил товарищ.
        - Всего понемногу, - ответил Ливий, пожимая плечами.
        Два часа ушло на «легкую» разминку. Утяжелители были на Ливии, поэтому под конец этих двух часов пот тек с него ручьем. Махус тренировался рядом. Друг еще не сформировал Тело Драконида, но ярь позволяла ему долго не отдыхать, даже спать можно было раз в трое суток без вреда для организма.
        Ливий был на другом уровне. Не спать по пять дней стало для него нормой. Про усталость и говорить не стоило: парень мог выдохнуться на тренировке, но после пятнадцати минут отдыха тело приходило в полный порядок.
        Тело Драконида было на ранней стадии еще полгода назад. Ливий развивал его все это время, медленно приближаясь к средней стадии. Значение Тела Драконида было невозможно переоценить.
        До формирования ярь в основном находится внутри организма, но не сопряжена ни с каким органом или тканью. После формирования энергия начинает выходить за пределы полостей и сосудов. Ярь Ливия уже пропитала легкие, сердце и желудок, остальные органы тоже поглощали внутреннюю энергию. Не обошло это и ткани. Кожу и кости тоже затронул этот процесс, но пока еще не очень сильно.
        Тело Драконида стало отправной точкой новых тренировок. До этого Ливий был сильно ограничен собственным телом, ведь оно не могло выдержать нагрузок сверх меры. Развитие парня застопорилось. С Телом Драконида тренировки набрали новые обороты, теперь Ливий мог поднимать грузы, от которых мышцы просто порвались бы, бежать на большой скорости такие дистанции, от которых легкие горели бы огнем.
        Сила парня росла. И он был рад. Все было, как когда-то давно. Теперь он вновь был учеником Сильнара, который тренируется в поте лица, чтобы выйти за свои пределы.
        До утра Ливий просидел в подсобном помещении в Барьере Двух Основ. Трехступенчатое дыхание позволяло развивать Тело Драконида, но парню не нравился этот способ. И вот уже несколько месяцев он пытался его изменить.
        Начиналось все как обычно: Ливий вдыхал ярь, а потом переставал дышать, чтобы начать закрытую циркуляцию энергии в теле. Дальше нужно было «давить» ярь наружу, именно так внутренняя энергия пропитывала ткани.
        В какой-то момент Ливий закрыл глаза, чтобы оказаться в глубинах своего разума. На этом он не остановился. Через какое-то время Ливий открыл глаза и обнаружил вокруг себя цветущую поляну.
        Божественная медитация. Махус не умел этого, как не умели и другие друзья Ливия. Возможно, только Ялум была способна на Божественную медитацию, но и то не факт. Это было огромным преимуществом Ливия перед другими учениками на его уровне развития.
        Божественная медитация развивает ярь с немыслимой скоростью. А еще после нее разум Ливия проясняется. Полгода он занимался Божественной медитацией, из-за чего воспринимать информацию становилось необычайно легко. За день Ливий «проглотил» двенадцать книг и прекрасно запомнил и усвоил то, что было в них написано. И это был не предел.
        Неожиданно сильная боль скрутила Ливия. Здесь, в глубинах разума, нет ощущений тела, в том числе и боли. Но Ливий почувствовал ее, уже покидая Божественную медитацию.
        - Хаааа!
        После глубоко вдоха парень закашлялся. Кислород не поступал в тело полчаса, после чего Ливий начал задыхаться. Поэтому его и выкинуло из Божественной медитации.
        - Черт, как же тяжело.
        Ливий пытался «приучить» свое тело продолжать использовать трехступенчатое дыхание автоматически. Пока он добился только того, что тело продолжает держать ярь внутри себя, не делая вдохи, но это было и проблемой. Ливий просто начинал задыхаться после того, как воздуха не оставалось.
        Как только библиотека открылась, в ней тут же появились посетители. Учеников в Школе Дракона было немного, после событий полугодовой давности - уж тем более, но в библиотеке всегда можно было найти кого-то.
        Мастеров не хватало. Некоторые погибли, некоторые ушли. Часть мастеров участвовала в нападениях на «Единство», поэтому персонала для обучения стало не хватать.
        В Школе Дракона ученики чаще всего ходили в учебный комплекс. Там можно было найти и мастеров, и лекторов, которые доходчиво объясняли и показывали материал. Но вот уже полгода учебный комплекс пустовал. Иногда мастера в нем появлялись, чтобы дать одну-две лекции. Раньше они собирали совсем немного учеников, а теперь что ни лекция, то аншлаг.
        Но такое было редкостью. Чаще всего учебный комплекс стоял пустым, поэтому ученики искали другие возможности, чтобы получать знания. Так библиотека и получила массу заинтересованных в книгах людей.
        Ливий действовал из того же принципа. Сегодня он был готов потратить услуги ранга «Д», но и книгами ранга «Е» парень не брезговал. Вчера он взял двенадцать книг просто потому, что не хотел сильно спешить. Ливий присмотрел гораздо, гораздо больше литературы.
        - У меня две цели, - сказал он, чтобы отвлечься от сотен рядов книг. Все прочитать было невозможно, нужно было сконцентрироваться на необходимом.
        Первая цель - это улучшение трехступенчатого дыхания и поиск информации о Божественной медитации. Вторая цель - узнать что-то о Запрещающих Кругах.
        Ливий ходил в библиотеку неделю. И только под ее конец нашел информацию о Запрещающих Кругах. За книгу пришлось отдать услугу ранга «Г».
        - Думаю, это мне идеально подойдет, - сказал Ливий довольно.
        Пять Запрещающих Кругов - это техника, которая запечатывает твою ярь. Каждый Круг - это барьер для энергии внутри тела. Он запечатывает ровно 20 % энергии, следующий Круг - 20 % от остатка, и так далее. В конечном итоге тот, на кого наложили эту технику, оставался примерно с третью яри.
        Зачем использовать такую технику? Чем больше яри у идущего по пути боевых искусств, тем сложнее ему воспринимать обычные боевые искусства. Он может игнорировать техничность движений, полагаясь только на мощные приемы - из-за яри многие забывают о том, на чем зиждется любой боевой стиль. Пять Запрещающих Кругов дают возможность вернуться к основам. А еще так гораздо проще развивать внутреннюю энергию. Управлять меньшим легче, чем управлять большим.
        Для Ливия существовала еще одна причина. Даже если запечатать ярь для использования, она никуда не денется из организма. А это значило, что Мамонтовые утяжелители будут давить на тело с прежней силой. В обычном состоянии Ливий мог просто потратить всю ярь, но Пять Запрещающих Кругов могли позволить израсходовать только треть.
        Когда-то эту технику создали для удерживания пленников. Не так-то просто сбежать из тюрьмы, когда у тебя всего треть яри. Легендарный преступник Морай воспользовался этой техникой, чтобы развить внутреннюю энергию. Он просидел в тюрьме пять лет, а когда решил уйти из нее, не нашлось того, кто бы мог его остановить.
        - Вот только кто мне может ее установить? Сейчас и мастеров в Школе Дракона почти нет, а тех, кто бы мне помог - уж тем более, - сказал Ливий.
        На ум приходил всего один человек. И идти к нему с такой просьбой очень не хотелось.
        Но делать было нечего - Ливий пошел в башню, которая возвышалась над Школой Дракона.
        - Что такое, ученик Ливий? Хочешь взять задание? - спросила Лисса. Глава Школы в кои-то веки пила чай, а не занималась бумажной волокитой.
        - Мне нужно найти мастера, который сможет использовать на мне технику. Можете подсказать, что мне делать, глава? - спросил Ливий.
        - Хм? Если бы ученик подошел с таким вопросом ко мне раньше, ему бы здорово досталось. Но я понимаю, почему ты пришел ко мне, ученик Ливий. Что за техника? - спросила Лисса.
        Ливий чуть не выдохнул от облегчения. Картины того, как глава Школы приходит в гнев от его мелкой просьбы, крутились в голове парня всю дорогу до башни.
        - Пять Запрещающих Кругов, - сказал Ливий.
        Кружка с чаем отправилась на блюдце. Лисса откинулась на спинку кресла и посмотрела парню прямо в глаза.
        - Интересный выбор, - сказала она. - Ты же хорошо понимаешь, что это за техника?
        - Да, она ограничивает ярь, оставляя примерно треть, - ответил Ливий.
        - И минусы тоже хорошо понимаешь? - спросила вновь глава Школы.
        - Да, Пять Запрещающих Кругов почти невозможно снять самостоятельно. А еще мои Мамонтовые утяжелители будут давить так же, как и раньше, - сказал Ливий.
        - Ну, в общих чертах знаешь. Нужно было потратить время, чтобы найти эту информацию, хвалю. А насчет мастера, который установит Пять Запрещающих Кругов - забудь. Я не разрешу использовать такую технику на ученике, который едва достиг ранга «В», - сказала Лисса.
        - Понятно. Спасибо, глава, - сказал Ливий. Ему было грустно слышать отказ, но он предполагал, что такое может произойти. Но стоило Ливию отвернуться и направиться к выходу, как его остановили слова женщины:
        - Впрочем, есть один вариант.
        Ливий повернулся и вопросительно посмотрел на Лиссу.
        - Если попадешь в лучшую пятерку чемпионата, то я лично установлю Пять Запрещающих Кругов, - сказала она и подвинула в сторону парня какой-то буклет на своем столе.
        «Чемпионат боевых искусств Централа», - прочитал Ливий большую черную надпись на листе бумаги.
        Глава 4. Первоосновы
        - Почему я? - спросил Ливий. Приглашения на чемпионат боевых искусств он никак не ожидал.
        - Мне нужны пять учеников моей Школы. Я выбрала тех, которые смогли отличиться в последнее время. Ты явно превосходишь других учеников своего ранга, а Тело Драконида обычно освоивают только на ранге «Б» или даже «А». Поэтому считаю твою кандидатуру подходящей. Правда, ты немного не дотягиваешь до моих требований, но у тебя будет три месяца на подготовку, - сказала Лисса.
        - Не дотягиваю?
        - Конечно. Когда ученик осваивает Тело Драконида, то получает возможность продолжает изучение боевого стиля Сильнара. Ты этого не мог, потому что все мастера заняты. Но ради подготовки учеников к чемпионату я отозвала с фронта двух - Кастрида и Мурса. Они подготовят тебя. Обычному ученику не хватило бы трех месяцев, но тебя вряд ли можно назвать обычным. И немного о поощрении. Я не только установлю Пять Запрещающих Кругов, но и щедро награжу.
        «Если так говорит глава Школы, то ее подарок будет очень ценным. Не стану отказываться», - подумал Ливий. Ему давно хотелось приготовить Зелье Золотого укрепления, но он никак не мог получить нужные материалы.
        - Хорошо, я согласен.
        - Тогда приходи завтра в учебный комплекс. С другими учениками, которые отправятся на чемпионат, познакомишься позже, перед отправлением, - сказала Лисса и махнула рукой. С разговорами было покончено.
        Ливий вышел из башни. Ближайшее время он планировал выполнять задания Школы Дракона, но Лисса дала ему сложную задачку. Через три месяца Ливий должен был отправиться на чемпионат, который в среде идуших называли Чемпионат золотой молодежи, ведь на него съезжались ученики самых прославленных школ боевых искусств.
        - Мне нельзя ударить в грязь лицом, - сказал Ливий. Завтра должны были начаться новые тренировки. Всего три месяца - у Ливия было ровно столько времени, чтобы догнать остальных учеников Сильнара, которых отправляли на чемпионат. А отправляли только лучших из лучших.
        Спать не хотелось совсем, но Ливий решил отдохнуть эту ночь. Как только он встал - а это произошло ровно в шесть утра - то сразу направился в учебный комплекс. Не стоило тратить время зря.
        Сначала Ливий решил зайти к Кастриду. Этот мастер нравился парню, он любил слушать лекцию Кастрида, которому действительно нравилось преподавание.
        - О, ученик Ливий. Я вас ждал.
        Мастер широко улыбался. Видимо, возвращение с фронта здорово обрадовало его.
        - Здравствуйте, мастер Кастрид. Рад вас видеть.
        - Хо, а я вас, ученик Ливий. С этим «Единством» совсем не дают заняться моим любимым делом. Хорошо, что я понадобился здесь. Итак, ученик Ливий, как думаете, зачем вы пришли ко мне? - спросил Кастрид.
        Вопрос был интересным. Учить боевой стиль Сильнара нужно было у практика, а не теоретика. То есть, у мастера Мурса. Зачем вызвали Кастрида - Ливий не знал.
        - Без понятия. Думаю, у меня нет какой-то нужной информации, - сказал он после короткого раздумья.
        Кастрид улыбнулся.
        - Можно сказать, что так. Я должен закрыть ваши информационные дыры, ученик Ливий, но вы и без меня довольно образованный молодой человек. Впрочем, всего вы знать не можете, - сказал мастер. - Сегодня поговорим о системах.
        - Системах? - переспросил Ливий.
        - Верно. Системы. То, как оценивают твой уровень силы в мире боевых искусств. Ученики Централа знают это чуть ли не с поступления, но в Сильнаре все совсем иначе. Поэтому я и должен рассказать об этом сегодня, - сказал Кастрид и развернул свиток с рисунком.
        На нем было изображено человеческое тело. Рисунок показывал то, как циркулирует внутренняя энергия. Ливий присмотрелся и понял: там было не просто движение яри, а уже куда более продвинутый уровень. Это былПуть Дракона.
        - В нашей школе действует простая система измерения силы. Она основана на Пути Дракона. Этапы вы, ученик Ливий, знаете и сами: Тело Драконида, Тело Виверны и Тело Дракона. Каждый из этапов делят на подэтапы. Например, сейчас у вас раннее Тело Драконида. В будущем оно станет развитым Телом Драконида, а затем - поздним. Такое распределение существует у всех этапов. Тот, кто смог достичь Тела Дракона, может считаться мастером, - сказал Кастрид.
        Ливий кивнул. В общих чертах он знал систему Сильнара.
        - У магов существует своя система. Силу как самих магов, так и их заклинаний делят на ранги. Начальный - самый простой, его получают ученики, которые освоили одни лишь азы. Дальше идут ранги, которые называют простыми или мирскими: медный, бронзовый и стальной. Мастера, которые развиваются разносторонне, но отдают предпочтение боевым искусствам, обычно находятся на этих рангах. За простыми идут особые ранги - серебряный и золотой. Выше них - мастерские ранги, электрумовый и алмазный. Подобное разделение существует не только у магов, но и у магомехаников с алхимиками. Приведу пример. В башне Школы Дракона вы повышали свой ранг. Все это строение использует одно мощное установленное заклинание, известное как Барьер Прошлых Снов. Его ранг - электрумовый, как со стороны магии, так и со стороны магомеханики.
        - Вот как, - сказал Ливий. - А если взять Барьер Двух Основ?
        Это было самое сложное, что парню удалось создать в магомеханике, поэтому Ливий и привел такой пример.
        - Где-то на пике начального ранга, - ответил Кастрид с улыбкой.
        «Ожидаемо», - подумал Ливий и вздохнул. Это не удивило его, ведь в магомеханике он все еще был плох. Пусть и находился уровнем выше, чем большинство учеников вокруг.
        - Продолжу. В окружающем мире для оценивания уровня силы существуют две системы. Та, что в Сильнаре, распространена у новых школ. Вторая же берет свои корни из древности. Ею обычно пользуются в школах, чья история тянется далеко в прошлое.
        - И что это за система? - заинтересованно спросил Ливий.
        - Система двенадцати. Она делит силу на двенадцать рангов, причем затрагиваются все аспекты, от развития тела и яри до Воли и магии. Разумеется, такую систему нельзя назвать точной, часто силу определенного ученика или мастера назначают, что называется, на глазок, но зато эта система очень универсальна, - сказал Кастрид. - Поэтому вам нужно ее знать, ученик Ливий. Вы поедете на чемпионат боевых искусств Централа, где все пользуются именно этой системой.
        - Я понял, мастер.
        - Все двенадцать рангов вам не нужны, ученик Ливий. Встретить тех, кто поднялся выше девятого, почти невозможно. Тот, кто достиг седьмого, зовется Мастером. Тот, кто достиг восьмого - Великим мастером. Просветленный - так зовется тот, кто попал на девятый ранг.
        - А вы на какой ступени? - спросил Ливий, не сумев сдержать любопытство.
        - Великий мастер, - ответил Кастрид. - Продолжим, ученик Ливий. Первые три ранга: Адепт, Претендент и Зарница. Ранг Адепта можно получить простым способом - научиться пользоваться ярью. Претендент - тот, кто неплохо ею владеет, хорошо продвинулся в боевых искусствах и познании мира. Что касается Зарницы…Этот ранг назвали в честь зарниц - сполохов от далекой грозы. Настолько далекой, что ты не слышишь грозу, только видишь. Идущие, которые добрались до этого ранга, схожи с зарницей. Ты видишь всполохи таланта, но еще очень и очень далеко.
        - А на каком ранге я, мастер?
        - Где-то на пике ранга Претендента. Или уже даже молодая Зарница. Во многих направлениях вы, ученик Ливий, все еще на ранге Претендента. Но не так часто увидишь ученика, который на таком этапе достиг Божественной медитации и развил Тело Драконида, верно? Поэтому глава Школы и делает на вас ставку, Ливий.
        - Вот как. Спасибо за доверие.
        - Это вам к Лиссе, ученик Ливий. Мое дело - учить, но если честно, то в вас я нисколько не сомневаюсь. Так вот, продолжим. Четвертый ранг - Чемпион. Пятый - Эксперт. Тот, кто прекрасно разбирается во многих вопросах, но еще недостаточно силен. Шестой - Столп. Сильный идущий, который вплотную приблизился к силе Мастера. На этом все, что касается Системы двенадцати.
        - Есть еще что-то?
        - Вы угадали, ученик Ливий. Есть еще одна система. В науке ее называют Годовая система, но многие мастера зовут ее просто Древняя. Система двенадцати - это упрощенная Годовая система. Двенадцать рангов против трехсот шестидесяти пяти, хех, - сказал Кастрид.
        - Месяца и дни года? - спросил Ливий сразу же.
        - Верно, ученик Ливий. Поэтому эти две системы называются именно так. Информация о системах - то, что нужно было усвоить в первую очередь. Начиная с завтрашнего дня я буду рассказывать о различных школах, сектах и кланах Централа. Сейчас, ученик Ливий, вы должны отправиться к мастеру Мурсу, который обучит тебя Четырем Первоосновам.
        - Чему?
        - Четырем Первоосновам, стилю, который используют ученики Сильнара. Обо всем вам расскажет сам Мурс, - сказал Кастрид и показал большим пальцем себе за спину. Там была стена, за которой находился кабинет мастера Мурса.
        - Хорошо, спасибо вам, - сказал Ливий и вежливо поклонился. Получить персональную лекцию в такое время - большая удача.
        Где-то секунд десять Ливий размышлял в коридоре о том, что услышал от Кастрида. «Нужно поискать информацию в библиотеке», - подумал парень, кивая самому себе. Знания - это хорошо, но лучше, когда их намного больше.
        - Добрый день, мастер Мурс, - сказал Ливий, когда зашел в кабинет.
        - Ученик Ливий, приветствую. Кастрид уже провел лекцию? - спросил Мурс.
        - Да, поэтому я здесь.
        - Хорошо. Двое моих друзей погибли в сражении с «Единством». Я искал врагов целый год, но меня отозвали. Не сказать, что я доволен таким решением, однако цель важна. Подготовить учеников к чемпионату Централа - то, за что я возьмусь с честью. Выложись на полную, ученик Ливий, чтобы не расстроить меня и весь Сильнар, - сказал Мурс, а затем взял стальную палку. - Знаешь, чему ты должен обучиться?
        - Четырем Первоосновам, - сказал Ливий.
        - Верно. Тот, кто достиг Тела Драконида, может двигаться дальше по боевому пути Сильнара. Помнишь, когда в последний раз ты обучался техника нашей школы? - спросил Мурс.
        Ливий задумался.
        «Особые техники яри, которые я выучил в Школе Свирепости, явно общие. Тогда…», - подумал он и сказал:
        - Стальная оборона?
        - Верно. Базовый стиль Сильнара, Стальная оборона. Сюда же входит и Золотая тройка. Это не изобретение Сильнара - Стальная оборона и Золотая тройка существовали задолго до основания школы. Но мы используем их, как основу. Это относится и к Четырем Первоосновам. Подержи, я сам покажу тебе.
        Мурс дал Ливию в руки стальную палку. Сам же мастер встал в боевую стойку.
        - Это - Первая Первооснова, Железное тело. В нее входят стойка и дыхание.
        Мурс нанес несколько быстрых ударов руками. Мастер явно сдерживал свою скорость, иначе Ливий просто ничего не смог бы рассмотреть.
        - Это - Вторая Первооснова, Верхняя линия. В нее входят удары руками и движения корпуса.
        Теперь пришла очередь ног, Мурс сделал несколько низких ударов.
        - Это - Третья Первооснова, Нижняя линия. В нее входят удары ногами.
        Мастер сделал несколько шагов. Его движения были стремительными, ноги двигались, будто в танце, очень быстром и смертоносном, энергия от этих шагов была такой сильной, что ее можно было с трудом разглядеть даже невооруженным глазом.
        - Это - Четвертая Первооснова, Течение. В нее входят движения и смена стоек.
        После этого Мурс показал все вместе. Удары ногами, руками, смена стоек, движения - Ливий смотрел на это все, затаив дыхание, пусть даже его глаза с трудом поспевали за мастером.
        - Вот что такое Четыре Первоосновы. Знаешь, почему тебя учат этому только сейчас? - спросил Мурс.
        - Наверное, без Тела Драконида я не способен это выполнить? - немного с сомнением выдвинул версию Ливий.
        - Почти. Тело Драконида позволяет телу выполнять такие приемы без особых усилий. Чтобы человек, не освоивший Тело Драконида, мог использовать Четыре Первоосновы, ему нужно задействовать огромные объемы яри. Такой боец долго в бою не продержится, а малейшая ошибка может привести к внутренним травмам.
        Мурс забрал стальную палку из рук Ливия. Он махнул ей пару раз, а затем сказал:
        - Стили, которым обучаются люди, владеющие ярью, можно поделить на две части. Первая часть - самые обычные стили. К примеру, простой удар кулаком при использовании яри становится намного сильнее. Вторая часть - стили, подстроенные под ярь. Их попросту невозможно использовать без внутренней энергии из-за их сложности. Четыре Первоосновы как раз входят в такую группу стилей.
        Ливий обдумывал все, что только что увидел. Теперь он понимал, почему Мурс отказывался учить до формирования Тела Драконида. А еще Ливий вспомнил кое-что еще.
        - Мастер, я видел нечто подобное раньше, - сказал он.
        - И что же? - спросил заинтересованный Мурс.
        Память Ливия услужливо подсказала ему все детали испытания в башне. Широкая стойка, движения корпуса, синхронизированные с ударами шаги, согнутые к ладоням пальцы на руках - все это нужно было показать Мурсу. Ливий смог это сделать. Получилось хуже, чем у Мрака, противника, который владел Лапами Тигра, но все еще достойно.
        - Лапы Тигра! - удивился Мурс. - Поразительно, что ты знаешь этот стиль, пусть и так ограниченно. Владельцы этого боевого искусства скрывают свой стиль, но ты прав, ученик Ливий. Мрак, создатель Лап Тигра, совместил Тигриный стиль Востока и Четыре Первоосновы Централа.
        - Вот оно что, теперь понятно, - сказал Ливий. «Значит, Мрак был на стадии Тела Драконида», - подумал он.
        - Ладно, хватит болтовни. Я дал тебе всю нужную информацию, о деталях еще успеем поговорить. Пора начинать тренировку, и начнем мы с Первой Первоосновы - Железного тела. Ты хорошо копируешь движения, ученик Ливий, но тебе недостает того, что не так-то просто заметить. Для начала стойка. Думаю, ты ее запомнил.
        Ливий кивнул. Он тут же встал так, как это сделал двумя минутами ранее Мурс. Мастера это не устроило. Удар стальной палки пришелся по ноге, боль разошлась по конечности, но Ливий и не подумал жаловаться. Он понял, что от него требуется. Нога сместилась немного в сторону.
        После еще семнадцати ударов Мурс наконец успокоился. Теперь его устраивала стойка Ливия, но вот самому парню кое-что не давало покоя.
        - Разве это ваша стойка? - спросил он.
        - Разумеется. Стойка Железного древа, которую я показал в самом начале. Ты хорошо ее скопировал, ученик Ливий, вот только не учел свой рост, длину конечностей и расстояние между глазами. Стойка Железного древа подстраивается под каждого отдельного пользователя, - объяснил Мурс.
        «Вот оно что. Теперь понятно», - подумал Ливий.
        - Как ты понимаешь, просто принять стойку - это еще не все. Ты бы смог это сделать и без Тела Драконида, верно? Тебе нужно научиться дышать.
        Мурс слегка ткнул Ливия палкой в грудь.
        - Все ученики сталкиваются с одной проблемой, когда осваивают Четыре Первоосновы. Они боятся дышать. Их тело не дает им делать это в полную силу, ведь тогда легкие могут просто не выдержать. Тебе, ученик Ливий, нужно уяснить, что теперь твое тело - это Тело Драконида. Дыши. Нагрузки, которые ты можешь испытывать - раз в пять больше, чем до формирования Тела Драконида.
        «Значит, мне просто нужно дышать сильнее, чем раньше?», - подумал Ливий. Он тут же начал делать сильные вдохи.
        - Неправильно, - сказал Мурс и ткнул в грудь уже сильнее. - Это ты мог и раньше. Дыши.
        «Да что не так-то? - подумал Ливий. - Как вообще можно дышать сильнее, чем возможно?».
        Следующие полчаса Мурс безжалостно тыкал Ливия в грудь. На ней уже был след - мастер делал тычки все сильнее.
        - У тебя есть месяц на это, ученик Ливий. Если ты не сможешь освоить Первую Первооснову за месяц - я попрошу главу Школы снять тебя с участия в чемпионате. Знаю, что рано или поздно ты освоишь Дыхание Железного древа, но у нас нет варианта «поздно». Только «рано», - сказал Мурс.
        Через пять часов он отпустил Ливия. Никакого прогресса не было: Дыхание Железного древа ни в какую не поддавалось.
        - Не понимаю, как я могу дышать сильнее? - сетовал Ливий. Он действительно застрял уже на первом этапе тренировок.
        Махус отправился на задание. Теперь в особняке был только Ливий, если не считать девушек-служанок. Мурс запретил заниматься Дыханием Железного древа без его присмотра, поэтому оставалось только сосредоточиться на остальном.
        Ежедневные физические тренировки. Ливий понял, что пора повышать планку - в подсобном помещении нашлись тяжелые блины для штанги. Вес в триста килограмм - не то, что способен поднять обычный человек. Заниматься с такой тяжелой штангой вообще способен даже не каждый пользователь яри, но Ливий чувствовал, что ему это подходит. Тело Драконида справлялось со всеми нагрузками: мышцы и сухожилия не рвались, кости не ломались.
        - Фух, все-таки, еще тяжело. Бодро взялся.
        Пять подходов по двадцать раз. Тело немного болело от напряжения, Ливия это устраивало. Боль - это не только неприятные ощущения, но и свидетельство прогресса.
        Для бега Ливий выбрал дополнительный груз в сто килограмм. Немало, учитывая Мамонтовые утяжелители на теле. Через два часа тренировок Ливий остановился и задумался, а затем направился в арсенал.
        Старого арсенальщика не было - он оказался предателем и был убит лично Лиссой. Новым хозяином складов стала женщина - ее звали Фарадея. Через горло арсенальщицы тянулся широкий шрам, как будто кто-то давно пытался перерезать ей горло, но во всем остальном она обладала привлекательной внешностью. А еще Фарадея приятно пахла. «Фиалки», - подумал Ливий.
        - Что вам, ученик? - спросила она.
        - Мне нужно что-то для дополнительного груза во время тренировок. Внешние утяжелители, например, - сказал Ливий.
        - Глава Школы сказала мне, что вы можете придти за таким, ученик Ливий. Я уже подготовила внешние утяжелители.
        Фарадея положила на стол внушительную конструкцию из металла. По своей сути, это было нечто вроде жилета, на который нацепили целую кучу железных пластин.
        Обычные утяжелители здорово мешают в бытовой жизни, но они не сильно выделяются. Под одеждой их легко не заметить, особенно зимой или в бою, где на человеке может быть разное защитное снаряжение. Внешние утяжелители предназначены исключительно для тренировок. Целая груда металла цепляется поверх тела, чтобы выполнять упражнения становилось еще сложнее.
        - Спасибо, - сказал Ливий.
        - Подожди. Глава Школы просила выдать тебе это. Бесплатно. Как и эти утяжелители, не возьму с тебя даже услугу ранга «Е», хотя, как ты понимаешь, цена на все - немаленькая, - сказала Фарадея и протянула Ливию шкатулку.
        - Спасибо еще раз.
        Смотреть на содержимое шкатулки прямо перед Фарадеей было невежливо. Ливий раскрыл подарок только, когда вернулся обратно в особняк.
        - Щедро, щедро.
        Девять зелий стояли плотными рядами. Ливий отлично знал, что это за препараты, даже использовал один в свое время.
        - Три Белых Наемника, три Белых Всадника и три Белых Сержанта. Значит, Лисса хочет, чтобы я поскорее укрепил свое тело.
        Однажды Ливий приготовил Белого Сержанта. Это средство здорово укрепило его кости, вся суть зелья была в ускорении этого естественного процесса. Белый Наемник и Белый Всадник - зелья уровнем ниже. Их Ливий тогда даже не стал готовить, да и сейчас тоже потратил бы время на что-то более эффективное, но если дают бесплатно - зачем отказываться?
        - Надо выложиться на полную.
        Сначала Ливий выпил содержимое белой бутылочки с двумя красными полосками на горлышке - это был Белый Всадник. Раньше процесс поглощения мог быть болезненным, но Тело Драконида было прочным. Внутри Ливия что-то немного покалывало, да и только.
        - Вперед.
        Мамонтовые утяжелители, поверх них - внешние утяжелители. Теперь груз чувствовался. Ливий стал бегать по небольшому тренировочному полю кругами.
        - Ну и звенит.
        Железные пластины внешних утяжелителей бились друг о друга, создавая громкий звон. Даже девушки-служанки вышли из поместья, чтобы посмотреть, что происходит.
        Из-за больших физических нагрузок Белый Всадник впитался очень быстро. На удивление эффект зелья можно было почувствовать почти сразу - в отличие от Белого Сержанта, Белый Всадник укреплял ткани.
        Еще полчаса ушло на разные упражнения, от отжиманий до подъемов гири. Тело Ливия начало уставать, и тогда он выпил зелье Белого Наемника.
        Все зелья, начиная с Белого Всадника, развивают тело. Отличается только Белый Наемник - самый простой препарат из линейки зелий императора Люда просто восстанавливает силы. Стремительными темпами, но Ливия, который достиг Тела Драконида, это не впечатляло.
        Зелье позволило даже не отвлекаться на небольшой перерыв. Ливий продолжил заниматься дальше. Когда зелье Белого Наемника полностью впиталось, в ход пошло еще одно зелье Белого Всадника.
        - Ума не приложу, как использовать это Дыхание Железного древа. Сконцентрируюсь на задаче попроще, - сказал Ливий. Солнце начинало садиться, но для парня это ничего не значило - он собирался заниматься до утра.
        Глава 5. Умение дышать
        Девять зелий за ночь - столько Ливий еще никогда не пил.
        Организм прекрасно впитывал все, что попадало парню в желудок. Сначала Ливий закончился с Белыми Всадниками, дополняя их Белыми Наемниками. Потом настал черед Белых Сержантов. Эффект каждого последующего зелья слабее, а Ливий уже использовал Белого Сержанта в прошлом, поэтому польза была гораздо меньше. Ровно как и боль. Тело Драконида было, конечно, крепким и выносливым, но если от Белого Всадника ощущалось только легкое покалывание, то Белый Сержант вызвал неприятную боль в костях. Погружение в Божественную медитацию Ливий отбросил - слишком много времени уходило на это, боль можно было и перетерпеть.
        С тренировками он справился только под утро. Зелья кончились, с тела сошло столько пота, что можно было бы наполнить целую бадью. Ливий принял ванну - и чтобы помыться, и чтобы отдохнуть. Тело Драконида творило чудеса, организм восстанавливался очень быстро, а лечебная добавка в воду только ускорила процесс.
        - Теперь можно на лекцию.
        Шесть утра. Солнце встало не так давно - час назад, тогда, когда Ливий закончился заниматься. Мастера уже были на месте - и Кастрид, и Мурс. Само собой, Ливий сначала зашел за своей ежедневной лекцией, а не на практическое занятие.
        - Здравствуйте, мастер.
        - О, ученик Ливий. Приятно вас видеть каждый день. Как вам Дыхание Железного древа? - спросил Кастрид.
        - Я хотел у вас об этом спросить. Как мне начать дышать правильно? За вчерашний день я так ничего и не понял, - честно признался Ливий.
        - Честность и осознание своих слабостей - то, что толкало мастеров на великие свершения в любую эпоху. Но, к сожалению, ничего не могу подсказать вам, ученик Ливий. Вам просто нужно понять. Научиться выходить за пределы прошлого тела - то, чему каждый идущий должен научиться сам, - сказал Кастрид.
        - Понятно. А что сегодня за лекция? - спросил Ливий.
        - О. Сизый Камень и другие элитные школы Централа. Вам нужно запомнить все, ученик Ливий, ведь вы обязательно столкнетесь в бою с учениками этих школ, когда прибудете на чемпионат.
        «Если освою Дыхание Железного древа и вообще поеду на чемпионат Централа. Жаль, что мастер Кастрид ничего не подсказал. Значит, вряд ли найду об этом информацию в библиотеке. Это что-то такое, что можно понять только своим умом», - думал Ливий, кивая мастеру. Кастрид давал огромные объемы информации, сотни имен, но все это легко оседало в памяти парня. Для него это было сущим пустяком.
        Элитные школы Централа - древние школы боевых искусств, в которые очень тяжело попасть. Они почти что кастовые, учеников со стороны берут редко и неохотно, делая исключения только для настоящих гениев, алмазов среди рубинов.
        Сизый Камень, несомненно, самая известная элитная школа Централа. Свое название она получила от мастера по имени Сизый Камень, великого человека, который многие сотни лет назад сверкал в мире боевых искусств. Именно Сизый Камень придумал Золотую тройку - три основные стойки, которым обучали в том числе и в Сильнаре. Наследники этого мастера основали школу, которая существует до сих пор. За долгие годы в Сизом Камне создали тысячи приемов и ударов, собрали сотни артефактов. Какой бы известностью не обладал Сильнар, угнаться по ресурсам за Сизым Камнем было невозможно.
        Златоглав - школа с огромной историей. Никто даже толком не знал, когда эту школу боевых искусств вообще основали, но одно оставалось несомненным - процесс был долгим, запутанным и кровавым. Златоглав еще называли школой-страной, слишком уж большие территории он контролировал. Целые гильдии алхимиков и кузнецов, тысячи гектаров целебных трав, даже отдельные крепости для обороны - Златоглав был очень, очень богатым. И сильным.
        Школа Полного Разрушения. Уже по названию становилось понятно, что в пафосе этому течению боевых искусств отказать нельзя. Школа Полного Разрушения славилась своей мощью, бойцы этой школы не боялись лезть в самое пекло боя, чем заслужили огромную славу в тысячах боевых конфликтов по всему континенту.
        Разумеется, Кастрид рассказал не только о трех самых известных элитных школах. Мастер упомянул десятки организаций. Например, Лапы Тигра. Ливий знал пару ударов этой закрытой школы, которая не была в топ-3 только по одной причине - малое количество учеников. Но боевая мощь каждого из них не уступала ученикам Сизого Камня, что о многом говорило.
        В пятерку лучших входила Школа Трех Вороньих Перьев или просто Три Вороньих Пера. Лучшие разведчики континента, специалисты быстрого боя и наступательной магии. Школа Трех Вороньих Перьев уже двести лет держала первенство на рынке информации, но и в битве мастерам этой школы мало кто мог противостоять.
        - Приходи и завтра, - сказал Кастрид в конце лекции. Ливий поклонился и направился к следующему мастеру.
        Тренировка с Мурсом продолжилась с того места, на котором закончилась - Ливий стоял в стойке и пытался дышать сильнее, чем обычно, пока его тыкали стальной палкой в грудь.
        - Не так. Дыши сильнее. Не так.
        Ливий слышал эти слова раз за разом. Пять часов - и никакого прогресса. Дыхание Железного древа не поддавалось.
        Так продолжалось неделю. Кастрид расширял кругозор Ливия, давая парню целые пласты информации. Мурс пытался научить Дыханию Железного древа, но из этого ничего не получалось. В свободное время Ливий тренировался, заставляя свое тело раз за разом уставать от огромных нагрузок. Бег, поднятие грузов, Оздоровительные Движения, даже стойка Ноль - упражнения повторялись в бесконечном круге, где перерывы делались только на короткий сон, прием пищи, туалет, душ и походы в учебный корпус.
        - Как-то так, да?
        Стойка Железного древа натолкнула Ливия на интересные мысли. Эту стойку мастер Мурс подогнал под особенности тела ученика, делая ее похожей на свою, но одновременно с этим - уникальной. Пару дней Ливий думал про Стойку Железного древа, а потом пошел в библиотеку, где смог найти книгу за услугу ранга «Д».
        Персональная подгонка. Целых сорок позиций, которые у каждого человека - свои. Ливий проанализировал собственное тело, а потом начал методично менять все Оздоровительные Движения под себя.
        Сегодня он закончил двадцатое движение. Эффективность всех Двадцати Оздоровительных Движений выросла где-то на треть.
        - Неплохо, - подвел итог Ливий. Ему казалось, что он тратит время зря, до начала чемпионата оставалось меньше трех месяцев. Нужно было торопиться, прикладывать все усилия для тренировок, а не изобретать что-то новое. Но потраченное на эксперименты время окупилось с лихвой.
        - Где-то за два месяца я выведу свое тело на пиковое состояние. И это если не буду применять алхимические средства, да еще с учетом того, что «пик» постоянно отъезжает.
        Была возможность ускорить процесс. Таблетки и зелья можно было приготовить самому, а ингредиенты - взять в арсенале, услуги у Ливия еще были. Но пока он решил не торопиться с «химией». Он и так совсем недавно выпил целых девять зелий всего за одну ночь, организму надо давать отдохнуть после такого.
        А еще Ливий продолжал заниматься трехступенчатым дыханием, ведь только так можно было развивать Тело Драконида. Сейчас было много свободного места для яри в организме. При этом дышать в Божественной медитации у Ливия никак не удавалось, он начинал задыхаться.
        - Если бы получилось, я бы убил двух зайцев. Смог бы и Тело Драконида развивать и увеличивать внутреннюю ярь в организме, - сказал Ливий. - Да и вообще с дыханием как-то не идет.
        Как бы ни хотелось продвинуться дальше, у него совсем не получалось. Прошло еще две недели, а Дыхание Железного древа все еще оставалось недоступно. Ливий пробовал раз за разом, а взгляд Мурса становился все отрешеннее. Он видел, что ученик не успевает, поэтому начинал терять веру в Ливия.
        - Что не так? Что я упускаю? Я могу перенапрячь свою руку так, что она сломается. Любую конечность так могу. Но не легкие. Я не могу дышать сильнее, чем это возможно.
        Приседания со штангой здорово развивали ноги. При этом на теле Ливия были утяжелители - Мамонтовые и внешние. Прямо перед парнем стояла книга - ее Ливий установил на деревянную подставку так, чтобы когда он поднимался после приседания, книга оказывалась на уровне глаз.
        С сильным вздохом перевернулась страница. Ярью можно было делать и такое.
        В книгах Ливий пытался найти ответ. Он брал всю литературу, которая касалась методов дыхания. По большей части такие книги оказывались бесполезными, но в некоторых можно было найти как интересные методики, так и неплохую теоретическую базу.
        Правда, ничего из этого не помогало. Освоить Дыхание Железного древа у Ливия совсем не получалось.
        Он думал об этом днями напролет. И на очередном занятии Мурса Ливия посетила интересная мысль.
        - Мастер, я могу кое-что попробовать? - спросил он.
        - Да, конечно, ученик, - ответил Мурс, будто бы выйдя из транса. Он увидел блеск в глазах ученика, и, как идущий по пути боевых искусств, отлично знал, что это.
        В мире боевых искусств подобное называли озарением.
        Когда идущий долго думает о какой-то проблеме, собирает информацию, анализирует свой опыт, то рано или поздно мозг подкидывает решение. Ну или хотя бы подсказку, что тоже немало.
        Ливий закрыл глаза и вошел в глубокую медитацию. Через пятнадцать минут он оказался посреди поляны, покрытой сочной зеленью и цветами. Здесь всегда царило умиротворение, которое в реальном мире найти почти невозможно.
        - Я не могу использовать трехступенчатое дыхание в Божественной медитации. Застрял на том этапе, где нужно задерживать дыхание. А что, если сделать наоборот?
        Здесь, в подсознании, Ливий не чувствовал боли и не испытывал эмоций. Перед погружением он дал телу установку дышать на полную. Теперь у организма Ливия не было никаких ограничений, поэтому парню оставалось только ждать.
        Все закончилось через минуту. Ливия выкинуло из Божественной медитации прямо в лужу собственной крови: легкие не выдержали нагрузки.
        - Ученик!
        Мурс спешно подхватил Ливия с пола и направился в лазарет. Повреждение было серьезным, нужно было оказать медицинскую помощь как можно скорее.
        «Я понял, - радостно подумал Ливий, несмотря на адскую боль, которую сейчас испытывал. - Я все понял».
        - Очень рискованно, ученик Ливий. Очень. Если бы ты попытался провернуть такое без Тела Драконида, то был бы уже мертв, - сказал Мурс.
        Медицина Сильнара творила чудеса. Даже разорванные легкие приходили в норму быстрыми темпами, ярь только помогала лечение, делая его еще быстрее.
        - Надеюсь, ты действительно понял, - сказал мастер после секундного молчания. - Если это так, то я не буду просить о замене.
        Ливий кивнул. Способ был рискованным, но зато он сработал. Теперь Ливий понимал, что это такое - дышать легкими в полную силу. И мог попробовать это сделать без Божественной медитации после того, как раны затянутся.
        Повреждения легких - это не какой-нибудь перелом. Врач сказал, что потребуется целая неделя на хотя бы частичное восстановление. Ливий спорить не стал. Он быстро восстанавливался, но только по сравнению с медициной во внешнем мире. Если бы Ливий получил такие повреждения в Мастаграде или любом другом обычном городе континента, то уже распрощался бы с жизнью.
        Первые три дня он даже не мог заниматься. Ярь в организм попадала с дыханием, поэтому толком насытить внутренней энергией свое тело Ливий не мог. Книги ему тоже никто не спешил нести, все три дня ушли на размышления о стилях, других школах, будущем чемпионате. О «Единстве» тоже - Ливий вспомнил, как чуть не погиб в бою.
        Через три дня легкие немного восстановились. Теперь можно было дышать немного сильнее, поэтому Ливий переключился на Божественную медитацию.
        В подсознании время текло быстро. Вернее, какого-то осознанного течения времени просто не было, но когда Ливий открывал глаза после медитации, то понимал, что прошло часов десять.
        Поляна изменилась. Когда Ливий погружался в самые глубины своего сознания, то непременно оказывался среди зелени и цветов. Что изменилось? В общем-то, поляна осталась прежней, вот только немного расширилась. Это вообще происходило постоянно - островок зелени Божественной медитации постоянно увеличивался. А вместе с этим Ливий ощущал, как его разум становится все сильнее и сильнее.
        - Как замечательно снова почувствовать себя полноценным человеком.
        Неделю Ливий провел в лазарете. Лекарь долго обследовал легкие парня, чтобы наконец дать добро на выписку. Школа не пожалела хорошего лечения, поэтому Ливий восстановился всего за неделю.
        Разумеется, он сразу же пошел в учебный комплекс, где его дожидался Мурс.
        - Ты только вышел из лазарета, ученик Ливий. Может, обычное дыхание дается тебе нормально, но Дыхание Железного древа пока не потянешь. Приходи через неделю, - сказал мастер.
        Оставалось только смириться. Еще одна потраченная впустую неделя - чемпионат был все ближе, а Четыре Первоосновы Ливий так пока и не выучил. Зато теперь хотя бы появился просвет.
        - Сосредоточусь на тренировках.
        Тело не подвергалось нагрузкам целую неделю, поэтому успело немного отвыкнуть от такого. Всего день упражнений - и организм Ливия адаптировался. Еще день - и вновь пошел прогресс.
        Расписание было таким. Все начиналось с лекций Кастрида, потом Ливий брал книги в библиотеке и шел заниматься физическими упражнениями, одновременно с этим читая. Ближе к вечеру он приступал к трехступенчатому дыханию. Разумеется, книги Ливий читал и во время развития Тела Драконида. Информации никогда не бывало много.
        - Покажи, что ты действительно понял, - сказал Мурс.
        Ливий кивнул в ответ, а потом занял Стойку Железного древа. Все началось с глубокого вдоха. Несколько секунд Ливий дышал по-старому, как делал это до Тела Драконида.
        - Начинаю.
        Огромные объемы воздуха направились в легкие Ливия. Казалось, что органы не выдержат и лопнут, но этого не происходило. Ливий просто дышал полной грудью, ничего больше. Изменения произошли только в голове парня, ведь он лишился сильного психического блока. Инстинкт самосохранения непросто побороть даже мастеру.
        - Все, чему ты научился - это дышать, - сказал Мурс. - Это даже не Первая Первооснова, а до чемпионата осталось меньше двух месяцев.
        - Тогда мне не стоит терять время? - спросил Ливий.
        - Верно. Продолжаем. Дыхание тебе уже многое дало, ученик. Догадываешься, что именно?
        - Кислород?
        - Да. Кислород насыщает кровь, а ток крови воздействует на мышцы и не только. Чем больше кислорода ты сможешь использовать, тем сильнее твое тело будет в бою. Многие ученики забывают о таких основах, они думают только о яри. Надеюсь, ты не из таких, ученик Ливий, - сказал Мурс, слегка взмахнув своим стальным прутом. - Теперь, когда ты научился дышать полной грудью, тебе нужно запомнить амплитуду вдохов и выдохов.
        - Хорошо, - сказал Ливий. - Думаю, я уже ее запомнил.
        На память он никогда не жаловался. Мурс довольно кивнул, когда увидел, как Ливий дышит.
        - Вижу, теперь прогресс идет быстрыми темпами. Надеюсь, ты успеешь освоить все до отъезда, - сказал мастер. - Такое дыхание - это только основа. Тебе нужно не думать о том, как ты дышишь, все должно происходить автоматически. Пока мы не добьемся такого результата - не продолжим.
        Следующие три часа Ливий просто дышал, используя Дыхание Железного древа, а Мурс бил парня стальным прутом. Мастер пытался сбить правильную амплитуду дыхания, и это у него иногда получалось.
        Так продолжалось несколько дней. Удары становились быстрее и сильнее, но Ливий почти не отвлекался на них. Спустя пять дней сбить амплитуду правильного дыхания стало почти невозможно. Мурс довольно кивнул: свою цель он выполнил.
        - Ты знаешь правильную стойку, умеешь правильно дышать, ученик Ливий. Все еще не уловил суть, пока тренировался в последние дни? - спросил мастер.
        - Нет, - сказал Ливий. Он что-то упускал, но не знал, что именно.
        - Дыши, - сказал Мурс. Когда ученик перед ним применил Дыхание Железного древа, мастер ударил стальным прутом.
        - Что чувствуешь? - спросил Мурс.
        Только сейчас Ливий понял.
        - Боли совсем нет, - удивленно сказал он.
        Замах Мурса Ливий хорошо видел. Опыт подсказывал, что такой удар просто не может быть безболезненным, но факт оставался фактом - никакой боли Ливий не почувствовал.
        - Железное тело. В этом и есть суть Первой Первоосновы, - довольно сказал мастер. - В нужной стойке повышенное количество кислорода заставляет кровь быстро циркулировать в организме. Ярь перемещается вместе с кровью. Ее не становится больше, но из-за быстрого движения внутренняя энергия создает хорошую защиту тела. Древние мастера прозвали эту технику Железным телом.
        - Вот оно что. Спасибо, мастер!
        - Приходи завтра, ученик Ливий. В грубых чертах Первую Первооснову ты освоил. Пора переходить ко второй, - сказал Мурс и показал на дверь стальным прутом.
        Сначала Ливий учуял запах. Вокруг пахло лесом: перепревшей листвой, свежей смолой деревьев, еловыми иголками и землей.
        «Я в лесу», - вынес вердикт мозг еще до того, как Ливий открыл глаза. «А еще я лежу на земле», - добавил голос разума.
        Все оказалось именно так. Совсем недавно Ливий был в Сильнаре, как вдруг внезапно оказался в каком-то лесу. Но это совсем не удивило парня. Казалось бы, такие внезапные перемещения должны заставлять нервничать, однако в этом лесу что-то умиротворяло Ливия. Так сильно, что он ни о чем не беспокоился.
        - Помогите!
        Спокойствие как рукой сняло. Ливий вскочил на ноги и спешно огляделся. В лесу ничего не изменилось, здесь все так же было умиротворенно, вот только крик какой-то женщины вывел парня из равновесия.
        - Помогите!
        Теперь Ливий точно был уверен: кто-то просит о помощи. А еще знал, где именно кричат. Ливий спешным шагом двинулся туда, но на бег не переходил. Если кто-то кричал в этом лесу такое, то здесь могло быть опасно. В первую очередь - своя безопасность. Во вторую - спасение прекрасных незнакомок.
        - Помогите! - прокричала женщина в третий раз. Ливий был почти у цели, он раздвинул кусты руками и увидел потерпевшую.
        На небольшой поляне стояло огромное дерево. Его ствол был таким широким, что Ливий не смог бы обхватить его руками. Но не это привлекало внимание, а полностью обнаженная девушка, которую дерево будто бы всосало в себя. Руки и ноги незнакомки погрузились в ствол, оставив на всеобщее обозрение только голову и тело.
        - Помогите мне, пожалуйста, я не могу выбраться! - прокричала девушка, когда увидела Ливия.
        - Как вы туда попали?
        Удивление парня можно было понять. Да, спасение незнакомки было важным, но самая ситуация поражала. Это напоминало какую-то злую магию, которая поймала в ловушку незадачливую путницу.
        «Но почему она голая?», - подумал Ливий.
        - Кто-то лишил меня сознания, а потом привязал к дереву, которое начало втягивать меня! Помогите, оно уже поглотило мои руки и ноги! - закричала девушка.
        «Вот оно что. Все это как-то странно, но она вроде бы ничего не скрывает», - сказал Ливий и сделал несколько шагов в сторону дерева.
        - Почему ты без одежды? - спросил он.
        - Когда я очнулась, то уже была голой! Тот, кто привязал меня здесь, раздел меня! Кто знает, что он сделал с моим телом, - ответила девушка и грустно повернула голову набок.
        Ливий пожал плечами и пошел освобождать незнакомку. Но не дошел до нее всего несколько шагов. Пусть ситуация была странной, пусть все это было очень подозрительно - Ливий видел в девушке путника, попавшего в беду. Пока не подошел ближе.
        Обычный человек ничего бы не заметил, но зоркость идущего по пути боевых искусств была на потрясающем уровне. Когда Ливий почти дошел до дерева, девушка моргнула. И это не осталось без внимания парня.
        Девушка моргнула дважды. Так быстро, что можно было заметить только одно движение веками.
        Вот только первый раз она моргнула нормально, как обычный человек, а второй - неправильно. За веками девушками были еще одни, которые находились слева и справа, «схлопываясь» в центре.
        Ливий тут же сделал несколько шагов назад.
        - Хорошо, что заметил.
        Справа был большой камень, на котором сидел человек. На его голове был обруч, а в руках он держал посох. И до этого Ливий даже не знал, что на поляне кто-то есть, кроме него самого и «замурованной» девушки.
        - Я - ее сторож. Она ненавидит людей и только и ждет момента, чтобы наброситься на тебя. Если бы ты попытался освободить ее, то распрощался бы с жизнью. Сейчас она в ловушке, а я должен следить за тем, чтобы она в ней и оставалась.
        - Это сон, да? - спросил Ливий, когда понял, что здесь происходит.
        - Кто знает. Каждый здесь просто выполняет свое предназначение. Сон это или нет - не суть важно, - сказал мужчина и хищно улыбнулся.
        «А у него хвост», - успел подумать Ливий перед тем, как очнуться.
        Глава 6. Покров тишины
        - Эти сны слишком странные, - сказал Ливий. Он вытер лицо ладонью. Рука стала влажной: во сне Ливий сильно вспотел.
        Странная женщина, которую затянуло в себя дерево. Мужчина с посохом и вроде как хвостом. Лес, который навевал на Ливия спокойствие.
        Парню уже давно казалось, что все эти сны не так просты. Что-то в них было особенное, каждое сновидение должно было дать подсказку. Будто сами глубины разума пытались о чем-то рассказать Ливию, но он не понимал, о чем именно.
        Из-за этого сна Ливий вспомнил о том, что видел когда-то давно. Тогда он лежал в глубокой коме после того, как убил Фурио, главного виновника смерти своей приемной матери. Только чудом Ливий смог вернуться к жизни.
        Во дворе не было никого, все жители поместья были на заданиях. На днях вернулся Шапур, чтобы тут же уйти. Работы в Сильнаре сейчас хватало, платили за нее больше, чем раньше.
        - Как-то так, да?
        Ливий замер в боевой стойке. Он начал абсорбировать энергию внутри своего тела, а потом выпускать ее наружу. Ярь должна была принять форму колец. Они, в свою очередь, должны были обвить руку Ливия.
        Ничего не получалось. Энергия тратилась впустую, казалось, что Ливий занимается какой-то бесполезной чепухой. Просто закрутить кольца вокруг руки - цель понятная и достижимая. Спрессовать кольца, влить в них огромное количество энергии, которая не будет уходить в воздух - что-то нереальное для Ливия.
        - Да уж, Гекта не получается, - сказал он. Прямой удар по воздуху ничем не отличался от самой обычной атаки рукой.
        Правда, теперь Ливий чувствовал, что стал ближе. Когда он только вышел из комы, то даже не представлял, как можно заставить ярь так сильно спрессовываться и закручиваться. Теперь Ливий немного понимал это. Правда, все еще был далек от того, чтобы повторить Гекту.
        Книг в библиотеке Школы Дракона было немало. Но когда Ливий сказал о том, что ищет, библиотекарь посмотрел на парня с удивлением во взгляде. Немудрено: Ливий искал литературу о снах.
        За три дня удалось прочитать все, что было в библиотеке на эту тему. Доступных услуг становилось все меньше и меньше, но Ливий не боялся тратить с таким трудом заработанные очки. Слишком ему было интересно.
        - Вот оно что, - сказал Ливий, откладывая последнюю книгу.
        Сны - то, что видит почти любой человек, и одновременно с этим - то, в чем никто не разбирается. В мире не было ученых, которые смогли бы объяснить это явление с точностью. Только теории, на изучение которых Ливий потратил свободное время.
        - Просуммируем. Сны - это то, что разум замешивает из переживаний, эмоций и воспоминаний. Вариант хороший, но мне не подходит. Пророческие сны. Из-за особого развития разума ярь или магия дают человеку возможность видеть будущее. Редкая штука, но тоже вряд ли подходит. Не похоже это на будущее. Скорее, на настоящее или прошлое.
        Ливий прошелся по своей комнате из угла в угол.
        - Не сны. Некие глубины разума - скрытые воспоминания, в том числе передающиеся по наследству. Звучит логично, подходит мне. Но что у меня тогда за родители были?
        В голове Ливия крутились теории о перерождении. Многие мастера считали, что высокий уровень развития может позволить тебе переродиться после смерти в новом теле. Доказать этого никто не мог. Но и отрицать эту теорию никто не спешил.
        - Я понял, что ничего не понял, - сказал Ливий. Книги не дали ему ответов. То, что он видел в своих снах, осталось таким же загадочным.
        Одно Ливий знал наверняка: эти сны - необычные.
        Тренировки у Мурса шли каждый день. И они быстро подходили к концу.
        - Ученик Ливий. Не думал, что скажу это, но твоя способность к обучению - выше всяких похвал.
        Мурса можно было понять. Первой Первооснове Ливий обучался больше месяца. На оставшиеся ушли всего три дня.
        Часть движений Ливий знал из скопированных Лап Тигра. Еще часть удалось запомнить, когда приемы показывал Мурс на своем первом занятии по Первоосновам. Все, что оставалось делать Ливию - заполнить пробелы и тренировать приемы.
        - Верхняя линия - уже неплохо для новичка. С Нижней линией и Течением пока все так себе. Но движения ты запомнил, это немало, - сказал мастер Мурс.
        Верхняя линия отвечает за приемы, связанные с руками. В основном ударные: стили Централа почти не полагаются на захваты и броски. В Верхнюю линию входили и движения корпуса, которым Ливий обучился почти моментально.
        Нижняя линия - удары ногами. Атака есть атака. Первоосновы подстроены под ярь, без внутренней энергии и Тела Драконида использовать их невозможно. Но Первоосновы - это база. То, с чего начинается дорога мастера. Поэтому приемы - очень простые. Именно поэтому Ливий выучил их быстро.
        Сейчас оставалось просто отработать все. С этим как раз были проблемы.
        - Может, твоя память хороша, но не так просто использовать Верхнюю и Нижнюю линию на подходящем для боя уровне. Надеюсь, ты успеешь, - сказал Мурс. Впрочем, он уже поверил в своего ученика.
        Верхняя линия, Нижняя линия, Течение и Железное тело были связаны друг с другом. Без Стойки Железного древа нельзя выполнять удары и движения. Течение позволяло маневрировать в бою. Верхняя линия - тоже. Эта же стойка отвечала за удары руками, Нижняя линия - за удары ногами.
        - Если я не освою все Четыре Первоосновы вместе, то использовать их в бою будет глупостью. Они работают в связке, - сказал сам себе Ливий.
        Мурс разрешил тренироваться и без его присмотра, но обязал приходить к нему каждый день. Ливий был рад. С одной стороны - консультация мастера. С другой - масса свободного времени на тренировки.
        - Зайди в арсенал, - сказал Мурс еще через три дня.
        «Может, что-то от главы перепадет?», - подумал Ливий. Один раз ему уже дали бесплатный набор зелий, можно было рассчитывать и на второй.
        - Приветствую, ученик, - поздоровалась Фарадея, арсенальщик Школы Дракона. Невольно взгляд Ливия задержался на волосах девушки дольше положенного.
        - Что-то не так с моей прической? - спросила Фарадея с улыбкой. Это была попытка смутить Ливия, но он не растерялся и сказал то, о чем думает:
        - У вас очень красивые волосы. И цвет мне нравится.
        - Смело. Спасибо, - сказала Фарадея. Ее волосы были густыми и длинными, девушка выкрасила их в то ли фиолетовый, то ли синий. Ливий не знал, как называется цвет, но ему он понравился.
        - Это тебе от главы Школы. Она слышала о твоих успехах в развитии. Можно сказать, это что-то вроде поощрения.
        Фарадея протянула Ливию шкатулку.
        - Спасибо большое.
        Раскрывать шкатулку при Фарадее было некультурно. На улице не хотелось, поэтому Ливий открыл крышку ларчика только в своей комнате.
        - Белый Дракон!
        Школа Дракона месяц назад вручила парню целых девять зелий из серии императора Люда: три Белых наемника, три Белых Всадника и три Белых Сержанта. Ливий потратил их все. Зелья дали хороший прогресс, но даже Белый Сержант не устраивал парня полностью. Ливий хотел зелье уровнем выше. Сильнар выполнил его желание.
        - Белый Дракон, да?
        Последствия от зелья могли быть серьезными.
        - Ай, и с таким справлялся, - сказал Ливий. С Телом Драконида он верил в то, что может справиться с любыми последствиями. Не рисковал Ливий только с Таблетками Заката.
        Зелье Белого Дракона оказалось в желудке. Прошло всего несколько секунд, и Ливий ощутил всю мощь этого препарата. Казалось, будто грудь сжали стальными тесками, сплошь усеянными длинными шипами. Боль разошлась по всему телу, парню казалось, что кто-то решил попрактиковаться на нем в иглоукалывании. Вот только иглы вонзались с немыслимой силой в самые болезненные места.
        - Ох, черт.
        Ливий быстро вошел в поверхностную медитацию, а за ней - в глубокую. Боль отступила. Бояться было нечего: Ливий верил в свое тело, верил, что оно способно справится и не с такими перегрузками.
        - Боль есть боль, без нее никак.
        Это была последняя мысль парня. Вслед за этим он погрузился в глубины своего разума, где думать не хотелось. Здесь не существовало чувства времени, эмоции не проявлялись. Ливий просто сел в позу для медитации на самом дне темного ущелья разума, отрешившись от всего.
        - Она стала больше.
        Поляна вновь выросла в размерах. Это происходило регулярно, Ливий даже успел привыкнуть. Он провел рукой по траве. Сочная, живая зелень - не такого ожидаешь от глубин своего разума.
        - Божественная медитация, что я еще хотел? Просто так такое название не дали бы.
        Когда Ливий прервал медитацию, Зелье Белого Дракона уже успело впитаться в организм. Тело лишь слегка покалывало.
        - Вот это да!
        Путь Дракона - долгий процесс развития. Даже Тело Драконида развивать непросто, про следующие стадии Ливий пока и не думал. Зелье Белого Дракона ускорило процесс: всего один препарат дал парню два месяца тренировок Тела Драконида.
        - Потрясающе.
        Яри в организме стало намного больше. Перед приемом зелья Ливий снимал с себя утяжелители - так, на всякий случай. Он надел их снова и понял, что теперь ему сложно в них двигаться. Давление яри усилилось, нужно было вновь налегать на физические тренировки.
        - Стоило согласиться поехать на чемпионат даже ради этого зелья. Кто знает, что мне достанется еще, - сказал Ливий довольно.
        К сожалению, Зелье Белого Дракона давало такой сильный эффект только в первый раз. Второй прием мог дать только треть. Третий и четвертый - еще меньше, а в пятом почти не было смысла.
        - Надеюсь, успею довести тело идеального состояния перед чемпионатом, - сказал Ливий и пошел на лекции. В Божественной медитации он пробыл почти сутки.
        - Знаете, ученик Ливий. Пусть я вам и сказал, что Первооснов - четыре, но на самом деле их пять, - сказал Кастрид, лукаво улыбаясь. Ученик только пришел к нему на лекцию, именно с таких слов мастер решил начать занятие.
        - Пять? - удивился Ливий.
        - Да, пять. Но ученику Школы Дракона очень сложно освоить Пятую Первооснову. Обычно этому учатся в Школах повыше. Пятая Первооснова, Покров тишины, требует от идущего острого разума, спокойствия и хорошего внимания к деталям. К тому же, он должен хорошо владеть всеми органами чувств, - объяснил Кастрид.
        - И что, среди Школы Дракона не находятся ученики с такими талантами? - спросил Ливий.
        - И да, и нет. Они обычно находятся в процессе развития таких характеристик, но еще не дошли до нужного уровня. Вот если бы кто-то из них мог освоить Божественную медитацию… - сказал Кастрид и посмотрел парню прямо в глаза.
        - Вот как. Теперь понятно. Значит, я могу освоить Пятую Первооснову? В чем суть Покрова тишины?
        - В контроле ситуации. Мастер Мурс рассказывал про три основы боя?
        - Да. Скорость, сила и контроль. Одна хорошо развитая сторона может закрыть недостатки двух других, - сказал Ливий, почти цитируя Мурса.
        В бою важно понимать, в чем твои сильные стороны. Сила и, как следствие, мощь ударов - самый простой способ одержать победу. Тебе просто нужно подавить противника.
        Скорость - одна из ключевых сторон в бою. Быстрый боец может победить сильного, последнему просто не выйдет использовать свою атакующую мощь.
        Контроль - основа в первую очередь защиты, но и в нападении эта сторона важна. Если ты хорошо контролируешь ситуацию на поле боя и свои силы, то можешь сражаться даже против превозмогающих сил врагов. Быстрый боец утратит свои преимущества, даже сильного бойца можно одолеть за счет контроля. Но чаще выходит наоборот.
        В равном уровне силы и скорости победит последняя. В равном уровне силы и контроля - первая. Разумеется, контроль-боец разберется со скоростным бойцом. Выходил треугольник преимуществ и недостатков, своего рода «камень-ножницы-бумага».
        - Верно, - сказал Кастрид. - Покров тишины еще называют техникой дальнего контроля. Если ближний контроль - это техничность движений, то дальний - реакция на действия противника еще до его атаки. Вы, ученик Ливий, думаете, что используете все свои органы чувств. Это так. Если вам нужно вывести на предел зрение или слух - вы сделаете это, ученик Ливий, все же вы идущий по пути боевых искусств, а не обычный человек. Но вот использовать все пять чувств на полную силу одновременно вы не умеете. Именно в этом суть Пятой Первоосновы, Покрова тишины.
        - Одновременно? - поразился Ливий.
        Направить ярь в область глаз и сконцентрировать взгляд, чтобы видеть в несколько раз дальше, чем обычный человек - то, к чему Волк не раз прибегал в разведке.
        Так же можно было сделать со слухом и обонянием. Усиливать чувство вкуса Ливию даже не приходило в голову. Осязание - тоже. Когда яри в теле стало много, ощущение предметов с помощью кожи вышло на новый уровень. Руки Ливия были грубы от ежедневных тренировок, но когда ему нужно было коснуться чего-то, казалось, будто пальцы парня принадлежат музыканту. Все дело было во внутренней энергии, которая повышала чувствительность кожи.
        Поэтому Ливий так сильно удивился словам Кастрида.
        - Все пять, на полную, - подтвердил мастер. - На самом деле, чувств больше, чем пять. Есть еще чувство равновесия, но его Покров тишины не затрагивает.
        - И как мне этого достичь?
        - Тренировками, разумеется. Ваш разум почти готов к тому, чтобы применять Покров тишины. Осталось научить его это делать. Задача будет непростой, ученик Ливий. Начнем с самого простого. Выведите на максимум зрение и слух.
        «Сложно», - подумал Ливий через десять минут. Он уже попробовал раз двадцать, не меньше, но все еще не получалось. Либо вывод двух органов чувств на средний уровень, либо на максимум что-то одно. Попытки переключиться на второй орган чувств немедленно сбрасывал первый.
        - Не получается? - с улыбкой спросил Кастрид.
        - Нет, никак. Есть какой-то трюк?
        - Ничего такого, ученик Ливий. Лишь тренировки. И спокойствие вашего разума, само собой, - сказал мастер.
        «Вот оно. Спокойствие разума, говорите? Спасибо за подсказку», - сразу догадался Ливий.
        Поверхностная медитация стала намного лучше с открытием Божественной медитации. Даже в этой простой технике успокоения разума Ливий мог добиваться серьезных результатов, на которые некоторым идущим требовалась глубокая медитация.
        Эмоции Волк заглушил еще раньше, но теперь они и вовсе исчезли. Органы чувств стали работать намного острее. Ливий и раньше прибегал к такому трюку. Теперь предстояло выйти на новые рубежи.
        «Объект, сконцентрируйся на чем-то, Ливий».
        В дальнем углу лекционного зала летала муха. Сначала Ливий сконцентрировал на ней взгляд, чтобы разглядеть насекомое. Волк видел муху, будто она была всего лишь в десяти сантиметрах от глаз. Он мог разглядеть ее крылья, ее глаза, движения ее лапок.
        «Теперь слух».
        С этим было сложнее. Поддерживать концентрацию взгляда, одновременно с этим выводя слух на свой максимум - сложная задача. Но Ливий не сдавался, пробуя раз за разом.
        Кастрид стоял рядом и ждал. Разумеется, мастер видел, как именно его ученик пытается справиться с поставленной задачей. С лица Кастрида не сходила улыбка.
        Шурх-шурх.
        Муха потерла одной лапкой о другую, а Ливий смог услышать этот звук. При этом зрение было на том же уровне. Ливий и видел, и слышал все движения мухи.
        - Фух, - сказал он, выдохнув. На такое усиление уходило немало яри. Если делать подобное минуту или две - затраты небольшие. А вот полчаса - уже весомо.
        - Как успехи? - спросил Кастрид.
        - Слух и зрение.
        - Неплохо, неплохо, ученик Ливий. Два органа чувств на максимуме - хорошее начало. Сконцентрироваться на каком-то объекте - хорошее решение, чтобы сдвинуться с мертвой точки. На сегодня занятие окончено, ученик Ливий. Надеюсь, вы добьетесь успехов.
        У Мурса все было по-прежнему. Ливий просто отрабатывал движения Верхней и Нижней линий, чередуя их с Течением, Четвертой Первоосновой.
        - Зелье Белого Дракона, я прав? - спросил Мурс, понаблюдав за учеником несколько минут.
        - Да, в арсенале выдали, - подтвердил Ливий.
        - Лисса не хочет жадничать. На тебя сделали ставку, парень. Не облажайся.
        - Постараюсь.
        Эффект Белого Дракона тяжело было не заметить. Тело Драконида сильно продвинулось в своем развитии из-за зелья, поэтому движения Первооснов стало легче выполнять.
        После занятий в учебном корпусе Ливий пошел в поместье. Сейчас все мысли парня были сосредоточены на Пятой Первооснове. О тренировках остальных Первооснов тоже нельзя было забывать, поэтому Ливий решил выделить всего четыре часа на Покров тишины.
        За три дня так и не удалось прибавить третий орган чувств - обоняние. Все, что оставалось Ливию, это раз за разом пытаться выйти за пределы зрения и слуха.
        Зато теперь держать всего пару органов чувств на максимуме стало проще. В какой-то момент Ливий сократил тренировки Покрова тишины до двух часов. Вместо этого Волк совместил приятное с полезным: он стал концентрироваться на каком-то объекте одновременно с отработкой движений Четырех Первооснов.
        - Сложнее, чем казалось, - сказал сам себе Ливий.
        Стоять на месте и следить за одним объектом - это тебе не делать то же самое, но на бегу или во время тренировок. Сохранять концентрацию было тяжелее, Ливий все равно не сдавался.
        - Должно помочь.
        Таблетка Наблюдателя - для повышения внимания. Ароматические масла - для расслабленности. Зелье Инеевого Разума - для усиления работы всех органов чувств. Всегда можно было прибегнуть к алхимии. Благо, материалы оказались дешевыми, Ливий получил их всего за две услуги ранга «Е». Не все, конечно - часть у парня лежала в запасе на такой случай.
        Концентрация усилилась. В качестве объекта наблюдения выступила служанка из поместья. Ливий попросил ее постоять у входа, а сам отошел в другой конец двора.
        Сначала зрение, потом - слух. Ливий отлично видел не только синюю ленточку, которой были перевязаны волосы девушки, но даже небольшую родинку на щеке.
        Ровное, спокойное дыхание доносилось до ушей Волка. Оба органа чувств были на пике.
        Вскоре пришел черед обоняния. К нему Ливий редко прибегал, пользовался, как пользуются обычные люди, да и все на этом.
        «Запах, нужно учуять запах», - думал он.
        Держать в полном напряжении три органа чувств было сложно. Алхимия помогла парню, поэтому всего через пять минут он справился с задачей.
        «Есть!», - подумал Ливий, боясь сказать что-то вслух, чтобы не нарушить концентрацию.
        Сначала получилось учуять запах духов. Служанка пахла чем-то сладким, духи явно были на цветочной или даже ягодной основе.
        Через несколько минут пришел второй запах - запах мыла. Даже с близкого расстояния почувствовать его нелегко, ведь девушка использует духи, которые должны забивать любые другие запахи. Ливий был идущим по пути боевых искусств, для него это не стало преградой.
        - Хватит на сегодня. Спасибо, что помогла.
        Служанка коротко поклонилась и отправилась внутрь поместья.
        - Пока сосредоточусь на трех органах чувств. Думаю, переходить к четвертому рано, пока не отработаю одновременную работу слуха, зрения и обоняния, - подвел итог Ливий. Он запомнил свои ощущения и стал тренироваться каждый день, понемногу сокращая количество алхимических средств. Через несколько дней Ливий добился своего: все три органа чувств работали в унисоне на максимальном уровне.
        В Сильнар вернулся с задания Моро. Товарищ Ливия долго смотрел на тренировки Волка, а потом задал вопрос:
        - Слушай, а что ты делаешь? Я так понял, органы чувств тренируешь?
        - Вроде того, - сказал Ливий. - Хочу использовать одновременно несколько органов чувств на максимуме. С тремя разобрался, а дальше - никак.
        - В чем проблема?
        - Смотри, что за ситуация у меня выходит. Я слежу, допустим, за той ленточкой, видишь? - показал Ливий на крышу поместья. Красная лента была привязана к печной трубе.
        - Вижу.
        - Я концентрирую на ней взгляд, я слышу, как она колыхается на ветру. А еще чую запах ленты, брызнул на нее духами перед тем, как повесить.
        - Круто. А проблема?
        - Остальные два органа чувств как применять?
        Моро выпал в прострацию. Несколько секунд он думал, а затем спросил:
        - Это точно нужно?
        - Точно, - подтвердил Ливий.
        - Бред какой-то. Как ты ее можешь на вкус попробовать? А потрогать? Сколько не усиливай осязание и вкус, все равно не поможет.
        - Вот и я о том же, Моро.
        - Может, другой вариант? Осязание и вкус можно использовать вместе, если что-то ешь, например. Обоняние сюда же. Остались только слух и зрение…Да, слушай, проблема.
        - Ага, - вздохнул Ливий. - Какой смысл усиливать зрение, если бутерброд у тебя в руке? А слух, если и без усиления прекрасно все слышишь?
        - Чем-то странным ты занимаешься, Волк. Ну, ты всегда был таким. Надеюсь, у тебя получится, - попытался подбодрить своего товарища Моро. - Ладно, мне пора собираться. Задание ждать не будет.
        - А, подожди, Моро, - сказал Ливий и полез в шкатулку на поясе. В ней парень хранил алхимические средства. Ливий взял оттуда зелье и несколько таблеток, протянув их Моро.
        - Держи. Мелочь всякая, но может пригодиться.
        - Спасибо. Выручаешь нас с алхимией, - сказал Моро и взял препараты.
        - Та не за что, друзья же.
        Моро ушел через час. Ливий же пытался думать над своей проблемой, но выхода найти не мог. В какой-то момент Волк сдался и пошел в свою комнату. Он не спал уже трое суток, стоило отдохнуть.
        - Вечно они так, - улыбнулся Ливий. Возле его кровати стоял мешочек с алхимическими ингредиентами.
        Глава 7. Родник
        - Не понимаете, как использовать все пять органов чувств, ученик Ливий? - спросил Кастрид с улыбкой. - А я все ждал, когда вы придете ко мне с этим вопросом.
        - Пытался разобраться сам, но не придумал хорошего примера для отработки. На чем вообще можно применять пять органов чувств? - сказал Ливий.
        - Хм, думаю, стоит показать.
        Кастрид распахнул окно. Он мельком глянул на улицу, а затем сказал:
        - Сейчас я использую все пять чувств на максимум. Как думаете, что я выбрал для наблюдения?
        - Хм.
        Сад, который располагался за окном, сильно пострадал во время нападения «Единства». Многолетних цветов не было, как и большей части кустарников. Сильно выделялось большое дерево в самом центре. Под этой лиственницей Ливий иногда ждал преподавателей, которые еще не успели прийти в учебный корпус.
        - Дерево.
        - Верно, ученик Ливий. Про зрение, слух и запах говорить, думаю, не стоит. Что насчет осязания и вкуса? - спросил Кастрид.
        «Надо думать. Так ли ему мешало окно? Он мастер, думаю, для него это не проблема. Окно - подсказка. Если бы хотел намекнуть на дерево, то просто посмотрел бы туда. Зачем Кастрид открыл окно?», - напряженно думал Ливий. Мастер не хотел подносить всю информацию на блюдечке, он давал возможность ученику дойти до нужных ответов самому.
        Лист бумаги на столе слегка приподнялся. Не удивительно, ведь Кастрид открыл окно и в лекционном зале теперь был сквозняк.
        «Вот оно!», - подумал Ливий и сказал:
        - Ветер.
        - Верно. Можно сказать, что наблюдаю я не только за деревом, но и за потоками ветра. Вкус, например. Ветер приносит с собой небольшие частички всего, что есть в округе. Я чувствую на своем языке пыль, листья, траву, землю, кору и штукатурку. Много информации, не правда ли, ученик Ливий? - спросил Кастрид с улыбкой.
        - Да. Потрясающе, - не стал сдерживать своего восхищения Волк.
        - Теперь осязание.
        Кастрид поднес ладонь ближе к открытому окну.
        - Потоки ветра сталкиваются с разными препятствиями, им приходится огибать то, что попадается на пути. Например, стену учебного корпуса. Или большое дерево, которое стоит в самом центре сада. Потокам приходится огибать и мою руку.
        - Вы чувствуете кожей то, через что ветер прошел до нее? - поразился Ливий.
        - Верно, ученик Ливий, - ответил Кастрид. - Я достаточно подсказал вам?
        - Да, очень, большое спасибо, мастер!
        Ливий стоял посреди площадки для тренировок позади особняка. Прошло уже почти полчаса, как он пришел сюда. И парень только начал.
        - Так, отлично.
        Почувствовать потоки ветра…Проще сказать, чем сделать. Сначала Ливий решил начать с чего-то попроще - со вкуса. С помощью яри он усиливал чувствительность своего языка, поэтому, когда через воздух на органе оседали небольшие частички пыли, Волк мог почувствовать их. Всего полчаса хватило на адаптацию. Уровень анализа был, конечно, далек от Кастрида, но Ливий легко мог разобрать обычную уличную пыль, песок, мел и даже вкус травы.
        - Теперь осязание.
        С этим было сложнее. Просто почувствовать ветер на своих ладонях - проще некуда, с таким справится даже ребенок. Высчитать силу потока, его направление и другие мелочи - тоже легкая задача, когда у тебя есть ярь.
        Оставалось самое сложное.
        - Понять, как ветер двигался до того, как добрался до меня. Хм, сложно. Думаю, нужно сделать так.
        Ливий направил ярь в область глаз. Подняв зрение на максимум, он пнул ногой небольшую кучку пыли. Ветер тут же подхватил пылинки и стал носить их по всему тренировочному полю, в то время как Ливий наблюдал за потоками.
        - Запомнил, - сказал он всего через минуту.
        Пылинок были сотни, может, даже тысячи. Для обычного человека такая задача могла показаться невыполнимой, но для Ливия это были сущие пустяки.
        Мозг парня быстро просчитал все траектории, прибавил к ним силу ветряных потоков и препятствия. Всего пять минут хватило Ливию, чтобы изучить такое сложное явление.
        - Надо подстраховаться.
        Двор был ограничен стенами, в середине не было никаких крупных препятствий. Поэтому Ливий вышел из поместья и пошел гулять по Школе Дракона, собирая много полезной информации. Десять минут оказалось достаточно.
        - Вот теперь можно попробовать этот трюк, - сказал Ливий и поднял вверх ладонь, чтобы тут же ее опустить.
        - А чего я вообще так зациклился на руках?
        Вместо того, чтобы оценивать потоки ветра ладонями, Волк решил воспользоваться всем телом. Он снял с себя рубашку, открыв ветрам торс.
        С одной стороны, повышать чувствительность большой площади кожи тяжелее, чем всего лишь ладони. С другой, потоки ветра задевали Ливия намного сильнее.
        - Отлично.
        Закрыв глаза, Ливий почувствовал все еще сильнее. Он не видел ничего, но ощущал двор перед собой. Знал, где стены, а где открытые пространства. Ветер оказался очень разговорчивым собеседником.
        - Нужно научиться определять форму объекта, - пришел к выводу Ливий где-то через час.
        Пришлось сходить в столовую за солью. Ее Ливий взял целую бочку, клятвенно заверив повара, что вернет ценный продукт.
        Бочку Волк установил за стеной своего поместья, после чего вернулся во двор.
        - Форма, форма. Это всего лишь бочка, только немного меньше человека. Соберись, Ливий.
        Ветер на улице был сильнее, это играло парню на руку. Потоки обходили бочку, лениво влетая во двор. Здесь их поджидал Ливий, который вывел чувствительность своей кожи на максимум.
        - Есть.
        Мозг высчитывал бесчисленные множества координат, показывая парню, где именно стоит бочка, и какого она размера.
        - Хм?
        Что-то едва заметно поцарапало кожу Ливия. Нет, не осталось даже малейшего следа, обычный человек и вовсе ничего бы не заметил, но Волк сразу понял, что это.
        - Кристалл соли. Вот значит как. Я слишком сильно сконцентрировался на одних только потоках ветра. Осязание можно использовать по-разному, - сказал Ливий сам себе.
        Теперь нужно было разобраться со вторым органом чувств. Вскоре Ливий понял, что ощущает не только кристаллики соли, которые проходят по его коже, но и чувствует вкус соли на языке.
        - Неужели я это сделал?
        Всего лишь один совет от мастера - и сразу огромный прогресс. Лисса сделала Ливию бесценный подарок, выделив Кастрида и Мурса для персональных тренировок.
        - Наверное, они занимаются и с остальными четырьмя? Я прихожу утром, а эти, видимо, позже.
        На Чемпионат боевых искусств Централа должны были поехать пять учеников. Ливий не знал ни одного кандидата на эти роли, кроме, разумеется, себя самого. Но догадывался, кто там может быть.
        - Наверняка Ялум поедет. Надо тренироваться больше, так, будто от этого зависит моя жизнь. Я слишком расслабился в последнее время. Надо показать лучший результат на этом чемпионате. Я уже одерживал верх на двух аренах Сильнара, кто мешает сделать это в Централе?
        Ливий нисколько не сомневался в своей силе. Но он отлично знал, что на чемпионате будут лучшие из лучших, золотая молодежь мира боевых искусств. За многими из этих учеников стояли их древние семьи, которые несли в себе знания о боевых искусствах за многие столетия. За Ливием не было никого, он мог полагаться только на себя и на помощь Сильнара, который сейчас был далеко не в лучшем состоянии.
        - В таком случае остается только одно. Упорство. Если что и позволило мне добраться до Школы Дракона, то именно оно.
        Второй месяц тренировок подошел к концу. Оставалось всего три недели до отправления на чемпионат, и Ливий прилагал все силы, чтобы быть готовым к нужному моменту. Тело адаптировалось все быстрее и быстрее - на стадии Драконида развивать мускулатуру было проще. Пришлось еще раз сходить в арсенал, чтобы взять дополнительные пластины для внешних утяжелителей.
        Кроме этого, Ливий побывал в библиотеке, где нашел несколько руководств по комплексам упражнений. Быстро сверившись с книгами, он разработал свою собственную программу. Нужно было просто следовать ей и тренироваться день за днем, с чем у Ливия никогда проблем не было.
        - Отлично. Попробуем Пятую Первооснову.
        Три органа чувств на пределе возможностей Ливий умел активировать и без алхимических средств. Даже это было хорошим результатом, но Волк зарился на четвертый орган чувств. Сегодня он решил вывести его хотя бы на средний уровень.
        - Поехали.
        Сначала - поверхностная медитация. Потом - зрение, слух и обоняние. Наконец, настала очередь осязания, день подходил для этого идеально - ветренный, но не слишком сильно. То, что надо.
        Час ушел на попытки повысить концентрацию. И когда Ливий уже собирался заканчивать, разум неожиданно «провалился» глубже.
        - Что?
        Ливий тут же прервал медитацию. То, что только что произошло, было очень странно. Ливий оказался где-то между поверхностной и глубокой медитациями, в неком переходном состоянии. Его концентрация выросла еще сильнее, но при этом Волк не погрузился внутрь себя, полностью отрешившись от окружающего мира.
        - Кажется, я нащупал то, что от меня уже давно ждал Кастрид.
        Ливий улыбнулся и вновь начал медитировать. Проблема решилась с неожиданной стороны.
        «Назову это состояние переходной медитацией», - подумал Ливий, вновь пытаясь выйти на границу между поверхностным и глубоким погружением. Удалось это сделать только через десять минут. На этот раз Ливий был готов и воспользовался своим новым состоянием на полную.
        Осязание. Ветер проходил по коже, передавая ощущения разуму Ливия. Четыре органа чувств работали на пределе возможностей.
        «Теперь вкус».
        Довести до предела еще и пятый орган чувств не удалось. Ливий и так многого добился за этот день. Вскоре он закончил свою тренировку.
        - Интересно, почему я смог достичь этого состояния? Может, войти в Божественную медитацию, вдруг там что-то поменялось? Дерево выросло, я не знаю.
        Ливий погрузился в себя. Сначала тьма, потом дно этой самой тьмы. Вскоре Ливий открыл глаза. Поляна внутри Божественной медитации вновь расширилась на пару метров. Каждый раз, когда это происходило, разум парня выходил за свои пределы, становясь еще острее.
        - Дерева нет. Даже кустика какого-нибудь. Правда, поляна стала шире.
        Но не это привлекло внимание Ливия, а странный звук, которого в этом место не должно было быть.
        - Вода?
        Журчание воды тяжело было не узнать. Ливий встал и прошелся по своей поляне, чтобы найти источник звука.
        Небольшой ручей бил из-под земли. Он был таким маленьким, что в густой траве его просто нельзя было заметить. Только когда Ливий раздвинул зелень в стороны, ему удалось увидеть текущую воду.
        - Удивительно.
        Немного подумав, Ливий зачерпнул воду ладонью и отправил ее прямиком себе в рот.
        - Хм, самая обычная.
        Почему-то Ливию казалось, что здесь, в Божественной медитации, вкус воды будет каким-то неизведанно вкусным. Например, будет напоминать элитное вино, ну или хотя бы быть сладкой, как подсахаренный напиток.
        Увы, ничего примечательного в этой воде Ливий не обнаружил. Самая обычная, в лесу такой полно, если знать, где искать.
        - Ну, теперь здесь можно пить. Но какой в этом смысл? Пить здесь совсем не хочется, я же не в реальности.
        Немного походив по поляне, Ливий решил отправиться обратно, в реальный мир. Стоило ему прервать медитацию, как он тут же ощутил необычайный прилив сил.
        - Что это?
        Тело переполняла свежесть, будто Ливий выпил какой-то дорогой и ценный эликсир. Но ничего такого Волк не делал, оставался всего один вариант происходящего.
        - Неужели та вода?
        С такой бодростью в теле выполнять упражнения было еще легче. Ливий чувствовал, как сильно это помогает ему развиваться. Где-то минут через двадцать тело вернулось к своему обычному состоянию: заряд свежести закончился.
        - Проверим.
        Почему-то Ливий опасался, что родник куда-то исчезнет. Но когда он оказался на поляне в Божественной медитации, то услышал звук текущей воды.
        - На месте, значит. Хорошо.
        Ливий хлебнул родниковой воды, чтобы тут же вернуться в реальный мир. По телу вновь растеклась бодрость, почти что умоляя парня пойти заниматься чем-то тяжелым и утомительным.
        - Халявное зелье, для которого просто надо помедитировать? А мне нравится, - хмыкнул Ливий и пошел тренироваться.
        Был в этом способе свой минус: вход в Божественную медитацию - долгий процесс. Во всем остальном сплошные плюсы. Услуги Школы Дракона у парня почти закончились, поэтому открытие источника на поляне произошло очень вовремя.
        - Ты достиг минимального уровня, с которым можно драться. Можно поздравить тебя, это произошло довольно быстро, - сказал Мурс на своем занятии.
        - Спасибо, мастер.
        Ливий и так прекрасно это знал. Он смог развить все Четыре Первоосновы в равной степени, чтобы скоординировать их в бою. Получилось неплохо.
        - То, чему ты обучаешься, ученик Ливий - начальный уровень. Первоосновы не такие простые, какими могут показаться, - сказал Мурс. - У каждой Первоосновы есть свое дальнейшее развитие, что-то вроде скрытого приема.
        - Расскажите об этом? - спросил Ливий. Он о таком не слышал.
        - Нет. Лучше покажу, - ответил Мурс и жестом показал парню отойти. После того, как Ливий сдвинулся к стене, мастер вышел в центр зала.
        Сначала Мурс принял Стойку Железного древа. Это была Первая Первооснова. Мастер посмотрел на Ливия, парень кивнул ему в ответ. Мурс просто хотел убедиться, что ученик внимательно наблюдает.
        Стойка изменилась. Кожа Мурса стала менять цвет: от слегка смуглой до почти что красной. Мастер дышал не только глубоко, но и очень быстро.
        - Стойка Красного древа, - объяснил Мурс. - Я заставляю свою кровь циркулировать с огромной скоростью, где-то втрое быстрее, чем в Стойке Железного древа. Опасная для новичка техника, которая опытному бойцу дает гигантское преимущество. Не только защита - сейчас сила и скорость заметно увеличились. Правда, долго поддерживать Стойку Красного древа опасно для сердца, особенно тому, кто не вышел на уровень мастера.
        Кожа Мурса быстро пришла в нормальное состояние, потому что он вернулся к Стойке Железного древа.
        - Это далеко не мой предел. Я сменил стойку, чтобы ты смог разглядеть мои следующие движения, Ливий. В Стойке Красного древа вышло бы слишком быстро, - объяснил мастер.
        Обычный прямой удар. Мурс делал движения медленно, для такого мастера, как он, скорость была просто черепашьей. Для Ливия - атака на пике его возможностей. Кулак Мурса остановился: удар был завершен.
        - Что-то понял? - спросил мастер.
        - Да. Это очень сложно, - ответил Ливий честно.
        Казалось, что это прямой удар кулаком, но дело было в нюансах. Ливий приметил десятки микродвижений, смены напряжения разных групп мышц. Про ярь и говорить не стоило - она двигалась по руке немыслимыми зигзагами.
        - Рад, что ты понял. Теперь покажу.
        Мурс резко развернулся к Ливию и ударил. Кулак мастера остановился в метре от ученика. Движения были быстрыми, но Ливий смог их разглядеть. По крайней мере, основную часть. Сам Ливий так двигаться не умел, скорость была за пределами его возможностей.
        - Очень быстро, но я, кажется, уловил, - сказал он Мурсу.
        - Очень быстро? Думаешь, я сдерживал скорость удара? - спросил мастер.
        - Разве нет? - удивился Ливий.
        - Это был мой максимум. Императорский удар, так называется эта продвинутая техника Второй Первоосновы, Верхней линии. Я сдержал силу, но не скорость. Слишком сложный прием. В среде мастеров-традиционалистов считают, что скорость Императорского удара показывает твое мастерство. Чем быстрее, тем больше ты заслуживаешь носить звание мастера, - сказал Мурс.
        - Вот как. Вы сказали, что сдержали силу? Насколько сильно? Я думал, вы просто ударили по воздуху, почти не приложив усилий.
        - В десять раз. Обернись, ученик.
        Когда Ливий посмотрел себе через плечо, то увидел нечто невообразимое. В стене позади него была большая вмятина где-то два на два метра.
        Такой урон на расстоянии впечатлял. Но еще больше удивляло то, что сам Ливий никак не пострадал. Императорский удар был воистину техникой, достойной носить свое имя.
        - Что насчет движений яри? - спросил Мурс.
        - Думаю, понял, хотя повторить будет сложно, - честно ответил Ливий.
        - Понял? Покажи, раз понял.
        Мастер отлично знал, насколько хорошо Ливий обучается. Но он не верил, что можно запомнить Императорский удар после двух демонстраций.
        «Просто повторить, да? Движения яри сложные, но их можно разбить на простые элементы. С движениями мышц будет даже легче. Справлюсь, куда я денусь».
        Удар был самым сложным в жизни Ливия. Конечно, до Гекты ему было далеко, но этот прием из сна Волк даже не надеялся исполнить. А Императорский удар - вполне.
        Все происходило так медленно, что Ливию даже не верилось. Это был не прием, а какая-то шутка. Слишком много сложных элементов, которые заставляли тратить прорву времени. Но Ливий был настойчив.
        - Ха!
        Императорский удар пришелся по воздуху. Ударная волна была такой, что неплохо тряхнуло стену напротив. Атака Ливия оказалась сильной, вот только настоящий мастер, как Мурс, мог сделать то же самое без единого звука.
        А еще было одно «но».
        - Двадцать одна минута сорок секунд. Хороший результат. У меня первый Императорский удар занял двадцать семь минут, можешь гордиться, - сказал Мурс. На секунду Ливий даже подумал, что мастер над ним издевается, но понял, что это не так. Как оказалось, двадцать две минуты и правда были хорошим результатом.
        - Как я вообще смогу это использовать? - спросил Ливий. Он вообще не понимал, зачем это выучил, удар оказался абсолютно бесполезным.
        - Знаешь, обычно этому приему долго учатся. Ты просто исключение из правил. Скорость Императорского удара зависит от многих факторов. Качество Второй Первоосновы, например. Отработка самого Императорского удара. Наконец, личные физические и умственные характеристики. Нельзя и про контроль яри забывать. Императорский удар не просто так выбрали мерилом силы традиционные мастера, - ответил Мурс, пожимая плечами. - Ну что, показать тебе все остальное?
        Ливий кивнул, а мастер продолжил. Он вновь вышел в центр зала, чтобы сделать ужасающе быстрый удар ногой. Атака получилось почти вертикальной, воображаемый противник должен был получить точно в подбородок.
        - Я почти ничего не увидел, - сознался Ливий.
        - В этом суть приема, ученик. Он быстрый. Императорский удар - чистая мощь, само ее сосредоточение. Орлиный выпад - скорость в чистом виде. К слову, показал я тебе только половину.
        Мурс легко подпрыгнул, оказавшись под потолком. А потом рухнул вниз. Удар ногой пробил пол, оставив яму глубиной в метр.
        - Точечность удара и его скорость - в этом принципы Орлиного выпада, - сказал Мурс, доставая ногу. - Как видишь, яма глубокая, но не широкая.
        - Да, я понял. Но опять ничего не разобрал.
        - Сейчас покажу медленно, ученик.
        Обе атаки Мурс выполнил неспешно. Он почти не прилагал силы, а скорость упала раз в тридцать. Ливий внимательно наблюдал за мастером, чтобы в конце кивнуть.
        - Запомнил? Отработаешь сам. Я бы сказал, что Орлиный выпад - самая легкая часть из особых приемов Четырех Первооснов, - сказал Мурс. - Пора переходить к Течению.
        - Техника передвижения? - спросил Ливий.
        - Хо, догадался.
        Техника передвижения - прием, с помощью которого ты маневрируешь в бою. А Четвертая Первооснова, Течение, как раз опиралась на маневры. Сложить одно с другим было легче простого.
        Мурс сделал несколько шагов. Они были лишь немногим медленней Орлиного выпада. Единственное, что смог понять Ливий - шагов восемь.
        - Теперь покажу медленно.
        Концентрация Ливия на ногах мастера достигла предела. В этот раз Волк смог разглядеть движения и запомнить их.
        - Шаги Предков. Думаю, ты уже встречал техники передвижения, - сказал Мурс.
        - Да, когда «Единство» напало, - подтвердил Ливий.
        - Тогда объяснить будет проще. Техники передвижения - это последовательность. Чаще всего. Три движения, четыре, пять, восемь, десять - шагов может быть сколько угодно. Ты двигаешься в определенном порядке, чтобы ловко маневрировать в бою.
        Мурс решил показать на примере. Одно движение - и он переместился вперед на несколько шагов. Второе движение - и такое же перемещение в сторону. Третье движение вернуло Мурса на начальную позицию.
        - Три Теневых Шага. Не совру, если скажу, что это самая популярная техника передвижения в мире боевых искусств. Я сотни раз сталкивался с Тремя Теневыми Шагами в бою, ученик Ливий. Столкнешься и ты. Двигался медленно, так что ты мог разглядеть. Что скажешь?
        - Все три шага разные, - сказал Ливий. - И, думаю, направление можно менять?
        - Да, да. Шаги идут в определенной последовательности, а вот направление можно выбрать, - подтвердил Мурс. - А вот Шаги Предков - совсем другая техника. Она не вписывается в общий канон. Если говорить грубо, то это не техника передвижения из восьми шагов. Это восемь отдельных шагов, которые ты используешь в нужном тебе порядке. А еще можно закончить комбинацию на любом шаге, даже на первом. Что скажешь?
        - Универсально, - произнес Ливий первое слово, что пришло ему в голову. - Покажете?
        Глава 8. Претенденты
        До чемпионата оставались две недели. Ливий тренировался изо всех сил, шаг за шагом совершенствуя все, что постиг от мастеров.
        «Пять».
        Все пять органов чувств работали на максимуме. Ливий научился выходить на такой уровень благодаря переходной медитации. Вот только это не был Покров тишины, о котором рассказывал Кастрид. Пятую Первооснову еще предстояло постичь.
        - Кастрид сказал мне, что дал всю нужную информацию. Хм.
        Ливий быстро прокрутил все диалоги с мастером в своей голове. И нашел необходимый кусочек.
        «Сконцентрироваться на каком-то объекте - хорошее решение, чтобы сдвинуться с мертвой точки», - вспомнил Ливий слова Кастрида.
        - Значит, концентрация на объекте - временная мера. Нужно думать шире. Контроль сразу нескольких объектов? Вряд ли Кастрид намекал на это. Скорее всего, Покров тишины должен затрагивать целую область.
        В этом была своя логика. Название Первоосновы сразу становилось оправданным.
        - Стоит попробовать.
        С осязанием все было просто. Ливий мог чувствовать любые объекты в радиусе десяти метров от себя благодаря потокам воздуха.
        - Добавим вкус.
        Вкусовые рецепторы и раньше работали на область, ведь Ливий ощущал языком все, что приносили потоки ветра. Теперь стало даже легче. Раньше нужно было отфильтровывать информацию, искать вкус какого-то объекта, сейчас - просто осознать то, что принес тебе ветер.
        - Слух.
        Неосознанно Ливий снижал область, которую мог контролировать. Сейчас это был круг с диаметром пятнадцать метров. Ливий ощущал потоки воздуха и слышал все внутри круга.
        - Обоняние.
        К ощущениям добавились запахи. Круг вновь сократился, вжавшись в десять метров.
        - Зрение.
        Ливий открыл глаза. Он не мог видеть весь круг, только сектор перед своими глазами, но остальные органы чувств страховали его, анализируя слепые зоны.
        «Работает!».
        Круг стал еще меньше, теперь диаметр был всего метров семь. Какой толк от зрения на такой дистанции? Ну, Ливий видел даже самые маленькие объекты, а еще сильно возросла внимательность парня. Теперь он отлично понимал всю мощь Пятой Первоосновы.
        - Я контролирую весь круг. Не важно, с какой стороны на меня нападут, я получу достаточно информации, чтобы отразить атаку.
        Когда Ливий пришел с этим к Кастриду, то мастер не смог сдержать своей радости.
        - У вас получилось, ученик Ливий! Я знал, что вы сможете это, но не думал, что за такой короткий срок. Приятно работать с таким учеником, очень приятно. Итак, каков радиус Покрова тишины?
        - Три с половиной метра. Вчера немного позанимался и вроде расширился сантиметров на пять, - сказал Ливий.
        - Замечательно! Даже полтора метра - неплохой результат, но три с половиной - очень, очень хорошо, ученик Ливий.
        - Мастер Кастрид. У Четырех Первооснов есть особые приемы. Это касается Пятой Первоосновы?
        - Разумеется, ученик Ливий. Вот только вам еще рано такому учиться, поверьте мне. Когда Покров Тишины достигнет нужного уровня, вы сами поймете, как воспользоваться особым приемом.
        - Вот как. Спасибо, мастер, это действительно мощная техника. Зайду к вам завтра, - сказал Ливий и хотел было направиться к Мурсу, но Кастрид остановил его:
        - Подождите.
        - Что такое, мастер?
        - Есть еще кое-что, чему я хочу обучить. У вас было мало времени, чтобы подготовиться к чемпионату, ученик Ливий. Первоосновы очень важны, их эффективность - велика. Мастер Мурс рассказал о четырех Первоосновах, я - о Пятой. Но есть еще одна, та, которую ученики почти никогда толком не осваивают, - сказал Кастрид.
        - Шестая Первооснова? - удивился Ливий.
        - Нет. Нулевая.
        - Что? Есть нулевая?
        - Да. Я не просто так сказал, что большинство упускают эту Первооснову, оно и не удивительно. Нулевая Первооснова, Штиль - это учение о том, как закончить бой до его начала, - сказал Кастрид, делая пространный жест рукой.
        - Мгновенные убийства? Внезапные атаки? - высказал догадки Ливий.
        - Нет, вы не так меня поняли, ученик. Штиль нужен для того, чтобы бой даже не начался. Можно назвать это ненасильственным путем, - объяснил мастер. - Думаю, теперь понятно, почему ученики обычно пренебрегают этой Первоосновой.
        Все было очевидно. Ученики школ боевых искусств гнались за силой. Кто-то полагался на чистую мощь своего тела или на мастерство владения оружием. Кто-то прибегал к ухищрениям, например, к ядам. Но вот ненасильственный путь…Такое было под стать монахам, а не идущим по пути боевых искусств.
        - Я буду рад обучиться этому. Но я не думаю, что Нулевая Первооснова поможет мне, - честно сказал Ливий.
        - Само собой, на чемпионате от нее будет мало толку. Там соберутся ученики, которые не за что не откажутся от боя. Но вы, ученик Ливий, прекрасно адаптируете знания под себя. И Нулевой Первооснове вам стоит обучиться, потому что найдете ей применение.
        Кастрид вышел на середину комнаты, жестом показав Ливию стать напротив.
        - Штиль - это целое учение. У него есть множество методов. Самый простой - это разговор. Человека всего можно осадить и заставить передумать обычными словами. Нужно понимать, что человек хочет услышать, а потом ловко воспользоваться этим.
        - Понимаю, я слышал об этом, - сказал Ливий. О таких методиках он не раз читал, но никогда не погружался в тему слишком глубоко.
        - Обо всех тонкостях я успею вам рассказать, но пока продемонстрирую другие методы, - сказал Кастрид.
        Как бы невзначай он положил руку на край стола. Дерево затрещало, оставляя глубокую рытвину от пальцев мужчины.
        - Если вы покажете противнику еще до боя, что с вами лучше не связываться - бой не произойдет. Враг может быть таким же сильным, как и вы, а может, даже сильнее, но если он поймет, что бой будет для него не легкой прогулкой по парку, то дважды подумает, надо оно ему или нет.
        Ливий кивнул. Это было логично, подобным приемом пользовались не только идущие по пути боевых искусств, но и обычные люди.
        - Третий способ немного похож на первый. Я хочу, чтобы вы захотели меня убить, ученик Ливий, - сказал Кастрид.
        - Что вы такое говорите? Я не хочу вас убивать, - удивился Ливий.
        - И все-таки. Сосредоточьтесь. Представьте, что я ваш враг. Можете представить на моем месте кого-то другого, ученик Ливий. Мне нужна ваша ярость.
        «И кого же мне представь?».
        Вариантов было много. Но вот настоящую ярость в душе Ливия могли вызвать только воспоминания о прошлом. Горящий бордель, лица убийц его матери. Гнев не заставил себя ждать. Он был контролируемым, но Ливий все равно сделал шаг в сторону Кастрида с четким желанием убить.
        И в этот момент на парня будто вылили ведро ледяной воды. Ярость испарилась, он не мог больше сделать ни шагу. Под взглядом мастера весь боевой дух пропал, а ноги стали дрожать. Тело будто налилось свинцом, и Ливий невольно сделал шаг назад.
        - Давление яри, - пояснил Кастрид. - Вы можете научиться использовать этот прием, ученик Ливий, но сработает он только против обычного человека. Слишком мало у вас внутренней энергии для чего-то большего.
        - Как мне это сделать, мастер?
        - Достаточно просто выпустить ярь наружу, заставив ее давить на противника. Вот и все. Траты внутренней энергии будут огромными на вашем этапе, да и пока вам стоит сосредоточиться на двух других способах.
        - А есть еще методики?
        - Разумеется, ученик Ливий. Штиль - это целый комплекс, целое учение. Каждый добавляет туда что-то свое. Например, могу продемонстрировать кое-что. Я хочу, чтобы вы снова испытали ко мне ярость, ученик Ливий.
        Все прошло по старой схеме. В этот раз Кастрид не пытался заглушить злость парня ярью, вместо этого он смотрел в глаза Ливия, который был готов убить мастера.
        - А?
        Очнулся Ливий сидя на полу у стены. Он поднял голову и обнаружил Кастрида, смотрящего на дерево за окном.
        - Что это было?
        - Гипноз. Я заставил вас уснуть, Ливий. Неплохой прием, не правда ли? - сказал с улыбкой мастер.
        - Не то слово. И сколько я проспал?
        - Пять минут. У вас сильный разум, Ливий, поэтому так мало. На каждого гипноз действует по-разному. Штиль - это искусство настоящего мастера, ученик. Применить силу - это просто, найти мирное решение проблемы гораздо сложнее. Вы должны научиться этому, если хотите в будущем войти в круг мастеров. Знаете, не каждый может вызвать в себе такую ярость, как это сделали вы. Это значит, что у вас много ужасных воспоминаний из прошлого. Удивляет не это, а то, что вы можете контролировать свою злость. Буду честен - я применил на вас маленький трюк, который усилил вашу жажду крови. Обычный ученик Школы Дракона мог бы даже напасть на меня, но вы смогли держать свою ярость в узде. Достойно уважения на вашем этапе.
        - Спасибо, мастер, - сказал Ливий с поклоном.
        Кастрид дал ему ценный урок. Если нужно было пойти на убийство, Ливий был готов это сделать. Но в то же время он считал, что стоит избегать ненужных жертв, если есть такая возможность. И с каждым днем это чувство крепло в нем, как крепла решительность при убийстве врагов.
        - Жаль, что времени почти не осталось, - с сожалением сказал Ливий.
        Слишком много осталось целей, которые он не выполнил. Хотелось подстроить под себя все Оздоровительные движения, например. Тело, правда, находилось в идеальном состоянии, но без родника в Божественной медитации этого было бы не достичь.
        «Надо будет тренироваться в дороге, - подумал Ливий. - Две недели точно ехать будем».
        Радиус Покрова тишины увеличился до четырех метров. Дистанция не была главной целью Ливия, парня больше интересовала скорость выполнения техники. Чтобы использовать Покров тишины сейчас, Ливию приходилось тратить семь минут. Такой себе результат для боевой техники.
        Два раза в день Ливий выполнял Императорский удар. Теперь на него уходило на сорок секунд меньше - ровно двадцать одна минута. Техника все еще была максимально далека от слова «эффективность». Про слово «скорость» Ливий старался не заикаться.
        Орлиный выпад получался сносно. Техника требовала хорошего мастерства в Нижней линии, Третьей Первооснове, а Ливий чувствовал, что этого ему как раз не хватает. А еще банально скорости.
        Вот на Шагах Предков Ливий сконцентрировал большую часть своих сил. С атакой и защитой у парня все складывалось более-менее, а вот подходящей техники передвижения не было. Незримый бег стоило оставить в прошлом. Эта базовая техника движения была с Ливием многие годы, но пора было оставить ее ради прогресса. Шаги Предков подходили лучше всего.
        - А еще у меня есть Пять Призрачных Смещений, которые я скопировал у Версутура, и Три Теневых Шага, скопированных у мастера Мурса. Целых три техники передвижения, и ни одной отработанной нормально. Ладно, время еще есть. Добираться будем, да и перерывы между боями должны быть приличными.
        Последние занятия Кастрида и Мурса прошли как-то буднично. Мастера проверили то, чем научился Ливий, каждый удовлетворительно кивнул. За три месяца ученик сделал очень многое, во всем Сильнаре таких способных учащихся было не больше двадцати. Темпы развития Ливия могли впечатлить любого.
        - Не забудь зайти в арсенал, - сказал Мурс напоследок. - Тебе же нужно поехать на бой подготовленным.
        - Хорошо. Спасибо, мастер.
        - Не прощаемся. Я буду вашим куратором на чемпионате, ученик Ливий. Хочу посмотреть на успехи группы лично, - сказал Мурс.
        Ливий несколько секунд не решался задать вопрос, но все же спросил:
        - А вы этого хотите? Я думал, вы стремитесь отправиться на войну с «Единством» как можно раньше.
        - Это так, - сказал Мурс, слегка вздохнув. - Я правда хочу убить как можно больше этих тварей. Мой друг погиб тогда, подобное тяжело простить, даже когда ты вошел в круг мастеров. Но у Сильнара не оказалось под рукой подходящих вариантов на роль Куратора. К тому же, у меня есть свои интересы в Централе. Если ученики не разочаруют в этом году, то я даже буду доволен этим небольшим путешествием.
        - Вот оно как.
        В арсенале работала одна лишь Фарадея. Она встретила Ливия приветливой улыбкой: парень успел разговориться с арсенальщицей за три месяца.
        - Меня послал мастер Мурс, сказал, что мне нужно быть подготовленным.
        - Да, знаю. Для начала - эти таблетки. Восстановительное средство № 6, разработка Сильнара. Вылечит внутренние повреждения от тренировок, скорректирует мускулатуру, - сказала Фарадея, протягивая открытую шкатулку с тремя таблетками темно-зеленого цвета.
        - Спасибо!
        Спецсредства Сильнара. Слышал о них Ливий немало, но вот получить в свои руки - это совсем другое. Спецсредства делали ученики Желтого Флага - уже это поднимало их стоимость до гигантских чисел. Такие препараты с руками оторвали бы за стенами Сильнара, поэтому Ливий взял шкатулку с некоторым благоговением. Подарок был очень дорогим.
        - Что еще нужно? Оружие, снаряжение? - спросила Фарадея.
        - Оружие, да. Один восточный посох и один бас, - сказал Ливий.
        - Подожди, сейчас принесу.
        Восточный посох - сбалансированное оружие. Обычно его изготовляют из дерева, иногда полностью покрывают каким-то металлом. Бас же сильно отличается от восточного посоха. Он покрыт металлом на треть с каждой стороны, причем дерево рассверливают, чтобы залить туда свинец. Ударная мощь оружия сильно возрастает, но контролировать бас намного сложнее, чем восточный посох.
        - Вот. Что возьмешь?
        Фарадея дала неплохой выбор. Басов было два. Восточных посохов - целых пять. Немного подумав, Ливий выбрал самый тяжелый бас. С восточными посохами было сложнее, сначала парень округлил выбор до двух вариантов, а потом остановился на экземпляре из Дерева Мертвеца.
        - Хороший вариант. Управишься? - спросила Фарадея.
        - Постараюсь, - пожал плечами Ливий.
        Дерево Мертвеца - очень прочный материал, при этом вес остается небольшим. Главный минус Дерева Мертвеца - в том, что оно постоянно поглощает внутреннюю энергию владельца. Но атаки с использованием яри гораздо сильнее - проводимость этого материала зашкаливает.
        «Палка о двух концах», - подумал Ливий и улыбнулся из-за такого каламбура в своей голове.
        - Что-то не так? - спросила Фарадея, видя улыбку Ливия.
        - Нет-нет, все отлично.
        - Хорошо. Еще что-то? Доспехи?
        - Нет, у меня свои есть, - сказал Ливий и постучал себя кулаком по груди. Мамонтовые утяжелители всегда были при нем, пусть и не доспехи, но от хорошего удара могли спасти.
        - Кстати, какие ограничения на этом чемпионате?
        - Если ничего не поменяли, то почти никаких. Нельзя использовать артефактное оружие или доспехи того же уровня. Заготовленные заклинания и сложные механизмы тоже под запретом. Во всем остальном - полное раздолье, - сказала Фарадея.
        - Да? Дайте еще ножей метательных, штук двадцать, чтобы про запас были. И что с алхимией в бою?
        - Если правила не поменялись, то запрещена. Можно использовать перед боем, но не во время него, - пояснила Фарадея, протягивая метательные ножи.
        Остаток дня Ливий посвятил тренировкам. Сначала он повторил все, что освоил за эти дни, потом выполнил Внутренние Оздоровительные Движения. Каждый день Ливий выполнял Оздоровительные Движения, а вот к Внутренним прибегал редко.
        - Давно я посох в руках не держал.
        С тех пор, как Ливий вернулся с задания три месяца назад, он не тренировался с посохом. Разумеется, Волк не забыл техники и приемы, но на всякий случай повторил все, что знал. После восточного посоха Ливий взял в руки бас - это оружие он не использовал со Школы Свирепости, тяжесть посоха Централа казалась очень непривычной.
        Мощь баса впечатляла. С силой Ливия и его ярью удары получались сокрушительными. Даже каменная кладка не была для парня проблемой, а он просто бил без каких-либо техник.
        - Надо по всему пройтись.
        Ножи летели куда надо. Ливий их часто использовал на заданиях, причем метать приходилось разное оружие. Например, в заказах на устранение кидать качественные сильнарские ножи не стоило - привлекло бы слишком много внимания. А вот кинуть обычный столовый нож, выставив убийство как бытовую ссору - лучше не придумаешь. При желании Ливий мог запустить даже отломанную с дерева щепку. И по смертоносности она не уступила бы кинжалу.
        После ножей настал черед нунчак. В арсенале Ливий не стал брать это оружие, потому что его собственное устраивало парня полностью. Пепельное пламя - металл, который со временем сам восстанавливает форму. Вмятины и повреждения затягивались сами, что очень нравилось Ливию. А еще нунчаки хорошо проводили ярь. Твердость оружия тоже была на высоте. В общем, вряд ли Сильнар дал бы что-то лучше. Бесплатно, понятное дело. В школе Сильнейшего хватало высококлассного оружия, на фоне которого нунчаки Ливия были детской игрушкой.
        Отправление назначили на полдень, а вот встретиться со своими товарищами по чемпионату Ливию посоветовали утром. У ворот Школы Дракона уже стояли повозки, которые проверялись целой толпой обслуживающего персонала. Там же Ливий увидел мастера Мурса и четырех учеников.
        Двоих Ливий знал.
        Разумеется, в пятерку лучших учеников Школы Дракона вошла Ялум. Лягушка не изменяла своему вкусу: волосы были выкрашены в зеленый, как и некоторые элементы одежды. Ялум смотрела на Ливия, широко улыбаясь. Он не знал, что творится в голове девушки, но догадывался, что улыбается она не только из-за встречи. Ялум теперь была уверена, что чемпионат будет "интересным".
        А вот еще одно лицо Ливий увидеть не ожидал. Рыжие волосы, рыжая же щетина, мутный взгляд - этого человека Волк знал не понаслышке.
        Это был Диаз.
        Когда-то давно, еще в Школе Свирепости, Ливий сразился за звание лучшего ученика. Пришлось одолеть многих противников, а на вершине его ждал Диаз - боец потрясающей силы. Ливий смог победить его с большим трудом, поломав противнику кучу костей. Поэтому такой встрече Волк не обрадовался: Диаз мог затаить на него обиду, и было за что.
        - Вижу, некоторые из вас знакомы, - сказал Мурс, видя взгляды учеников. - Это хорошо.
        "Как бы не так", - подумал Ливий, а вслух сказал:
        - Приветствую.
        - Тот слабак, которого выбрали пятым? Не думаю, что от него будет толк с его-то рангом.
        Огромный, накачанный парень возвышался над остальными учениками минимум на голову. Короткие красные волосы были аккуратно подстрижены, а стандартная форма Школы Дракона приведена в порядок. Ученик выглядел образцово, к тому же, красные волосы и красные элементы одежды сочетались. Этот здоровяк был настоящим лицом Школы Дракона. И Ливий ему явно не понравился.
        - Согласна, - сказала девушка с заплетенными в косу волосами, которая стояла рядом со здоровяком. - Стоило взять кого-то из нашей группы.
        Ялум и Диаз посмотрели на этих учеников с легкими улыбками. Они отлично знали, на что способен Ливий. Ялум однажды уже видела восхождение своего парня: от ученика, не способного использовать ярь, Волк добрался до звания лучшего в Школе Потока. Диаз столкнулся примерно с тем же. Все началось с борьбы на руках, в которой Ливий победил хитростью. Диаз ответил тем, что победил всех друзей Волка, да и его самого тоже. Но Ливий не сдался и вскоре стал королем арены Школы Свирепости.
        - Меня зовут Торун, - все же представился здоровяк.
        - Меня Диора, - сказала девушка с косой. Торун, конечно, возмущался громче всех, но на его лице хотя бы не было того презрения, которое открыто выказывала Диора.
        - Меня зовут Ливий, некоторые знают меня как Волка.
        - Хм, никогда не слышал, - сказал Торун. - Если тебя так называет кучка друзей, не повод тыкать во всех своими прозвищами.
        «А ты тот еще мудак», - подумал Ливий, мысленно смещая здоровяка по шкале неприятности к Диоре.
        - Отправление в полдень, - сказал Мурс. - Возьмите с собой снаряжение и оружие. Припасы обеспечит Сильнар. Можете расходиться.
        Мастер ушел первым. Вслед за ним - Торун и Диора, а там решил удалиться и Диаз. Так Ливий остался наедине с Лягушкой.
        - Я знала, что ты попадешь в пятерку, - сказала Ялум с улыбкой.
        - И тебе привет.
        - Мы встретились, Волк. Ты мог прийти и раньше. Наверное, хотел поразить меня, а то, что я сильнее, напрягает тебя?
        «Ах ты зараза, все ты знаешь», - подумал Ливий, а вслух сказал:
        - Еще посмотрим, кто из нас сильнее.
        - Да. Я скучала, Волк.
        - И я, Лягушка.
        Ялум всегда была такой. Ее действия - странные, ее поведение - необычное. Никогда нельзя знать, что в голове у этой девушки.
        Но Ялум всегда была честной. И когда девушка проявляла чувства в свойственной ей странной манере, это поражало что-то в глубине души Ливия.
        Он не стал сдерживать себя и обнял Ялум. Девушка ответила ему тем же, объятия быстро перешли в поцелуй, и только через пару минут Лягушка и Волк отпустили друг друга.
        - Ты все такой же интересный.
        - Кто бы говорил, - слегка смутился Ливий. - Подождешь немного?
        - Сколько угодно, - ответила Ялум.
        Парню хотелось показать, чего он стоит. Ялум это прекрасно понимала, она знала, что Ливий не чувствует себя равным ей. Поэтому всегда была готова подождать, дать парню время.
        Ливий и не догадывался, что для Ялум все это было не важно: ни его статус, ни его сила. Он уже давно стал для девушки самым интересным.
        Глава 9. Ночь в "Бригантине"
        «Чудо магомеханики», - подумал Ливий, когда повозки выехали из Мастаграда и набрали скорость.
        Во-первых, никаких животин не было - повозки ехали сами. Их запитывали внутренней энергией, колеса крутились. Всего четыре повозки - одну вел Мурс, еще одну - его помощник по имени Мируол, оставшиеся две - кузнец и лекарь, уровень которых был почти мастерским. Конечно, трое последних мастеров уступали Мурсу, но все равно оставались сильными бойцами. Достаточно сильными, чтобы без перерыва использовать ярь для ускорения повозки.
        Во-вторых, скорость была большой. Повозки неслись так быстро, что Ливию оставлялось только удивляться. Вначале он думал, что путешествие окажется неоправданно долгим и лучше будет добежать на своих двоих. Теперь понимал, что не так уж и долго получится, а свободное время лучше потратить на тренировки.
        В-третьих, повозку совсем не трясло. Путешествие было комфортным, такого не ожидаешь даже от первоклассной кареты. Это была еще одна причина, по которой Ливий уже давно передвигается пешком: вечная тряска раздражала парня. Повозки Сильнара стали исключением.
        Так как карет было четыре, то, разумеется, ученики не ехали по одному. С начала путешествия Ливий сидел вместе с Ялум. Повозка была достаточно большой, чтобы с комфортом разместиться в салоне, в то время как ведущий карету сильнарец сидел в отделении для водителя.
        - Что о попутчиках скажешь? - спросил Ливий у Ялум.
        - Ну, с Диазом ты уже знаком, - ответила Лягушка с улыбкой.
        - Да ну тебя. Остальные двое?
        - Мм. Торуна называют Скалой. Почти неинтересный, слишком правильный. Но сильный. Диору зовут Косой смерти. Забавное имя, да?
        - Есть такое. За смертоносность?
        - За косу. В бою она крепит лезвие на свою косу, чтобы делать неожиданные атаки. Интересно, правда?
        - Да, есть такое, - ответил нерешительно Ливий. Использовать волосы в качестве оружия ему даже не приходило в голову.
        «Ну и компания собралась, - подумал Ливий. - Один лучше другого».
        Когда повозки отдалились от города, то еще больше увеличили скорость. Лошадь в галопе неслась примерно так же. Иногда кареты сбавляли скорость, чтобы разминуться с торговцами или обогнать их, а потом вновь увеличивали темп.
        - А где именно будет чемпионат? - спросил Ливий спустя десять минут. Все это время Ялум просто смотрела в окно и улыбалась.
        - Удивлена, что ты этого не выяснил, Волк. Город Штейн, конечно же, - ответила девушка.
        «Значит, не поменяли», - подумал Ливий.
        На самом деле, он успел выяснить кучу информации из книг и лекций Кастрида. Иногда место проведения чемпионата меняли, но в этом году не стали изменять традициям. Город Штейн располагался в преддверии одной из старейших школ боевых искусств Централа - Школы Сизого Камня. Эта древняя обитель идущих по пути боевых искусств брала на себя большую часть расходов. Такова была цена статуса. Впрочем, Ливий сомневался, что Школа Сизого Камня испытывает какие-то трудности с этим: денег у этой организации было хоть отбавляй.
        - Сменяемся! - услышал Волк голос мастера Мурса.
        Ученики Сильнара были боевыми единицами этой школы. Главный в колонне скомандовал смену порядков, значит, нужно выполнять. Ялум распахнула дверь кареты, чтобы оказаться на ее крыше и прыгнуть вперед, на следующую повозку.
        Ливий остался сидеть в одиночестве. Прошло двадцать минут, вновь поступила команда. Волк прямо на ходу вышел из повозки, чтобы отправиться на разведку.
        Никогда не стоит терять бдительность. Теперь Сильнар придерживался этого принципа очень строго.
        Ливий бежал немного в стороне. Он держался на равном удалении от кареты и леса, который был где-то в двух сотнях метрах от дороги. Пару раз Ливий сбегал до деревьев: просто чтобы лишний раз убедиться, что там никого нет.
        Такую предосторожность нужно было соблюдать, пока вокруг были леса. Как только карета оказалась в степной зоне, следить за обстановкой вокруг стало намного проще.
        В повозке Ливий обнаружил Диаза, который сидел возле подпитывающего устройства. Лекарь Сильнара доверил двум ученикам вести карету. Одним стал Диаз, другим - Ливий.
        Ярь уходила быстро. По прикидкам Ливия, сам он мог подпитывать устройство кареты где-то минут двадцать. С Диазом, разумеется, дольше. Десять минут парни ехали в тишине, наблюдая за дорогой и окрестностями. Смотреть толком было не на что: иногда кареты обгоняли торговцев, которые с выпученными глазами смотрели на чудо техники. Временами Ливий видел на горизонте отряды каких-то всадников. Это могли быть бандиты, контрабандисты, местные охотники за головами, да и вообще кто угодно из тех людей, которые не пользуются общими дорогами.
        - Что думаешь? - неожиданно спросил Диаз.
        - О чем? - опешил от вопроса Ливий.
        - Об остальных. Я не сталкивался до этого с Диорой и Торуном.
        Непринужденного разговора с Диазом Ливий никак не мог ожидать. Но, само собой, поддержал его.
        - Не знаю. Ученики как ученики, странные только, как и все здесь.
        - Думаешь? - спросил Диаз и зевнул, прикрывая рукой рот. Мутный взгляд был направлен прямо Ливию в глаза.
        - Кто знает, - пожал плечами Волк.
        Вновь воцарилось молчание. Прервал его снова Диаз.
        - Никаких проблем, Волк. Ты победил меня честно. Через два месяца я был в порядке, а ты лежал в коме. Даже если бы был обижен на тебя, уже бы сполна насладился твоей неудачей.
        - Спасибо, ничего не скажешь.
        - Когда двое бойцов дерутся на пределе своих возможностей, они начинают хорошо понимать друг друга. Я в это верю.
        Ливий пожал плечами в ответ. Звучало очень странно, но у каждого свои убеждения.
        - Поэтому знаю, чего от тебя ожидать. И от твоей зеленой подруги. Может, даже от Торуна, но девка с косой мне не нравится.
        Ливий вновь пожал плечами.
        - Мне они оба не нравятся, но сам знаешь по каким причинам, - сказал он.
        - Не самые вежливые ребята.
        За следующий час оба парня не проронили ни слова. Наступила смена порядка и Ливий отправился в салон кареты, а Диаз - на разведку.
        - Покров тишины? - спросил Мируол, помощник мастера Мурса, который сидел рядом и подпитывал магомеханическое устройство кареты. Его уровень по системе Централа был Столпом - то есть, Мируол находился на шестой ступени. До заветного Мастера ему оставался всего один шаг, поэтому силу этого сильнарца нельзя было недооценивать.
        Ливий коротко кивнул в ответ, стараясь не потерять концентрацию. Все пять органов чувств были на пределе. Круг немного расширился, медленно приближаюсь к радиусу в четыре с половиной метра. Активация Покрова тишины теперь занимала меньше времени: всего пять минут. Далеко до боевой техники, но уже не семь.
        Каждый ученик тренировался по-своему. Повозки были в пути уже третий день, они ни разу не остановились, быстро следуя к своему пункту назначения. Все благодаря тому, что в каретах ехали идущие по пути боевых искусств. Повозки двигались сами, отдых не был нужен ни тягловым животным, ни пассажирам. Ливий не спал все три дня, но не испытывал никаких трудностей с этим. Это касалось каждого. И если ученики начинали испытывать усталость через несколько дней, то такой мастер, как Кастрид, мог обходиться без сна и отдыха неделями.
        Кто-то из учеников спрыгивал с повозки, чтобы сделать какие-нибудь упражнения и догнать отряд. Кто-то занимался прямо на ходу, в основном медитируя и развивая внутреннюю энергию. Ливий все три дня осваивал Покров тишины.
        Одну таблетку спецсредства Сильнара Волк выпил еще в самом начале путешествия. Приятное чувство излечения волной прокатилось по телу, даже самые незначительные травмы, которые Ливий не замечал, затянулись. Негативных последствий тренировок больше не было, физическая сила парня подскочила где-то на пятую часть. А вместе с этим и запасы яри, ведь внутренняя энергия была неразрывно связана с состоянием тела.
        Кареты остановились ближе к вечеру в одном из городов на пути к Штайну, Темном Броде. Здесь отряд из Сильнара собирался остаться до утра. Пусть ученики еще не устали, все же стоило отдохнуть. И принять душ, заодно поев не на ходу, а в приличном заведении.
        Сильнар арендовал комнату в лучшей таверне с названием «Бригантина». Внутри все напоминало корабль, антураж был выполнен в своеобразном морском стиле. Ливий однажды путешествовал на корабле, поэтому такой дизайн ему приглянулся. Становилось понятно, что владелец таверны не просто так придумал это все, а и сам был как-то связан с морем, уж больно точными были некоторые детали.
        - Добро пожаловать, дорогие гости. Рад вас приветствовать в своей «Бригантине».
        По одному взгляду на пожилого хозяина заведения становилось понятно - он моряк. Ливий повидал много морских волков, все же он жил в Мастаграде, портовом городе.
        - Ваши комнаты наверху, ужин скоро принесут, - сказал хозяин.
        Еда была отменной. Уровень не дотягивал до ресторана, но если говорить о кухнях таверн, эта однозначно была лучшей из тех, которые Ливий пробовал. За поглощением очередной партии жареных ребрышек в сливовом соусе он обратил внимание на деревянную улитку, приколоченную к соседней стене.
        - Хозяин, я плавал на корабле «Улитка», там был точно такой же знак. Это как-то связано с вашей таверной? - спросил Ливий.
        - «Улитка»? Хех, когда-то я построил этот корабль. Улисс все еще плавает на ней?
        - Да, несколько лет назад капитаном был именно он, - подтвердил Ливий.
        - Мой племянник. Подарил ему «Улитку» на тридцатилетие.
        Весь вечер Ливий разговаривал со старым капитаном. Истории о морских приключениях тянулись одна за другой, иногда свое слово вставлял Волк - он многое слышал в порте Мастаграда и во время путешествия на «Улитке». Как оказалось, главным героем многих историй моряков был хозяин «Бригантины». Старый морской волк скучал по своей стихии здесь, на суше.
        - Почему вы перестали плавать? - спросил его Ливий.
        - Ну, моя жена была против. Уезжаю на полгода, дома неделю, а потом опять в плаванье. Когда моя дочь не узнала меня после долгого рейса, я понял, что пора с этим кончать. Тогда я осел здесь, в Темном Броде.
        - И вам не хотелось вновь выйти в море?
        - Хотелось, конечно. Но свою семью я любил больше, чем море. Сначала думал, что останусь на суше, пока дочь не вырастет. Она уже давно уехала отсюда, у нее муж и трое детей, но моя «Бригантина» остается на приколе. Иногда плаваю по речке на лодке, рыбачу или просто пью. Не корабль, конечно, но тоже неплохо.
        - Думаю, ваша жена довольна таким выбором.
        - Да, она действительно была рада, когда я перестал выходить в море. Через три года Лиза умерла, оставив меня с маленькой дочерью. Воспитал как смог. С тех пор я здесь.
        Хозяин не выглядел грустным. Он искренне улыбался, вспоминания свою дочь и покойную жену. Может, с карьерой морского волка и было покончено, но хозяин не жалел об этом.
        - Он нашел себя в этой жизни, - сказал в полголоса Ливий, когда остался один.
        Волк вышел подышать свежим ночным воздухом с большой кружкой пива в руке. Алкоголь не действовал на него, просто парню нравился сам вкус пива. Медленно потягивая его, Ливий лениво размышлял о том, что услышал.
        «Стиль острова Рэтэ. Те движения, которые я скопировал со стен храма. Что-то в них определенно есть. Зря не поискал в библиотеке какую-нибудь информацию об этом, совсем из головы вылетело», - думал он. Воспоминания об «Улитке» напомнили и об острове Рэтэ, где Ливий застрял на месяц.
        Мысли невольно вернулись к хозяину «Бригантины». Ливий редко задумывался о своей жизни, но теперь он стал думать о том, к чему стремиться. После смерти убийц матери Ливию стало казаться, что у него больше нет цели. Оставалось только желание стать сильнее, желание стоять наравне со своими друзьями и возлюбленной, чтобы защитить их в случае опасности.
        Коррективы внесло «Единство». Противники полностью уничтожили Школу Трех Замков, в которой учились некоторые хорошие знакомые Ливия. К счастью, близкие друзья остались живы, хоть Махус и оказался на грани. Сам же Ливий почти погиб, выжить удалость только чудом. Тогда парень в полной мере осознал, что его сила слишком мала.
        Сильнар стал для Ливия семьей. Это было место, в которое он мог вернуться, место, в котором жили и становились сильнее его друзья. И после событий тех дней Ливий преисполнился тем же желанием, которое разгорелось в сердцах многих сильнарцев.
        Желанием поквитаться с «Единством».
        - Опять месть, - устало протянул Ливий. Скорее всего, «Единство» было замешано в уничтожении борделя «Синяя Роза». Почему так произошло, Ливий не знал. Но догадывался, что это связано с его прошлым. Ливию хотелось знать, кто он такой и как оказался в Мастаграде, но у него совсем не было зацепок и решений, кроме как поговорить с кем-то из «Единства».
        - Но чего же я хочу? - сказал Ливий, смотря на звезды.
        - Интересный ты, Волк.
        Приближение Ялум осталось незамеченным. То ли Лягушка прекрасно скрывала свое присутствие, то ли Ливий слишком сильно задумался.
        - Решила составить мне компанию? - спросил он, ставя пустую кружку на порог.
        - Я уже наелась, а без тебя там слишком неинтересно, - ответила Ялум с улыбкой.
        - Вот оно что. Все у тебя на интересностях строится.
        Ливий отвлекся от звезд и посмотрел на Ялум. В лунном свете девушка казалась еще красивее, чем обычно. Невольно Ливий сделал шаг в сторону Ялум, его рука легла девушке на талию, чтобы прижать Лягушку к себе.
        Так они стояли еще минут двадцать, пока ночной ветер не стал пробирать даже Волка. Если бы он усилил ток яри, то не почувствовал бы холод. Но в такую прекрасную ночь не хотелось делать что-то лишнее. Здесь, на природе, Ливию казалось, что он и Ялум - лишь маленькие частички чего-то большего. В любой момент Волк мог шагнуть обратно в «Бригантину», чтобы оказаться в мире людей. Но здесь был чужой мир, в котором Ливию великодушно разрешили остаться.
        - Пойдем наверх? - спросила Ялум.
        - Думаю, да, - ответил ей Ливий с улыбкой.
        Сильнар снял всю «Бригантину» на эту ночь. Таверна впечатляла своими размерами, но число комнат было ограничено семью, поэтому Ливий и Ялум разместились в одной.
        На улице Волку совсем не хотелось делать лишние телодвижения, но здесь он будто стал другим человеком. Объятия быстро переросли в долгий поцелуй, пара стягивала друг с друга одежду, медленно перемещаясь в сторону кровати.
        - Я ждала тебя, Волк, - сказала Ялум с улыбкой.
        - И я пришел.
        Единственное, на что оставалось надеяться Ливию, так это на порядочную толщину стен. Для парня это был всего лишь второй раз, но выкладывался он на полную. Тело идущего по пути боевых искусств необычайно выносливо, десять, пятнадцать минут, позы сменялись одна за другой, и на многие из них обычные люди были не способны.
        Только через полчаса Ливий смог добиться от Ялум коротких вздохов. Эмоциональная отрешенность Лягушки дала трещину, и еще через двадцать минут парню начало казаться, что вся «Бригантина» в курсе того, чем сейчас они занимаются.
        - Еще, Волк, - сказала Ялум и провела по щеке Ливия ладонью. Только что все подошло к своему финалу, но слова девушки спровоцировали Волка. Ярь заструилась по телу, быстро восстанавливая выносливость.
        Второй раунд, третий. Только через два часа пара устало улеглась на кровать. Они не спали несколько дней, даже Тело Драконида имело свои пределы.
        - Что это? - спросил Ливий, видя, как Ялум глотает какую-то таблетку из своего подсумка с алхимическими средствами.
        - Средство против беременности, - ответила Лягушка и снова завалилась на кровать.
        - М, понятно, - сказал Ливий, обнимая девушку и прижимая к себе. - Слушай, есть один вопрос.
        - О моем опыте до тебя? - спросила Ялум с улыбкой.
        - Да. Честно говоря, ты намного опытней меня. У меня был всего раз, но меня тогда опоили наркотиками и связали.
        - Ха-ха, интересный ты, Волк.
        Невольно Ливий посмотрел на свою девушку. Он не знал, слышал ли когда-нибудь до этого ее смех.
        - Я девушка, Волк. Некоторые задания намного проще выполнить, используя преимущества моего пола. Партнеров у меня хватало, но сегодня я в первый раз сделала это с тем, кого люблю, - Ялум повернулась к Ливию и поцеловала в щеку. - Не ревнуешь?
        - Еще чего, - сказал Волк.
        Дыхание девушки быстро стало ровным: она заснула.
        - И я люблю тебя, - сказал Ливий.
        Он смотрел в потолок и не мог заметить, как в этот момент улыбается от его слов Лягушка.
        Кареты медленно ехали по улицам Темного Брода, выезжая на торговую дорогу. Как только повозки сделали это, то тут же увеличили скорость.
        Ливий зевнул. Он хорошо выспался этой ночью, а проснулся только тогда, когда первые солнечные лучи стали пробиваться через потолочное окно. Ялум рядом уже не было, девушка успела встать и отправиться к отряду. Туда же через пять минут пошел и Ливий, встретив по пути хозяина «Бригантины».
        - Хорошо, что ты еще не уехал, парень, - сказал он Ливию. - Вот, держи. Хотел отдать тебе это перед отправлением.
        Хозяин «Бригантины» протянул Волку цепочку с небольшим металлическим якорем на ней. Ливий взял подарок и спросил:
        - Зачем?
        - Ну, этот якорек мне дорог. У меня таких было три. Один отдал племяннику, второй дочери. Третий решил вручить тебе. Бери, не суй обратно. Понимаю, что это все как-то странно, но вчерашний разговор с тобой здорово взбодрил меня. Снова почувствовал себя молодым, а это многого стоит. Так что бери. Надеюсь, ты еще заглянешь в мою «Бригантину».
        Оставалось просто взять подарок, поблагодарить хозяина и пойти к отряду, который уже был готов к отправлению.
        Сейчас Ливий сидел на самой первой повозке рядом с Мурсом. Мастер вел весь отряд, задавая темп, а Волк просто давал часть своей внутренней энергии для питания повозки. В этом не было особой необходимости, Мурс вливал собственную ярь, но если старший приказал, то оставалось только выполнять указания.
        - Можно было и потише, - сказал мастер, когда кареты оказались за пределами города.
        - Кхм, так получилось, - отвел глаза в сторону Ливий. Он и так отлично понимал, насколько громкой была эта ночь.
        - Не думал, что ты будешь знаком с кем-то из остальных учеников так хорошо, - сказал Мурс, особенно выделив слово «так». От этого неловкость Ливия возросла раз в пять.
        - Ялум моя девушка, - сказал он.
        - Уже понятно. А с Диазом что? Как я понял, вы тоже знакомы? Надеюсь, не так тесно, как с Ялум?
        - Нет, конечно! Мы были соперниками в Школе Свирепости. Я его в финальном поединке сильно, ну, повредил. Поэтому думал, что он будет не сильно рад нашей встрече.
        - Но ты уже понял, что Диаз не из тех, кто станет обижаться на такое?
        - Да, понял, мастер.
        Минут десять Ливий и Мурс ехали в полной тишине. По пути попадались караванщики, которые уже давно были на ногах. Торговцы должны вставать еще до первых лучей солнца, чтобы добиться успехов в своем деле.
        Ливий бросил взгляд на мастера, заметив что-то белое в волосах Мурса. Это была седая прядь. Мурс проследил за взглядом Ливия, положил свою ладонь на волосы и через секунды от седины не осталось и следа.
        «Ярь можно использовать и так?», - поразлися Волк, но оставил свое мнение при себе. Был вопрос, который он хотел задать Мурсу, однако никак не мог решиться.
        - Опасаешься, что нас услышат из салона кареты? - спросил мастер. - Можешь не волноваться. Если я захочу, то нашу речь не услышить никто. Даже если этот «никто» будет стоять в шаге от нас.
        - Хорошо. Мастер Мурс, вы хорошо знаете Диаза, как я понял. Остальных учеников из пятерки тоже?
        - Я обучал вас всех эти три месяца. Разумеется, мне нужно многое знать о своих учениках. Хочешь выяснить что-то о Торуне и Диоре?
        - Да, - признался Ливий.
        - Я видел, что ваши отношения далеки от идеала. Не очень хорошо видеть такое в группе учеников Сильнара, обычно все гораздо сплоченнее.
        - Все из-за «Единства»?
        - Можно сказать и так. Репутация Сильнара сильно упала из-за того нападения и смерти Сильнейшего. Этот чемпионат - ключевое событие, которое поможет нам восстановить позиции школы. Вглазах Торуна и Диоры ты - слабое звено. Слабак, который проиграет в первом или втором бою, снизив шансы на хорошие победные места для команды.
        - Вот оно что. Так сильно хотят победить?
        - Торуна можно назвать человеком чести. Своеобразной, но чести. Он пытается восстановить славу школы, потому что ему нельзя учиться в школе боевых искусств со слабой репутацией. Он - наследник известной семьи идущих. Если Сильнар не покажет достойных результатов на чемпионате, Торуну придется уйти в другую школу.
        - Вот оно что.
        Теперь многое становилось понятным. Торун все еще был мудаком, но его поведение хотя бы что-то оправдывало.
        - А что насчет Диоры?
        - Она сторонница Торуна. Может, хочет получить хорошее положение в его семье. Может, действительно имеет такие же взгляды. Хватит разговоров, ученик Ливий. Думаю, теперь ты знаешь достаточно. Смена порядка!
        Глава 10. Сущность гармонии
        - Три с половиной минуты, - довольно сказал Ливий.
        Именно столько теперь занимала активация Покрова тишины. Радоваться было чему, но в дороге Ливий тренировал не только Пятую Первооснову. Он выпрыгнул из кареты, чтобы задержаться ненадолго и сделать целый комплекс упражнений, важную роль в котором занимали Оздоровительные Движения.
        Подгонять эту технику развития тела под себя - долгое занятие. Ливий анализировал каждое движение, меняя его, а потом выпрыгивал из кареты, чтобы проверить все на практике. Даже с такой подготовкой получалось только через несколько десятков попыток.
        Но прогресс был. Ливий уже подогнал под себя Двадцать четыре Оздоровительных Движения, на чем пока остановился.
        - Ха!
        Семьдесят повторений - легкая задача. Восемьдесят - уже тяжелее. Пятнадцать минут назад Ливий выпил несколько таблеток, которые сейчас стимулировали тело. Только благодаря ним парень все еще выполнял Оздоровительные Движения.
        Чем сильнее твое тело, тем сложнее выполнять эти упражнения. Подгонка тоже усложняла задачу. Остановился Ливий на восемьдесят пятом повторении - это был его предел.
        Мимо пробежал Торун. Не заметить высокомерный взгляд красноволосого здоровяка было тяжело, впрочем, Ливию было на это плевать. Видимо, Торун спрыгнул с повозки какое-то время назад, а сейчас возвращался в отряд после тренировки.
        - Как-то мы расслабились, - сказал Ливий.
        В начале путешествия ученикам нельзя было отходить далеко от карет. Мурс постоянно менял построение, проводил разведку. Он и сейчас это делал, вот только ученики начинали задерживаться на тренировках дольше. Это не удивляло - кто мог быть в опасности? Они сами? Отряд Мурса? Звучало, как полнейшая глупость, поэтому своевольная Ялум и упертый Торун часто задерживались. Того же принципа придерживалась и Диора. Разве что Диаз никогда не отходил от повозок дольше, чем на пять минут. Он вообще предпочитал просто сидеть и медитировать, смотря на окружающий мир своим замутненным взглядом.
        Мимо пронеслась и Диора. Презрение в ее глазах ощущалось почти что физически. Еще бы: Ливий тренировал не Первоосновы, а Оздоровительные Движения, технику, которую ученики Сильнара узнают еще в Школе Камня.
        От Оздоровительных Движений в Школе Дракона отказалась примерно половина учащихся. Ведь они - не Ливий с его памятью и цепким разумом. Подгонка Оздоровительных Движений под себя - сложный процесс, а разработка новых Движений - и подавно. Поэтому ученики предпочитают заниматься комплексными тренировками, совсем забывая о такой универсальной технике.
        - Пора и мне возвращаться.
        Справив нужду, Ливий догнал отряд и залез в третью повозку. Там сидел Мируол - помощник Мурса на уровне Столпа.
        - Оздоровительные Движения? - спросил он у Ливия.
        - У вас острый взгляд.
        - Любой на моем уровне развития видит так же далеко.
        Учитывая, с какой скоростью ехали повозки, заметить, как именно тренируется Ливий, было сложно. Столп - уровень, который находится прямо перед Мастером. Вполне возможно, что Мируол видел на десять километров. Может, его предел и вовсе лежал у горизонта, где искривление планеты мешало видеть дальше.
        - С другими членами команды нелады? - спросил Мируол.
        Старший выглядел лет на двадцать пять, но ему могли быть все пятьдесят или даже шестьдесят. Ливий старался не думать, что перед ним его ровесник. Черты лица Мируола можно было назвать добрыми - сильнарец казался веселым и наивным парнем, способным стать своим в любой компании. Силу же выдавал только взгляд Мируола, который из обычного на долю секунды становился сфокусированным. В такие моменты помощник Мурса смотрел куда-то далеко, контролируя округу на многие километры.
        - Да, есть немного.
        - Этот чемпионат очень важен для Сильнара. Нам нужно как можно больше призовых мест, - сказал Мируол. Это был намек, но Ливий и сам знал, почему Торун и Диора относятся к нему с недоверием.
        - Каковы мои шансы? - спросил он у Мируола.
        - Сложно сказать. На чемпионате много сильных школ. Знаешь что-то об этом?
        - Да, Большая Десятка. Кастрид дал нужную информацию.
        - Это хорошо. Сильнар, понятное дело, входит в Большую Десятку. Тот, кто на первом месте по итогам прошлого чемпионата, может выставить семь учеников. Остальные - по пять. Оставшиеся двенадцать мест распределяются между двенадцатью школами, которые не входят в Большую Десятку, по участнику от каждой школы. Думаю, ты и так это знаешь.
        - Да, конечно.
        - В Большой Десятке ученики не уступают нашим, а может, даже превосходят, - сказал Мируол.
        Ливи й это знал. Сильнар был школой Сильнейшего, это было известно всем, но вот ученики Сильнара обычно выступали со средними результатами. Кто-то блистал, кто-то нет. У школ Централа было огромное преимущество - масса семей и родов идущих по пути боевых искусств, которые десятилетиями или даже столетиями отправляют своих отпрысков обучаться в эти школы. А Сильнар был молодой школой. Да, основанной самим Сильнейшим, но все же молодой. А возраст школы играет огромное значение в мире боевых искусств.
        - Среди них много наследников четырех великих кланов. Слышал о таком?
        - Вскользь Кастрид говорил, ну и в книгах упоминания.
        - Четыре великих клана. Люди, наделенные огромной силой волей судьбы. Великие кланы издавна занимали ведущие роли среди идущих по пути боевых искусств. Когда-то кланов было пять, но один оказался уничтожен. Впрочем, и сейчас все не очень гладко, один из нынешних кланов, Джед, очень малочисленен. Говорят, даже сотни членов не наберется.
        - Сотня в одном клане? Сколько же набирается в других? - удивился Ливий.
        - Много. Внутри кланов есть свои деления по чистоте крови. Тот, кто чище, имеет больше клановой силы. Если взять всех, то в одном клане могут находиться несколько тысяч бойцов разного уровня. Если брать только «чистых»: три-четыре сотни.
        - И что за кланы? Расскажите?
        - Самый известный, Дано, упоминается часто. Он - основа Школы Полного Разрушения. Члены клана Дано обладают сильными телами. Их удары такие мощные, будто они наполняют кулаки ярью. Но все члены клана Дано - хвастливы и вспыльчивы. Говорят, истинные мастера впадают в ярость, которую не могут контролировать. Такова цена огромной силы.
        - А этот Джед?
        - О, клан, взрастивший сотни великих убийц. Тела членов клана Джед невосприимчивы к ядам. Правда, это имеет и обратный эффект - джедцы не могут использовать алхимию для развития своих способностей. Обходятся тренировками.
        - Два других?
        - Разон и Комэтт. Первый - клан истинных гениев. Их часто посещают озарения, а разум так хорош, что им дается любая наука. В бою их встретишь не часто - большинство членов клана Разон не идут по пути боевых искусств, предпочитая развивать ум. Их нередко можно встретить при королях и императорах, которые нанимают разонцев как советников. Поверь, свою плату они отрабатывают с лихвой. Если члены Разона идут по пути боевых искусств, то и тут они блистают. Им легко дается магия. Правда, есть и минус такой большой силы клана. Многие члены Разона просто сошли с ума, их человеческий мозг часто не способен выдержать того, что им уготовано судьбой.
        - А Комэтт?
        - Контроль яри. Говорят, они рождаются с умением манипулировать внутренней энергией. Кроме того, в бою их нельзя вывести из себя, нельзя смутить. Настоящие боевые машины. Пожалуй, страшнее всего столкнуться в бою именно с членом клана Комэтт. Их нельзя застать врасплох, даже в невыгодной позиции они находят лучший для себя вариант. Плата тоже велика. Эмоции членов Комэтта нарушены, чем комэттцы сильнее, тем быстрее их разум становится хладнокровным и беспринципным. Настоящие мастера - убийцы, для которых не существует никакой морали или этики, только собственные интересы и интересы клана.
        «Неужели?…», - подумал Ливий, а вслух спросил:
        - У Сильнара тоже есть представители великих кланов?
        - Быстро понял. Целых два.
        «Вот оно что. Значит, Ялум - член клана Комэтт».
        Теперь странное поведение Лягушки становилось понятным. Увидеть у нее перепад настроения почти невозможно. С каждым годом Ялум все сложнее получалось выражать свои эмоции. Пожалуй, единственное, на чем она продолжала твердо стоять - ее тяга к интересности и постоянная легкая улыбка на лице.
        «Неужели она может полностью лишиться эмоций? Звучит жутко», - подумал Ливий, но тут же вспомнил ночь с Ялум. Эмоциональность девушки уже слишком сильно шагнула в сторону от эмоций обычных людей.
        Второй кандидат тоже был ясен: Диаз однозначно принадлежал клану Разон. Затуманенность взгляда, резкие «просветления» - все это намекало на происхождение рыжего ученика.
        «Странно, что он боец, а не ушел в магию», - удивился Ливий.
        - А что за пятый клан? - спросил он у Мируола.
        - Зачем тебе это? Его уже давно не существует, последний потомок этого клана погиб лет восемьдесят назад. Даже название клана предали забвению. Говорят, они были гениями в боевых искусствах, но члены этого клана притягивали к себе несчастье. Видимо, сама природа пыталась уничтожить их, как вышедший из-под контроля элемент.
        - Спасибо, старший Мируол, - поблагодарил Ливий и слегка поклонился. Все это должно было стать небольшой лекцией, но в душе Волка бушевало волнение. Он беспокоился за свою девушку.
        Отряд Сильнара дважды останавливался в городах, но в этот раз изменил своему правилу.
        Кареты быстро ехали по торговому пути, как вдруг на горизонте показалось большое здание. Когда повозки приблизились к нему, Ливий смог все детально рассмотреть.
        Это был постоялый двор. Прямо здесь, посреди торгового пути, где до ближайшего города были десятки километров. Даже последнее село, через которое проехал отряд, находилось в семи километрах.
        Постоялый двор со всех сторон был обнесен крепкими на вид стенами. Когда кареты были уже у ворот, Ливий заметил и стражу. Ее здесь оказалось немало: целых двадцать человек. От троих Ливий ощущал ярь, а это значило, что постоялый двор достаточно богат, чтобы нанять идущих по пути боевых искусств.
        «Странник», - прочитал Волк название с большой таблички, которую трудно было не заметить. Рядом с буквами красовался рисунок мужчины на коне - видимо, это был товарный знак этого заведения.
        - Приветствуем дорогих гостей.
        С этими словами ворота раскрылись. Кареты въехали внутрь, и Ливий увидел внутренний двор, который ничем не впечатлял. Повозки были оставлены на специальной площадке рядом, и весь отряд Сильнара направился внутрь «Странника».
        - Интересное заведение, - сказал Ливий, когда уже сидел за столом и ел суп из морепродуктов. Либо мидии привезли прямо сегодня, либо для их сохранности воспользовались магией. Оба способа удивляли, ведь магия - это дорого, а море от постоялого двора очень далеко.
        - Один из множества «Странников», - сказал ему Диаз.
        - Хм?
        - Не знаешь? «Странник» - это не название одного постоялого двора, это целых бренд. Говорят, всего таких заведений больше двадцати. Заночевать здесь слишком дорого для обычных купцов, поэтому в «Страннике» обычно останавливаются всякие богатые странники. Вроде нас, да, - объяснил Мируол.
        - Вот как, спасибо, - сказал Ливий.
        - Даже этого не знаешь.
        Разумеется, такую фразу бросил Торун.
        «Да ну тебя, паскуда», - подумал Ливий, рассматривая интерьер.
        «Странник» выглядел прилично, но ничего сверх меры. Немного лучше той же «Бригантины». Персонала было в разы больше, видимо, посетителей здесь хватало, даже несмотря на цены. «Что ж, еда здесь и правда вкусная, - подумал Ливий. - А для странников еще и безопасно, это очень важно».
        Свободных комнат в «Страннике» было предостаточно, но Ливий и Ялум взяли одну. Повторились события ночи в «Бригантине». В этот раз безэмоциональность девушки пошатнулась раньше, чему Ливий был очень рад. Он вообще опасался за Ялум после того, как узнал, что она из клана Комэтт.
        - Красивая ночь, - едва слышно пробормотал Ливий, смотря в окно. Ялум уже спала, он убрал ее руку со своей груди, чтобы встать с кровати.
        «Странник» стоял вдали от городов, поэтому природной энергии здесь оказалось достаточно. Неподалеку раскинулся большой лес, из-за чего потоки яри в этом месте были большими. Ливий надел штаны и подошел к окну, чтобы посмотреть на энергии природы. Внезапно он почувствовал, как что-то кольнуло его в ногу. Сначала Ливий подумал на какое-то насекомое, но тут же вспомнил, что в кармане лежит миниатюрный якорь, подаренный парню хозяином «Бригантины».
        - Точно.
        Ливий достал якорек из кармана и стал раскручивать его на цепочке, наблюдая за потоками яри. Все это было для Волка безумно притягательным, казалось, смотреть на струящуюся природную энергию можно вечно.
        - Хм?
        Что-то в потоках яри показалось Ливию очень знакомым. Он смотрел на них еще минут десять, а потом взгляд парня упал на вращающийся на цепочке якорь. Ливия будто ударили по голове молотом.
        - Озарение? - сонно пробормотала Ялум, поднимая голову.
        - Да! Скоро вернусь!
        - М, здорово. Мне хватило и того «озарения», что было полчаса назад, - еле слышно сказала девушка, и ее голова вновь упала на подушку.
        По двору прохаживались охранники, которые с удивлением посмотрели на полураздетого посетителя, выскочившего на улицу прямо из окна.
        - Что-то случилось? - взволнованно спросил один страж.
        Ливий от него только отмахнулся и сконцентрировал свое зрение, наблюдая за потоками яри. Теперь ему все было понятно. Если бы не якорь в руке, Ливию, возможно, понадобились года, чтобы это осознать. Но теперь кусочки головоломки сложились в целую картинку.
        Стойка, удар кулаком. Смена стойки, удар ногой. Ливий сменял позиции, кружась по двору будто в танце. Охранники завороженно наблюдали за этим действом, ведь движения Волка были не только странными, но и красивыми. Сам Ливий не обращал на зрителей никакого внимания.
        Когда-то Волк застрял на целый месяц на острове Рэтэ. Корабль сел на мель, оставалось только тренироваться и изучать территорию. Вскоре Ливий отправился в руины в самом центре острова, где нашел несколько фресок. Восстановить их было непросто, но Волк справился. Наградой стали двадцать движений, которые последовательно сменяли друг друга.
        Ливий окрестил эти движения стилем острова Рэтэ. И почти забыл о нем, ведь никакого практического применения для этого стиля у Ливия не было.
        Все изменилось сегодня.
        Когда Ливий начал двигаться, то встал прямо посреди потока яри. Казалось, что энергия меняет свое направление хаотично, но это было не так. Ливий просто «танцевал», при этом оставаясь в центре потока.
        Стиль острова Рэтэ повторял движения яри.
        Двадцать стоек сменялись одна за другой, когда Ливий добирался до последней, то начинал сначала. Пляска в потоке яри открыла парню глаза. Ливий не понимал, как сильно он враждебен природе, насколько его развитие претит гармонии мира, но сегодня наконец сделал шаг в сторону мировых законов. Ливий был един с природой.
        - Решил потанцевать среди ночи? - спросила с ухмылкой Диора.
        - Убогий стиль. Этим ты занимаешься вместо Первооснов? Видимо, побеждать на чемпионате не собираешься точно. Слышал, что Первоосновы ты изучил всего несколько месяцев назад, но занимаешься такой чушью вместо них. Хочешь опозорить Сильнар как можно сильнее? Думал, ты просто отстаешь от нас и недостаточно силен для чемпионата, а оказалось, что еще и намерен портить репутацию, - с видимым возмущением в голосе заявил Торун.
        - За своими тренировками следите, - коротко ответил Ливий и залез в карету. Мнение Торуна и Диоры его вообще не волновало.
        Ночью Ливий вернулся к Ялум только часам к трем. Поспать удалость немного - рассвет наступил очень скоро. Правда, Ливий все равно был доволен, ведь ночью он прикоснулся к чему-то большому.
        Существовали два распространенных метода развития внутренней энергии. Путь Дракона - метод, при котором все твое тело становится вместилищем яри. Он применяется во всем Централе и считается самым передовым. Разумеется, ему обучают и в Сильнаре.
        Второй метод - Путь Ядра. Вместилище яри создается в определенном месте внутри тела, чаще всего - в районе груди. Путь Ядра имеет свои преимущества, но Путь Дракона намного превосходит этот устаревший метод. Поэтому Путь Ядра в Централе увидеть почти невозможно: обычно адепты этого способа развития обитают в восточной части континента.
        Но то, с чем столкнулся Ливий ночью, не напоминало ни Путь Ядра, ни Путь Дракона. Стиль острова Рэтэ был иным, он опирался на другие принципы. Тело вообще не должно становиться постоянным вместилищем яри, просто нужно соблюдать гармонию с природой, чтобы черпать ресурсы из внешних источников. Теоретически такой способ уступает Пути Дракона или Пути Ядра на начальных этапах. Но на поздних классические методы развития могут оказаться в отстающих, ведь ресурсы тела конечны, а ресурсы природы - почти безграничны.
        Само собой, стиль острова Рэтэ - всего лишь малая часть неизвестного метода развития, всего лишь вершки. Правда, и их хватило, чтобы Ливий испытал восхищение и радость.
        «Обязательно нужно сплавать туда еще. Может, и на других островах есть что-то подобное? Не мог же такой метод бесследно исчезнуть?», - думал он, пока кареты быстро приближались к финальной точке маршрута.
        Когда-то Ливий бывал в Солнцеграде. Воистину гигантский город, в котором можно было найти все, что угодно. Ливий задержался там на какое-то время, выполняя задание, поэтому успел оценить размеры Солнцеграда.
        Штайн был на совсем ином уровне. Пригород Школы Сизого Камня оказался таким огромным, что Ливий просто не мог перестать удивляться. Солнцеград был меньше раза в три - и это только по грубым прикидкам. Штайн опоясывали гигантские стены, башни которых достигали несколько десятков метров в высоту.
        - Огромный, - не удержался от комментария Ливий.
        - Хм, как и ожидалось от кого-то, вроде него, - услышал парень голос позади. Это была Диора, которая ехала в следующей повозке. Видимо, «невежество» Ливия возмутило ее в очередной раз.
        Гигантские ворота каменных стен были распахнуты. В Штайн каждую минуту въезжали десятки повозок, отряд Сильнара тоже устроился в их ряды. В городе царила оживленная атмосфера: еще бы, главный чемпионат Централа должен был начаться через две недели.
        - Само сосредоточение боевых искусств, - сказал Мурс. - Здесь можно встретить мастеров со всего континента.
        Так оно и было. Среди обычных людей то и дело мелькали идущие по пути боевых искусств, одних только бойцов уровня Мироула Ливий успел заметить около десятка.
        Повозки ехали медленно, направляясь по оживленной улице к финальной точке своего маршрута. Ею оказался огромный постоялый двор, который, разумеется, Сильнар снял полностью.
        - Добро пожаловать в «Альмалекс»! - хором сказали хозяин заведения и весь персонал.
        - Можете выбирать любую комнату. Я установлю заклинания, блокирующие подслушку, поэтому в стенах таверны можете говорить о чем угодно. Разумеется, без персонала под боком. Чемпионат начнется через две недели. В драки не встревать, не хватало вам еще получить травмы. В остальном - тренируйтесь, ходите по Штайну, в общем, готовьтесь к чемпионату физически и морально, - провел инструктаж Мурс.
        Ливий разместился в отдельной комнате. Иметь личное пространство - это хорошо, лучше ходить к Ялум в гости, чем постоянно жить с ней вместе. Наверное, долгие годы самостоятельной жизни приучили Ливия к какому-то одиночеству, выходить из которого надолго парню не нравилось.
        - Пройдусь, что ли.
        Желание посмотреть на Штайн превысило тягу к тренировкам. В таком большом городе Ливий еще не бывал. По улицам сновали сотни идущих по пути боевых искусств, а воинов, которые желали присоединиться к миру боевых искусств, было не счесть.
        То и дело вспыхивали конфликты. За пятнадцать минут Ливий увидел три драки, это совсем не удивляло. Город, забитый людьми, которые привыкли говорить с помощью силы, а не слов, напоминал парню магическую ловушку. Из тех, которые взрываются, если на них наступишь. Власти Штайна пытались решать конфликты оперативно, повсюду сновали отряды стражников, но их явно не хватало, чтобы сохранять полный порядок в городе.
        «Сверну туда».
        Небольшой проулок идеально подходил для того, чтобы выйти из гигантского столпотворения людей. Ливий нырнул туда. К сожалению, в проулке тоже оказались люди, даже реакция Ливия не помогла избежать столкновения, ведь спешили с обеих сторон.
        - Куда прешь? - спросил тот, в кого врезался Волк. Он был не один: толпа из пяти крепких мужчин тут же схватилась за рукояти своих мечей.
        «Как там Кастрид учил? Нулевая Первооснова, да?».
        Ладонь Ливия легла на каменную стену, оставив приличную вмятину. При этом сам парень даже не подал виду, что хоть немного напрягается. Так оно и было: Ливий применил жалкие крохи яри для этого маленького фокуса.
        И его хватило.
        - Пойдемте, парни. Нечего тратить время на эту мелочь, - сказали главарь отряда мечников и пошел туда, куда шел. Остальные двинулись за ним следом, бросив на Ливия взгляды превосходства. Пустая бравада, но мечникам больше ничего не оставалось.
        Ливий бродил по улицам Штайна минут двадцать. Вокруг было полно разных увеселительных заведений, но только одно приглянулось парню. Таверна выглядела роскошно, на входе была постелена настоящая красная дорожка, у двери стояли охранники в красивой броне с выгравированными узорами, а по периметру здания росли какие-то восточные деревья сплошь усыпанные розовыми цветами.
        - Зайдем, что ли.
        Глава 11. Е2-Е4
        - Роскошно, красиво, - сказал Ливий, стоило ему зайти внутрь таверны. Она называлась «Куро», название явно было восточным. Видимо, владельцу нравился стиль Востока, либо он сам был родом из тех мест.
        Людей в «Куро» оказалось много, все - идущие по пути боевых искусств. Стола были заставлены яствами и алкоголем, посетители пили, веселились, да и в целом хорошо проводили время.
        Быстро окинув помещение взглядом, Ливий понял, что здесь по меньшей мере сотня идущих по пути боевых искусств. К счастью, Волк заметил разную униформу. Если бы таверну сняла какая-то одна школа, ему бы с легкостью могли намять здесь бока.
        - Что будете заказывать? - спросил официант, который с трудом поспевал выполнять свою работу.
        - Бокал пива, пожалуйста, - ответил Ливий. Цепкий взгляд парня уловил много полезной информации, в том числе и то, сколько здесь платят за алкоголь. Цена была немаленькой, но жадничать Ливий не собирался.
        Центр помещения занимали идущие из двух разных группировок. Одну Ливий с легкостью узнал: в Штайне повсюду развевались флаги Школы Сизого Камня, не узнать униформу учеников этой школы было трудно.
        - Аслан, давай выпьем за то, чтобы мы сразились с тобой в финале чемпионата!
        Громкие слова услышал каждый в таверне. Их прокричал басом огромный мужчина под два метра ростом, размахивая большущей пивной кружкой. Из-за резкого движения жидкость в кружке чуть не выплеснулась наружу, и Ливий заметил, что внутри не пиво, а вино.
        Не только рост мужчины впечатлял. Широкие плечи, мощные руки и ноги, грудь и пресс, больше похожие на анатомическую кирасу - неизвестный участник будущего чемпионата затмевал своими размерами любого в таверне.
        Расстегнутая белая рубашка демонстрировала крепкое тело. По золотому узору Ливию стало понятно, что гигант принадлежит Златоглаву - школе, чье богатство превосходит любые другие группировки Централа. Вторая половина зала как раз была занята златоглавцами.
        Образ гиганта дополняли рыжая кучерявая шевелюра, мощные надбровные дуги и яркие синие глаза. Если хоть раз увидеть этого мужчину, то уже не забудешь никогда - настолько сильно его внешность впечатывалась в память.
        «А ведь он, скорее всего, мой ровесник», - подумал Ливий, но даже в мыслях ему было трудно называть златоглавского гиганта «парнем».
        - Хорошо, Бьёрн, пусть победить сильнейший, - с улыбкой ответил тот, к кому обращался рыжий здоровяк.
        Длинные волосы цвета сена, неестественные золотые глаза, белая кожа - казалось, что местных учеников Сизого Камня возглавляет утонченный аристократ. Но кулаки блондина были сбиты от бесконечных тренировок, а под одеждой - Ливий был уверен - скрываются крепкие мышцы.
        Аслан держал красивый золотой бокал с инкрустированными драгоценными камнями, из которого попивал вино. Он потреблял свой алкоголь не так, как Бьерн. Если здоровяк делал это грубо, как какой-нибудь варвар, то Аслан - утонченно, будто за его манерами сейчас наблюдал весь высший свет Штайна.
        Позади главного ученика Сизого Камня стояли две девушки, которые мяли ему плечи. Еще одна стояла рядом и держала кувшин с вином. Даже Ливий мог нанять служанок, но все девушки рядом с Асланом носили форму Сизого Камня.
        «У него явно особое положение», - подумал Волк.
        Аслан чокнулся своим бокалом с огромной кружкой Бьерна. Видимо, отношения у Сизого Камня и Золотоглава были неплохими, а вот Ливий решил уйти сразу же после того, как допил свое пиво.
        К обеим школам он относился хорошо, но ситуация быстро набирала обороты. Ливий знал, что именно пила большая часть учеников. Вино дерева Цоц или Огненное вино - редкий напиток, который может сразить наповал даже идущего по пути боевых искусств. Обычному человеку и вовсе не стоит пить Огненное вино, даже половины бокала будет достаточно, чтобы умереть от сильного отравления.
        Для учеников школ боевых искусств Огненное вино было одним из немногих способов напиться, за что многие и любили этот напиток. Перед своим уходом Ливий успел заметить два десятка пьяных учеников, количество сильных и неконтролируемых людей увеличивалось с каждой минутой. «Здесь явно начнется заварушка», - подумал Волк и вышел из таверны. В драке он участвовать не собирался.
        - Вовремя ушел, - сказал Аслан. От взгляда блондина не ускользнул одинокий ученик в форме Сильнара, который быстро ретировался в нужный момент.
        В «Куро» потихоньку подтягивались все новые и новые ученики. Уже скоро таверна должна была «взорваться», и Ливию не хотелось быть даже рядом с ней, не говоря уже о внутренних помещениях. Поэтому он просто пошел вперед, ныряя из одной подворотни Штайна в другую.
        - Всего участников будет шестьдесят четыре. Значит, эти двое в их числе. Не знаю, насколько они сильны, но выглядят опасными противниками, - сказал Ливий. Посещение таверны можно было назвать разведкой. Теперь Ливий знал об одном участнике из Сизого Камня, и еще об одном - из Златоглава.
        Таверны Штайна были сосредоточены либо на въезде в город, либо в центре. Ливий ушел куда-то в сторону, ему по пути попадались лишь пивнушки для обычных людей. Можно было зайти и туда, но зачем? Ливий и сам не знал, что делает в этом районе. Он искал что-то интересное, вместо того, чтобы тренироваться. Торун и Диора однозначно обрушили бы на Ливия целый шквал критики за такое.
        - Остановлюсь пока здесь, чайку возьму, что ли, - сказал Волк, прочитав с вывески название «Лихой ветер».
        Каким-то чудом Ливий наткнулся на таверну, которая стояла в стороне от крупных улиц Штайна. Двухэтажное деревянное здание, ничего особенного. Ливий шагнул внутрь и быстро огляделся. Идущих по пути боевых искусств не было, лишь несколько посетителей без яри, которые тихо ели и пили. Выделялся только один мужчина с шахматами перед собой, правда, оппонента у него не было. Хозяин таверны скучающе натирал бокалы, даже не думая о том, что в его заведение может прийти толпа посетителей. По крайней мере, казалось все именно так.
        В общем, местная атмосфера была самой обычной для таверны в середине дня. Разница с другими увеселительными заведениями Штайна была налицо.
        - Хозяин, мне черный чай и ваше фирменное блюдо, - сказал Ливий, положив на стойку золотую монету. В обычной таверне, пусть и в Штайне, на золотой можно было купить целую гору еды, но Волк перестраховался, чтобы не ударить в грязь лицом.
        - У меня нет фирменного блюда. Сегодня в меню отбивная с вареным картофелем, будешь?
        - Буду.
        Ливий уселся у окна, когда тавернщик отдал серебряные монеты. Еда была готова, заказ принесли буквально через пять минут, и Волк стал есть, наблюдая за обстановкой на улице. А смотреть было на что.
        Небольшая улочка с царившим на ней спокойствием вмиг преобразилась. По ней бежал какой-то мужчина, который влетел в таверну, едва не сломав дверь. Он тут же кинул хозяину несколько монет и сел напротив шахматиста.
        - Играем!
        - Играем, - согласился шахматист.
        Фигуры были расставлены. Нетерпеливый мужчина решил играть за белых - они и стояли перед ним. Мужчина взялся за фигурку наемника и замер. Весь его задор куда-то исчез, казалось, он находится в какой-то прострации. Прошло секунд двадцать, и мужчина переставил наемника на две клетки вперед.
        «Е2-Е4, классика», - подумал Ливий, наблюдая за игрой. Нерешительность мужчины он не понимал: начало в шахматах обычно разыгрывается быстро.
        Шахматист ответил симметрично, пододвинув своего наемника к наемнику оппонента. «Е7-Е5» - подумал Ливий.
        Нетерпеливый мужчина взялся за правого всадника. Он снова долго думал, прежде чем поставить фигуру на новое место. Игра продолжалась еще минуты две, как вдруг мужчина решил закончить ее.
        - Сдаюсь, - сказал он, шумно выдохнув. Мужчина развернулся и выбежал из таверны.
        Потянулась целая кавалькада желающих сыграть партию в шахматы. Шахматист с трудом успевал поставить фигурки на свои места, как тут же приходил новый оппонент. Когда очередной игрок заходил в таверну, он кидал бармену несколько монет и садился перед шахматной доской. Происходила короткая партия, чаще всего оппоненты шахматиста просто сдавались, но иногда он ставил им быстрый мат. Подходил новый игрок, но ни разу - старый. Никто не оставался для реванша.
        - Что здесь происходит? - спросил Ливий у хозяина, когда любопытство одолело его.
        - В шахматы играют, - ответил тот.
        - А почему тебе платят?
        - Я не люблю, когда в мою таверну заходят для каких-то левых дел. Хочешь играть здесь в шахматы - будь добр заказать что-нибудь. Каждый дает мне монеты за бокал пива, но почти никто его не берет, ведь они здесь для игры, - объяснил хозяин.
        «Здесь явно есть какой-то секрет. Надо выяснить, почему все так хотят играть с этим человеком. Может, он известный шахматист? Грандмастер какой-нибудь?», - подумал Ливий и пересел на другое место, чтобы разглядеть шахматиста.
        Очки с уполовиненными линзами, серые глаза. Русые волосы с проседью. Обычное телосложение, обычное лицо - шахматист вообще не привлекал к себе внимания. Ситуация становилась только загадочней.
        «Ай, посмотрим», - решился Ливий.
        Он дождался, когда поток желающих играть ненадолго иссякнет, чтобы подойти к шахматисту и сесть напротив него.
        - Играем? - спросил мужчина с улыбкой.
        - Играем, - согласился Ливий.
        Фигуры были расставлены, но Волк решил сначала немного поговорить с шахматистом.
        - Почему столько людей хотят сыграть с вами? Вы известный мастер? - спросил Ливий.
        - Можно сказать и так. Я просто люблю шахматы. А остальные хотят получить от меня ответ, - сказал шахматист.
        - Ответ?
        - Если кто-то сможет взять у меня партию, то получит ответ. Ответ, который может кардинально изменить жизнь человека, дать ему ключ к решению проблем.
        «Почему-то мне кажется, что он не врет», - подумал Ливий, глядя в глаза шахматиста. Все это звучало как бред, но Волк был уверен: мужчина перед ним действительно знает ответы, даже если ты не знаешь вопросов.
        - Играем? - вновь спросил шахматист. Ливий коротко кивнул ему.
        «Я слишком мало знаю о шахматах, но попробовать стоит», - решил Волк. Начать стоило с классического хода Е2-Е4, Ливий потянулся рукой к фигуре наемника, но стоило ему дотронуться до нее, как на парня будто бы обрушилась каменная стена. Он не мог ни выдохнуть, ни вдохнуть, гигантская сила подавляла Ливия, делая все тело свинцовым.
        «Давление яри», - подумал Волк. Рука затряслась, Ливий смог поднять фигуру наемника, но не мог ее поставить.
        Быстрый вход в поверхностную медитацию не помог, собственная ярь не спасала. Собрав все силы, Ливий поставил наемника на две клетки вперед.
        Шахматист тут же сделал зеркальный ход.
        - Сдаюсь, - прохрипел Ливий и встал из-за стола.
        - Неплохо, - сказал шахматист и вернул фигуры на свои места.
        Новый желающий сыграть партию уже был на месте, поэтому Волк вышел из таверны. Где-то минуту он отходил от ужасающего давления яри, а потом выдохнул и спросил:
        - Это что вообще сейчас было?
        После того, как Ливий вышел из «Лихого ветра», он решил сделать несколько кругов по району, чтобы окончательно отойти от событий в таверне. Когда же Волк вернулся и вошел внутрь, то шахматиста уже не было. Парочка посетителей и хозяин, натирающий свои бокалы.
        - Часто тот, с шахматами бывает?
        - Иногда, - недовольно сказал хозяин.
        Ливий положил на стойку несколько монет, получив взамен бокал пива.
        - Он появляется на час-два, а потом уходит, - голос хозяина заметно подобрел. - Иногда приходит раз в несколько дней, а иногда его не бывает месяцами. Мне-то что, я доволен, выручка идет.
        - А сами играть не пробовали?
        - Нет. Думаю, это не то, с чем стоит связываться обычному хозяину таверны. Люди находят его здесь, хотя шахматист никого не предупреждает. Он делает заказ и садиться на том месте, а через десять минут сюда сбегаются толпы желающих поиграть. Странный человек, но выручка неплохая.
        Ливий посидел в таверне еще минут десять, а потом отправился обратно в «Альмалекс».
        - В Штайне сейчас сотни мастеров. Кто знал, что один из них окажется шахматистом? - усмехнулся Волк, бредя на постоялый двор. - Совсем не почувствовал от него ярь.
        До того момента, как Ливий поднял шахматную фигуру, он даже не представлял, что перед ним идущий по пути боевых искусств.
        - И что насчет ответов? Если он мастер, то действительно может дать хороший совет, но тогда бы к нему не выстраивалась очередь из желающих поиграть. Видимо, даже среди мастеров он выделяется, - размышлял Волк. Некоторые игроки умудрялись делать несколько ходов или даже доигрывать до конца, а это значило, что их уровень яри был на порядок выше, чем у Ливия. То, что Волк принимал за нерешительность оппонентов шахматиста, оказалось давлением энергии.
        Внезапно Ливий кое-что понял. Он совсем не запомнил лица шахматиста, хоть и обладал прекрасной памятью. Ливий тщетно пытался отыскать воспоминания о лице неизвестного мастера, но все было без толку. Руки помнил, волосы, одежду, даже очки, а вот лицо - нет.
        - Может, он Великий мастер, как Кастрид? Или еще выше, - сказал Ливий и понял, что даже просто сыграть шахматную партию с таким человеком - большая честь. Пусть игра и закончилась на втором ходу.
        На пороге «Альмалекса» сидел Мируол.
        - Как тебе Штайн? - спросил он.
        - Большой, - честно ответил Ливий. На секунду он задумался о том, чтобы рассказать старшему про шахматиста, но решил этого не делать. Единственный, с кем Ливий мог поделиться такой информацией - мастер Мурс.
        - Есть такое, с Мастаградом не сравнить, - согласился Мируол.
        Ливий сел рядом со старшим, активируя Покров тишины. Решено было обойтись без зрения, чтобы немного увеличить дальность. Особое внимание Ливий уделил слуху, ослабив остальные органы чувств.
        «Хм, в особняке из наших только двое. Один медитирует, другой тренируется. Думаю, это Диаз и Торун», - подвел итог Волк. Это была неплохая разминка, которая к тому же дала парню информацию.
        «Раз Ялум нет, то пойду тренироваться».
        Поднявшись в свою комнату, Ливий взял бас. Тяжелый посох приятно лежал в руках, с ним Волк спустился и вышел во двор постоялого двора.
        Площадок для тренировок было несколько: «Альмалекс» заботился о своих посетителях, отлично зная, кто приезжает в Штайн каждый год. Сначала Ливий убедился, что за ним не наблюдает никто из учеников, а затем приступил к тренировкам.
        Три Теневых Шага. Наверное, Торун сильно возмутился бы, увидь он отработку этой техники передвижения от ученика Сильнара. Ливию было плевать: чемпионат был уже на носу, а Шаги Предков оставались на недостаточном для боя уровне. Нужно было выкручиваться.
        Техника давала возможность сделать три быстрых перемещения, причем их скорость была таковой, что противники на твоем уровне развития могли даже не заметить самих смещений. Все это достигалось за счет особого манипулирования ярью и своими мышцами. Три Теневых Шага были простыми, но вот отработать их до хорошего уровня занимало немало времени.
        Вместе с техникой передвижения Ливий тренировался с посохом. Бас - тяжелое оружие, которым Волк очень давно не пользовался. Нужно было довести все до идеала, отработать движения до автоматизма и выучить вес баса вплоть до граммов.
        Так продолжалось две недели. Ливий тренировался каждый день по двадцать часов, два часа спал, а еще два тратил на прогулки по городу. Посмотреть в Штайне было на что.
        Во-первых, Ливий каждый день приходил в таверну «Лихой ветер» в тщетной надежде встретить там шахматиста. Но загадочного мастера и след простыл, оставалось просто ходить по городу, собирая разную информацию.
        Во-вторых, Волку удалось узнать многих участников чемпионата. Он ходил по тавернам, пару раз ему пришлось отбиваться в пьяных драках, а несколько раз даже убегать - Ливий боялся, что перепалка может перерасти в ожесточенную бойню. Короче, Волк старался действовать аккуратно. Пока у него получалось. Спасало то, что никто не знал о том, что Ливий - участник. Его воспринимали как одного из тысяч зрителей, но ситуация в корне могла поменяться уже после первого боя чемпионата.
        Иногда Ливий наблюдал за драками, запоминая движения дерущихся учеников. Новыми ударами и приемами Волк никогда не брезговал, ему могло пригодиться все.
        Бас теперь лежал в руках идеально. Ливий чувствовал свое оружие, идеально воспринимал его вес, длину и баланс. Со вторым посохом было проще - подобным оружием Волк пользовался постоянно, поэтому хватило и двух дней. Нунчаки Ливий знал досконально и так.
        Три Теневых Шага достигли хорошего уровня. Теперь Ливий был готов использовать эту технику передвижения в бою, что здорово повысило шансы на победу.
        - Если бы у меня тогда были Три Теневых Шага на таком уровне, я бы победил намного проще, - пробормотал Волк про себя, вспомнив бой с Версутуром, учеником «Единства». Тогда пришлось копировать технику передвижения противника, Пять Призрачных Смещений. Разумеется, ее уровень был очень низким, она здорово помогла Ливию, но сам бой был неравным. Парня спасла Воля, которая не дала телу умереть.
        - Жаль, что я не могу на нее положиться, - сказал Волк недовольно.
        Воля молчала. Она спряталась где-то внутри тела и не показывала себя, что бы Ливий не делал. Хорошо, когда у тебя есть мощная сила. Плохо, когда ты ее не контролируешь.
        За эти дни Ливий занимался не только отработкой Трех Теневых Шагов и боя басом, но и Первоосновами. Они быстро развивались, правда, двух недель все равно было недостаточно.
        Тело Ливия вновь продвинулось вперед и вновь достигло своих пределов. К чемпионату Волк подготовился идеально, ничего лучше он уже не успевал.
        Спецсредства Сильнара восстановили организм после тренировок, что очень помогло. Но было и еще кое-что.
        Ливий сел в позу для медитации и быстро погрузился в глубины своего разума. Когда он открыл глаза, то уже был на поляне.
        Вода журчала сильнее, оно и не удивительно: родник был втрое больше от изначального размера. Благодаря воде Ливий мог тренироваться так усердно. Всего несколько глотков, и заряд бодрости на полчаса обеспечен, не говоря уже про то, что от усталости не оставалось и следа. Раньше погружение в Божественную медитацию занимало минут двадцать, но с каждым разом необходимое для этого время сокращалось. Теперь Ливий мог войти в свой внутренний мир всего за двенадцать минут.
        Возле родника начинало расти дерево. Оно было размером с ладонь, даже саженцем такое назвать язык не поворачивался, но Ливий уже находился в приятном предвкушении. Благодаря роднику он смог улучшить свои тренировками, что же могло дать ему дерево?
        - Может, плоды какие-нибудь? Съешь яблочко - и сразу рывок в развитии? - мечтал Ливий.
        Пока дерево было слишком маленьким. Раньше родниковая вода впитывалась в землю, но теперь ее стало слишком много. Она скапливалась в небольшой выемке в земле, образуя лужу. Ливий хлебнул воды оттуда. Пусть она и не была проточной, но все равно оставалась чистой. В мире Божественной медитации многое отличалось от реальной жизни.
        - Пора возвращаться.
        Во дворе «Альмалекса» собрался весь отряд Сильнара. Мурс только что вернулся с главной арены Штайна, чтобы принести своим ученикам расписание.
        - Распределение стандартное, четыре отборочных группы по шестнадцать человек. В первой от Сильнара будет сражаться Торун, во второй - Ялум, в третьей - Диаз, в четвертой - Диора и Ливий. Распределение по парам можете посмотреть здесь, - сказал мастер и повесил лист бумаги на стену постоялого двора.
        «Значит, я буду сражаться в последней группе, да еще и в последней паре», - подумал Ливий. Это значило, что у него будет время посмотреть на бои Ялум и Диаза. Да и Торуна с Диорой. Пусть у Ливия и были с ними конфликты, они все же оставались учениками Сильнара, причем весьма сильными. Посмотреть на их сражения было бы полезно.
        - Завтра пройдут бои первой группы. Торун, отоспись. Остальным советовал бы тренироваться, времени осталось мало. И изучите своих соперников. Уверен, все вы собирали информацию эти две недели, - сказал Мурс и пошел внутрь «Альмалекса».
        «Винсент из Гибельного Клинка», - прочитал Ливий на листке имя своего первого соперника.
        Легче всего было собрать информацию об учениках из Большой Десятки. Гибельный Клинок в нее не входил. О Винсенте Ливий не знал вообще ничего. Гибельный Клинок, как несложно догадаться, школа, которая специализируется на бое с разным клинковым оружием.
        «Значит, он будет с мечом или чем-то подобным», - подумал Ливий. Это уже было что-то, на такой бой не стоит выходить с нунчаками. Посох подходил идеально из-за возможности держать дистанцию.
        И пусть Ливий не знал ничего о Винсенте, одно ему было известно. Двенадцать школ посылают по одному ученику каждая. Это значит, что на чемпионате от них будут сражаться только лучшие. Ливий предпочел бы столкнуться с каким-нибудь пятым учеником Сизого Камня или Златоглава, чем с первым учеником школы из Малых Двенадцати.
        - Я сюда приехал не проигрывать, - сказал Волк и коротко кивнул. Он был уверен в своей победе.
        Глава 12. Начало отборочного тура
        Центральный стадион Штайна. Гигантское строение, в котором мог бы разместиться небольшой поселок. Трибуны умещали десятки тысяч зрителей, а арена была достаточно большой, чтобы дерущиеся ученики не ограничивали себя ни в чем. По периметру стояли маги и мастера, которые контролировали ситуацию. Они могли остановить бой или спасти зрителей от вылетевшего из рук бойца меча - в общем, без них чемпионат устраивать было нельзя.
        - Картошка, печеная картошка! Холодное пиво!
        «Надо же, как все тут схвачено», - подумал Ливий и взял порцию картошки с деревянным бокалом пива в придачу.
        Чемпионат уже начинался. Сначала в центр арены вышел мужчина лет пятидесяти. Синевато-серый цвет его одежд выдавал в нем члена Сизого Камня.
        «Наверное, глава», - подумал Ливий.
        - Добро пожаловать на Чемпионат боевых искусств Централа! - объявил мужчина. Ответом ему был рев трибун. Через пару секунд люди успокоились, а глава Сизого Камня продолжил:
        - В этом году чемпионат проводит наша школа, Школа Сизого Камня. Мы организовали для вас этот стадион. Сегодня пройдет первый отборочный тур, в котором сразятся бойцы первой группы! И пусть в этом году победит сильнейший!
        Толпа вновь заревела, а Ливий поежился от слова «сильнейший». Он воспринимал его иначе.
        На арену вышли первые бойцы. На одном из них была черная форма с рисунком на спине в виде двух перекрещенных рук со сжатыми кулаками. «Форма Школы Полного Разрушения», - подумал Ливий.
        Оппонентом был парень из Рантара, универсальной школы, чем-то похожей на Сильнар. Ливий когда-то слышал, что Сильнейший был выходцем из Рантара, но никакой информации об этом не нашел.
        Противники перекидывались словами, пока зрители делали ставки. К удивлению Ливия, ставили не золото, а какие-то таблетки.
        - Аркюс, - объяснил Мурс, который сидел рядом. - Для сильных идущих по пути боевых искусств золото - пыль. А вот аркюс очень важен для развития, особенно в экстренных ситуациях. В бою он тоже может спасти жизнь.
        Одна таблетка аркюса полностью восстанавливала запас яри в организме. Аркюс и правда был очень дорогим, Ливий отлично понимал, почему эти таблетки так ценят идущие.
        Бой не продлился долго, победил парень из Школы Полного Разрушения. Эта школа вообще славилась своей подавляющей мощью, ничего удивительного в этом не было. К тому же, Ливий знал этого ученика. Его звали Спорсус, он был вторым по силе среди тех, кого выставила Школа Полного Разрушения.
        - Не сильно ты следил за боем, - с улыбкой сказал Мурс.
        - Рано еще, - ответил мастеру Ливий.
        Мурс отлично знал о мастерстве копирования Волка. Но сейчас и правда было рано для этого: бой оказался слишком односторонним, боец из Школы Полного Разрушения справился со своим противником с завидной легкостью.
        «Может быть, рантарец был самым слабым учеником на чемпионате. Неплохо для того, чтобы размять толпу», - подумал Ливий. Он знал трех учеников Рантара, но вот по двум последним информации не имел. Это значило, что проигравший рантарец был или четвертым, или пятым по силе среди своих.
        - Торун, - сказала Ялум.
        Сильнарец держал в руках тяжелый меч, а на его спине висел щит. Против него вышла девушка из Трех Вороньих Перьев. С виду она была безоружной, но поверх ее тела был накинут плащ. Под ним могло скрываться что угодно, но администрация чемпионата проверяла снаряжение всех участников, значит, ничего запрещенного девушка принести не могла. Плащи, разумеется, под запретом не были: для некоторых идущих по пути боевых искусств скрытность и внезапность - основной метод боя.
        - Бой Торуна из Сильнара и Валиры из Трех Вороньих Перьев! - объявил судья.
        «А вот это уже интересно», - подумал Ливий и сфокусировал зрение, стараясь не упустить ни единого движения бойцов.
        Бой начала девушка из Трех Вороньих Перьев. Резким движением рук она кинула в Торуна несколько изогнутых клинков. От двух сильнарец уклонился с помощью Шагов Предков, еще два сбил. Но лезвия, пролетевшие мимо, описали дугу и вновь полетели в Торуна, намереваясь попасть ему прямо в спину.
        Валира решила сблизиться. Она метнула еще два клинка и достала из-под плаща тонкий клинок, с которым бросилась на Торуна.
        Но девушка не учла того, что на спине у сильнарца висел щит. Торун влил в него ярь прямо через спину, клинки с громким звоном отлетели от щита. А те клинки, которые Валира запустила вперед вторыми, сильнарец отбил мечом.
        Бой продлился еще секунд двадцать. Первоосновы Торуна были на высоте, даже со своим тонким и легким клинком Валира не могла развить преимущество. В конечном итоге меч Сильнарца попал по оружию девушки, и оно отлетело в сторону.
        - Сдаюсь, - сказала она.
        На этом чемпионате собрались опытные ученики разных школ. Не было места пустой браваде: все отлично понимали, когда стоит продолжать бой, а когда нужно сдаться.
        «Торун опирается на контроль ситуации в первую очередь, а на силу - во вторую. Валира могла показать только скорость», - подвел итоги Ливий, а вслух сказал:
        - Я думал, все участники чемпионата Сильнара используют Шаги Предков.
        - Или Шаги Предков, или улучшенные версии этой же техники. Вороньи Перья предпочитают Три Теневых Шага. Они редко вступают в прямую конфронтацию с противником, для них такая техника передвижения намного удобней, потому что не требует Стойки Железного древа, - объяснил Мурс.
        - Вот оно что.
        На арене появилась новая пара оппонентов. С одной стороны стояла лохматая низкая девушка, которую уж никак не ожидаешь увидеть на чемпионате. С другой - крепко сложенный мужчина. Форма была красной, как кровь, а на лице этого участника виднелась хищная улыбка, почти что звериный оскал.
        - Михь из Лап Тигра и Грассеон из Школы Алого Разрушения!
        Участники говорили между собой, и Ливию стало безумно интересно, о чем именно. Он сконцентрировал свой слух и услышал разговор.
        - Я не люблю кого-то ранить, - сказала Михь нерешительно.
        - Что?
        - Может, сдадитесь? Мне правда не хочется вас ранить.
        - Падла, да я тебя по стенке размажу!
        «Да уж», - подумал Ливий. Злость Грассеона можно было понять. Правда, агрессию члена Школы Алого Разрушения вызвать не сложно.
        Когда-то давно существовала только Школа Полного Разрушения. Некоторые ее члены теряли над собой контроль, ведь наследие клана Дано затуманивало разум и вызывало неутолимую ярость. В Школе Полного Разрушения учились контролировать эти чувства, направлять их в нужное русло, но не все члены клана были согласны с такими порядками. Были те, которые посчитали ярость наследия Дано не пороком, а даром.
        Кастрид рассказывал, что тогда в Школе Полного Разрушения произошел бой. Никто извне не знает о последствиях, ведь битва прошла в стенах школы, но известно, что многие мастера погибли в тот день. В результате Школа Алого Разрушения откололась от Школы Полного Разрушения. Основой новой организации стала ярость и беспринципность. Какое-то время Школу Алого Разрушения хотели даже записать в темные организации, но решили оставить на стороне «света». Алое Разрушение пусть и ходило на грани, но ее не пересекало.
        И вот адепту такой школы предложили сдаться. Можно было представить тот взрыв эмоций, который последовал за этим. Грассеон еле дождался удара в гонг: он хотел разорвать девчушку на части.
        - Эта стойка… - пробормотал себе под нос Ливий.
        Михь использовала стиль Лапы Тигра. И делала она это с таким мастерством, что Ливий замер и стал наблюдать за движениями девушки.
        До этого Волку удалось увидеть Лапы Тигра всего раз: в бою против Марка по прозвищу Уголь. Это был экзамен на получение следующего ранга в башне Школы Дракона. Ливий был сильнее фантома прошлого, поэтому выиграл без особых проблем, но стилем остался восхищен.
        Но то, что показала Михь, было в разы лучше.
        Удар Грассеона едва не задел голову девушки. Она сменила стойку и еще в процессе ударила несколько раз. Правда, от таких атак Грассеон только ухмыльнулся.
        - И все? - спросил он и вновь ударил. Атака вновь не попала по девушке, а сам Грассеон внезапно закачался и рухнул на землю.
        - Ярость клана Дано может позволить бойцу не чувствовать повреждения и боль. Но всему есть пределы, - сказал Мурс.
        Бой закончился за пять секунд - такого на трибунах никто не ожидал.
        - Извините, пожалуйста, - услышал Ливий слова Михь перед тем, как зрители восторженно закричали.
        «Интересная участница. Такая сильная и с таким мировоззрением. Что в Лапах Тигра вообще происходит?», - думал Волк, наблюдая за остальными боями.
        Второй день оказался даже интересней. Во-первых, на арене выступала Ялум - Ливий болел за нее. Во-вторых, в одной из пар оказался Бьёрн - тот самый рыжий здоровяк из таверны «Куро».
        Златоглавский гигант казался противнику нерушимой скалой. Контроль ситуации и мощь ударов Бьерна были на высоте, но и в скорости он не уступал врагам.
        «Посох, неожиданно», - подумал Ливий. У него появился повод наблюдать за рыжим здоровяком еще внимательней.
        Бьерн использовал бас. Его оружие на вид было тяжелее, чем посох Ливия - по меньшей мере в три раза. Мощными ударами Бьерн не давал врагу забрать преимущество, гигант медленно загонял своего оппонента к краю арены.
        - Ха!
        Тяжелый посох обрушился вниз, поднимая в воздух целую тучу песка. Волна яри устремилась вперед и вытолкнула противника Бьерна за пределы арены.
        - В следующий раз получится, парень! - громко прокричал рыжий здоровяк. Даже слух не пришлось напрягать, чтобы услышать его слова.
        - Прилив Короля, - ответил Мурс на немой вопрос Ливия. - Простая техника, которая требует огромного объема яри.
        Разумеется, Волк запомнил эту атаку.
        Ялум попалась в бою против бойца Сизого Камня и едва не проиграла ему. Мастерство двух учеников было на высоте, боец Сизого Камня отлично владел Первоосновами, его клинок несколько раз почти задел девушку, но и Лягушка не уступала противнику.
        «Венера?», - удивился Ливий. Мощная атака Ялум должна была нанести ей самой вред, но конечность осталась в порядке. Чего не скажешь о копье, которое почти пришло в негодность.
        Легкие ранения быстро восстановились из-за открытой планеты, и девушка смогла закончить бой. Особую роль сыграли Шаги Предков - Ялум отточила технику передвижения до идеала.
        «Маневренность, контроль, сила ударов. Меньше от тебя не ожидал», - подумал Ливий. Его девушка была на потрясающем уровне. Но на этом чемпионате легко можно было столкнуться с настоящими монстрами.
        Третий день дал Ливию еще несколько показательных боев. Для начала он сконцентрировался на Диазе: Волк не видел рыжего в бою со времен Школы Свирепости.
        - Диаз из Сильнара и Морид из Молнии Востока!
        «Малые Двенадцать? Вообще без понятия, что этот Морид умеет», - подумал Ливий.
        О Молнии Востока, он, само собой, слышал. Эта секта вобрала в себя много восточных традиций, что обуславливалось вторым словом в названии. Молния же говорила о том, что в секте активно используют магию. Вряд ли Морид умел это, но всегда стоило держать такую информацию в уме.
        Диаз был вооружен посохом, его противник - алебардой. Досягаемость оружия оказалась примерно на одном уровне, поэтому в битве все должно было решить мастерство.
        Бой начался с обменов уколами. Морид атаковал острием на конце алебарды, вливая в оружие ярь. Диаз сделал то же самое с посохом. Оба оружия столкнулись, острие алебарды едва не сломало оружие сильнарца, но Диаз прокрутил посох.
        «Кожедер?», - удивился Ливий. Эту простую атаку для посоха он выучил еще в Школе Свирепости.
        Но это был не обычный «Кожедер». Ярь прошлась спиралью, раскручивая посох и превращая его в бур. Алебарда отправилась в полет: Морид едва успел разжать ладони. Если бы он продолжил держать свое оружие, то уже оказался бы за пределами арены.
        Морид не сдался. Он занял стойку для рукопашного боя, чтобы уклониться от еще одного удара посохом. Несколько атак Морид избежал, две - блокировал. После каждого блока ему удавалось делать шаг в сторону Диаза. Может, на защиту и приходилось тратить много яри, но Морид медленно улучшал свою позицию.
        Еще одну атаку посохом он увел в сторону. Его восточный стиль боя был очень гибким, рассчитанным на уклонения и гибкие блоки. Правда, кое-чего Морид не ожидал - посох наполнился ярью и порезал ему руку. Из артерии фонтаном брызнула кровь.
        - «Лист папоротника». Диаз пропустил ярь через посох, формируя лезвие из энергии и превращая свое оружие в длинный двуручный меч, - объяснил Мурс.
        Суть техники Ливий понял и так, а вот за название мастеру был благодарен, ведь планировал использовать Лист папоротника сам.
        Еще одна атака чуть не оставила Морида без головы. Ему пришлось признать свое поражение.
        - Отлично, три победы Сильнара, - сказал Мируол, сидевший сзади.
        Пусть за всеми боями Ливий следил пристально, один поединок он особенно ждал. Стоило только на арену выйти блондину с золотыми глазами, как Волк тут же повысил свою концентрацию.
        - Аслан из Сизого Камня и Дейлин из Тихой Ночи! - объявил судья.
        - Без шансов, - сказал Мурс, который сидел рядом. Ливий с удивлением посмотрел на него.
        - Тихая Ночь - группа убийц. В их рядах много людей из клана Джед, а этот Дейлин - так вообще самый сильный из них. Но Аслан - настоящая звезда чемпионата, - объяснил Мурс, пока бойцы готовились к поединку.
        - Кто он? - спросил Ливий. - Знаю, что лучший из Сизого Камня, но на этом все.
        - Сын старого льва. Нынешний глава Сизого Камня - дядя Аслана. Его отца тоже зовут Аслан, но среди идущих он известен как Золотой Лев. Лучший боец Сизого Камня, и один из лучших на всем континенте - это признвал даже Сильнейший. Никто не знает, сколько лет Золотому Льву, но уже немало. Он почти не выходит в свет, сохраняя в долгих медитациях свой потасканный организм.
        - И Аслан - его сын.
        - Да, поздний. А еще член клана Разон. И обрати внимание на то, что у него в руках.
        Аслан держал длинный полуторный меч золотистого цвета.
        - Семнадцатая копия Вимура, Святого меча, - сказал Аслан.
        - Разве это не против правил? Артефактное оружие нельзя приносить на чемпионат, - возмутился Ливий.
        - Это так, но в руках Аслана лишь копия, причем семнадцатая. То есть, копия шестнадцатой копии. Вимур был утерян несколько столетий назад, разумеется, само артефактное оружие не дали бы принести, первые копии тоже. Семнадцатую - можно.
        Дейлин был лучшим в Темной Ночи, но стиль тихого убийства не подходил для боя на арене. Правда, у него нашлась своя козырная карта: когда он подошел к Аслану на несколько шагов, то взмахнул руками. Небольшое облако яда направилось к наследнику старого льва.
        Через пять секунд бой был окончен, когда лезвие меча оказалось у горла Дейлина. Он смог отравить Аслана, но победить в сражении - нет.
        - Ожидаемый исход, - сказала Ялум. - Он лучше Диаза.
        «Задержал дыхание, использовал технику передвижения, дополнительно ускорившись нагрузкой на мышцы с помощью открытой Венеры. Ничего удивительного в такой победе», - подумал Ливий, но заметил, что рука Аслана дрожит. Все-таки яд проник в его организм через кожу.
        - Хорошо, что пришел заранее, ученик Ливий, - сказал Мурс. Люди только начали стекаться на трибуны, поэтому на стадионе было непривычно пусто.
        - Мируол сказал, что надо появиться минут за двадцать хотя бы, - сказал Ливий.
        - Верно. Твой первый бой, ученик. Выложись в нем.
        - Хорошо, мастер.
        - И вот еще что. Купить аркюс в Штайне сейчас слишком сложно и дорого. Нам, мастерам, запрещено делать ставки. Ученикам можно. Я даю тебе десять таблеток аркюса, но ставки можешь делать только на себя, - сказал Мурс.
        - На себя?
        - Верно, ученик Ливий. Если веришь, что победишь, делай ставку на себя. Выигрыш весь твой. Если не уверен в победе, просто оставишь себе эти десять таблеток. Можешь пока их приберечь до ставки на следующий бой. Поступай как знаешь, - сказал Мурс и пошел на трибуны.
        «Разве я стану отказываться от такого предложения?», - усмехнулся Ливий и отправился делать ставку к ближайшему крупье.
        Вскоре начались бои. Первым в списке был поединок Диоры и некого Гого из секты Златоглава. Разумеется, Ливий хотел посмотреть и для этого ему выделили самое лучшее место: прямо возле арены, где сидели все участники сегодняшних боев.
        Противник Диоры был вооружен двуручной булавой. Крепким шагом он приближался к девушке, готовясь к удару. Диора решила вырвать инициативу из рук противника.
        Шаги Предков позволили девушке уйти из-под удара булавой, а затем атаковать двумя клинками - Диора была вооружена именно так. Но златоглавец тоже не был слабаком. Техника передвижения напоминала Шаги Предков, но все же отличалась. Двумя движениями Гого ушел от ударов Диоры, как вдруг еще одно лезвие прошлось по его щеке.
        К чести златоглавца, его реакцию можно было назвать отменной. Он смог отклонить голову в самый последний момент, поэтому остался только с порезом, а не с серьезной раной. Атаку Диоры лезвием на косе он никак не ожидал.
        В ту же секунду оба клинка девушки оказались в ступнях златоглавца. Завершил все точный удар кулака прямо в грудь, из-за чего снизу неприятно хрустнули кости. Ступни Гого оказались сломаны.
        - Победа Диоры из Сильнара!
        «Жестоко», - подумал Ливий. Стиль девушки оказался свирепым, но слишком большую роль играла неожиданность. В следующем бою такое могло здорово подставить Диору.
        «И как она это сделала?», - удивился Ливий. Нельзя было просто воткнуть клинки в ступни, ведь они бы не пригвоздили Гого: арена была покрыта слоем песка. Значит, Диора воспользовалась каким-то трюком. Каким? Ливий этого не понял, хоть и внимательно наблюдал. Возможно, суть была в манипуляции ярью.
        В следующей паре сражались последователь Школы Алого Разрушения и адепт школы Бай-то. Последняя принадлежала к Малым Двенадцати, и о ней Ливий знал очень мало.
        Посмотреть на стиль Бай-то было интересно. Адепт этой школы уклонялся от ударов и пытался использовать силу врага против него самого. Про такую концепцию Ливий не раз читал в литературе, посвященной восточным стилям, но на практике видел впервые. Многие идущие вообще считали, что это невозможно, но боец Бай-то прямо на глазах у Ливия доказывал обратное.
        Для Школы Алого Разрушения бойцы Бай-то были худшими врагами, ведь тогда безумная ударная мощь мало того, что сводилась на нет, так еще могла и навредить атакующему.
        Через пять минут адепт Школы Алого Разрушения тяжело дышал. Он смог завершить бой с огромным трудом, загнав последователя Бай-то к краю арены. Ни один удар так и не прошел напрямую, но техническое поражение есть техническое поражение. Правда, для Школы Алого Разрушения такая победа - настоящий позор.
        «В следующем туре Диора будет сражаться с этим Алессом из Алого Разрушения. Думаю, проблемный бой получится, если у нее нет какого-то туза в рукаве», - подумал Ливий.
        Тем временем на арену вышли еще два бойца. Один представлял школу Тихая Ночь, ту самую, которая специализируется на скрытных убийствах. Второй был из Златоглава.
        Боец из Тихой Ночи использовал разное метательное оружие и дрался с помощью кастетов. Боец из Златоглава размахивал алебардой. Как бы представитель Тихой Ночи не пытался победить, у него не было ни единого шанса. За весь чемпионат Ливий всего один раз увидел, когда кто-то из Тихой Ночи смог одержать победу - боец этой школы отравил своего соперника ядом из рук, а потом дождался своей победы. Когда ты член клана Джед, то можешь позволить себе так небрежно обращаться с отравляющими веществами.
        Златоглавец прекрасно контролировал бой. Ливий видел, что этот боец почти не испытывает эмоций и прекрасно контролирует ярь. Сразу становилось понятно, к какому клану он принадлежит.
        «Тут что, в финале только члены великих кланов дерутся?», - подумал Ливий и понял, что вариант вполне реальный. Именно на членов великих кланов в школах боевых искусств обращают внимание первыми. Им достаются хорошие учителя и немало алхимии, ведь все делают ставку на таких учеников. Чаще всего она окупается.
        - Саади из Южной Звезды и Зеновия из Трех Вороньих Перьев!
        Школа Южной Звезды была очень маленькой и располагалась в самой южной области Централа. Известна она была тем, что раз в поколение в Южной Звезде появлялся ужасающе сильный боец, которого называли Стеллой. Многие опасались, что в этом году на чемпионат приехала молодая «звезда» южной школы.
        Зеновия оказалась намного слабее Саади. Он не использовал Шаги Предков, да и Первоосновы тоже. Весь его стиль был самобытным, а удары - поражающе мощными. Клинок разрезал копье Зеновии и тяжело ранил ее. Атака была настолько быстрой, что Ливий даже не смог ее скопировать. Девушке не помогло даже раскрытие Венеры, и она решила сдаться.
        - Потрясающе, - пробормотал Ливий. - Не хотелось бы столкнуться с ним в бою.
        Следующая пара состояла из бойца секты Фот и адепта Златоглава. Последний вооружился мечом и щитом, а вот боец Фота вышел на арену с…барабаном.
        Глава 13. Мнимое товарищество
        В секте Фот много настоящих гениев. Ничего удивительного, когда в рядах секты десятки членов клана Разон. А там, где клан Разон - там и развитая магия, не говоря уже про алхимию и магомеханику.
        - Клавдиан из Фота и Аврелий из Златоглава! - объявил судья.
        Участники обменялись между собой приветствиями, раздался удар в гонг и Аврелий устремился в атаку. В руках он держал щит и меч - хороший выбор для сбалансированного боя.
        Удар по барабану, еще один. Аврелий быстро сократил дистанцию с помощью Семи Пламенных Лучей - техники передвижения Златоглава. По сути эта техника - местами улучшенные, а местами упрощенные Шаги Предков.
        Клавдиан за это время успел ударить по барабану дважды. Аврелий взмахнул мечом, а сектант из Фота стукнул по своему инструменту еще раз. Златоглавец промахнулся.
        «Магический гипноз!», - удивился Ливий.
        Так просто Аврелия было не победить. Он промахнулся одним ударом из-за помутнения разума, поэтому решил взять противника серией ударов. Целый град атак обрушился на Клавдиана, но кто сказал, что он должен стоять на месте? Сектант Фота сместился назад с помощью какой-то неизвестной Ливию техники передвижения и вновь ударил в барабан.
        Аврелий замер.
        Он не двигался всего лишь долю секунды, но для идущего по пути боевых искусств это был огромной промежуток времени. Клавдиан успел ударить по барабану еще два раза, а потом метнул кинжал в Аврелия.
        Казалось, что это чистая победа. Аврелий стоял в трансе, а Клавдиан полностью контролировал ситуацию. Но когда кинжал уже почти достиг златоглавца, Аврелий резко закрылся щитом.
        - Разум Короля? - спросил Клавдиан. Видимо, это было название техники, с помощью которой Аврелий вернулся в норму.
        Златоглавец приблизился к сектанту, но два удара в барабан остановили его атаку. Теперь это был не гипноз: из ушей Аврелия потекла кровь, и он рухнул на песок как подкошенный.
        «Повредил барабанные перепонки?», - удивился Ливий. Клавдиан оказался опасным противником.
        Следующая «двойка» - боец Лап Тигра и боец Рантара. Последняя школа вообще показывала себя не очень на чемпионате, но в этом бою рантарец победил. Его движения были хороши, а оружие давало преимущество в дистанции - боец Рантара сражался копьем, а боец Лап Тигра - короткими топорами.
        «С барабанщиком ему будет непросто», - подумал Ливий. Боец Рантара должен был столкнуться с сектантом в своем следующем бою, и Волк отлично понимал, кто выиграет.
        Настал черед предпоследней «двойки». Боец из Школы Полного Разрушения и боец из Сизого Камня - достойное противостояние, если бы не одно «но».
        Школу Полного Разрушения в этом бою представлял лучший ученик.
        Его звали Нерва. Само собой, он был членом клана Дано, причем на пути наследия продвинулся очень далеко. Вспышки агрессии случались с Нервой постоянно, слухов об этом ходило немало. А еще он был известен тем, что не сражался с оружием в руках, только голыми руками. Конечно, на ладонях у него были толстые кожаные перчатки, а от них и до локтей шли металлические кольца, но суть оставалось той же - Нерва не использовал оружие.
        «Не знающий поражений Нерва». Именно такие слова Ливий услышал об ученике Полного Разрушения, когда начал выведывать у зевак Штайна информацию о нем. За две недели Волк не раз слышал эту высокомерную приставку к имени Нервы. И догадывался, что за просто так ее не дают.
        Бой завершился быстро. Боец Сизого Камня уверенно держал дистанцию и даже подгадал момент атаки Нервы, ударив на опережение, но это не помогло ему. Нерва отклонил алебарду кольцами на руке и нанес несколько быстрых ударов. Ни ярь, ни Стойка Железного древа не могли выдержать весь тут урон, который выдал Нерва меньше, чем за секунду.
        «Если не ошибаюсь, этот из Сизого Камня - шестой по силе. Исход был ясен», - подумал Ливий.
        За четыре дня он успел выучить атаки, которыми пользовались бойцы Школы Полного Разрушения. «Громовые удары» - серия из восьми атак кулаками. Особая фишка этой техники в колебаниях, которые создает ярь. С помощью вибрации повышается опасность ударов, ведь они не просто наносят повреждения телу, но и внутренним органам.
        Нерва был настоящим мастером этой техники.
        «Если выиграю, то в следующем бою придется сразиться с ним», - подумал Ливий. Парня совсем не обрадовала такая перспектива.
        Настала очередь последнего боя этого дня. Ливий вышел вперед вместе со своим оппонентом, а судья громко объявил:
        - Ливий из Сильнара и Винсент из Гибельного Клинка!
        «Нельзя его недооценивать. Он лучший ученик Гибельного Клинка», - подумал Волк.
        Винсент держал в руках интересное оружие. Это был двуручный меч необычной формы: он был загнут, но не как катана или сабля, а в другую сторону. Отдаленно клинок напоминал серп. Ливий видел это оружие лишь однажды: когда только пришел в Школу Свирепости, где ученикам дали выбрать себе снаряжение по душе. Среди десятков клинков висел и этот изогнутый.
        Ромфея.
        Оружие северных варваров, которое рубит стальную броню, будто она сделана из бумаги. Ромфеей тяжело защищаться, вся ее суть - в наступлении.
        «Посох может не выдержать. Надо аккуратно, а то останусь без оружия», - подумал Ливий. Пусть он и наполнял бас ярью, Винсент делал то же самое со своим клинком. А технические особенности делали ромфею настоящей грозой посохов.
        «Принимать удары только на части со свинцовым сердечником», - сказал сам себе Ливий и занял боевую стойку.
        - Слышал, ты самый слабый ученик Сильнара? Я разберусь с тобой быстро, - заявил Винсент.
        - Попробуй, - ответил Ливий. Разговор получился коротким.
        Раздался удар в гонг. Винсент тут же применил Шаги Предков, сокращая дистанцию. В ответ Ливий метнул несколько кинжалов.
        С ромфеей сложно защищаться, но это не значит, что задача невыполнима. У Винсента были два пути: либо остановиться и уклониться, либо отбить кинжалы клинком. Ученик Гибельного Клинка выбрал второй вариант и даже преуспел в этом.
        Но Ливий не просто так кинул кинжалы. Винсент отвлекся на мгновение, а за это время Волк сменил стойку. С самого начала боя он не собирался использовать Шаги Предков, а в Стойку Железного древа стал только для того, чтобы дезориентировать противника. И это ему удалось.
        Винсент тут же понял, что Ливий будет использовать другую технику передвижения, но было поздно. Один Теневой Шаг - и бас Волка опускается на ученика Гибельного Клинка.
        Один из Шагов Предков помог Винсенту уйти от удара. Правда, Ливий и сам неплохо владел этой техникой передвижения и успел просчитать все восемь вариантов отхода противника. Второй Теневой Шаг - и ромфея промахивается, оставляя на песке длинный черный след.
        «Техника меча?», - подумал Ливий. Теневым Шагом он сместился немного назад, чтобы разорвать дистанцию и вновь атаковать.
        Посох поднял в воздух целую тучу песка, заодно оттолкнув Винсента ударной волной. Это был «Прилив Короля», который Ливий скопировал у Бьёрна. Волк отрабатывал эту технику последние два вечера, чтобы применить сегодня.
        К сожалению, ударная волна не смогла выкинуть Винсента за границу арены. Ливий тут же применил Третий Теневой Шаг, чтобы оказаться перед противником и сделать своим посохом укол.
        Винсент ударил ромфеей вертикально. Клинок должен был попасть прямо по басу, и, разумеется, разрубить его, пусть внутри посоха и была свинцовая сердцевина. Винсент вложил в свою атаку все силы, лезвие ромфеи переполняла ярь. Скорость удара стала такой высокой, что Ливий не мог не удивиться.
        «Ты не сделаешь этого так просто!».
        «Язык змеи» - техника, позволяющая изогнуть посох. Ливий применил ее, но Винсент тут же сменил траекторию своего удара. Такой простой техникой его было не удивить.
        Но у Ливия был выход и на этот случай. Он прокрутил посох в руках, энергия прошлась спиралью, превращая оружие в бур.
        - Скопировал твой «Красный метеор»? - спросил Мурс у Диаза, который в этот день сидел рядом с ним на трибуне.
        - Он не первый раз копирует мои техники, - ответил рыжий парень.
        Из-за вращения ромфея соскочила с посоха, а Ливий смог завершить колющий удар. Винсент защитил свои внутренние органы ярью, но атака отбросила его на несколько шагов: прямо за границу зоны боя.
        - Победа Ливия из Сильнара! - объявил судья.
        - Я думал, ты самый слабый из этой школы, - сказал Винсент, выплевывая песок, попавший ему в рот.
        - Может, так и есть, - пожал плечами Ливий. - Я и сам не знаю.
        - Ваши двадцать пять таблеток аркюса. Спасибо за ставку, надеюсь, вы примете участие в следующем туре, - сказал крупье с поклоном.
        - В качестве бойца или того, кто ставит? - усмехнулся Ливий.
        - Разумеется, мне интересны оба варианта, - ответил крупье.
        Сразу после боя Ливий забрал свой выигрыш, а потом пошел наверх, к команде. Последние пять минут арену убирали, стоило Волку сесть на лавку, как в центр арены вышел глава Сизого Камня.
        - На этом первый отборочный тур завершен! - громко объявил он. Трибуны ответили ликованием: видимо, чемпионат этого года оказался очень интересным.
        «Вряд ли им сильно понравился мой бой, а вот Клавдиан из Фота со своим барабаном здорово разнообразил сегодняшний день. Еще и Саади из Южной Звезды: многие поняли, что он лучший ученик поколения. Для зрителей это многое значит. Не только интересные бои, но и возможная победа участника из Малых Двенадцати на чемпионате - думаю, такого давно не случалось», - думал Ливий, слушая слова главы Сизого Камня. Этот многоуважаемый мастер объяснил, что бои продолжатся через две недели - бойцы должны не только отдохнуть, но и восстановиться от ранений.
        - И все эти две недели зрителям надо будет где-то жить, есть и развлекаться, - сказала с улыбкой Ялум. Так оно и было: каждый день Штайн получал гигантскую прибыль за счет посетителей. Значительную роль в этом играл Сизый Камень - город Штайн был воздвигнут ими, большая часть постоялых дворов и увеселительных заведений значилась в активах этой уважаемой школы боевых искусств.
        Пусть Сизый Камень и был «на своем поле», но не сильно отставал и Златоглав. Самая богатая школа боевых искусств имела свои активы и представительства по всему Централу. Делать деньги они умели.
        «Двадцать пять таблеток аркюса. Шансы были явно не в мою пользу», - подумал Ливий. Когда он ставил на себя, то даже не смотрел на коэффициенты. Оказалось, что в Волка не сильно-то верили, оно и не удивляло. Худший из Сильнара и лучший из Гибельного Клинка - выбор очевиден для любого азартного игрока.
        - Можем возвращаться, - сказал Мурс, когда глава Сизого Камня закончил с прощальными словами. Отряд Сильнара встал и направился в «Альмалекс».
        - Неплохо дерешься, - внезапно сказала Диора и пошла вперед.
        «Наверное, в лесу кто-то сдох», - удивился Ливий. От этой язвительной девушки таких слов он точно не ожидал.
        - Ливий. Я возмущен тем, что ты использовал Три Теневых Шага вместо Шагов Предков, - сказал в свою очередь Торун.
        «Я не удивлен, вот совсем», - подумал Ливий, а Торун продолжил:
        - Но бой был хорошим. Я приношу свои извинения, ты достоин представлять Сильнар.
        - Ладно? - сказал Ливий вслед сильнарскому здоровяку, который пошел вперед за Диорой.
        Ялум и Диаз улыбались. Мируол же сказал:
        - В мире боевых искусств ценят дела, а не слова. Сегодня ты доказал остальным, что стоишь с ними наравне. Поэтому тебя признали, а Торун даже извинился.
        «Но они все равно мудаки», - подвел итог Ливий. Может, до этого они относились к нему плохо, потому что считали слабаком, но Ливий считал, что это неправильно. Любой бы посчитал такое поведение заносчивостью, если не чем похуже.
        «Ну, я человек не обидчивый, заткнулись - и хорошо», - подумал Волк. Ему было плевать на плохое отношение части собственной команды, но от постоянных высокомерных фраз Торуна и Диоры терпение Ливия начинало сбоить.
        - У тебя тяжелый противник будет, - сказала Ялум.
        - Да, знаю.
        Нерва, лучший ученик Школы Полного Разрушения, должен был стать оппонентом Ливия уже через две недели и четыре дня. Срок - более чем скромный, но Волк умел выходить за свои пределы.
        - Сосредоточусь на тренировках, - сказал он. К счастью, Ливий не пострадал во время боя, поэтому мог начать заниматься прямо сейчас.
        - Ученик. Каждому победителю отборочного тура вручают это, - сказал Мурс и протянул Волку какую-то металлическую пластинку. - Эта пластину называют билетом победителя. Тебе будет достаточно показать ее в любом магазине Штайна, чтобы получить в обмен что-то ценное. И вот еще. Это поощрение уже от Сильнара.
        Мурс вручил шкатулку с разными восстанавливающими средствами, среди которых Ливий обнаружил зелье Белого Дракона.
        - Постараюсь вас не подвести, - сказал Волк.
        Две недели - неплохой срок для тренировок. Ливий решил полностью погрузиться в саморазвитие, урезав походы в Штайн до какого-то получаса. Теперь двадцать один час Волк тренировался, отвлекаясь только на туалет и еду.
        Следующим противником был Нерва. Это значило, что посох подойдет для боя идеально - рукопашный боец попытается сократить дистанцию как можно быстрее, а длинное оружие позволяет хоть сколько-то контролировать ситуацию. Ливий хорошо понимал это. Бас он оставил для других боев, а в битве с Нервой решил использовать восточный посох. И тому были причины.
        Нерва - боец, который полагается на силу и скорость. Адекватный вариант противостояния - контроль боя. Но Ливий отлично понимал, что не настолько хорош в этом. Оставалось превзойти Нерву в его родной стезе.
        Ливий выбрал скорость.
        Перещеголять в силе ученика Школы Полного Разрушения непросто. У Ливия были «Баллиста» и «Аркбаллиста», своего рода коронные удары, но на для них требовалась долгая подготовка, а первого могло еще и не хватить. Нерва банально мог уйти от удара, поэтому в первую очередь нужно было сравняться с ним по скорости.
        Восточный посох легче, чем бас. А еще с ним легче справиться. Если бас требует хорошего контроля и баланса, то восточный посох в этом плане очень прост. Ливию требовалась скорость: и ударов, и передвижений. Чем больше, тем лучше.
        - Без Шагов Предков не обойтись.
        До отборочного тура Ливию кое-чего не хватало. Шаги Предков - сложная техника передвижения, каждый использует ее по-своему. Ливию не хватало опыта, но теперь его было с лихвой. Десятки бойцов показали Волку, как они используют Шаги Предков. Оставалось только собрать все воедино.
        Весь отряд Сильнара приступил к тренировкам. Через две недели должен был начаться новый тур, все бойцы чемпионата наконец поняли, что они лишь лягушки в колодце. Здесь, в Централе, они столкнулись с разными стилями и противниками, они больше не были элитой - это среди обычных учеников участники чемпионата выделялись, но здесь их силы были примерно равны остальным.
        В четвертой группе отбора осталось восемь бойцов. В следующем туре число должно было сократиться вдвое, а потом снова, и снова. До выхода в полуфинал Ливию нужно было одолеть еще трех противников, и напрягал Волка не только Нерва.
        Во-первых, Саади из Южной Звезды. Если он действительно был Стеллой, гением поколения, то дела для Ливия были плохи. В первом бою Саади даже не напрягался, значит, в рукаве у него залежалась целая колода из тузов, которую он был готов выложить на игральный стол.
        Клавдиан из секты Фот - еще одна серьезная проблема. В следующем бою он должен был победить, а это значило, что для Ливия он станет третьим соперником. Разумеется, чтобы сразиться с Клавдианом, нужно еще одолеть Нерву. Ряд противников был ужасным для Волка, но выбирать не приходилось.
        Финальный бой отборочного тура - настоящая загадка. Слишком много кандидатов на эту роль - например, тот же Саади из Южной Звезды или Алесс из Школы Алого Разрушения. Впрочем, Ливий все равно склонялся к первому. Алесс, конечно, был сильным, но до гения поколения не дотягивал.
        - Еще Диора.
        В бою девушка показала себя неплохо. Правда, если это было все, то следующий бой стал бы для нее последним. Алесс из Школы Алого Разрушения явно имел преимущество. Разумеется, если смотреть на то, что Ливий увидел в первых боях. Сам он не выложился на полную, поэтому был уверен, что остальные ученики из Сильнара - тоже.
        - Вам стоит быть аккуратней в городе, - сказал Мурс на следующий день.
        - Боитесь, что кто-то попытается нас устранить? - спросил Диаз.
        - Случаи бывали. Какому-нибудь мастеру убить одного из вас - плевое дело, никто даже не заметит толком. Поэтому аккуратней. Улицы Штайна - оживленные, совершить здесь убийство - непросто, поэтому старайтесь оставаться на расхожих дорогах и не ходить по подворотням. Правда, у вас будет другая проблема, но это не так важно, переживете, - объяснил мастер Мурс.
        Вторая проблема раскрылась сразу же, стоило только ученикам Сильнара выйти за стены «Альмалекса».
        - Эй, это участники чемпионата! Ту девушку зовут Ялум, а того рыжего - Диаз!
        - Ливий, знаю его. Он в последнем бою участвовал!
        Толпы людей окружили сильнарцев. Кто-то хотел пообщаться, кто-то получить автограф, а некоторые чуть ли не насильно пытались угостить пивом или чем покрепче.
        «Вот о чем говорил Мурс».
        Любой участник чемпионата собирал вокруг себя внимание толпы. Всего осталось тридцать два бойца, люди знали всех в лицо и по именам. Скрыться от назойливого внимания было сложно.
        Ливию пришлось вернуться обратно в «Альмалекс», надеть там плащ, а за стены постоялого двора выйти через черный ход. Так поступили и остальные ученики. Можно было оторваться от толпы в подворотнях, но Мурс четко дал понять, что нельзя уходить с оживленных улиц. Поэтому спасением стал плащ. Не привлекаешь внимания, да еще и остаешься в толпе.
        С этого дня Ливий сильно сократил свое пребывание за пределами постоялого двора. Не то, чтобы у него вообще была необходимость выходить, но хотелось послушать слухи и сплетни. В них часто можно было найти больше информации, чем из рук осведомителя.
        Примерно так же действовали остальные члены Сильнара. Полученной информацией Ливий делился с Диазом и Ялум, а вот с Торуном и Диорой - нет. Правда, со вчерашнего боя многое изменилось. Наконец-то в отряде Сильнара образовалось какое-никакое товарищество, но Ливий все еще не доверял тем двоим.
        - Говорят, этот Саади - гений, что бывает только раз в поколение. Он может даже победить.
        - Не думаю. Аслан - вот мой фаворит. Самые низкие коэффициенты, между прочим. Но можно ставить и получать гарантированные деньги.
        - А ты откуда знаешь? Будто бы у тебя аркюс на ставки есть.
        - У меня нет, а вот мой племянник - идущий по пути боевых искусств! Он на чемпионатах собаку съел. Три года назад купил одну таблетку аркюса, а сейчас у него вилла за второй стеной, две ремесленных мастерских и сто таблеток аркюса!
        - Да? Не знал. Да уж, у такого племянника - такой никудышний дядя. Думаю, ему стыдно.
        - Что? На себя посмотри!
        Спор двух мужчин у барной стойки набирал обороты, но их прервал третий товарищ:
        - Хватит вам. И вообще, я думаю, что победит Нерва. Этому Ливию очень не повезло, по нем проедутся как воловьей колесницей.
        - Это правда. Без шансов, Нерва разорвет его.
        «Что-то расхотелось мне сегодня здесь сидеть», - подумал Волк и, кинув несколько мелких монет бармену в качестве чаевых, пошел обратно в «Альмалекс». Нужно было тренироваться, чтобы слова пьянчужек из таверны не стали реальностью.
        - Тренироваться? - спросила Ялум. Девушка лежала на кровати и медитировала, даже не садясь в позу для медитации. Пока что Лягушке просто-напросто было лень что-то менять.
        - Да, вроде того, - ответил Ливий, надевая штаны. Как бы это парадоксально не звучало, но на тренировке он мог…отдохнуть. Ялум потягивалась, продолжая медитировать, а Ливий не был в силах оторвать глаза от ее тела. Лягушка была красивой, взгляд парня прошелся от ног Ялум и до ее зеленых глаз, оставляя в разуме Волка приятное послевкусие.
        Красота девушки была неоспоримой, вот только ее замечательное и подтянутое тело стояло в одном ряду по выносливости со многими бойцами на таком же уровне силы. Ливий приходил к Ялум далеко не каждую ночь, ведь и он, и она были в своих тренировках, но сегодня сделал исключение.
        Двухчасовой марафон почти истощил запасы выносливости Волка. Только выйдя из комнаты девушки, Ливий выдохнул: можно было спокойно подышать ночным воздухом и приступить к тренировкам.
        Всю неделю он был напряжен из-за предстоящего боя. Ночь с Ялум здорово отвлекла Ливия от этого, теперь его разум мог посоперничать в своей чистоте с убранным двором «Альмалекса». А убирали его здесь так тщательно, что Волк был уверен: если он сейчас проведет пальцем по стене, то на нем не останется даже уличной пыли. По самому двору можно было и вовсе ходить в белой обуви, не боясь, что та станет серого цвета.
        - На чем я там остановился?
        Шаги Предков. Мастерство в этой технике оценить можно было по двум критериям. Самый простой, для обычных идущих уровня Зарницы - то, сколько Шагов подряд боец может сделать. Второй тип оценки касался техничности и скорости выполнения.
        Сейчас Ливий добрался до четырех последовательных Шагов. Тело ударными темпами развивалось под постоянными физическими нагрузками, выходя на все новые и новые пределы. Почти все средства из шкатулки Ливий потратил, в том числе и Белого Дракона. Тело Драконида здорово развилось от этого зелья, пусть эффект и был слабее, чем в первый раз.
        Еще через неделю Ливий смог выполнить пятый Шаг. Пять Шагов Предков на максимальной для тела Волка скорости - это хороший результат. Ливий был готов столкнуться с Нервой, и Шаги Предков - это еще не все, что Волк приготовил для боя с лучшим учеником Школы Полного Разрушения.
        Глава 14. Этичность
        - Да начнется второй отборочный тур!
        Трибуны будто взорвались: за две недели люди истосковались по зрелищам. Несколько секунд шума быстро сменились тишиной. Настало время боя.
        В прошлом отборочном туре каждый день сражались шестнадцать участников, то есть, проходили восемь боев. Теперь же участников было вдвое меньше, боев - тоже. Поэтому зрители надеялись увидеть как можно больше сочных битв, в которых бойцы выкладываются на полную. На то были все шансы: «слабаки» отсеялись в прошлом туре.
        - Спорсус из Школы Полного Разрушения и Торун из Сильнара!
        «Спорсус - второй по силе после Нервы в Полном Разрушении. Торуну придется тяжело», - подумал Ливий.
        - Мастер, мы победим? - буднично спросила Ялум.
        - Думаю, Торун разберется с этим Спорсусом, - ответил Мурс.
        «Неужели Торун такой сильный?», - удивился Ливий и еще сильнее сосредоточился на битве.
        Красноволосый здоровяк вооружился тяжелым мечом, прямо как в прошлый раз. Только в этом бою сильнарец снял со спины щит, взяв его в одну руку. Спорсус, вооруженный двумя топорами, усмехнулся.
        «Да уж, если ты не идущий по пути боевых искусств, тебе даже не стоит приходить на чемпионат», - подумал Ливий. Бой проходил на больших скоростях, и Спорсус, и Торун использовали Шаги Предков. Обычные люди ничего бы не увидели, только идущие уровня Претендента могли разглядеть хотя бы часть движений. Чтобы увидеть все, нужно было быть на уровне Зарницы.
        «Шесть Шагов!», - подумал Ливий. Каждый боец делал шесть последовательных Шагов Предков, маневрируя и обмениваясь ударами. Наступательная мощь Спорсуса была выше, он не жалел ярь и обрушивал свои топоры на щит Торуна с завидной регулярностью. В какой-то момент оружие Спорсуса завибрировало, и он вновь ударил по щиту. Торуну пришлось тут же откинуть в сторону свое защитное снаряжение. Рука сильнарца была поломана.
        «Пропустил вибрации через оружие, чтобы повредить конечность. Если бы Торун не успел отреагировать, то одной только сломанной рукой не отделался бы», - подумал Ливий.
        Сломанные кости моментально встали на место и срослись. Это была сила Венеры - у Торуна не оставалось другого выбора, кроме как активировать планету.
        - Вот и все, - сказал самоуверенно Спорсус. В его глазах бой был уже выигран.
        В ответ на это Торун перехватил свой тяжелый меч двумя руками. Лезвие засветилось, испуская мягкий синий свет.
        - Что это за атака? - спросил Ливий.
        - Разрез Небесного Моря. Лучшая техника Торуна, которая передается в его семье, - ответил Мурс, искоса глядя на Волка. Ему было интересно, сможет ли Ливий скопировать Разрез Небесного Моря.
        Атака Торуна разрезала оба топора и оставила рану на теле Спорсуса. Потекла кровь бойца Школы Полного Разрушения, но сам он не сдался. Другой ученик уже бы посчитал такую рану серьезной, но Спорсус был из клана Дано. Его крепкое тело выдержало атаку, он мог продолжать сражаться.
        Без оружия Спорусу оставалось только одно - выйти на дистанцию удара кулака. Он вновь использовал Шаги Предков, но Торун был готов: лезвие вновь засветилось, и сильнарец ударил точно в то место, куда переместился Спорсус.
        «Он отлично все просчитал. Торун очень хорош в контроле боя», - подумал Ливий. После второго ранения Спорсус уже не смог продолжить бой. Он был в силах стоять на ногах и даже сражаться, но и сам отлично понимал, что больше Торуну не соперник. Венерой Спорсус затянул прошлое ранение, на новое планеты не хватало. Видимо, раскрытие Венеры у бойца Школы Полного Разрушения было очень слабым.
        Ливий смог скопировать Разрез Небесного Моря. Да и много что другое: четыре боя принесли парню много новой информации. Особенно приятно было посмотреть на Михь, лучшего бойца Лап Тигра.
        Девушка разобралась со своим противником быстро, как и в бою до этого. Трибуны даже расстроились из-за такого: еще бы, они пришли смотреть на зрелищные битвы, а не на разгром за несколько секунд. Но это поражало. Если в первом отборочном туре мог попасться слабый соперник, то во втором все бойцы были достаточно сильными. Но Михь разбиралась с противниками с завидной легкостью.
        Лапы Тигра в ее исполнении были великолепны. Противник Михь метнул в начале боя кинжалы, которые девушка с легкостью отбила, чтобы тут же сблизиться с врагом и отправить его в нокаут ударами ладоней.
        - Что это за техника защиты? - спросил Ливий у Мурса.
        - Восемь триграмм. Слышал про такое?
        Ливий кивнул.
        - Да, восточная техника. Разве она не универсальна? И атаки, и защита?
        - Слышал, да не все. Восемь триграмм - это огромная веха в учениях Востока. Слышал о шаманах оттуда? Они тоже используют восемь триграмм. Создатель стиля Лап Тигра, Марк, решил, что защитная часть триграмм подойдет его детищу. Конечно, он немного изменил защитные стойки, подстроив их под Первоосновы. То, что получилось, ты видишь сам. Шестьдесят четыре точки защиты, которые обеспечивают владельцу круговую оборону.
        - Спасибо за разъяснения, мастер.
        «Похоже на Сорок направлений Верде, но с уклоном в Первоосновы. Надо будет над этим поработать», - решил Ливий. Защитная техника Лап Тигра ему понравилась.
        Второй и третий день по своей ожесточенности превзошли все. Зрители ликовали, а бойцы яростно дрались за проход по турнирной лестнице.
        Бьёрн, рыжий гигант Златоглава, столкнулся в бою со вторым учеником Сизого Камня. Бой шел почти десять минут, зрители наблюдали за противостоянием затаив дыхание. Со вчерашним пятисекундным боем Михь не шло ни в какое сравнение.
        «Он не хочет показывать всего», - подумал Ливий. Бьерн явно мог сражаться лучше.
        Мечник Сизого Камня даже начал одерживать верх. Несколькими техниками меча он загнал Бьерна к краю арены, рыжий гигант понял, что нужно переходить к серьезным действиям.
        Взмах посоха оставил в воздухе какой-то символ. Он провисел всего долю секунды, а затем влетел в противника Бьерна. Мечник Сизого Камня успел заблокировать эту атаку, но вот обычный удар посоха от рыжего гиганта было уже не избежать. Бой завершился в пользу Златоглава.
        - Золотые символы? - спросил Ливий. Он слышал об этом от Кастрида.
        - Они самые, - подтвердил Мурс. - Их еще называют Символами Короля. Особая техника Златоглава. Боец воплощает в своем разуме особый символ, который материализует с помощью яри. Не каждый сможет это сделать, для этого нужны долгие тренировки, огромный объем внутренней энергии и сильный разум. Кто-то на уровне Бьерна воплощает символы на доли секунды. Этого достаточно для атак и защиты, но Золотые символы настоящего мастера могут быть материализованы днями и даже неделями. Техника на грани боевых способностей и магии.
        «Жаль, что я не смогу это повторить», - подумал Ливий. Если бы Бьерн использовал свою технику несколько раз, то Волк еще мог бы запомнить. Но сейчас - без вариантов.
        В этот же день сражалась Ялум. Она попалась против бойца Малых Двенадцати - Школы Трех Основ.
        Противник Лягушки был силен. Он отлично знал Первоосновы, его атаки были быстрыми и мощными. Школа Трех Основ ориентировалась на универсальность: их бойцы должны были хорошо контролировать ситуацию, быстро передвигаться и бить мощно. Противник Ялум прекрасно с этим справлялся, но и Лягушку можно было назвать универсальным бойцом. Бой затянулся.
        В конечном итоге победила Ялум. Член клана Комэтт отлично контролирует внутреннюю энергию, поэтому девушка смогла истощить противника, чтобы нанести решающий удар.
        «Повезло, что против нее попался такой соперник», - подумал Ливий. Пару раз боец Школы Трех Основ даже задел девушку, но Ялум смогла восстановиться и победить. С кем-то из великих кланов такое вряд ли сработало бы.
        На следующий день сражался Диаз. Против него выступил боец секты Фот с крюком на длинной цепи.
        «Да уж, у этих из Фота вечно какое-то забавное оружие», - подумал Ливий, но бойца по имени Фабион недооценивать не стал. Секта Фот уже доказала всем, что они - очень сильны. Из пяти бойцов первый отборочный тур прошли трое, причем Фабион со своим крюком на цепи одержал безоговорочную победу.
        Разумеется, Диаз это знал и готовился к бою две недели.
        Посох - оружие, с которым ты обычно имеешь преимущество в дистанции, но Фабион из Фота своим крюком на цепи загнали сильнарца в глухую оборону. Диаз ничего не мог с этим поделать. Фабион отлично владел своей цепью, такое оружие имело огромную досягаемость и было очень неожиданным в плане направлений атаки. Несколько раз Диаз едва не получил ранения: он уклонялся от крюка в самый последний момент.
        Самым логичным вариантом было подловить Фабиона и схватить цепь рукой, что сильнарец и попытался провернуть. К сожалению, ничего не вышло: когда Диаз поднес руку к цепи, из нее неожиданно полезли иглы яри, которые проткнули парню руку. Фабион тут же взмахнул своим оружием, ладонь Диаза могло порвать на части, но он успел бросить цепь и тут же залечить руку Венерой.
        «Хм, он может высвобождать ее по чуть-чуть?», - удивился Ливий. Почти все ученики, которые использовали Венеру на арене, могли это сделать только один раз, разделить на два или три подхода было намного сложнее.
        Попытки перебить цепь тоже не увенчались успехом. Фабион пропускал через свое оружие ярь, делая цепь очень прочной. Пару раз Диаз применил «Красный метеор», но даже так оружие сектанта было не сломать.
        Бой зашел в тупик. Фабион не мог пробиться через защиту сильнарца, а Диаз не мог наступать.
        «Но этот из секты тратит намного больше яри, пропуская ее через цепь. В битве на истощение победит Диаз», - подумал Ливий.
        Это понимал и Фабион. Его атаки стали реже, но он стал вкладывать в них больше силы. Цель Фабиона была понятна: вытолкнуть Диаза за пределы арены. И у него это получалось, ведь сильнарцу шаг за шагом приходилось отступать.
        Глаза Диаза резко обрели яркость, затуманенность взгляда исчезла. Сильнарец влил в свое оружие ярь и метнул его с ужасающей силой. Посох пролетел несколько метров и попал в цепь, разрубая ее на две части.
        «Юпитер», - подумал Ливий. Он успел заметить пробежавшую по руке Диаза черную молнию.
        План рыжего сильнарца был прост: заставить противника потратить как можно больше яри, а затем нанести мощный удар подальше от себя. Фабион вливал ярь в цепь, но делал это неравномерно, иначе бы внутренняя энергия уходила слишком быстро. Крюк и цепь возле противника получали больше яри, а ближе к самому Фабиону - меньше. Диаз воспользовался этим дисбалансом, чтобы нанести свой удар.
        - Сдаюсь! - сказал Фабион. Продолжать бой без своего оружия он не собирался, пусть Диаз и выкинул посох.
        - Отлично, еще одна победа Сильнара, - довольно сказал Мурс.
        Особое внимание зрителей было сосредоточено на Аслане. Бой сына старого льва Сизого Камня с семнадцатой копией Святого Меча в руках - зрелище, которое не хочется пропускать.
        Против Аслана выступил боец Лап Тигра по имени Ром. И Ливий очень сомневался в победе этого Рома. Если бы против Аслана была Михь, то еще ладно. Но ожидать победы второго по силе в Лапах Тигра против сына старого льва - нонсенс.
        «Забавно распределили. В каждую группу - по сильному бойцу. В первой Михь, во второй Бьерн, в третьей Аслан, а в четвертой Нерва. Выходит, весь этот чемпионат - противостояние четырех школ? Лапы Тигра, Златоглав, Сизый Камень и Полное Разрушение дерутся друг с другом за звание лучшего бойца года. А остальные - так, временные соперники», - подумал Ливий. Выходило именно так.
        Но все же Ром был вторым по силе в Лапах Тигра, а это значило, что для Аслана бой не будет легким. Бойцы быстро сблизились, меч сына старого льва рухнул вниз, но Ром принял атаку на ладонь, полностью блокируя ее.
        - Он заблокировал копию Вимура голыми руками!
        - Какой поразительный боец!
        Стремительные атаки стиля Лап Тигра обрушивались на Аслана одна за другой, но боец Сизого Камня спокойно отступал и защищался. В один момент он взмахнул мечом, Ром уклонился.
        Из плеча бойца Лап Тигра хлынула кровь.
        «Он же не попал!», - подумал Ливий и понял, что никакую технику Аслан не использовал.
        - Особенность Вимура. Досягаемость атак Святого Меча выше, чем его длина. Семнадцатая копия может бить дальше сантиметров на десять-пятнадцать, - сказал Мурс.
        - А оригинал? - спросил Ливий.
        - Кто знает. Говорят, на сотни метров.
        - Вот как. Но это все равно нечестно. Как вообще такое разрешили?
        - Сизый Камень чаще всего устраивает чемпионат. Как думаешь, у этой школы была возможность протолкнуть подобное разрешение?
        «И действительно», - подумал Ливий, неотрывно наблюдая за боем.
        Боец Лап Тигра сражался голыми руками. Ему и так нелегко приходилось против меча, что уж говорить о Вимуре. В какой-то момент Ром отступил и восстановил тело с помощью Венеры, а потом снял с пояса дубинку.
        - Интересное оружие.
        Теперь чаша весов немного качнулась в сторону бойца Лап Тигра. С его опытом рукопашного боя было просто на равных сражаться с Асланом.
        Но битва закончилась стремительно. Боец Лап Тигра оказался проткнут мечом Аслана, клинок вошел в Рома по самую рукоять.
        - Это техника? - спросил Ливий. Движение было очень быстрым.
        - Да, - ответил Мурс. - Среди идущих известна как «Шило». Если говорить об истинном названии - «Шеура». Простейшая колющая техника меча, которую мечники Сизого Камня развивают с момента поступления в школу.
        «Прием, повторенный сотни тысяч раз. Ничего удивительного, что настолько простой техникой можно победить бойца уровня Рома», - подумал Ливий.
        Но в первую очередь сыграла свое скорость Аслана. Если Ром устал из-за дуэли, то у бойца Сизого Камня даже не сбилось дыхание. Очевидно, что он не показал максимальную скорость, да и техники свои не раскрыл. Для Аслана бой был чуть тяжелее прошлого, но в целом очень легким.
        Так закончился третий день чемпионата. И настал четвертый, к которому Ливий готовился больше двух недель. Он должен был победить Нерву, чтобы подняться выше, и был полностью готов к этому.
        На четвертый день соревнований Ливий поднялся на трибуны. Никто не заставлял сидеть у арены в ожидании своего боя, можно было прийти к отряду своей школы, а вернуться обратно к арене за один бой до своего. Ливий решил так и сделать, ведь мастер Мурс мог многое объяснить.
        Бой Диоры был первым. Против нее вышел Алесс - ученик Школы Алого Разрушения.
        «Интересно, ей по силам разобраться с ним?», - подумал Ливий и посмотрел на Диору. Девушка выглядела расслабленно, и казалось, что ее этот бой вообще не волнует, будто на арене сейчас происходила обычная тренировка.
        После удара в гонг Алесс занял Стойку Железного древа. Но на этом не остановился: стойка немного поменялась, и кожа ученика Школы Алого Разрушения начала краснеть.
        - Стойка Красного древа!
        Это была особая техника Первой Первоосновы. Стойка Красного древа здорово усиливает твои защитные свойства, увеличивая скорость и реакцию в придачу, но цена этому - сильный удар по легким. Долго применять эту технику вредно, слишком затянешь - и внутренних травм не избежать.
        В прошлом бою Алесс не применял Стойку Красного древа. Видимо, в этот раз он решил, что не стоит сдерживаться с Диорой. А может, просто хотел закончить побыстрее: прошлый бой слишком затянулся, и Алесс смог одержать только техническую победу. Для представителя Школы Алого Разрушения это было настоящим позором.
        Диора ответила на это Шагами Предков. Стойка Красного древа требует секунду-две на подготовку для кого-то, вроде Алесса, поэтому девушка решила разобраться с проблемой до ее появления.
        «Шесть шагов», - посчитал Ливий. Диора применила сразу шесть последовательных Шагов Предков, а это значило, что ее мастерство в технике передвижения высоко.
        Один удар клинка Алесс просто проигнорировал. Лезвие прошлось по его коже, оставляя небольшую царапину, которая тут же затянулась. Стойка Красного древа ускоряла ток яри по телу, сильно увеличивая защиту и восстановление организма. А еще Алесс был членом клана Дано, поэтому выносливость и прочность его тела были по-настоящему велики.
        Двуручный топор обрушился вниз, Диоре пришлось уклоняться. Алесс успел перейти в Стойку Красного древа и сейчас был на пике своих возможностей.
        - Покромсаю тебя, сучка! - прокричал он. Трибуны загудели от накала битвы. Четвертый день отборочного тура начался динамично.
        Второй удар топором Диоре пришлось блокировать, клинки с трудом выдержали атаку. В тот же момент коса девушки поднялась и «ужалила» Алесса лезвием на конце.
        - Диору стали называть Косой смерти не так давно, - сказал Торун. - Раньше ее называли Скорпионом.
        - То есть, она не просто прикрепила лезвие к волосам, но и манипулирует им? - удивился Ливий.
        - Да. Волосы - часть тела, поэтому прекрасно проводят ярь.
        Сейчас Диора и правда напоминала скорпиона. Лезвие на конце поднявшейся косы было точь-в-точь, как хвост скорпиона на картинках из учебников. Управлялась со своим «хвостом» Диора прекрасно: казалось, что у девушки три руки, ведь Алесса атаковали тремя клинками сразу.
        - Тебе конец!
        Ученик Школы Алого Разрушения вновь опустил топор, девушка заблокировала его клинками. Но в этот раз Алесс использовал только одну руку: второй он ударил по обуху топора.
        Это был «Громовой удар». Вибрация распространилась через топор на клинки Диоры. Девушке пришлось спешно разрывать дистанцию, но Алесс тоже владел Шагами Предков. Он не отставал от Диоры, пытаясь достать ее своим топором, а девушка отступала, оставляя на теле мужчины десятки едва заметных порезов своим «жалом».
        Пусть ярость уже взяла контроль над Алессом, он все же оставался сильным бойцом. Ни одна атака Диоры не задела важных органов или кровеносных сосудов, даже кровь не текла. Тело Алесса находилось в прекрасном состоянии и почти не пострадало от атак.
        У Стойки Красного древа есть свои пределы. Легкие Алесса стали протестовать, но ярость заглушила боль. Тела членов клана Дано очень сильны: на блокирование ударов Диора потратила почти всю свою ярь, а вот Алесс все еще был полон внутренней энергии. Когда он опускал на сильнарку топор, то даже не прибегал к яри. И этого было достаточно, чтобы Диора едва могла сдержать атаку.
        - Я думал, что Диора хочет истощить его, но что-то на то не похоже. Она и сама устала, еще и ярь кончилась. У Алесса большое преимущество, - сказал Ливий, внимательно наблюдавший за ходом боя.
        - Ее не просто так называли Скорпионом. На лезвии в волосах - токсин, - сказал Торун.
        - Токсин?! Разве не опасно носить его в своих волосах?
        - Присмотрись, - сказал Мурс.
        Ливий сконцентрировал зрение и понял секрет Диоры. Часть ее волос была покрыта каким-то раствором. Видимо, он и блокировал негативные воздействия токсина, который мог попасть с клинка на волосы, а с них на кожу головы.
        Алесс споткнулся. Десятки порезов давали о себе знать: токсин разошелся по его крови. Диора тут же сблизилась с противником и ударила двумя своими лезвиями.
        Правда, ярь Алесса никуда не делась. Может, он и потерял на секунду контроль над своим телом, но внутренняя энергия защитила его от ударов Диоры.
        - Рррраа!
        Ярость вернула Алессу контроль над телом, он вновь атаковал топором, но скорость ученика Школы Алого Разрушения сильного упала. Диора смогла уклониться и еще несколько раз ударить своими клинками. Запасы энергии Алесса стали заканчиваться, из ран хлынула кровь.
        - Как жаль, Стойка Красного древа ускоряет циркуляцию крови. Токсин, который попал в организм, распространился с огромной скоростью из-за особой техники Первой Первоосновы, - сказал Мурс.
        «Вот оно что. Значит, не используй он Стойку Красного древа, то мог бы победить?», - подумал Ливий. С его запасами яри и выносливость тела можно было здорово затянуть бой и взять девушку измором.
        Алесс слабел с каждой секундой, а Диора продолжала атаковать. Ученик Школы Алого Разрушения был весь в крови, серьезных ран виднелось немало, но ярость не давала ему сдаться. Поэтому Диора продолжала, атакуя вновь и вновь.
        - Почему бой не останавливают?
        - Бой закончится, если один из оппонентов не сможет сражаться или сдастся. Тут ни то, ни другое, - объяснил Мурс.
        Через несколько секунд тело Алесса не выдержало. Кровь вырвалась из его рта, и парень упал на песок без сознания.
        - Победила Диора из Сильнара!
        Тут же подскочили медики, которые забрали Алесса. Ученик Школы Алого Разрушения мог умереть в любую секунду, ран на его тело было очень много, а токсин продолжал свирепствовать внутри организма.
        - Победа есть победа, да? - немного нерешительно спросил Ливий.
        - Верно, - кивнул Мурс. По лицу мастера не было понятно, одобряет он использование яда или нет, но Ливий догадывался, что воин вроде Мурса относится к такому не очень хорошо.
        Яд на чемпионате был разрешен. Правда, были свои нюансы: никаких емкостей с ядом, или на оружии, или на собственном теле. Использование отравляющих веществ в некоторых школах не одобрялось, Сильнар же сохранял нейтралитет. Если его бойцы хотели использовать яд, то могли это делать. Личный выбор каждого.
        В котором Ливий совершенно точно не хотел прибегать к яду.
        Глава 15. Подарок судьбы
        - Максим из Златоглава и Саади из Южной Звезды!
        На трибуне все обсуждали Стеллу, на Саади делали ставки, а коэффициент был очень маленьким. Никто не верил, что Максим из Златоглава одержит верх: слишком большой был разброс в силе.
        Златоглавец сражался алебардой. Его цель была ясна: держать дистанцию, поджидать нужный момент для атаки. Вот только Саади не дал ему ни шанса. Скорость бойца из Южной Звезды поражала, это были не Шаги Предков, а какая-то неизвестная техника передвижения. Оказавшись возле Максима, Саади обрушил на него свой меч.
        В отличие от шагов, удар был не таким быстрым. Златоглавец успел закрыться своей алебардой, но это не помогло Максиму. Меч Саади разрезал лезвие алебарды и тяжело ранил златоглавца. Победа за один удар.
        - Он давит на свой меч ярью, - пробормотал Ливий. В этот раз он хорошо разглядел удар и понял суть техники Саади. Большими объемами яри боец Южной Звезды просто давил на свой меч сверху, увеличивая ударную мощь и проникающую силу. Звучало просто, но выполнить такое - та еще морока.
        - Тебе пора, - сказал Мурс. Ливий кивнул в ответ. Следующий бой был предпоследним в этом отборочном туре, стоило спуститься на арену.
        Сражались Клавдиан из Фота и боец Рантара по имени Веллий. Последний держал в руках копье, а сектант был со своим необычным оружием - барабаном.
        Рантарец хорошо показал себя в прошлом бою. Ливий считал, что этот боец находится где-то на уровне Торуна, может, чуть ниже. К сожалению, Клавдиан превосходил его на голову. Когда начался бой, Веллий резко перешел в наступление. Но он не использовал Шаги Предков, не пытался сблизиться. Рантарец отлично понимал, что просто не сможет этого сделать, поэтому влил ярь в руку и метнул копье. Конечность тут же сломалась от большого напряжения.
        Копье не попало. Скорость была огромной, Клавдиан не успевал увернуться ни при каком раскладе, но его глаза резко обрели необычайную ясность…и он тут же упал на спину. Копье прошло над ним, а сектант успел ударить по барабану.
        На этом бой можно было заканчивать. Клавдиан ударил в барабан еще несколько раз, Веллий замер. Он пытался добраться до противника с помощью Шагов Предков, но это было невозможно. Рантарец сделал ставку на бросок и почти выиграл битву. К сожалению для Веллия, аналитические способности клана Разон подсказали Клавдиану простой выход из ситуации.
        Спустя секунд двадцать судья признал победу Клавдиана. Если Аврелий, прошлый противник сектанта, мог использовать Разум Короля и выйти из-под гипноза, то у Веллия ничего такого не было. Победа, для которой Клавдиану даже не пришлось проливать кровь. Единственные последствия битвы - сломанная рука, но ее Веллий по сути сломал себе сам.
        - Вот и настала моя очередь.
        Последний бой второго отборочного тура. Коэффициенты явно были на стороне Нервы, поэтому победа Ливия принесла бы ему хорошие дивиденды. Он поставил на себя двадцать таблеток аркюса - пять решил отложить про запас. Разумеется, Ливий верил в свою победу, но всегда лучше иметь небольшую «подушку». Пять таблеток всего можно обменять на что-то или пустить на тренировки. Победа могла даться с большими сложностями, а аркюс помог бы восстановиться после боя.
        - Нерва из Школы Полного Разрушения и Ливий из Сильнара!
        Бойцы вышли на арену. Трибуны же в один голос кричали:
        - Нерва! Нерва! Нерва!
        «Да уж, фанатов у меня нет», - подумал Ливий. Реакция трибун явно не порадовала парня.
        - Нерваа будет для тебя серьезным соперником.
        Сказал эти слова глава школы Сизого Камня, а предназначались они Аслану. Золотоглазый мечник спросил в ответ:
        - Думаете, у этого Ливия нет шансов?
        - На его уровне - ни единого. Он не соперник Нерве. Может, через год что-то бы изменилось, но исход этого боя предрешен.
        Тем временем Нерва с самоуверенным видом поправлял кольца на своих руках. Он широко улыбался, ни сколько не заботясь о бое. Поединок еще не начался, но Нерва уже чувствовал себя победителем.
        - Можешь сдаться, - сказал он Ливию. - Я видел, на что ты способен. Если это твой предел, то ты не сможешь даже коснуться меня.
        - Уверен? - спросил Волк. Он понимал, почему Нерва так думает. Скорость, которую Ливий показал в бою с Винсентом из Гибельного Клинка, не шла ни в какое сравнение со скоростью бойца Школы Полного Разрушения.
        Стоило Волку расстегнуть одну расстежку на Мамонтовых утяжелителях, как давление на тело исчезло. Ливий стал снимать одну пластину за другой, откидывая их в сторону.
        - Так ты был в утяжелителях? - немного удивился Нерва. Он не думал, что ученик может выйти на бой в чем-то, что сковывает движения.
        Правда, Ливий размышлял иначе. Если бы он хотел добиться легкой победы, то использовал бы яд. То же самое касалось утяжелителей. Он всегда был в них и привык к их постоянному давлению. Для Ливия маневренность в Мамонтовых утяжелителях давно стала основной, к тому же, утяжелители выступали в роли брони. Но сейчас не нужно было думать о защите - только скорость и маневренность. Стоило Ливию снять с себя лишний вес, как тело стало ощущаться необычно легким. Теперь Волк был способен развить свою максимальную скорость.
        Раздался удар в гонг.
        Ливий не собирался сдерживаться. Все должна была решить одна, максимум две атаки, поэтому Волк тут же применил Шаги Предков. Но не только их: Ливий раскрыл сразу две планеты. По телу пробежались черные молнии, ускоряя движения парня.
        Пятый Шаг - и Ливий возле Нервы. Удар посоха боец Школы Полного Разрушения заблокировать не смог, Волк смог ударить противника в грудь со всего размаха, тут же отступая от ответной атаки.
        Кожа Нервы покраснела. Это была Стойка Красного древа, которая здорово увеличивала защиту. Нерва не успевал реагировать на атаки Ливия, для него это была единственная возможность.
        От противника Волк отступил шестым Шагом Предков, чтобы применить седьмой и атаковать Нерву со спины. «Лист папоротника» превратил посох в огромный двуручный меч, Ливий не жалел яри, поэтому на спине бойца Школы Полного Разрушения осталась рана.
        Восьмой Шаг увел Волка от еще одной ответной атаки Нервы. Ливий выполнил уже восемь Шагов Предков подряд, но мог продолжать. В этом и было главное преимущество этой техники передвижения: Шаги Предков - отдельные движения, которые ты комбинируешь. Можешь использоапьб хоть двадцать Шагов подряд, если ты на это способен.
        Девятое движение - и вновь атака посохом. На этот раз «Красный метеор», техника Диаза. Посох прошелся по кольцам на руке Нервы, срывая их.
        Десятым Шагом Ливий отступил. Это был его предел. Он надеялся, что за три атаки сможет победить Нерву, но не тут-то было. Даже удары, усиленные Юпитером, не сразили бойца Школы Полного Разрушения. А последнюю атаку Нерва даже смог принять на кольца: он успел отреагировать на удар Ливия.
        - Все на этом? - спросил боец Школы Полного Разрушения. Прямо на глазах у Ливия раны Нервы затягивались Венерой.
        Но Волк остановился всего на секунду для того, чтобы перевести дух. С атакой он еще не закончил. Нерва это тоже понял, поэтому пошел на сближение. Его Шаги Предков были на высоте, он хотел достать Ливия кулаками, но Волк применил Три Теневых Шага.
        Одно движение - чтобы увернуться. Четверной «Драконий хлыст» обрушился на Нерву, противнику пришлось блокировать удары руками. Оставшиеся кольца треснули и разлетелись в стороны, но боец Школы Полного Разрушения только ухмыльнулся. Царапины на руках он за ранения не воспринял.
        Второе движение Нерва попытался прочитать. Он применил несколько Шагов Предков, из-за чего Ливию пришлось использовать Третий Теневой Шаг. Волк с трудом вышел из зоны поражения, тут же атакуя «Красным метеором». Атака достигла своей цели.
        Чтобы спокойно блокировать удары, подкрепленные Юпитером, нужно тратить много яри, даже если ты - член клана Дано. Запасы внутренней энергии Нервы прохудились, Ливий это хорошо понимал, поэтому вложил в «Красный метеор» все свои силы.
        Атака содрала кожу на руках Нервы, а потом посох попал точно в грудь противнику. Мощь «Красного метеора» оттолкнула Нерву, но он все еще был на ногах. И продолжал ухмыляться в своем зверином оскале.
        - Это все? - заревел он басом.
        «Монстр», - подумал Ливий. Он слышал о том, что тела членов клана Дано крепкие, но такого ожидать не мог. Пришлось закрыть Юпитер: в голове уже начинал нарастать шум. Ливий показал все, что мог, но Нерва легко разобрался с планом стремительной атаки.
        «Я еще не проиграл. У него должно остаться мало яри», - подумал Волк. Нерва все же был ранен. Рубаха на груди бойца Школы Полного Разрушения была изорвана, стекавшая кровь окрашивала остатки одежды Нервы в бурый цвет.
        Внезапно противник хлопнул в ладоши. На мгновение разум Ливия помутился, а когда Волк вернул себе четкость мышления, Нерва уже был в шаге от него.
        Рубящий удар ладонью Ливий успел заблокировать посохом. Оружие едва не сломалось, но выдержало атаку. Нерва не закончил на этом: теперь он бил кулаком. А Ливий с ужасом понял, что не может пошевелиться.
        «Громовой удар» отбросил парня в сторону. Ливий смог вернуть контроль над телом слишком поздно, когда нога уже коснулась песка за пределами арены для боя.
        - Победа Нервы!
        Трибуны взорвались от такой красивой победы. Ливий показал хороший бой, но Нерва одолел его всего двумя ударами. Казалось, что боец Школы Полного Разрушения поддавался весь бой, желая увидеть все, на что способен Волк.
        - Неплохо, но тебе до меня далеко, - сказал Нерва Ливию и пошел к своему отряду с видом триумфатора.
        «Почему я не мог двигаться? Что это за атака? Как я мог проиграть?», - крутились мысли в голове Волка. Но все же он понимал, что и правда сильно уступал Нерве. Если бы это был бой насмерть, то Ливий был бы уже мертв. Поражение всегда сложно признавать, Волк стоял на арене секунд десять, прежде чем смирился с тем, что для него чемпионат окончен.
        Ливию оставалось только пойти к остальным сильнарцам. Он ожидал критики - как минимум от Торуна и Диоры - но ничего такого Волка не ждало.
        - Хорошо дрался, - сказал Торун. Пусть сильнарский здоровяк и любил выказывать неуважение к слабости, но он отлично понимал, что Ливий сделал все, что мог. Просто Нерва был на совсем другом уровне.
        «Наверное, никто и не верил, что я могу победить», - подумал Ливий.
        - На этот чемпионат нельзя послать ученика, чей уровень выше Зарницы. Нерва уже на пике, а вот ты, ученик Ливий, стал Зарницей не так давно. Возможно, спустя год или два ты бы смог справиться с Нервой, но сегодня - явно нет, так что не бери в голову, - сказал Мурс, протягивая Ливию несколько таблеток. Громовой удар повредил внутренние органы.
        Легко было сказать, тяжело сделать. Для Ливия это поражение оказалось очень тяжелым. До конца чемпионата оставалось пару месяцев, но Волк был в составе выбывших. Разгром, устроенный Нервой, показал Ливию, как далеко он был от победы.
        - Чем он меня победил? - спросил Волк у мастера. - Какая-то разновидность «Громовых ударов»?
        - Верно мыслишь, ученик. «Громовая ладонь». В отличие от Громовых ударов, Громовая ладонь не наносит повреждения внутренним органам. Вместо этого вибрации атакуют нервную систему, парализуя на короткое время. Удивлен, что Нерва освоил эту атаку, - сказал Мурс.
        - А хлопок ладонями?
        - «Громовой хлопок». Сложно поверить, что кто-то на уровне Нервы освоил ее, обычно Громовому хлопку обучаются Чемпионы, а не Зарницы. Если говорить о технике, то суть во все тех же вибрациях. Только в этот раз они не передаются через удар, а распространяются через воздух. Громовой хлопок вызывает помутнение разума, что-то вроде кратковременного гипноза. Техника хорошая, но тяжелая в применении, - объяснил Мурс.
        - Спасибо за разъяснения, мастер, - ответил Ливий. На арену вышел глава Сизого Камня, который объявил об окончании второго отборочного тура. Волк не слушал. Он смотрел на арену и понимал, что сегодня выходил на нее в последний раз.
        - Ну, проигрыш - не приговор, верно? - пробормотал Ливий, смотря на ночное небо. В больших городах сложно рассмотреть звезды, но сегодня все было прекрасно видно.
        Невольно Ливию вспомнилась ночь, когда он узнал предназначение стиля острова Рэтэ и уловил суть гармони. Якорек появился на лунный свет из кармана, Волк привычным движением прокрутил его за цепочку.
        Обычно в городах очень мало природной энергии. Это можно было сказать и про Штайн, где росло очень мало зеленых насаждений. Правда, потоки яри все же были.
        Любое живое существо создает энергию. А когда в одном месте сосредоточено много этих самых живых существ, то энергии становится очень много. В Штайне как раз собрались десятки тысяч людей. Конечно, большое количество яри собирали и абсорбировали идущие по пути боевых искусств, но все еще много энергии оставалось в пространстве.
        Ярь постепенно утекала в землю или поднималась выше. Первое происходило днем, а второе - ночью, когда энергия из-под земли «выбиралась» наружу, выдавливая ярь на несколько метров вверх.
        Поэтому Ливий видел потоки, протекающие по двору «Альмалекса». И не удержался от того, чтобы еще раз не попробовать стиль острова Рэтэ.
        Движения, похожие на танец, сменяли друг друга, а Ливий был будто в трансе. Необычайное чувство гармонии накрыло парня, ему не хотелось останавливаться ни на секунду. Гармония здорово расслабляла его, после поражения против Нервы Ливию не хватало чего-то такого. У парня даже была мысль пойти и напиться. Но волевым решением он отбросил это приземленное желание забыться.
        Ливий остановился только через полчаса. И не потому, что не мог продолжать, просто заметил кое-что необычное.
        - Не все потоки яри перемещаются хаотично, некоторые следуют куда-то.
        Это мог понять только тот, кто долго следил за потоками. Или тот, кто танцевал в них - иногда танец «сбивался» как раз из-за странного поведения энергии.
        - Может, пойти туда?
        Звучало странно, но Ливий решил это сделать. Если сама судьба дает ориентир, кто он такой, чтобы противиться ей? Все, что угодно, могло изменить ход потоков яри. В Штайне собрались сотни мастеров. Но Ливий все равно решил последовать за энергией, доверившись воле мироздания.
        Поток вышел на центральную улицу Штайна и направился прямо по ней. Иногда Ливий замирал ко всеобщему недовольству прохожих: не так-то просто было разглядеть движение яри среди огромной толпы.
        - О, глянь, это тот, который Нерве проиграл, - сказал кто-то.
        Ливий все же был участником чемпионата. Одним своим участием он доказывал, что входит в шестьдесят четыре лучших бойца молодого поколения Централа, а тем, что сумел победить в одном бою, доказал свою силу. Но прохожие в основном говорили о Ливии, как о проигравшем Нерве. На фоне лучшего ученика Школы Полного Разрушения Волк был просто ступенькой, трамплином на чемпионате для такой звезды.
        Поток свернул в сторону, Ливий пошел туда же. Пришлось потратить время на то, чтобы разойтись с пьяными толпами разных идущих. По крайней мере Ливий пытался.
        - О, тот, который дрался последним, Нерве еще проиграл.
        - Что-то не очень ты и сильный. Мне надо было ехать на чемпионат! Ты там смог победить всего одного, да? Я бы в полуфинал прошел!
        - Хахаха! Это точно, братан!
        «Трое, больше никого», - прикинул Ливий силы пьяниц, стараясь не упускать из виду поток яри. К счастью, никаких свидетелей в подворотне не было.
        - А давай глянем, кто сильнее? Всегда хотел побить кого-то из вас, заносчивых пацанов богатых школ, - сказал один пьяница, доставая меч из ножен.
        Намерения у возможных противников были не очень-то и мирными. Перед глазами Ливия возник Кастрид со своей Нулевой Первоосновой, но Волк отбросил слова мастера. Сейчас он не хотел решать дело мирно: настроение было ни к черту.
        Три Теневых Шага - на каждого пьяницу по движению. Одного Ливий вырубил ударом ладони, второго - тычком несколькими пальцами в висок. Третий смог чудом уклониться, скорее всего, не из-за рефлексов, а из-за нестабильности тела после алкоголя. Удар получился смазанным, но этого все равно было достаточно, чтобы вывести противника из строя.
        - Мы же знаем тебя, мы заявим страже, - прохрипел пьяница.
        - Кто вам поверит? - пожал плечами Ливий и отправился дальше за потоком яри.
        Энергия привела парня в тупик. Дальше прохода не было, зато огромную красную табличку тяжело было не заметить:
        «Пособия по боевым искусствам от Зеницы Центра».
        - Хм, зайдем, что ли?
        Ливий не ожидал многого от простой двери в стене тупика, но внутри оказалось довольно приятно. Красивые и дорогие светильники, стойка из красного дерева и огромный шкаф с десятками отделений, в каждом из которых лежала книга.
        Зеницей Центра оказался пожилой мужчина. Его волосы были выкрашены в угольно-черный цвет, хотя местами можно было разглядеть седину. Привлекали глаза: Зеница Центра был слеп. Ливий не раз видел слепцов, поэтому мог быть уверен в этом, но мужчина смотрел прямо на парня своим невидящим взором.
        «Наверное, услышал, как я вхожу», - подумал Ливий.
        - Карр!
        В другом конце комнаты сидел ворон. Он не был ни в клетке, ни на привязи. «Видимо, ручной», - подумал Ливий, хоть и понимал, что птица явно не вписывается в антураж магазина.
        - Добро пожаловать, - сказал Зеница Центра. - Что будете брать?
        - Здравствуйте. Золото или аркюс? - спросил о валюте Ливий.
        - Ни то, ни другое. Если вы задаете этот вопрос, молодой человек, то нужной валюты у вас нет.
        «Неужели видит? Нет, понял, что я молод, по моему голосу».
        - А за это я могу что-то получить? - вновь спросил Ливий, показывая билет победителя. Пластина лежала в кармане парня уже две недели, но он никак не находил возможности ее использовать.
        «И чего я показываю? Он же слепой», - подумал Волк, чуть не стукнув себя по лбу.
        - Любое пособие из тех, что в этой комнате, но только одно, - кивнул мужчина и показал рукой на стеллаж.
        «Видит!», - пораженно подумал Ливий. Слепой мужчина абсолютно точно увидел билет победителя.
        - Значит, любое пособие. Могу смотреть?
        - Только названия, - ответил Зеница Центра.
        «Вот значит как. Сюда надо приходить подготовленным», - подумал Ливий.
        - Карр!
        «Нет, ворон точно не вписывается. Раз уж ты не слепой, мог бы посадить какую-то симпатичную птичку», - думал Ливий, просматривая названия пособий по боевым искусствам. Все они были написаны на небольших ярлыках возле ячеек, книги даже не нужно было доставать с полок, чтобы прочитать названия.
        «Дыхание Живой Горы», «Закалка Трехсот Монахов», «Воссоединение Земли и Небес» - названия техник были очень пафосными и напыщенными. И из них нужно было выбрать всего одну.
        - Уже нашли? - спросил Зеница Центра.
        - Еще нет, - ответил Ливий. Он даже не знал, что именно ищет, названия ему совершенно ничего не давали.
        - Карр!
        «Эта птица меня отвлекает. Я так целую вечность выбирать буду. Ай, возьму наугад, доверюсь судьбе», - подумал Волк и уже было потянулся рукой к какой-то книге, как тут же передумал.
        «Судьба, да? Меня сюда привел поток яри. Доверюсь ему до конца, раз уж на то пошло», - решил Ливий и стал внимательно смотреть на окружение, концентрируя свой взгляд.
        Найти стихийный поток яри в помещении - задача почти нереальная, особенно из-за витающих повсюду нитей энергии. Но Ливий обнаружил то, что искал: небольшая ниточка потока тянулась куда-то под стол хозяина магазина.
        - Вы сказали, что я могу взять одно любое пособие в этом помещении? Тогда я хочу то, что у вас под столом, - сказал Волк Зенице Центра.
        - Как вам будет угодно, - ответил владелец заведения. Он нисколько не смутился внезапному заявлению Ливия и достал из-под стола книгу в коричневом переплете.
        «Дыхание Бога», - прочитал Волк название. Звучало просто, но сильно.
        - Все, или у вас есть еще один билет победителя? - спросил хозяин заведения.
        - Нет, у меня все. Спасибо большое, - ответил Ливий с поклоном.
        Когда Волк вышел из лавки, то хозяин заведения сказал:
        - Интересный парень.
        - Это да, - согласился ворон, превращаясь в человека. Высокий мужчина был одет в черную шляпу и того же цвета длинный плащ, в одной руке он держал потрепанную книгу, а в другой - трубку с табаком.
        - Над ним висит злой рок, - сказал Зеница Центра.
        - Твои глаза видят многое, старик. Если это так, то парню придется нелегко. Доверие судьбе часто приводит к большим ошибкам, но в этот раз мироздание помогло ему. Надеюсь, он сможет одолеть свой рок.
        Зеница Центра кивнул. Из одной ячейки шкафа он достал книгу, чтобы положить ее себе под стол. Хозяин заведения знал, что следующему клиенту понадобится именно она. А вот получит клиент ее или нет - зависело от самого человека. Не каждый был готов прийти в это место, доверившись воле судьбы.
        Глава 16. Озеро
        - Странное место для магазина, - сказал Ливий, обернувшись на вход в лавку Зеницы Центра. Казалось, что магазин исчезнет, стоит Волку выйти из него, но ничего такого не произошло. Дверь была на месте, да и большущая синяя табличка - тоже.
        «Разве она не была красной?», - подумал Ливий. Он уже вышел из тупика на улицу, когда неожиданно вспомнил об этом. Да, до входа в магазин табличка явно была красной, Ливий уже было подумал вернуться обратно, но передумал.
        - Думаю, не стоит, - сказал он вполголоса. Ему и так повезло найти такое место, не стоило совать свой нос дальше, чем позволяют.
        «Действительно ли это была случайность или я должен был прийти в этот магазин? Я шел за потоком яри, но что, если этот поток был создан намеренно? Не человеком, конечно. Так можно и поверить в судьбу», - думал Ливий.
        Мурс просил учеников не ходить по безлюдным местам Штайна. Конечно, это касалось и Ливия, но Волк не верил, что кто-то будет иметь на него зуб после разгрома на арене. Больше не было причин его устранять.
        В «Альмалексе» все ученики Сильнара были сосредоточены на тренировках. Через две недели начинался третий отборочный тур. Пока выбыл только Ливий, что очень било по гордости парня. И если раньше он был готов впасть в уныние, то книга в руках Волка вдохнула в него жизнь.
        «Дыхание Бога».
        В магазине Ливий даже не открыл эту книгу, не сделал этого Волк и на улице. Он знал, что содержимое - очень ценное, поэтому хотел прочитать уже в сосредоточенном состоянии. Да еще и в безопасном месте.
        В общем, только в своем номере «Альмалекса» Ливий погрузился в чтение «Дыхания Бога».
        «Меня зовут Фор’Реган. Если ваш внутренний мир в Божественной медитации простирается дальше, чем на дальность вашего зрения, то можете закрыть эту книгу: она не принесет вам пользы», - гласила первая страница.
        - Поляна Божественной медитации может быть настолько большой? - удивился Ливий и перевернул страницу.
        «В моей юности существовала проблема оптимального метода развития. Божественная медитация развивает тело, душу и разум, к тому же, позволяет быстро собирать ярь. Но Тело Дракона упирается в стену трехступенчатого дыхания: синхронизировать два метода развития очень сложно. Я потратил десять лет своей жизни, чтобы разработать Дыхание Бога. Теперь ты, тот, кто читает мою книгу, можешь освоить этот метод развития».
        - Это именно то, что мне нужно, - пробормотал Ливий. И закрыл книгу. Все это казалось очень подозрительным: поток яри привел Ливия в тот магазин, где он смог найти безумно полезную для себя книгу. Казалось, что какие-то высшие силы помогают Волку.
        - Судьба, да? Не то, чтобы я ей стал доверять, но иногда она и правда поворачивается ко мне лицом, - сказал Ливий и продолжил чтение.
        В своей книге Фор’Реган предлагал особый метод дыхания, очень похожий на трехступенчатый, но все же другой. А еще предлагал совместить его…с гипнозом. Такого Ливий никак не ожидал, поэтому углубился в чтение еще сильнее.
        Как оказалось, это было что-то одновременно похожее и непохожее на техники гипнотизирования. «Невозможно совместить обычный гипноз и Божественную медитацию: последняя находится гораздо «глубже», чем простое воздействие на разум», - писал Фор’Реган. Ливий был с ним согласен. Гипноз - воздействие на разум, а Божественная медитация лежит в самых глубинах подсознания. В общем, совершенно разные уровни, которые невозможно состыковать.
        Фор’Реган не сдавался. Он пробовал метод за методом, пока не нашел лучший выход из ситуации. Мастер создал особое дыхание, которое поддерживалось на уровне рефлексов. Заставить тело запомнить такое - сложная задача, на которую Фор’Реган потратил целых пять лет. В конце концов, он создал метод развития, который был в состоянии совместить Божественную медитацию и трехступенчатое дыхание.
        - На удивление просто, - понял Ливий. Сам бы он до такого не додумался, где мастер потратил восемь лет, Волку могло не хватить и всей жизни. Метод был сложным для разработки, но простым для применения. Такие техники - мечта любого идущего по пути боевых искусств.
        Оставалось только научиться Дыханию Бога. Сначала - само дыхание. На это у Ливия ушел всего час, вскоре он дышал так, как того требовала техника.
        Следующим шагом был гипноз собственного тела. Эта задача оказалась гораздо сложнее. Прошел час, два, три, а Ливий все пробовал и пробовал. Разум Волк считал своим главным преимуществом, поэтому верил, что справится с этой задачей. И у него получилось, пусть на это и потребовалось потратить целых три дня.
        Теперь организм дышал сам. Ливию не нужно было ничего делать, чтобы процесс Дыхания Бога происходил сам собой.
        - Мне нужен отдых.
        Еда, туалет, душ, четырехчасовой сон - и снова Дыхание Бога. Пусть Ливий и выполнил все шаги освоения техники, он еще не проверял ее в окончательном варианте.
        - Да уж, вершки похватал. Чтобы освоить Дыхание Бога на идеальном уровне, уйдет года три, если не больше, - сказал Волк. Он убедился, что организм поддерживает особый метод дыхания, а потом погрузился в глубины своего разума.
        Падение во тьму быстро сменилось зеленью: добираться в Божественную медитацию становилось проще с каждым днем.
        - А здесь стало просторней.
        Поляна вновь расширилась. Ливий зачерпнул пригоршню воды из лужи, чтобы выпить живительную влагу. А потом просто сел в самом центре поляны в позу для медитации. Если бы Дыхание Бога сорвалось, Ливия выкинуло в реальный мир из-за боли. Какое-то время Волк продолжал сидеть с открытыми глазами в ожидании проблем, но, видимо, Дыхание Бога работало. Поэтому Ливий абстрагировался даже от своего внутреннего мира, отдав всего себя медитации.
        - Волк! Вооолк!
        - А? Что такое? - спросил растерянно Ливий. Его настойчиво трясла за плечо Ялум, из-за чего он оказался в реальном мире.
        - У нас тут общий сбор во дворе. Проблема есть одна, - сказала Лягушка.
        - И какая же? - спросил Ливий, разгоняя ярь по телу, которое сильно затекло от долгой медитации.
        - Диора пропала.
        Во дворе «Альмалекса» собрался весь отряд Сильнара: Мурс, Мируол, лекарь, кузнец и четверо учеников. Не было только Диоры, которая, судя по словам Ялум, куда-то пропала.
        Мурс прошептал несколько слов и сделал пассы руками. По коже Ливия прошлись мурашки: это было свидетельством использования магии.
        - Я наложил дополнительный Барьер Тишины. Теперь можно поговорить. Думаю, все уже в курсе, что Диора исчезла. Это произошло вчера, с тех пор она не приходила в «Альмалекс» и не выходила на связь, - сказал Мурс.
        - Может, ушла куда-то по делам? Тренируется где-то или отдыхает. Может, проблемы со сбором информации какие-то, вот и не может пока прийти? - спросил Ливий.
        - Или личная жизнь, - добавил Диаз.
        - На каждого из вас я наложил магическую метку. Сами вы не в состоянии ее стереть, это может сделать только кто-то на пике уровня бронзового мага. Силой ее способен стереть Столп, но ученик на уровне Зарницы - ни в коем случае.
        «Вот как. Значит, мастер Мурс следит за всеми нашими перемещениями. Логично, конечно, но можно было и рассказать о таком», - подумал Ливий. Не очень приятно осознавать, что за тобой следили несколько недель. И ты даже не подозревал об этом.
        - А после смерти метка пропадает? - спросила Ялум небрежным тоном. На нее негодующе уставился Торун.
        - Нет. Метка продолжает находиться на теле, а если тело уничтожить - то на месте последнего пребывания по крайней мере три дня. Но метка просто испарилась. Это значит только одно - кто-то ее стер, - сказал Мурс.
        Отряд Сильнара погрузился в молчание. Позитивных вариантов не было, остались только самые плохие.
        - Конкурирующие школы? - спросил Диаз. Это был самый логичный вариант.
        - Подозревать можно две школы: Южную Звезду и Школу Алого Разрушения. Саади из Южной Звезды должен стать следующим соперником Диоры, но, если говорить начистоту, у него намного больше шансов победить. Не думаю, что был смысл в устранении Диоры, - сказал Мурс.
        «И правда. Диора использует токсин и хорошо дерется, но Саади побеждает с потрясающей легкостью. Он стоит на уровне фаворитов чемпионата, зачем мастерам его школы прибегать к таким методам?», - подумал Ливий. Правда, один вариант был: кто-то очень не хотел, чтобы Саади пострадал от яда. Но токсин хорошо сработал на Алессе из Алого Разрушения только потому, что сам Алесс не знал о яде. Для Саади из Южной Звезды «хвост скорпиона» не должен был стать проблемой.
        - Месть Школы Алого Разрушения - куда вероятней, - продолжил Мурс. - Алесс сильно пострадал, врачи еле смогли спасти его. Учитывая вспыльчивость мастеров Школы Алого Разрушения, вариант действительно возможный. Вот только произошло бы такое в первые дни, а не через неделю. Мастера Алого Разрушения вспыльчивы, но не дураки. За неделю они бы отошли от гнева и поняли, что убивать Диору - плохая затея, ведь все подозрения пали бы на них.
        - Златоглав? - спросил Ливий.
        - Очень слабый вариант. В первом бою Диора победила ученика из Златоглава, но такая серьезная школа не стала бы мстить за своего не самого сильного бойца. К тому же Диора не использовала в том бою яд. Скорее всего, Гого из Златоглава восстановился уже через несколько дней, - объяснил Мурс.
        «И кому именно Диора перешла дорогу?», - подумал Ливий. Выходило совсем неоднозначно.
        - Торун, ты лучше всего знаком с Диорой. Она что-то говорила перед тем, как исчезла? - спросил Мурс.
        - Ничего, - ответил здоровяк мрачно. - За два дня до этого говорила, что хочет купить какие-то материалы. Может, токсина не хватало. Она обычно покупала его тайно, потому что немного стеснялась этого.
        - Вот как. Остальные что-то видели?
        Как оказалось, Диору видели максимум два дня назад. Ливий и вовсе видел девушку только во время последнего дня второго отборочного тура: Волк погрузился в медитацию и даже не представлял, сколько дней прошло.
        - Понятно. Мы знаем, что ничего не знаем. Есть еще один вариант потенциальных убийц или похитителей, - сказал Мурс. - «Единство».
        - Здесь? В Штайне? Разве это возможно? На чемпионат приехали посмотреть десятки, если не сотни мастеров. Соваться сюда «Единству» - самоубийство, - удивился Ливий.
        - У меня есть кое-какие данные о том, что агенты «Единства» могут быть в Штайне. Это была одна из причин, почему я согласился сопровождать вас на чемпионат. Никогда бы не подумал, что они пойдут на что-то такое. Значит, их силы в Штайне гораздо серьезней, чем я думал, - сказал Мурс. - Разумеется, есть и другие варианты, хотя «Единство» и нельзя исключать.
        - Почему Диору? - спросил Торун.
        - Думаю, заметили то, что она вышла из «Альмалекса» одна, проследили за ней до какого-то укромного места и убили. Или похитили. Они могли использовать Диору для каких-то своих целей, а могли просто решить устранить молодой талант Сильнара. Как вы понимаете, теперь из «Альмалекса» вам лучше не выходить. А если и делать это, то только в компании меня или Мируола. Это касается и тебя, Ливий. Может, ты и выбыл с чемпионата, но в глазах «Единства» ты все еще талантливый ученик. К тому же тебя еще можно считать врагом этой организации, сам все должен понимать.
        «Понимаю», - подумал Ливий.
        Мурс говорил о Версутуре, ученике «Единства», которого убил Волк. Версутур был самым талантливым молодым бойцом из напавших на Школу Дракона. Потерять такого - очень неприятно. И, вполне возможно, «Единство» знало о том, кто в этом виноват.
        - В «Альмалексе» всегда будут двое старших. Остальные двое будут искать Диору. Все еще есть шансы, что она жива, - сказал Мурс.
        - Я тоже хочу быть в поисковой группе, - вызвался Торун.
        - Тебе надо тренироваться. Ты приехал на чемпионат, бой пройдет уже скоро, - охладил ученика Мурс. - Можете разойтись.
        Мастер взмахнул руками, снимая барьер. Разговор был окончен.
        - Напуган, Волк? - спросила Ялум с улыбкой, когда отошла с Ливием от старших.
        - А что, предлагаешь ночную прогулку за стенами «Альмалекса»? - парировал он.
        - Я тебя всего лишь поддеваю, а не пытаюсь выставить себя идиоткой, - сказала Лягушка. - Выходить наружу слишком опасно.
        - Это да.
        Ливий был полностью с ней согласен. Он не планировал выходить из «Альмалекса» до третьего отборочного тура. Собственно, Ливию это и не было нужно: ему хотелось вернуться в свою комнату, чтобы вновь погрузиться в медитацию.
        - Мастер, еще один вариант вы не упомянули, - сказал Мируол Мурсу.
        - Верно. Им хватит и того, что уже сказал. «Единство» и правда может быть виновно в исчезновении Диоры, - ответил мастер.
        - И все же?
        - Да, ты отлично все понимаешь. Сильнар хотят выкинуть из игры. Вполне возможно, что какая-то школа Великой Десятки устроила охоту на наших учеников, а может, и несколько школ. Если они покажут, что Сильнар не способен защитить своих учеников, то репутация школы сильно упадет. Члены знаменитых семей просто уйдут из Сильнара. Конечно, при Сильнейшем они не стали бы такое делать, но сейчас есть хороший шанс смешать нашу школу с грязью.
        - Малые Двенадцать?
        - Тоже вариант. В Великой Десятке всего десять мест. Вполне возможно, что кто-то из Малых Двенадцати претендует на одно. Выкинуть нас - хорошая возможность для заявки на следующий чемпионат.
        Мурс посмотрел по сторонам. Ученики не чувствовали слежку, но вот мастер - вполне.
        - Примерно одиннадцать наблюдателей. Не удивляет, - сказал Мурс.
        - Я смог обнаружить только девять человек, все-таки мой уровень гораздо ниже вашего, - пожал плечами Мируол. - Пусть следят?
        - Закон не нарушают. В конце концов, и наши разведчики собирают информацию, пусть в этом году мы и смогли выделить всего двадцать человек. Мируол, остаешься в «Альмалексе». Я возьму Кадма и пройдусь по злачным местам.
        - Вас понял. Черный рынок?
        - Туда тоже загляну. Лучшее место для покупки токсина в Штайне - однозначно там.
        Перед уходом Мурс потоптался немного во дворе, бормоча что-то себе под нос, а потом прошелся по «Альмалексу». В углах постоялого двора мастер кинул синие камни, которые вместе образовали барьер.
        - Хорошо, - сказал Мурс. - Это хоть ненадолго задержит непрошенных гостей, если они, конечно, сюда сунутся. И лучше бы им этого не делать. Я слишком зол.
        - Ну и ситуация. Значит, в Штайне есть «Единство», а Диору похитили или даже убили. Ладно, мне-то что? Сам я вряд ли как-то помогу. Если с ней разобрался какой-то мастер, то мне там ловить нечего. Сосредоточусь на тренировках. Сколько вообще дней прошло?
        В коридоре «Альмалекса» висел откидной календарь. Ливий посмотрел на него и понял, что с окончания второго отборочного тура прошло восемь дней. До третьего тура оставалось всего шесть суток - не так уж и много времени.
        - Я так долго пробыл в медитации? Надо не пропустить бои, - сказал Ливий, разминаясь в своей комнате.
        Всего за неделю тело Волка сильно преобразилось. Прогресс Тела Драконида хорошо ощущался, яри внутри организма стало намного больше. Дыхание Бога полностью оправдало себя: Ливий не жалел о потраченном билете победителя ни капли.
        - Будь у меня эта книга полгода назад, - мечтательно вздохнул Волк. Если бы он изначально занимался по методике Дыхания Бога, то результат сражения с Нервой мог бы быть совсем иным.
        Ливий вышел из медитации всего пятнадцать минут назад, но хотел уже вернуться обратно. Правда, пришлось потратить целых три часа на физические тренировки. Тело сильно прогрессировало в накоплении яри, Мамонтовые утяжелители теперь ощутимо давили. Надо было вновь отодвинуть свой физический порог, укрепив мускулатуру.
        - Хватит пока.
        Стоило Ливию сесть в позу для медитации, как он тут же почувствовал свои новые возможности. Ярь стекалась в тело намного быстрее: в этом была заслуга не только развития Тела Драконида, но и прогресса в Дыхании Бога.
        Погружение в себя, темнота, а затем появление на цветущей поляне. Когда Ливий открыл глаза, то понял: внутренний мир вновь расширился.
        - А здесь стало просторней! - сказал Волк.
        Маленькое деревце, которое раньше было размером с ладонь, теперь достигало пояса парня.
        - Груша, - сказал Ливий. По листьям легко было понять, что это за дерево. На груше могли вырасти плоды, и Волк уже чуть ли не танцевал от возможности в будущем вкусить что-то из мира Божественной медитации.
        - Надо же! Стоило ожидать чего-то такого.
        Лужа воды превратилась в очень маленькое озерцо. Логичней было бы назвать его просто большой лужей, ведь в длину это озерцо было примерно два метра, а в глубину - метр. Но Ливий уже был поражен тому, как сильно поменялся мир после всего одной недели медитации с помощью Дыхания Бога.
        - А что, если?..
        Немного подумав, Ливий залез в воду. Это был его мир, он не боялся осквернить свое маленькое озеро. До этого Ливий только пил воду, но в этот раз оказался полностью покрыт ею. Все тело парня оказалось под водой, и здесь, в мире Божественной медитации, ощущения не отличались от реального мира. Казалось, что в озере - обычная вода, но Ливий знал, что это не так.
        «Не стоит задерживать дыхание надолго», - подумал он. Ливий не знал, как отразиться такое на его дыхании в реальном мире. Волк использовал Дыхание Бога и не хотел, чтобы оно перестало работать.
        Поэтому Ливий вынырнул через десять секунд. Никто не любит ощущения липнущей мокрой одежды, и, к счастью или сожалению, в мире Божественной медитации Волк был совершенно голым. Тело быстро стало сухим, хоть здесь и не было никакого солнца. Ливий посмотрел вверх. Там по-прежнему стояла темнота - ни намека на небесные светила или хотя бы небо.
        «Почему я раньше не задумывался о том, что здесь на мне нет одежды?» - подумал Ливий. Вопрос был резонным, но ответ на него не требовался. Мир Божественной медитации - девственное место, в котором нет вмешательства человека. Если бы сюда переносилась одежда из реального мира, то это было бы очень странно и неправильно.
        - Проверим.
        Волк покинул Божественную медитацию. В реальном мире прошло минут пятнадцать: погружался в свой внутренний мир Ливий все быстрее и быстрее.
        - Ох.
        Все тело парня испытывало обновление. Внутренние повреждения зажили, плохо развитые группы мышц догнали своих «собратьев», кожа аж светилась - казалось, что кто-то поменял ее на кожу молодой девушки, пока Ливий находился в Божественной медитации.
        Волк сжал кулаки. Тело было на пределе своих возможностей, сравнить такое состояние можно было только со спецсредством Сильнара, а может, даже эта восстановительная таблетка не дотягивала до уровня озерца Божественной медитации.
        Последующая тренировка заняла десять часов. Ливий подвергал себя тяжелейшим физическим нагрузкам, но тело упрямо выдерживало все. Парню не верилось, что Божественная медитация может дать такой сильный эффект. Казалось, в один момент исчезла любая необходимость в алхимии - а ведь Ливий только-только начал получать пользу от своего внутреннего мира. Грушевое дерево росло, поляна расширялась. И это только то, о чем Ливий знал. Его могли ждать новые возможности, о которых он пока даже не догадывался.
        До начала отборочного тура Волк тренировался все свободное время. Он медитировал, погружался в озеро Божественной медитации, развивал свое тело физически. Двадцать четыре Оздоровительных Движения Ливий мог выполнить целых восемьдесят раз, но когда тело делало скачок в развитии, смещались и «нормы» Оздоровительных Движений. Не зря старый мастер Хант Вормус говорил, что чем сильнее ты, тем сложнее выполнять эту технику. Даже для мастера Оздоровительные Движения могут быть сложными, но одновременно с этим - полезными.
        - Даже злость берет, когда понимаю, что многие ученики отказались от этого. Такая потрясающая техника, а они! - негодовал Ливий.
        Если бы Волк еще участвовал в каких-то боях, то сейчас тренировал бы техники. Но для него чемпионат закончился, поэтому он сосредоточился на развитии Тела Драконида.
        Диору так и не нашли. Мурс искал попеременно с Мируолом, но результата не было. Девушка будто испарилось. Разумеется, какие-то зацепки мастер все равно получал. Ялум упомянула, что Мурс даже несколько раз сражался с кем-то в глубинах Штайна, о чем ей рассказал Диаз. Откуда это узнал рыжий сильнарец - непонятно. Может, где-то случайно услышал. А может, кто-то из старших рассказал Диазу.
        Впрочем, Ливий был всецело поглощен саморазвитием. Он бывал только на тренировочной площадке, с которой уходил в свою комнату, где медитировал, чтобы снова вернуться к упражнениям на площадке.
        - Восемьдесят восемь!
        Именно столько повторений Оздоровительных Движений Ливий смог сделать в день перед третьим отборочным туром. Из-за динамичных тренировок Волк даже забыл о своем поражении от Нервы: Ливий воспринял это, как небольшую преграду судьбы. Взамен мироздание дало парню Дыхание Бога, поэтому Волку не из-за чего было расстраиваться.
        - Я сообщил об исчезновении Диоры распорядителям чемпионата. До четвертого дня время есть. Торун, надеюсь на тебя завтра. Диоры нет, а Ливий выбыл. Грубо говоря, у нас осталось всего три ученика. Покажите, что Сильнар еще рано сбрасывать со счетов! - сказал Мурс. Ученики синхронно кивнули в ответ.
        Глава 17. Принципы Сильнара
        - Бой Торуна из Сильнара и Михь из Лап Тигра! - громко объявил судья.
        Бойцы уже стояли на арене. Торун вооружился привычно - тяжелым мечом и круглым щитом, а девушка осталась безоружной. Стиль ее школы хорошо подходил для рукопашного боя, и Михь следовала канонам Лап Тигра неукоснительно.
        - Торуну будет сложно, - сказал Ливий, внимательно следя за бойцами, которые пока не спешили столкнуться.
        - Верно. Михь сильна, - подтвердил Мурс. До этого девушка из Лап Тигра заканчивала все свои сражения в рекордные сроки - есть о чем беспокоиться.
        Щит Торун оставил на спине, перехватив меч двумя руками. Теперь дело было за первым ударом.
        Атака началась одновременно с обеих сторон. Торун использовал Шаги Предков и Разрез Небесного Моря - сильнарец сразу начал со своей лучшей атаки, ни сколько не сдерживая силы.
        Михь использовала ту же технику передвижения, но двигалась намного быстрее Торуна. Она смогла обойти преимущество в досягаемости мечом, оказавшись прямо перед сильнарцем. Ладонь девушки двигалась в сторону груди Торуна одновременно с обрушивающимся на Михь мечом.
        Движение сильнарца стали еще быстрее. Он активировал Венеру, выжимая из своего тела все. Разрез Небесного Моря - очень быстрая техника, но усилия Торуна сделали ее просто молниеносной.
        Михь поняла, что даже она может получить серьезную рану. Шаг Предков увел ее назад, но Торун последовал за девушкой. Все это происходило на таких скоростях, что большая часть зрителей даже не могла ничего разглядеть.
        Но Ливий видел все.
        Михь ударила открытой ладонью немного ниже меча. Удар ярью изменил траекторию атаки, Торун не смог провести удар, но Разрез Небесного Моря не исчез. Все, что нужно было сильнарцу - вновь взмахнуть и ударить.
        Вторая атака Михь могла снова изменить траекторию, однако Торун это учел и скорректировал удар меча. А вот еще одну атаку девушки предвидеть не смог. Или просто не успел. Вертикальный удар ладонью вверх попал сильнарцу аккурат по локтю, Разрез Небесного Моря прошел мимо, оставляя на песке длинную рытвину. Торун промахнулся.
        Четвертая, пятая и шестая атака ладонями обрушились на тело сильнарца. Торун с трудом отскочил назад Шагами Предков, снимая со спины щит, но Михь не отпускала своего соперника. Теперь ее ладони обрушивались и на щит, а контратаки Торуна она жестко подавляла своими ударами.
        «Наступательный порыв Лап Тигра», - подумал Ливий. Стремительности атак бойца Лап Тигра сложно что-то противопоставить.
        Через пару секунд щит треснул. У Торуна не осталось яри и ему пришлось признать свое поражение в тот самый момент, когда ладонь Михь уже неслась в сторону сердца сильнарца. Девушка тут же остановила атаку.
        «Это было ожидаемо», - подумал Ливий. Прогноз его поражения против Нервы был очевидным. У Торуна, конечно, было больше шансов на победу, но чаша весов все равно склонялась в сторону Михь, причем очень сильно. Ожидать поражение сильнарца было по меньшей мере логично, пусть Ливий и болел за Торуна.
        - Жаль, - сказала Ялум. Теперь у Сильнара было два поражения, а Диора так и не появилась. Грубо говоря, оставались только Ялум и Диаз.
        - Бой Януса из Рантара и Клэр из Сизого Камня!
        «Вот он, этот боец Рантара», - подумал Ливий.
        Всего один человек из школы Рантар все еще оставался в строю. Им был Янус - сильный ученик, отточивший Первоосновы до идеала. Удивляло то, что на одном глазу Януса была черная повязка. Может, глаз был поврежден, а может, его и вовсе не было.
        Для мира боевых искусств сильное увечье зачастую резко понижает твою силу. Лишившийся руки боец становится слабее примерно на треть: не только из-за потери конечности, но и из-за того, что яри в организме становится меньше. Путь Дракона - способ, который намертво привязан к твоему телу. Если оно остается без какой-то своей части, то боец теряет приличные запасы яри. Поэтому любой мастер страшно боится потерять какую-нибудь конечность. Развитая медицина может легко «прилепить» оторванную руку или ногу, но если конечность была уничтожена в бою полностью - тут уже мало что поможет.
        О том, какие минусы несет в себе потеря глаза, даже говорить не стоило. Контролировать ситуацию в бою становилось намного сложнее, поэтому так удивляло то, что Янус хорошо справлялся. А дрался он действительно достойно, пусть Ливий и не находил у бойца Рантара ничего, что можно скопировать.
        Против Януса выступила девушка по имени Клэр. Она представляла Сизый Камень, и среди учеников этой школы была на третьем месте. До нынешнего положения на чемпионате ей действительно повезло добраться - Клэр была хорошим бойцом, но даже до Януса не дотягивала. Тот же Торун смог бы ее победить, а Михь - и подавно.
        Из четырех бойцов сегодняшнего дня Клэр явно была слабейшей. Но то, что она добралась до такого места, говорило о ее мастерстве. Сизый Камень - школа-распорядитель чемпионата, для нее любое хорошее занятое место - способ укрепить свой авторитет.
        Сизый Камень известен своими мечниками. Бойцами ближнего боя тоже, но вот мечи всегда были краеугольным камнем этой школы. Клэр держала в руках длинный, но тонкий двуручный меч, а Янус вооружился топором. Оружие бойца Рантара было одноручным: вторую руку Янус оставил свободной.
        Оба бойца использовали Шаги Предков для сближения. Быстрый обмен ударами - и снова расход в стороны. Клэр хорошо держала дистанцию, атаки ее длинным мечом позволяли не подпускать к себе Януса. Рантарец пытался подобраться к девушке, но ему приходилось много внимания уделять защите.
        Несколько таких коротких раундов ничем не закончились. Бой резко утих: ни один боец не смог получить преимущество.
        «Сейчас начнется», - подумал Ливий.
        Янус применил Стойку Красного древа, а меч Клэр покрылся ярью. Бойцы вновь столкнулись.
        За последующие три секунды Клэр применила сразу несколько техник меча. Ливий успел их все изучить за время чемпионата, хоть до этого о них рассказывал Кастрид. Но одно дело услышать, другое - увидеть.
        «Шеура» - простой колющий выпад, который концентрирует ярь на кончике меча. Чем сильнее боец, тем сильнее укол. Простая и безумно эффективная техника.
        «Сизое Касание» - быстрая рубящая атака, которая наносит удар ярью даже на расстоянии трех метров. Чем ближе противник к мечу, тем больший урон он получит. А если его заденет лезвие - рана будет серьезной. Даже для того, кто использует Стойку Красного древа.
        И наконец «Бесконечный Клинок». Пожалуй, эту технику можно было назвать вершиной мастерства на уровне Зарницы в Сизом Камне. Суть Бесконечного Клинка в том, что когда ты поражаешь противника - удар не прекращается. Даже если враг заблокировал атаку своим оружием, щитом или доспехом, ярь в форме лезвия продолжает продавливать оборону, в то время как мечник может ударить вновь.
        Опытный боец Сизого Камня может «наложить» сразу несколько ударов. Какой бы крепкой не была защита врага, она рано или поздно пала бы под натиском перекрестных ударов.
        К счастью или к сожалению, Клэр владела Бесконечным Клинком очень поверхностно. Она не могла «наложить» две атаки, только одну, пока вновь замахивается мечом, но и этого было достаточно. Янус защитился топором, но лезвие из яри давило на него, в то время как Клэр заносила меч. Энергетическая атака исчезла в самую последнюю секунду перед атакой девушки, рантарец успел применить Шаги Предков и уйти из-под удара.
        «Если бы Клэр владела Бесконечным Клинком чуть лучше, бой можно было бы считать оконченным», - подумал Ливий.
        На стремительные атаки мечницы Янус отвечал…Первоосновами. Атаки кулаками, ладонями и ногами вперемешку с ударами топором заставили Клэр сбавить свой пыл.
        В какой-то момент оружие рантарца отклонило клинок девушки в сторону, а затем последовал удар ногой вверх. Это был Орлиный выпад - особая атака Третьей Первоосновы.
        - Почему он не использует какие-то техники? Почему одни только Первоосновы? - недоумевал Ливий. До этого он думал, что рантарец скрывает свои техники, но в этом бою ему приходилось сложно. Клэр дважды задела Януса своим клинком, из-за чего рантарцу пришлось даже открыть Венеру.
        Не было больше смысла скрывать свои техники. Нужно было использовать их, чтобы заполучить победу, но Янус упрямо полагался только на Первоосновы. И медленно оттеснял Клэр.
        - Потому что он боец Рантара, - сказал Мурс.
        - И что с того? Нет, мастер Кастрид говорил мне, что рантарцы консервативны в отношении Первооснов, но не настолько же, - удивился Ливий. В этот момент Клэр уже выдохлась: ярь начала заканчиваться, ведь техники Сизого Камня забирали много внутренней энергии. Девушке приходилось отступать. Янус был в Стойке Красного древа, но никак не показывал, что ему трудно. Боец Рантара прекрасно контролировал свое тело и владел Первоосновами на потрясающем уровне.
        - У Сизого Камня, Школы Полного Разрушения, Златоглава есть свои особые техники, ведь так, ученик? - спросил Мурс. - Почему же Сильнар не обучил своих учеников особым техникам нашей школы?
        - А они есть? - со скепсисом спросил Ливий.
        - Ученик, ты правда думаешь, что у школы Сильнейшего нет особых техник? - ухмыльнулся Мурс.
        - Пока то, чему вы меня учили, мастер - это Первоосновы. Ими тут владеют все, - пожал плечами Волк. - Я думал, дело в том, что Сизый Камень, Школа Полного Разрушения и Златоглав - очень старые школы боевых искусств, поэтому у них есть все эти приемы, которые передаются из поколения в поколение, вроде Золотых символов или Громовых ударов.
        Тем временем Янус одержал победу: Клэр пришлось признать поражение после того, как у нее из рук выбили меч. У девушки и так почти не осталось яри, а без оружия в руках шансы победить стремились к нулю.
        - Да, тут все знают Первоосновы. Но только потому, что здесь собрались лучшие школы Централа, ученик Ливий. Большая часть школ Централа не владеет Первоосновами, поэтому Три Теневых Шага так популярны среди идущих. Что касается особых техник - не думаешь ли ты, ученик, что мастера Сильнара не смогли подобрать пару-тройку хороших ударов уровня Зарницы, чтобы обучить вас, участников?
        - Нет, конечно, думаю, вы знаете немало таких техник, - помотал головой Ливий.
        - Это - решение Сильнейшего. Он считал, что ученикам его школы должно хватить и Первооснов для победы, а если они захотят что-то еще, то должны сами найти себе техники. Да, так шансы на победу Сильнара снижаются, это факт. Но Сильнейший знал, что делает. Его наследие могут получить только лучшие, а чтобы стать лучшим, нужно пройти тернистый путь вколачивания в свою голову и тело основ. Сильнар был основан, чтобы создавать великих мастеров, а не великих учеников.
        - Вот оно что, - протянул Ливий. Звучало странно, учитывая, как Сильнару сейчас была нужна победа. Но нельзя было не проникнуться уважением к мастерам своей школы - даже в такие сложные для Сильнара времена высшее руководство продолжало следовать заветам Сильнейшего.
        - Если говорить о Рантаре, то там все даже строже. Им запрещено изучать другие техники до достижения уровня Чемпиона. Поэтому ходят слухи, что Сильнейший когда-то был учеником Рантара. Не только похожие названия, но и схожая манера обучения, - продолжал объяснение Мурс. - Рантар следует этому правилу уже сотню лет. Думаю, Сильнар будет таким же. Изменить что-то мог только Сильнейший, но его уже нет с нами. А изменить что-то в будущем способен только боец, который достигнет уровня Сильнейшего или даже превзойдет его. Но если вас, учеников Сильнара, путь обучения нашей школы приведет к такому могуществу - разве вы станете менять устои?
        - Наверное, нет, но…Нет предела совершенству?
        - Говорить о совершенстве тому, кто вылетел первым, - улыбнулся Мурс. - Но ты прав, ученик. Так же говорил и Сильнейший. Пока ты совершенствуешься, ты идешь по пути боевых искусств. Как только ты начинаешь считать, что достиг пика: тебя больше нельзя звать мастером. Нет предела совершенству, нет предела развитию. Помните об этом, ученики Сильнара.
        Проигравший Торун, который уже взошел на трибуну, поднял голову. Слова мастера здорово взбодрили его.
        «Хорошо ощущать то, что твой путь боевых искусств только начинается. Но на горечь от поражения это почти не влияет», - подумал Ливий. Может, в конце концов он и должен был стать великим мастером, однако на этом чемпионате Волк расположился в когорте проигравших.
        - Мируол, проведи учеников в «Альмалекс». Я вернусь ближе к вечеру, - дал распоряжение Мурс. - Кадм, ты со мной.
        «Видимо, мастер все еще ищет Диору. Осталось всего несколько дней, это не удивляет», - подумал Ливий. Мируол постоянно шутил, рассказывал обо всем подряд, правда, отвечали ему только сильнарский кузнец по имени Грисп и сам Ливий. Торуна немного взбодрили слова Мурса, но он все равно был как в воду опущенный. Диаз со своим затуманенным взглядом почти не обращал внимания на разговор, а про Лягушку даже говорить не стоило.
        - Вот ты и попался. Тебя трудно было вычислить, признаю.
        Мурс похрустел пальцами рук, смотря на человека возле своих сапог. Это был парень лет тридцати, связанный по рукам и ногам. Не только это сковывало движения: на связанного человека действовал наркотик. Медицинское средство блокировало использование яри и нарушало координацию движений - у парня не было ни единого шанса сбежать отсюда.
        - Я вам все равно ничего не скажу, сильнарцы.
        Мурс проигнорировал слова связанного парня и повернулся к Кадму - сильнарскому лекарю.
        - Сколько еще будет действовать наркотик? - спросил мастер.
        - Примерно пятнадцать минут.
        - Хорошо. Установи дополнительный Барьер Приглушения, я пока поговорю с нашим пареньком из «Единства».
        Связанный человек только ухмылялся. Он явно не собирался ничего рассказывать. Удар сапога выбил несколько зубов, но парень все равно ухмыльнулся и сплюнул кровь.
        - И это все, что ты можешь, Мурс из Сильнара? - сказал он.
        - Вряд ли он нам что-то выдаст, - сказал Кадм, устанавливая барьер.
        - Это верно, - согласился Мурс, вновь пиная связанного парня.
        - Я могу его разговорить. У меня есть с собой нужные средства, это займет примерно десять минут, - сказал Кадм. Все-таки он был лекарем Сильнара.
        - Не стоит. «Единство» не заслуживает таких мягких методов, как считаешь?
        Мурс сел на корточки, чтобы схватить своей ладонью руку связанного парня. Тут же раздался душераздирающий вопль, от которого Кадм поежился.
        - Это то, о чем я думаю? - спросил он.
        - Да. Я послал импульс своей яри в его тело. Сейчас его внутренняя энергия самовоспламеняется, причиняя ужасную боль. Я видел в своей жизни всего двух человек, способных выдержать такие страдания. Сомневаюсь, что этот пацан относится к такому типу людей, - сказал Мурс.
        - Пожалуй, установлю еще один Барьер Тишины, лишним не будет, - сказал Кадм. Все-таки пытки проходили в самом центре Штайна - за окном оживленно шумел черный рынок. Даже мастер не мог услышать что-то через несколько Барьеров, созданных Мурсом и Кадмом, но шпиона «Единства» уже должны были хватиться.
        - Полагаясь на тебя, Кадм. Ну что, не захотел еще говорить? - спросил Мурс, усиливая импульс яри. Ответом ему был еще один вопль.
        Последние зрители усаживались на свои места, а Ливий, пока бои еще не начались, решил задать Мурсу вопрос:
        - Мастер, если мы не найдем Диору, кто займет ее место?
        - Алесс, ее противник с прошлого боя. Но не ты, ученик Ливий. Для распорядителей кто-то вроде тебя - выбывший участник. То, что ты из одной с Диорой команды, ничего еще не значит. При хорошем стечении обстоятельств ты даже смог бы сразиться с Диорой в последнем отборочном туре, понимаешь, ученик? Это не бои команд. Чемпионат Централа - битва бойцов за звание лучшего. Одиночек, а не групп. Само собой, все школы действуют командами, ведь победы на чемпионате - хороший шанс защитить и подкрепить свою репутацию школы боевых искусств. Однако правила есть правила - официально каждый здесь сам за себя.
        Ливий кивнул. Он почти не надеялся, что сможет занять место Диоры. Тем временем на арену вышли два бойца. Этот бой был очень важен, поэтому Ливий сконцентрировал все свое внимание. Ведь сейчас должна была сражаться его девушка.
        - Бой Бьёрна из Златоглава и Ялум из Сильнара!
        «Лучший ученик Златоглава. Лягушка должна показать все, на что способна, если не хочет проиграть», - подумал Ливий.
        Перед глазами парня в мельчайших деталях проявилась прошлая ночь. Запах Ялум, тепло ее тела, а еще слова, в которых ярким огнем горело желание победить.
        «Волк, он сильный противник. Я хочу с ним справиться. Хочу, чтобы был всего один мужчина, одолевший меня», - сказала тогда Лягушка.
        За несколько часов до рассвета Ливий ушел. Ялум нужно было отдохнуть перед боем, она успокоилась после ночи со своим парнем, но физическую усталость никто не отменял. Лягушка тренировалась каждую свободную минуту последних дней, готовясь к поединку с Бьерном. Она знала, что легко не будет. И догадывалась, что шанс победить есть, но у златоглавца он намного больше.
        - Начинается, - сказал Торун. Со вчерашнего дня он стал заметно бодрее.
        Бьерн с тяжелым посохом и Ялум с копьем атаковали одновременно. Девушка полагалась на маневренность, не блокируя удары златоглавца. Быстрые колящие выпады заставили Бьерна перейти в оборону: пусть он и был ужасающе силен, но поспеть со своим тяжелым посохом за скоростью Ялум не мог.
        - Она побеждает? - с надеждой спросил Торун.
        - Думаю, пока нет. Разогреваются, - сказал Диаз. Его глаза все еще застилал туман, но иногда Ливий замечал проскакивающие золотые искорки.
        Красноволосый сильнарец кивнул в ответ. Пусть он сам и проиграл вчера, Торуну все равно хотелось, чтобы оставшиеся в строю ученики заняли места как можно выше. Он действительно волновался о репутации Сильнара.
        Удар посоха едва не задел плечо Ялум. Она отскочила в сторону с помощью Шагов Предков, контратакуя копьем. И попала: на теле Бьерна осталась небольшая рана.
        - Хороша! - пророкотал златоглавский гигант. Рана моментально затянулась: Бьерн открыл Венеру.
        Ялум не стала терять время зря. Она моментально приблизилась к Бьерну, вновь атакуя копьем. В этот раз укол не был обычным: целая волна яри прошлась по древку оружия, образуя на наконечнике пасть какого-то хищного животного.
        Мелькнул Золотой символ, атака Ялум не достигла своей цели.
        - Что это была за техника? - спросил Ливий. Он впервые ее видел.
        - Укол Морока-хищника. Техника копья, которая создает иллюзию волчьей пасти. И это не только для красоты или ударной силы: пасть может смутить разум противника, заставив врага замереть. Можно сказать, что Морок-хищник - коронная техника Ялум. К сожалению, против нее сражается Бьерн, ученик Златоглава, способный использовать Разум Короля. На него такое не действует, но Ялум все же попробовала, - объяснил Мурс ученикам.
        - Кто ж знал, что Бьерн может сориентироваться за доли секунды и применить Разум Короля. Потрясающий талант, - добавил Мируол.
        Атака Ялум не удалась, но бой продолжался. Лягушка перемещалась Шагами Предков, Бьерн - Семью Пламенными Лучами. Скорость девушки была даже выше, пару раз она смогла задеть златоглавца, но его раны продолжали заживать.
        «Он открыл Венеру уже трижды. Потрясающе», - думал Ливий.
        Взмах посоха оставил в воздухе Золотой символ. Эта печать из яри атаковала девушку, Ялум отскочила, чтобы наткнуться на удар посоха. И от этой атаки Лягушка уклонилась, резко наклонив тело назад. Реакция Ялум всегда была на высоте, на лице Бьерна проскочило удивление.
        Но в следующую секунду произошло то, что чуть не закончило бой. Перед Ялум появились сразу четыре Золотых символа - и все они атаковали девушку.
        Копье сломалось, какая-то кость в теле Лягушки - тоже. Яри у нее почти не осталось, но она была на ногах и не вылетела с арены. Без копья в руках Ялум оставалось только одно - перейти в стремительную атаку.
        Орлиный выпад - нога девушки почти попала в подбородок Бьерна. Ялум выжала из себя все, что могла, но златоглавский гигант успел поставить Золотой символ, который заблокировал атаку. Взмах посоха - и Прилив Короля выкидывает Лягушку за пределы арены.
        - Хорошо сражалась! - прокричал Бьерн так громко, что это услышал весь стадион.
        «Черт!».
        Ливию казалось, что поражение Лягушки стало для него даже большим потрясением, чем его собственный проигрыш Нерве. От обиды Волк сжал кулаки так крепко, что, казалось, кожа лопнет и потечет кровь. Ему было обидно за то, что Бьерн такой сильный, за то, что Ялум досталось такое неудачное место в сетке боев. Только через несколько секунд Ливий громко выдохнул, приводя свой разум в порядок.
        - Ялум тоже выбыла, - сказал Мурс. - Остался только ты, Диаз.
        - Сделаю все, что смогу, - кивнул тот.
        Глава 18. Второй шанс
        - Он был слишком сильным, - сказала Ялум, усаживаясь на скамью и глотая сразу несколько таблеток. Из-за боя Лягушка сильно пострадала: Бьерн сломал ей пару костей.
        - Все хорошо? - спросил Ливий свою девушку.
        - Пусть я и не хотела проигрывать, но к поражению была готова, - пожала плечами Ялум. Наследие клана Комэтт делало девушку спокойной в любых ситуациях. «А может, это просто у нее такой характер», - подумал Ливий.
        Последний бой второго дня - Ампелиус из Фота против Ерсуса из Школы Алого Разрушения.
        Наблюдать за бойцами секты Фот всегда было интересно. Сектанты часто показывали что-то необычное, например, то же гипнотизирование с помощью барабана или искусное владение крюком на цепи. Из всех пяти Ампелиус выделялся слабее всех. Он дрался трезубцем - редкое, конечно, оружие, но иногда оно встречалось среди учеников школ боевых искусств, например, та же Наус вооружалась трезубцем. В прошлых боях Ампелиус не показал ничего необычного. Он просто сражался трезубцем, уверенно побеждая своих противников, но ни к каким хитрым боевым приемам не прибегал.
        Ерсус был вооружен двумя топорами. Ученики Алого Разрушения вообще любили наступательное оружие, никто из них не хотел размениваться на защиту - только атака и ничего больше.
        «Может, использовать щит в их школе вообще считается позорным? Я бы не удивился», - подумал Ливий. Школа Полного Разрушения - закрытое заведение, о порядках внутри школы чужому человеку сложно что-то узнать. Школа Алого Разрушения даже превзошла своего «родоначальника». Закрытость этого места была на таком уровне, что многие называли Школу Алого Разрушения - сектой. И в какой-то мере были правы.
        Шансы обоих бойцов на арене были примерно равными. Зрители не знали, на кого ставить, но стоило Ампелиусу выйти на арену, как шансы на победу склонились в его сторону. Вот только для ставок было уже поздно.
        Дело в том, что сегодня Ампелиус держал в одной руке трезубец, а в другой - сеть. До этого он ни разу не использовал ее, поэтому зрители даже не догадывались о такой возможности сектанта Фота.
        Ерсус же был со своими топорами - в его вооружении не поменялось ничего.
        - Ты думаешь, на меня такое сработает? - донеслись до Ливия слова бойца Алого Разрушения.
        Разумеется, Ерсус начал маневрировать из стороны в сторону, чтобы Амплеиус не попал своей сетью. У бойца Алого Разрушения хорошо получалось: Шагами Предков он владел неплохо.
        Не попасть сетью - значит, лишить себя огромного преимущества. Ампелиус это хорошо понимал, поэтому ждал подходящий момент. Тем временем Ерсус подбирался все ближе и ближе к сектанту Фота. Сеть хорошо работает на средней дистанции, но на короткую ее сложно метнуть в идущего по пути боевых искусств.
        Взмах сетью - и в Ерсуса летят кинжалы. Видимо, Ампелиус спрятал оружие внутри сети перед боем. На чемпионате запрещено использовать механизмы, но подобное нельзя было отнести к ним - слишком просто, поэтому расценивалось администрацией как скрытое оружие.
        Разумеется, Ерсус уклонился, но Амплеиус выбрал хороший момент и метнул сеть, которая накрыла бойца Алого Разрушения. Движения Ерсуса были скованы, он не мог взмахнуть топорами, однако его физическую силу нельзя было недооценивать. Кожа бойца обрела выраженный красный оттенок - Ерсус вошел в Стойку Красного древа.
        От сети к руке Аврелиуса тянулся небольшой трос. Через него сектант вливал в сеть ярь, не давая Ерсусу освободиться. Даже огромная сила бойца Алого Разрушения не могла ему помочь, как бы он ни пытался вырваться.
        Правда, ярь Аврелиуса быстро уходила. Сектант воткнул свой трезубец в песок и направил в сторону Ерсуса руку, после чего начал бормотать что-то себе под нос.
        - Поразительно, - сказал Мурс.
        - Не верю своим глазам, - добавил Мируол.
        Ерсус не понимал, что происходит. Он догадывался, что Аврелиус готовится использовать какую-то технику, поэтому приложил все силы и пошел на сектанта Фота. Прямо так, в сети: он использовал Шаги Предков только для того, чтобы просто идти вперед. Движение за движением Ерсус медленно приближался к Аврелиусу, но не дошел совсем немного.
        - Бохэм!
        Алый луч выстрелил из руки сектанта, оставляя в груди Ерсуса дыру. Боец Алого Разрушения тут же рухнул на песок, даже не успев применить Венеру. Бой был окончен.
        - Неужели магия? - поразился Ливий.
        - Она самая, - подтвердил Мурс. - Этот Аврелиус - настоящий гений. Не только хороший боец, но и маг. Редко встретишь магов на уровне Зарницы, пусть и начального уровня.
        - Все-таки он из клана Разон, - добавил Мируол. - Да и сетка у него непростая.
        - А что с ней? - спросил Ливий.
        - На чемпионате нельзя использовать артефакты и механизмы. Но, как ты уже заметил, есть разные возможности обойти правила. Например, принести отдаленную копию артефакта, как это сделал Аслан. Или использовать многосоставное простое оружие, которое может выполнять функцию механизма, но не быть им. У этой сети грузы из особого материала, способного перенаправлять ярь. Обычно этот металл используют для создания артефактов или магических приспособлений. Здесь почти не было обработки, поэтому судьи допустили сеть.
        - И куда перенаправлялась ярь? - спросил Ливий.
        - Вниз, - ответил Мируол. - Она просто уходила в песок. Энергия Аврелиуса воздействовала извне, сковывая Ерсуса. А вот большая часть яри последнего просто пропадала из-за грузил, когда он пытался вырваться.
        - Тоже хороший боец. Даже в таких условиях смог дойти до Аврелиуса, - сказал Мурс.
        - Это да, мастер, - согласился с ним Мируол.
        «Так значит, это была магия», - подумал Ливий.
        Однажды на нем применили заклинание. Это был артефакт, выпустивший в Волка молнию, которая оставила в Ливии дыру. Ранение оказалось ужасным, от неминуемой смерти Волк смог спастись только благодаря Воле.
        Теперь же Ливий увидел магию от своего ровесника. До этого он думал, что магия - это что-то далекое и доступное только мастерам. А тут - прямо на чемпионате, причем колдовство было создано голыми руками. Аврелиус смог выиграть для себя достаточно времени, чтобы применить заклинание - поразительное решение, которое привело парня к победе.
        «Может, надо и самому заняться таким?», - подумал Ливий. Магию он скопировать не мог.
        День завершился, зрители начали потихоньку покидать арену. Уходил и Сильнар.
        «Если все сложится плохо, то уже завтра для нашей школы все закончится», - подумал Ливий. В строю остался только Диаз.
        Торун в остервенении выполнял упражнение за упражнением. В какой-то момент даже его необычайно выносливое тело подало признаки усталости, красноволосый парень сел на ступеньку и вытер пот со лба.
        - Держи, - сказал Ливий, протягивая Торуну полотенце.
        - Спасибо, - ответил тот.
        Со своей тренировкой Ливий закончил пару минут назад. Он взял полотенце и заметил Торуна, который был уже на пределе, поэтому решил взять для товарища еще один кусок ткани.
        - Недалеко от тебя ушел, - сказал Торун.
        - Я столкнулся с Нервой, ты - с Михь. Они фавориты чемпионата, сам знаешь, - пожал плечами Ливий.
        Для него поражение произошло больше, чем две недели назад, а Торун проиграл всего лишь вчера. Здоровяку тяжело было смириться со своим поражением, Ливий отлично понимал товарища.
        - Еще и Ялум, - добавил Торун. - Мы выбыли в полном составе, только Диаз остался. Как думаешь, он победит?
        - Кто знает, - вновь пожал плечами Ливий. - По крайней мере, против него не Аслан.
        - Это да.
        Посидев на пороге несколько минут, Ливий пошел наверх. Все это время Торун молчал и думал о чем-то своем, задерживаться во дворе не было смысла. У Ливия оставался еще один человек, ради которого он готов был выделить сколько угодно времени. Может, Торун и был товарищем Волка, но даже до звания друга пока не дотягивал. Что уж говорить о значимости Ялум.
        - Как ты? - спросил Ливий, открывая дверь в комнату своей девушки.
        - Нормально, - ответила она с улыбкой. - Боишься, что я расстроюсь из-за проигрыша?
        - Разве не так?
        - Проиграть сильному сопернику - благо для воина. Так говорит мой дядя. Все еще обидно, что выбыла, но шанса на победу не было, - сказала Ялум. - Так что можешь не беспокоиться.
        Лягушка села в позу для медитации. Ливий закрыл дверь.
        - Значит, не хочешь разговаривать даже со мной. Тебя это сильно задело Лягушка, - пробормотал Волк и пошел к себе, чтобы сделать то же самое, что и Ялум. Медитации с помощью Дыхания Бога давали мощный толчок развитию Ливия. Все, что требовалось от парня - сначала медитировать, развивая Тело Драконида, а потом выполнять физические тренировки, подгоняя пределы тела под новые возможности. И с этой монотонной задачей Ливий прекрасно справлялся.
        Наступил третий день отборочного тура. Диору так и не нашли, хоть Ливий и замечал, что мастер Мурс, Мируол и другие старшие постоянно куда-то уходят. О своих успехах они перед учениками не отчитывались, но Волку хотелось верить, что все идет хорошо.
        - Бой Диаза из Сильнара и Мэкса из Школы Алого Разрушения!
        Два бойца уже были готовы к битве. Диаз молчал, делая короткие взмахи посохом, а Мэкс осыпал сильнарца оскорблениями - в Школе Алого Разрушения это вообще практиковалось чуть ли не как отдельная тактика. Вывести своего противника из внутреннего равновесия еще до боя - неплохой прием, который повысит твои шансы на победу. А может, Школа Алого Разрушения просто любила сражаться с озлобленными и грубыми врагами.
        - Наш последний шанс остаться на чемпионате, - сказал Торун. Все это и так прекрасно знали.
        Битва получилась короткой. Мэкс встал в Стойку Красного древа, в то время как Диаз продолжал поигрывать своим посохом. Боец Алого Разрушения использовал Шаги Предков, а вместе с ними - и Венеру, повышая свою скорость до предела, в то время как рыжий сильнарец оставался на своем месте.
        Только в последний момент глаза Диаза зажглись, избавившись от пелены неопределенности. По телу пробежались черные молнии, и сильнарец использовал свой лучший прием - Красный метеор. Вот только мощь и скорость этой атаки оказалась ужасающей. Но не это впечатлило Ливия.
        Точность удара была невероятной. Диаз выбрал идеальное направление для укола - посох скользнул в маленькую брешь в обороне Мэкса. Несколько сантиметров левее или правее - и атака не прошла бы, поэтому укол Диаза так впечатлял.
        Конец посоха попал Мэксу в живот, а крутящее движение оттолкнуло бойца Алого Разрушения с огромной скоростью. Секунда - и Мэкс за пределами арены.
        - Победа Диаза из Сильнара!
        Сильнар многие уже списали со счетов, поэтому эмоции зрителей были неоднозначными. Те люди, которые пришли за зрелищами, увидели прекрасный разгром бойца Алого Разрушения - их все устроило. А вот те, которые сделали ставки, сейчас кусали локти. Шансы были не на стороне Диаза, поэтому многие повелись на выигрышный коэффициент.
        - Бой Аслана из Сизого Камня и Озай из Сизого Камня! - объявил тем временем судья.
        - Ну надо же, - хмыкнул Ливий.
        Два бойца из одной школы встретились в поединке друг с другом. На чемпионате этого года подобное произошло впервые, что очень удивляло. Обычно распорядители добавляли бойцов одной школы в крайние группы отборочного тура, так, чтобы они столкнулись только в финале отбора. Здесь же подобное не произошло по одной причине - в третьей группе изначально были трое бойцов Сизого Камня. Все из-за особой квоты школы-распорядителя: если Сильнар, как и любая другая школа Великой Десятки, выставлял пять учеников, то Сизый Камень - семь.
        Зрители, делающие ставки, приободрились. Если поражение Мэкса стало для них неприятной неожиданностью, то с этим боем все было очевидно.
        Про силу Аслана знали многое. Озай тоже хорошо себя показала на чемпионате, но до сына старого льва явно не дотягивала. Бой можно было даже не проводить. Нет, Озай не сдалась, она сразилась с Асланом, применив все свои техники, но в этом не было смысла. Сын старого льва с легкостью одолел девушку, своими ударами истощив ее запасы яри. Когда Озай осталась без внутренней энергии, то признала поражение.
        - Можно было уйти еще до начала боя, - сказал Торун.
        «Это точно. Ни хорошего поединка, ни возможности что-то скопировать», - подумал Ливий.
        Начало четвертого дня третьего отборочного тура стало неожиданным и для бойцов, и для зрителей. На арену вышел глава Сизого Камня, которого в среде идущих так и называли - Сизый Камень. Зрители думали, что этот уважаемый мастер хочет сделать какое-то объявление о сегодняшних боях, но Сизый Камень повел речь совсем о другом.
        - Так как один участник не может сражаться в следующем бою, а его оппонент слишком сильно пострадал, то мною было принято решение провести дополнительный отборочный тур! - громко объявил глава Сизого Камня.
        «Не может сражаться? Вот как они про исчезновение Диоры говорят?», - подумал Ливий. Слова главы Сизого Камня были очень тактичными: не стоило рассказывать зрителям, что один участник пропал.
        - Дополнительный отборочный тур пройдет среди выбывших участников четвертой группы!
        «Что?».
        Ливий пораженно уставился на главу Сизого Камня. Сама судьба давала Волку второй шанс.
        Трибуны радостно голосили. Еще бы, неожиданно прибавилось количество боев. Больше зрелищ - лучше. Каждый зритель чемпионата покупал единый билет: то есть, ему не нужно было платить во время каждого посещения арены. Заплатил один раз в самом начале - приходи на любой бой. Поэтому радость зрителей можно было понять.
        - Битвы пройдут с промежутками в три дня. Дополнительный тур начнется уже завтра! Участники, готовьтесь! Как только дополнительный тур будет окончен, чемпионат продолжится по прежнему графику!
        «Я воспользуюсь этим шансом!», - подумал Ливий. С каждой секундой уверенность парня крепла. Он был готов вернуться в строй, чтобы показать, на что способен Ливий из Сильнара.
        - Ты можешь попытаться занять место выше, - сказал Торун. - Так наша школа покажет себя с лучшей стороны.
        О победе речь даже не шла: в турнирной сетке Ливия поджидал Нерва. А до него нужно было еще выиграть несколько боев, одолев немало сильных соперников.
        То, что сегодня не стали проводить бои, было ожидаемо. Всего два боя, из которых в первом для Саади не нашлось соперника. Не проводить же всего одну битву - Клавдиана против Нервы. Зрелищно, конечно, но коротко.
        Отряд Сильнара сразу вернулся в «Альмалекс». Там Мурс показал сетку боев дополнительного тура, которая вызвала у Ливия вопрос:
        - А почему бойцов только восемь?
        Выбывшие участники должны были сражаться за место Диоры. И число возможных бойцов не сходилось с тем, что Ливий видел в сетке.
        - Да, всего должно быть двенадцать участников, но Алесс сильно пострадал, как и объявил Сизый Камень. Еще один участник по какой-то причине отказался сражаться, а двое просто уехали.
        - Уехали? И не стали дожидаться итогов чемпионата?
        - Чувство гордости идущего по пути боевых искусств - штука хрупкая, - пожал плечами Мурс. - Даже если они успеют вернуться, то расписание под них менять не станут. Это касается и Диоры. Даже если мы найдем ее, то чемпионат для Диоры будет окончен. Тебе выпал шанс, Ливий. Воспользуйся им. То, что произошло - большая удача. Как оказалось, внутренние повреждения Алесса серьезней, чем может показаться, поэтому Алое Разрушение не выставило его вместо Диоры.
        - Тогда шанс мести от них выше, так? - спросил Торун.
        - И да, и нет. С одной стороны к Алому Разрушению теперь стоит приглядываться сильнее. С другой - их ученик был тяжело ранен не напрямую из-за токсина, а из-за Стойки Красного Древа. Как вы знаете, эта особая техника Первой Первоосновы несет сильный вред сердцу и легким. Из-за ярости Алесс не вышел из стойки, что привело к серьезным увечьям. Потребуются два месяца на восстановление, - объяснил Мурс. - Бой пройдет уже завтра. Ливий, постарайся. Не знаю, сможешь ли ты пройти эти отборочные, но проиграть завтра тебе нельзя ни в коем случае.
        - Не стоило этого говорить, я и так все понимаю, - улыбнулся Ливий. - Пойду тренироваться, времени мало.
        Старшие и остальные ученики кивнули. Всего день на подготовку - это очень мало. Правда, ситуация Ливия была немного другой.
        Из-за поражения Волк мог перестать тренироваться до конца чемпионата, мог с головой уйти в развлечения и выпивку. Но не стал этого делать. Во-первых, такое для Ливия становилось однозначным признанием поражения. Если проиграть чемпионат - все равно, что проиграть битву, то уйти в запой из-за этого - проиграть войну.
        Во-вторых, Волку повезло найти Дыхание Бога. С новой техникой прогресс развития ускорился, что сильно увлекло парня и помогло не думать о поражении.
        Поэтому две недели ушли на тренировки. Ливий чувствовал, как поменялось его тело: оно стало сильнее, выносливее. Яри стало гораздо больше. Тело Драконида вышло на развитый уровень.
        И, что важнее всего, разум стал намного острее. Ливий уже давно понял, что это и есть его главное оружие. Именно разум помогает парню ориентироваться в бою и запоминать чужие техники. Если бы не Божественная медитация, Ливий даже не попал бы на чемпионат. Глава Школы Дракона сделала свою ставку. Волку оставалось только дать ей сыграть.
        - Что же мне ему противопоставить?
        Следующим противником был боец школы Бай-то по имени Виласу. Во многих восточных школах имена были многосоставными и что-то значили, но что заложено в слове Виласу - Ливий не знал. Этот восточный язык он не изучал.
        Бай-то - стиль самообороны. Боец этого направления может обернуть силу врага против него самого. В этом и была проблема: Ливий не знал, что может противопоставить Виласу.
        - Алесс из Алого Разрушения задавил его своими атаками, заставив выйти за пределы арены. Смогу ли я так же?
        Скорости Ливию хватало, в этом он не сомневался. А вот ударная мощь - совсем другой вопрос. Нужно было бить не только сильно и быстро, но еще и аккуратно, так, чтобы Виласу не смог воспользоваться силой Ливия.
        - Явно посох.
        Бас не подходил. Пусть сила ударов этим оружием была выше, но контроль гораздо хуже. Восточный посох подходил куда лучше, ведь тогда Ливий мог рассчитывать на отличную точность в бою.
        - Красный метеор, наверное?
        У техники Диаза было хорошее преимущество против Бай-то - даже если такую атаку отклонить или заблокировать, вращение нанесет серьезный урон.
        - Решено.
        Погружение в Божественную медитацию, а вслед за этим - нырок в личное озеро. Хотя «нырок» звучит громко: просто возможность лечь, полностью погрузившись в воду. Само озерцо стало немного больше и глубже. Рельеф мира Божественной медитации медленно менялся, подстраиваясь под развитие Ливия.
        - Хм?
        Когда Волк встал из воды, то по телу пробежалось знакомое ощущение. Здесь, в своем внутреннем мире он такого никак не ожидал.
        - Неужели ветер?
        Небольшой воздушный поток проходил по коже Ливия, а сам парень смотрел на это явление природы с большим удивлением. В этом мире была только поляна с озером и деревом на ней, границы пространства Волк отлично видел и в стороны, и вверх. Никакого неба, никаких облаков, никаких светил. Откуда в таком месте взяться ветру было непонятно.
        - Оттуда, откуда и все остальное, наверное? - подумал Ливий. Искать логику в своем внутреннем мире - пустое занятие. Ее здесь или вовсе не было, или она существовала, но Ливий ее пока не понимал.
        Как только Волк вышел из медитации, то пошел тренироваться с посохом. Почти всю ночь Ливий отрабатывал Красный Метеор - атаку, которая должна была добыть ему победу. Волк отлично запомнил технику и даже использовал ее в бою несколько раз, но теперь нужен был идеальный Красный Метеор, чтобы за один раз сокрушить Виласу из Бай-то.
        - Отлично, пойдет, - сказал Ливий, стирая со лба пот.
        На улице все еще было темно, но уже через полчаса солнце должно было встать. Четыре часа утра. До этого времени Ливий тренировал только один удар, отрабатывая его раз за разом, и добился успехов. Сначала Волк воспользовался своей памятью и воссоздал движения Диаза до мельчайших деталей, а затем подогнал их под себя. Конечно, рыжий сильнарец все еще искусней владел Красным Метеором, но Ливию должно было хватить и этого.
        - Если смогу победить, то у меня будет три дня на тренировки до следующего боя. Мне необходимо время. Чем больше, тем лучше. Смогу готовится под каждого соперника, если не сильно пострадаю в бою.
        А еще Ливию нужно было поспать. Отдых - очень важен перед серьезной дракой, ведь он не только восстанавливает тело, но и очищает разум. Бои должны были начаться через несколько часов, поэтому Волк пошел в свою комнату и завалился спать.
        В семь утра он открыл глаза и сразу же встал с постели. Ливий был готов.
        Глава 19. Борьба с рефлексами
        - Бой Ливия из Сильнара и Виласу из Бай-то!
        Зрители уже собрались в ожидании свежей партии зрелищ. Противник Ливия слегка поклонился после объявления распорядителя арены. Это не было уважением, просто так было принято в восточных искусствах.
        Ливий поклонился в ответ.
        Прозвучал удар в гонг. Виласу даже не сдвинулся с места, он продолжал стоять в, казалось бы, расслабленной позе, но Ливий знал об опасности стиля Бай-то, поэтому не стал торопиться. Медленной походкой он приближался к бойцу Бай-то, думая о том, как будет атаковать.
        «Надо ударить с такого угла, в котором он не сможет контратаковать!», - решил для себя Ливий. На нем сейчас были утяжелители, но Волк знал, что может показать хорошую скорость.
        Три Теневых Шага. Ливий воспользовался всеми тремя движениями, чтобы сначала оказаться сбоку от Виласу, затем переместиться тому за спину, а потом сдвинуться еще раз в сторону. На первые два движения боец Бай-то успел отреагировать и повернуться, но третий Теневой Шаг переместил Ливия за спину повернувшегося Виласу.
        Красный метеор должен был закончить бой сразу же. Только одно не учел Ливий - Виласу изучал восточные боевые искусства. Пусть в прошлом поединке боец Бай-то использовал Шаги Предков, в этом он прибегнул к чему-то другому. Ноги сделали необычное движение, меняя стойку Виласу, а тело резко повернулось. Ладонь противника скользнула по посоху, выбивая его из рук Ливия.
        Разумеется, вращение Красного метеора здорово сказалось на ударной силе. Кожу на ладони Виласу стесало, будто по ней провели рубанком, но отвести атаку он сумел, причем воспользовавшись силой вращения, которая и заставила посох улететь в сторону. Ливий быстро глянул в сторону своего оружия - оно было за пределами арены.
        Виласу попытался схватить руку Волка, но Ливий отскочил в сторону. Атака не удалась, оружие было вне досягаемости. Пока что вел боец Бай-то, пусть его рука и пострадала.
        Правда, через секунду и это незначительное преимущество пропало: Виласу открыл Венеру и теперь был целым и невредимым.
        «И он вылетел в самом первом бою. Непростой противник. И хорошо, что Алесс тоже выбыл. Он - боец Алого Разрушения, а с Виласу справился», - подумал Ливий.
        Пусть он и остался без посоха, но мог решить проблему так же, как Алесс - с помощью коротких и стремительных атак. Конечно, Ливию хотелось закончить бой с помощью одной атаки. К сожалению, это не удалось - пора было переходить к запасному плану.
        - Посох и нунчаки? Ты используешь восточное оружие, да еще и поклонился перед началом боя. Учился где-то до Сильнара? - спросил Виласу, видя, как Ливий снимает с пояса восточный цеп.
        - Нет, просто личные предпочтения, - ответил Ливий.
        Нунчаки - быстрое и непредсказуемое оружие. Противостоять ему сложно, но Виласу был хорошо знаком с ним. Его школа Бай-то имела восточные корни, а значит, такие виды оружия, как посох или нунчаки, были привычными для него, в отличие от большинства идущих Централа.
        Плавными движениями Виласу отклонял удары, но не мог использовать их против Ливия. Нунчаки - двусоставное оружие, благодаря этому их тяжело применить как прямой рычаг. Ливий отлично это знал, он подавлял Виласу удар за ударом, правда, противник держался хорошо. Во-первых, он неплохо двигался, меняя стойку за стойкой. Во-вторых, принимал удары на плавные блоки, тратя минимум яри при максимуме возможностей. Внутренняя энергия Ливия и Виласу уходила равномерно, но Волк сильно потратился в самом начале боя. Ситуация складывалась не в его пользу.
        «Но долго он так не сможет».
        Отбивать атаки голыми руками - сложная задача, ведь ладони сильно страдают. Один, два удара - все хорошо, но десять или двадцать - и руки начинают саднить.
        «Сейчас!», - подумал Ливий.
        Он смог найти хороший момент для атаки. Применив Шаги Предков, Ливий оказался сбоку от Виласу и нанес два мощных удара. «Близнецы» - простая, но очень эффективная и разрушительная техника, созданная самим Волком. Виласу уже использовал Венеру и вряд ли мог сделать это еще раз. Его руки были не в лучшем состоянии, а ярь сильно убавилась - лучшая секунда, чтобы закончить бой.
        От первого удара Виласу уклонился, а второй пришелся по его плечу. Ливий был уверен, что это победа, но тело бойца Бай-то странным образом изогнулось, и Виласу ударил в ответ - прямо по руке, которая держала нунчаки. Оружие отправилось в полет вслед за посохом.
        Ливий тут же отскочил. Рука чудом осталась целой, Волк активировал Венеру, приводя конечность в порядок. Пусть обошлось без перелома, но сильная боль давала знать, что Ливию здорово повезло.
        Виласу, которому удар нунчаками должен был перемолоть плечо в фарш, выглядел вполне себе целым. Правда, боец Бай-то тяжело дышал, а по его телу пробегала дрожь. Видимо, чтобы отразить атаку Ливия, у него ушло немало сил.
        - Что это вообще было? - спросил удивленный Волк.
        - «Гибкость ивы». Я могу применять ударную силу врага против него самого, принимая атаки на тело. Это сложно, как видишь, - сказал Виласу.
        «Вот оно что. Поразительная техника, читал о таком, но чтобы ученик смог сделать подобное…Теперь у меня нет посоха, нунчак и Венеры. Не лучший расклад».
        Оставалось только положиться на свои кулаки: Ливий в них не сомневался. Он сблизился с Виласу и нанес несколько быстрых ударов в область головы, чтобы сменить стойку и ударить ногой вертикально вверх - это был Орлиный выпад, особая техника Третьей Первоосновы.
        Виласу не отставал. Удары кулаками он отклонил, а от Орлиного выпада ушел в самый последний момент. Рубящую атаку ладонью бойцу Бай-то пришлось принимать в блок - Виласу потратил немало яри.
        «Черт, как же сложно. Он обороняется, я мог бы легко применить Баллисту, но тогда моя атака выйдет мне боком. Нельзя полагаться на мощные техники, только быстрые», - думал Ливий.
        - Видимо, не рукопашник и сильных техник нет. Или боится просто, - сказал мужчина, занимающий видное место на трибуне. Его лицо было посечено десятками шрамов, досталось и одному глазу. Это был Яростный Бог, глава Школы Алого Разрушения. Он лично приехал на чемпионат, чтобы посмотреть на молодые таланты нового поколения.
        Сидевшая рядом с главой женщина кивнула. Бойцы Алого Разрушения уже выбыли из турнира, но школа осталась на трибунах, чтобы наблюдать. Здесь сидел и глава Алого Разрушения, который, правда, наблюдал за другими зрителями, а не за ареной. Его больше интересовали серьезные шишки из других школ Централа, чем молодые бойцы. Впрочем, им он все равно выделил крохи своего внимания, иногда поглядывая на арену периферийным зрением.
        Тем временем Ливий попробовал атаковать еще раз, но удар кулаком едва не вылился в бросок самого Волка за пределы арены. Еще одна атака - и Ливий почти попал в захват. Виласу схватил парня за запястье и сделал шаг вперед, нарушая равновесие Ливия. Волк успел вырваться и разорвать дистанцию. Ярь у Виласу начала заканчиваться, он стал сосредоточенней и сильнее опирался на свой стиль, уйдя с головой в техничность.
        «До этого он только отклонял атаки, а теперь переводит все в захваты и броски. И эти его движения. Все происходит так плавно и спокойно, как ему вообще удается?», - думал Ливий.
        Многие восточные стили имеют такие приемы. Но ни один в памяти Ливия не был таким…пассивным.
        - Думал, ты сдашься из-за потери нунчак, - сказал Виласу. - Я поджидал момента, чтобы их выбить.
        «Вот как. Значит, он отклонял атаки и не применял захваты, чтобы вывести меня на мощный удар? Что ж, все сработало», - думал Ливий.
        Волк замер. Можно было продолжить атаку, но он решил поступить иначе. Ливий сменил стойку, придав своему телу максимально расслабленное положение.
        - Ты пытаешься использовать Бай-то? У тебя не получится, для этого нужны годы долгих тренировок, - покачал головой Виласу. - Зачем тебе это?
        «Я видел твои движения. Мне просто нужно понять принцип», - думал Ливий.
        «Жесткие» Первоосновы сменились плавностью восточных стилей. Ливий немного в этом соображал: все-таки он обучился всем видам Риз, в том числе и самому совершенному из них - Ризару.
        - Знаешь какие-то восточные стили? - удивился Виласу. От его глаз не ускользнула такая разительная смена стойки.
        - Риз, - сказал Ливий. И сделал шаг в сторону противника.
        - Вот как. Риз - это простой стиль, до Бай-то ему далеко, ты и сам знаешь. Нельзя выучить стиль моей школы так быстро, даже если ты настоящий гений. Риз дал тебе полшага, но впереди еще сотня.
        Ливий не слушал противника. «Пусть все сделает другой, не я», - думал Волк, идя к Виласу. Суть Бай-то была в противодействии. Противник должен сам использовать силу, тебе просто нужно направить ее в нужное русло. Принцип прост, а вот применить такое можно только после долгих тренировок. По крайней мере, так считали в Бай-то.
        «Что-то вроде гармонии \, да?», - прикинул Ливий.
        Он прекрасно умел не думать ни о чем, погружаться в себя и воспринимать окружающий мир без эмоций даже не входя в медитацию. Волк очистил свой разум и теперь спокойно шел в сторону Виласу. Движения стиля Бай-то Ливий выучил, к тому же, был готов применить их в нужной ситуации - такого опыта у Волка было порядочно. Оставалось только одно.
        Усмирение своих рефлексов.
        В бою тело Ливия часто двигалось само, на подсознательном уровне. Долгие годы тренировок вывели реакцию парня на пик, но в бою с адептом Бай-то это только мешало. Стойка Виласу была открытой, тело Ливия было готово атаковать в любое мгновение, и чем ближе Волк приближался к своему противнику, тем сложнее становилось сдержать себя.
        Три метра.
        Два.
        Дистанция для атаки была идеальной, но Виласу стоял в своей открытой стойке без намека на желание нападать. В такой же стойке был и Ливий.
        Один метр.
        Теперь Виласу стоял очень близко. Дистанция была минимальной, сдерживать себя становилось невыносимо сложно. Сложная игра, где два бойца соревнуются в подавлении своих желаний.
        Еще шаг. Шестьдесят сантиметров.
        Виласу был настолько близко, что пальцы Ливия стали подрагивать. Мозг рисовал десятки способов победить противника - от ударов до захватов - но Волк упрямо игнорировал их. Он смотрел в глаза Виласу, не делая попыток даже сменить стойку.
        Пятьдесят сантиметров.
        Обычные зрители на трибунах недовольно зароптали. Это с трудом напоминало бой, происходило что-то странное и непонятное. Кто-то даже пошутил, что это больше похоже на свидание, чем на битву двух учеников. А вот бойцы с трибун заметно напряглись. Они понимали, какой сильный по накалу момент сейчас происходит.
        В голове пронеслись образы поляны Божественной медитации - почему-то воспоминания о ней придали парню спокойствия. Это уберегло Ливия от поражения: палец дернулся, но рука в движение не пришла.
        Не выдержали нервы у Виласу. Он увидел дрожь в пальцах Ливия и подумал, что начинается атака. Но ее не произошло. Если бы Ливий делал обычный отвлекающий маневр, это бы не сработало - Виласу распознал бы такое. Но Волк на самом деле почти атаковал в тот момент, просто смог сдержаться.
        Рука Виласу двинулась вверх, вслед за ней - рука Ливия. Захват, удар ногой в район коленной чашечки и упертый локоть в горло - боец Бай-то стоял на коленях и не мог освободиться.
        - Признаю поражение, - сказал Виласу. Ливий облегченно выдохнул.
        Трибуны аплодировали. В основном хлопали в ладоши воины - им действительно понравилось противостояние в конце поединка.
        «Отлично, две таблетки аркюса», - подумал Ливий.
        Перед боем он поставил на себя оставшиеся пять таблеток. Коэффициенты были в его пользу, что не удивительно: Виласу выбыл в первом бою, а Ливий прошел один раунд, прежде чем проиграть Нерве. Поэтому выигрыш составил две таблетки. Суммарно выходило семь.
        - Так хорошо понять суть Бай-то. Неужели в Риз есть что-то подобное? - спросил Виласу.
        - Нет. Догадался, - ответил Ливий, собирая свое оружие, а когда закончил с этим - отправился на трибуны к отряду Сильнара. Мурс довольно кивнул, Мируол потрепал по плечу. Бой получился непростым, но Ливий справился, еще и показав необычное сражение.
        - Хорошо. Через три дня твой следующий бой. Не думал, что скопируешь Бай-то, - сказал Мурс.
        - Так, только основы, - ответил Ливий. И не врал: все, что он понял - только принцип Бай-то, который не так уж и просто реализовать против напористого противника. Это Виласу стоял, а какой-нибудь Алесс легко бы разобрался с неопытным в Бай-то Ливием.
        - Не прибедняйся. Бой начинается, определится твой следующий соперник, - сказал мастер, кивая в сторону арены.
        Один боец был из Златоглава, его звали Фир. Второго - Логрейн, он представлял Рантар. Если златоглавец был вооружен алебардой, то рантарец - копьем. Оружие примерно одной досягаемости, стили обоих бойцов - почти одинаковые. Посмотреть на такое противостояние было интересно.
        Бой шел долго - минут пять. Фир отлично владел своей алебардой, он старался перерубить древко своего противника, а раз использовал Прилив Короля, едва не ранив Логрейна. Златоглавец был из клана Комэтт, его нельзя было подловить - весь его боевой стиль был пронизан рационализмом и сухим расчетом. Логрейн это хорошо понимал, поэтому побеждать собирался «честно». Укол за уколом он оттеснял Фира, постоянно маневрируя Шагами Предков, пока не заставил златоглавца переступить границу арены.
        - Значит, против тебя будет Логрейн из Рантара, - сказал Мурс.
        Ливий кивнул.
        «Даже то, что ты из великого клана, не дает гарантии на победу. Златоглавцы владеют Золотыми символами, а этот Фир ничего такого не показал. Видимо, не умеет, ему оставались только Первоосновы. Логично, что Логрейн победил, рантарцы хороши в основах», - подумал Ливий.
        Следующий бой - еще один алебардист, но в этот раз из Сизого Камня. Его звали Сфинкс, выбыл он в своем первом бою - не удивительно, ведь сражался он против Нервы.
        Против него был боец с мечом и щитом - Аврелий. Златоглавец проиграл Клавдиану из Фота с его барабаном, поэтому сейчас горел жаждой реванша. Впрочем, Сфинкс тоже не был слабаком - бой обещал быть интересным.
        Все началось с обменов ударами. Алебардист хорошо держал дистанцию, а Аврелий пытался подобраться со своим одноручным оружием как можно ближе. В какой-то момент от взмаха меча в воздухе возник Золотой символ, который принял на себя удар алебарды. Сфинкс атаковал еще раз, но в этот раз Аврелий отклонил удар щитом. Он вышел на дистанцию атаки.
        Мощный взмах клинком - и Сфинкс серьезно ранен. Ему приходилось отступать, но Аврелий не отставал. Вскоре бойцу Сизого Камня пришлось признать поражение - Аврелий оказался силен.
        Зрители были довольны. Чемпионат второго шанса - как его уже успели окрестить - по своей динамичности находился на высоком уровне. Ученики школ боевых искусств всеми силами старались получить еще одну возможность попасть на чемпионат, что хорошо продемонстрировал Аврелий. Он оказался хорошим бойцом, просто попал не на того противника - Клавдиан из Фота загипнотизировал Аврелия своим барабанам, не дав показать всю боевую мощь.
        - В прошлый раз он показал Разум Короля, в этот - Золотой символ, - сказал Ливий. - Прилив Короля считается сложной техникой?
        - Самой легкой из тех, что ты знаешь. Обычно златоглавцы учат ее первой, но бойцы с одноручным оружием редко используют Прилив Короля. Но этот Аврелий однозначно знает, - объяснил Мируол.
        - Вот как.
        Настал черед последней «двойки». Зеновия из Трех Вороньих Перьев против Сэа из Лап Тигра.
        Зеновия представляла школу из Великой Десятки и была лучшей в Школе Трех Перьев. Девушка дралась копьем, а с первым соперником на чемпионате ей просто не повезло - Саади из Южной Звезды оказался слишком силен. Теперь же Зеновия была готова вернуться в строй с новыми силами.
        Сэа же был на пятом месте среди учеников Лап Тигра. Он сражался двумя топорами - хороший выбор, но Ливий уже давно понял, что лучшие ученики Лап Тигра дерутся исключительно голыми руками.
        Бой начала Зеновия - она метнула в Сэа несколько кинжалов. Тот с легкостью отбил их, а девушка из Трех Вороньих Перьев приблизилась, чтобы сделать свой первый укол.
        На ее стороне было расстояние. Копьем удобно сражаться против бойцов с одноручным оружием - Сэа ничего не мог с этим поделать. Ему не хватало скорости, чтобы быстро сблизиться: Зеновия отлично владела Шагами Предков.
        Нога девушки оказалась у брошенного ею кинжала, она сделала короткий взмах, и кинжал полетел прямо в живот Сэа. Зеновия немного промахнулась: метательное оружие попало парню в промежность.
        Этого хватило, чтобы отвлечь Сэа и нанести несколько уколов. Победа была за Зеновией, и Ливий с трудом расслышал извинения девушки из-за шума трибун. Все-таки «туда» она попала случайно.
        - Вот и все. Через три дня пройдут еще два боя. Ливий, ты столкнешься с этим рантарцем и, надеюсь, победишь его, - сказал Мурс.
        - Пока не понятно, кто будет третьим твоим соперником. Как по мне, у Аврелия и Зеновии примерно равные шансы, - добавил Мируол. - Хоть у этой девушки из Трех Вороньих Перьев побольше.
        Аврелий был хорош, он знал основные техники своей школы, но явно не был лучшим в Златоглаве, скорее, третьим по силе, в то время как Зеновия была лучшей. Да, школа Трех Вороньих Перьев не славилась сильными бойцами в прямых столкновениях, но девушка доказала, что она может показать хорошие результаты. Просто попалась в первом бою против одного из фаворитов чемпионата.
        - Если победишь в этих отборочных, то столкнешься с Саади из Южной Звезды, - сказал Торун.
        Ливий согласно кивнул. Перспективу нельзя было назвать радужной - Саади был ужасно сильным, Волк даже отказывался решать, кто же сильнее - Стелла Южной Звезды или Нерва из Полного Разрушения.
        Если одолеть Саади, то дальше будет ждать еще один сильный враг. Либо Клавдиан из Фота, либо Нерва - и оба варианта напрягали Ливия. Фавориту Полного Разрушения он уже раз проиграл, а Клавдиан легко мог смутить разум своим музыкальным инструментом. Конечно, Ливию хотелось верить, что его тренированное сознание может противостоять барабану, но перед глазами раз за разом вставал Нерва с его Громовым хлопком.
        - Билет победителя, я так понимаю, за такое не дают? - спросил Ливий.
        - Разумеется, - подтвердил Мурс. - Вы и так выбыли. Если вам начать давать ресурсы, то окажется, что выбывшие ученики получат больше, чем победители. До конца дополнительного отборочного тура распорядители чемпионата не дадут ничего. Все это ложится на школу.
        - И что мне положено?
        - В «Альмалексе» вручу.
        Обратная дорога была быстрой. Многие хотели поговорить с участниками боев, огромная толпа всегда собиралась у входа на арену. Разумеется, для идущих по пути боевых искусств это не было препятствием. Ученики Сильнара и их старшие ловко обошли толпу - если Мурс как будто бы за одно мгновение оказался с другой стороны, то Ливию пришлось пробежаться по крыше одного из домов. Впрочем, для обычных людей это тоже было очень быстро - Шаги Предков позволили совершить такой маневр за пару секунд.
        В «Альмалексе» Мурс проверил барьеры и дал Ливию шкатулку с таблетками.
        - Бери. Кадм приготовил вчера, догадывался, что ты победишь. Используй все, не жалей.
        - Спасибо, - кивнул Ливий. - Я пойду тренироваться.
        Лягушка вошла в здание «Альмалекса» вслед за своим парнем, чтобы поцеловать его в щеку.
        - Удачи, - сказал она и пошла в свою комнату. Девушка отлично понимала, что Ливию сейчас не до нее, но не поддержать Волка она не могла.
        В шкатулке оказалась целая россыпь разных восстанавливающих зелий и таблеток. Сильнар давал своему ученику возможность быстро прийти в себя, чтобы начать тренировки к следующему бою.
        - Бирюзовый порошок? Надо же.
        Бирюзовый порошок - не продукт алхимии, а результат перемалывания нескольких видов камней с добавлением сока лиственницы. Получавшаяся смесь известна за свои укрепляющие кости свойства. Бирюзовый порошок - довольно редкое средство, Ливий впервые его видел. И не раздумывая втер порошок в десны, откуда его действие разошлось по всему скелету.
        После восстановления от средств Сильнара и короткой медитации с погружением в озеро своего внутреннего мира, Ливий решил приступить к подготовке к следующему бою.
        - Рантарец, значит.
        Боец этой школы отлично владеет Первоосновами, а значит, против него надо использовать что-то необычное, то, что сможет удивить. В первую очередь это касается движений. Свой уровень Шагов Предков Ливий уже показал, Три Теневых Шага - тоже.
        - Логрейн будет к этому готов.
        Немного подумав, Ливий широко улыбнулся. У него была техника передвижения, которую он еще ни разу не показывал. Мало того, Волк ее вообще не видел на чемпионате Централа.
        - Что ж, пришло время Пяти Призрачных Смещений, - сказал он, довольно потирая ладони.
        Глава 20. Теневой мир
        - Бой Ливия из Сильнара и Логрейна из Рантара!
        Бойцы оценивающе присматриваясь друг к другу, думая о том, атаковать или оставаться в защите. Логрейн был копейщиком, Ливий вооружился восточным посохом. Если колоть, то досягаемость равная, но, разумеется, рантарец мог оставить рану посерьезней, чем Волк.
        Логрейн сделал несколько шагов в сторону Ливия. Волк ответил тем же. Бойцы понемногу сближались, думая о тактике на этот бой.
        Когда дистанция стала удобной для техник передвижения, Логрейн применил Шаги Предков. Ливий тоже атаковал. Все началось с одного Шага Предков, но неожиданно для всех Волк перешел на совсем другую технику передвижения.
        Пять Призрачных Смещений. Логрейн мог ожидать Шаги Предков и Три Теневых Шага, но не эту технику, скопированную Ливием у Версутура. Опыта в ней у Волка было немало: до того, как он выучил Шаги Предков, Ливий использовал на заданиях Школы Дракона как раз Пять Призрачных Смещений. Недостаток практики Волк компенсировал за три дня, почти без остановки практикуя эту технику вместе с атакующими приемами.
        Эффект неожиданности сработал. Посох Ливия «отрастил» острые грани с обеих сторон - это был Лист папоротника, техника, которую Волк позаимствовал у Диаза. Стоило признать тренированность бойцов Рантара: Логрейн успел среагировать, пусть и немного запоздало. Своим копьем он отклонил посох, который оставил вертикальный разрез в районе ребер. А мог пройтись прямо по груди, и тогда бой сразу же закончился бы.
        Худшее, что мог сделать Логрейн - это отступить. Ливий ни за что не отпустил бы противника, но у рантарца не было другого выхода. Разорвать дистанцию, остановить кровотечение, пересмотреть стратегию - единственный верный ход. Так думал Ливий.
        Но Логрейн поступил неожиданно. Вместо защиты и отступления он контратаковал. Ливий провернул посох, Красный метеор обрушился на рантарца, но в то же время копье Логрейна попало Волку прямо в грудь.
        Рантарец поставил все на этот удар. Он надеялся победить Ливия тяжелым ранением, при котором даже Венера не поможет, но последствия атаки были не такими уж серьезными: только пара сломанных ребер и небольшое кровотечение.
        А вот ситуация Логрейна была хуже. Красный метеор прошелся по боку парня, усугубляя ранение от Листа папоротника. Рантарец открыл Венеру, но это не помогало: слишком серьезной была рана.
        - Признаю свое поражение, - сказал он.
        Бой, конечно, можно было и продолжить. Кровотечение Логрейн остановил, на ногах все еще стоял. Вот только Ливий Венерой срастил оба перелома и сейчас находился в неплохой форме. Сражаться дальше не было никакого смысла.
        Спас Волка «Стальной квадрат».
        Эту технику он скопировал у все того же Версутура. Суть в том, что она позволяет сконцентрировать ярь в одном месте, сильно повысив защиту одной области тела. Ливий сразу понял, что Логрейн попытается закончить все серьезным ранением, поэтому защитил свое сердце. Это сработало.
        «Отлично, второй бой за мной!», - подумал Ливий. Пока все складывалось очень даже неплохо.
        Бой принес три таблетки аркюса - коэффициент был на стороне Ливия. Шансы на победу дельцы пророчили оптимистичные: почти такие же, как в бою с Виласу из Бай-то. В тот раз Волк ставил пять таблеток, в этот - семь, поэтому доход оказался больше. На самом деле, Ливию даже хотелось, чтобы в него немного не верили, чтобы заработать побольше аркюса, но опытные взгляды зрителей-ставочников видели потенциал ученика Сильнара.
        - Хорошо, ученик Ливий, - сказал Мурс, когда Волк пришел к своему отряду.
        Остальные кивнули, а Ялум с места сзади, которое одновременно было и выше, провела по волосам Волка ладонью. Почему-то никто из сильнарского отряда не сомневался в победе Ливия.
        - Бой Аврелия из Златоглава и Зеновии из Трех Вороньих Перьев!
        Ливий тут же сконцентрировался на поединке. Исход боя должен был решить, кто будет следующим соперником. И Волку не нравились оба варианта, что Аврелий, что Зеновия.
        Девушке из Трех Вороньих Перьев не сильно повезло. Против нее сражался Аврелий, в одной руке которого был щит. Вариант с метанием кинжалов сразу отпадал: златоглавец легко мог защититься от такого. Оставался только ближний бой - Зеновия была копейщицей, поэтому могла рассчитывать хотя бы на преимущество в дистанции.
        - Она еще не показывала никаких техник, - сказал Диаз.
        - Верно. В первом бою Саади победил ее быстро, а в дополнительном отборочном у этой Зеновии не было необходимости показывать то, что она умеет, - добавил Мируол. Мастер Мурс молчал, смотря куда-то вперед. Его взгляд был устремлен не на арену, но Ливий не стал на этом зацикливаться. С каждым днем мастер становился все мрачнее: Диору все еще не нашли.
        Копье Зеновии раз за разом сталкивалось с щитом Аврелия. Девушка сделала несколько десятков атак, но ни разу не смогла нащупать брешь в обороне златоглавца. Тот тоже пытался нападать - и тоже без результатов. Оба бойца просто истощали свои силы. Один раз Аврелий применил Золотой символ, но Зеновия смогла отступить от стремительной атаки златоглавца. Девушка из Трех Вороньих Перьев знала, что Аврелий сделает что-то такое, поэтому сражалась аккуратно.
        - Что такое? Так ты меня никогда не победишь! - прокричал златоглавец так громко, что расслышал даже Ливий.
        Зеновия и правда делала что-то странное. Она увеличила расстояние до Аврелия и сейчас была примерно в десяти метрах от противника. Зачем - непонятно. Девушка взяла копье в руку, а другой рукой сняла кинжал с нагрудного ремня.
        - Она что, собирается метать кинжалы? В этом нет смысла, Аврелий легко закроется, - сказал Ливий, не понимая, что вообще происходит.
        - Может, хочет пойти на хитрость, как в бою с Сэа? - предположила с заднего ряда Ялум.
        Зеновия двигалась по кругу, обходя Аврелия. Боец Златоглава в непонимании наблюдал за этим, поворачиваясь лицом к девушке. Она делала что-то странное, и это здорово напрягало Аврелия. Смутить противника - уже хороший ход, но это явно не все, что хотела показать Зеновия.
        - Вот оно что, - сказал Мурс. - Ничего удивительного, на чемпионате Централа эту технику ждать не будут.
        Шаги Зеновии были странными, а еще девушка постоянно испускала ярь. Через несколько секунд Зеновия метнула кинжал. И Аврелий не смог от него защититься - клинок вошел парню прямо в грудь. Он попытался закрыться щитом, но сделал это слишком поздно. Да и смотрел Аврелий немного в другую сторону. Возникало чувство, будто он видит Зеновию не там, где она действительно идет. Или вообще ее не видит.
        - Гипноз? - предположил Ливий.
        - «Теневой мир», - сказал Мурс. - Особая техника Трех Вороньих Перьев. Она позволяет сокрыть твое присутствие, но на уровне этой Зеновии - только для одного человека. Заметил, что она ускорила шаг и поменяла направление движения, а затем остановилась? Сначала она отошла от того места, в котором пропала на глазах у Аврелия, а потом остановилась, чтобы атаковать с неожиданной стороны. И нет, это не гипноз.
        - Вот оно как. Аврелий ожидал атаку или с того места, где она исчезла, или с места, где Зеновия теоретически продолжала идти? - спросил Ливий.
        - Верно.
        Крик «Ах ты сука!» услышала вся арена. Пусть Аврелий не успел закрыться щитом, но ярь в грудь направил, а сразу после того, как вынул кинжал из себя - применил Венеру. Он все еще был в строю.
        Правда, и Зеновия хорошо понимала, что второй раз Аврелий стоять не будет, поэтому метнула еще один кинжал. Златоглавец его отбил, ведь сейчас он видел девушку.
        Пока Аврелий защищался и заживлял рану, Зеновия вновь пошла по кругу. В этот раз она двигалась по спирали, медленно приближаясь к бойцу Златоглава. Тот не стал дожидаться, пока девушка пропадет.
        Аврелий использовал Семь Пламенных Лучей, тут же оказавшись возле Зеновии. Но девушка исчезла прямо перед златоглавцем. Тот сразу же атаковал мечом в одну сторону, а Золотым символом - прямо, заодно закрываясь щитом. Пусть он не видел Зеновию, это не было проблемой.
        Клинок прошелся по плечу девушки. Сама Зеновия проткнула копьем ногу Аврелия, в то же время атакуя кинжалом тело. Златоглавец закрылся, но рану получил.
        Последовал быстрый размен ударами - бойцы применяли техники передвижения, сталкиваясь друг с другом около десяти раз всего за пару секунд. Зеновия осталась с тремя ранениями, а Аврелий - с шестью. Пусть у него и был щит, но раненая нога не давала поспевать за девушкой.
        «Прилив Короля!», - понял Ливий, когда Аврелий взмахнул мечом, пуская в Зеновию целую волну яри. Она была слабее, чем у Бьерна, ведь Аврелий делал это одной рукой, а не двумя. Правда, закончить атаку ему все равно не дали - в спину златоглавца вонзился кинжал.
        «Спрятала кинжал в песке с привязанной к нему проволокой. Аврелий этого не заметил, хотя сверху все отлично видно», - подумал Ливий. Бой был окончен, а это значило, что следующим противником Волка будет Зеновия.
        - Успеешь подготовиться за три дня? - спросил Мурс.
        - А куда деваться? - улыбнулся Ливий.
        В «Альмалексе» Волку досталась еще одна шкатулка с восстанавливающими средствами. Среди них больше не было Бирюзового порошка, зато нашлось кое-что примерно такой же редкости - селенит.
        Селенит - по сути, тоже порошок, но если в Бирюзовый порошок идут некоторые добавки, то селенит - это название минерала, который перемалывают до состояния пыли и продают идущим по пути боевых искусств.
        Найти его - довольно трудно. Ливий читал, что в древних трактатах Централ упоминался как «земля шестидесяти шести зарождений селенита», но так ли это - не знал никто. Волку было известно о примерно пятидесяти шахтах, залегающих на двадцати зарождениях, причем большую часть контролировали крупные школы, вроде Златоглава или Сизого Камня.
        У Сильнара доступа к своему селениту не было, но школа все еще могла закупать его у крупных поставщиков. Ливий слышал, что сразу после нападения «Единства» во всем Централе селенит было не достать. Не удивительно: крупные школы решили оставлять редкое средство для своих нужд в такое трудное время, а поставщики начали сбывать селенит все тем же большим школам. Что-то смог закупить и Сильнар, а может, у школы и так было много минерала на складах. Щепотка от этого досталась Ливию.
        Селенит известен за свои свойства. Он укрепляет мышцы, делая их прочнее. Регулярное употребления селенита приводит к тому, что получить растяжение или порвать связки с мышцами во время тренировок и сильных нагрузок становится просто нереально. Даже та доза, которую выделил Мурс, могла здорово помочь, поэтому Ливий тут же отправил порошок себе в рот: селенит нужно было держать под языком, пока он не впитается в полость рта.
        - Теперь я могу тренироваться еще интенсивней, - сказал Волк. - Зеновия, значит. Не сильно мне повезло.
        Всего три дня на подготовку. Ливий глотал таблетки и зелья, чтобы быстро восстановить свое тело после боя. Погружения во внутренний мир тоже к этому располагали.
        Два дня Ливий улучшал свою общую форму. Медитации сменяли тренировки, а потом все сначала - и так без перерыва. Перед боем с Логрейном Ливий почти не медитировал, в основном отрабатывая техники и тренируясь физически. Это здорово помогло: тело наконец-то «догнало» свои пределы.
        Эффект от селенита оказался потрясающим. Ливий больше не боялся за связки, которые порой умудрялся порвать или растянуть по три раза за день. Темпы тренировок сильно ускорились.
        - У меня есть еще один день. Сначала в себя, а потом думать буду.
        Оказавшись на поляне Божественной медитации, Ливий сразу почувствовал изменения в своем мире. Их нельзя было не заметить, ведь теперь вверху можно было увидеть небо.
        - Удивительно, - сказал Ливий.
        Солнце отсутствовало, облака - тоже. Обычное дневное небо голубого цвета, к тому же, покрывало оно только область над поляной. Там, где начиналась тьма, по-прежнему не было ничего.
        - Наверное, хорошо, что мой внутренний мир становится больше? Интересно, тут вообще бывает ночь? Хотелось бы посмотреть на звезды. Такие же, как в нашем мире, или все-таки другие?
        Грушевое дерево уже дотянулось до роста Ливия. Листьев было много, но оно еще не плодоносило. Волк этого очень ждал: уж больно хотелось попробовать местную грушку.
        - Несколько месяцев медитаций на это уйдет, наверное, - сказал он.
        Когда Ливий вернулся в реальный мир, то направился на тренировочную площадку. Хотелось кое-что попробовать, но Волк сомневался, что у него получится.
        - Примерно так.
        Движения Зеновии Ливий хорошо запомнил. Ее Теневой мир здорово впечатлял - даже не верилось, что такое возможно. Нет, Ливий хорошо знал, что мастера способны на такое, но чтобы кто-то на уровне Зарницы…Такого Ливий точно не ожидал. Просто исчезнуть прямо перед твоим противником - явно не уровень обычного идущего по пути боевых искусств.
        В своей памяти Волк никогда не сомневался, но в этот раз ничего не получилось. Движения он хорошо помнил, однако все выходило как-то иначе. Ливий попробовал раз, два - ничего. Он просто ходил по кругу странными шагами.
        - Надо думать логически. Ее движения явно подстроены под нее, так? Значит, мне они не подходят. Если судить по ее росту и примерному весу…
        Адаптация прошла успешно. Всего час - и Ливий подобрал движения под себя, вот только они все еще не работали. Никакого Теневого мира - все такое же хождение по кругу без смысла.
        - Она испускала ярь. Может, суть в том, что нужно укрыть себя энергией, а ходьба как-то воздействует на нее?
        Еще одна попытка - и снова ничего. Плотный слой яри исходил прямо из кожи Ливия, окутывая парня, но никакого прогресса не было.
        «Может, я и не должен понимать, видят меня или нет? То есть, это мне кажется, что я хожу как идиот, а на самом деле меня не видно? Бред, это просто не работает».
        - Занимаешься, ученик Ливий?
        Мурс был где-то в Штайне. Разумеется, заметить возвращение мастера Ливий не был способен, поэтому чуть ли не подпрыгнул, когда услышал слова Мурса.
        - Вроде того, - пожал плечами Волк.
        - Пытаешься использовать Теневой мир? Нелегкая задача, - сказал Мурс. - Попробуй еще.
        Ливий не стал спорить с мастером и вновь попробовал выполнить движения Зеновии. Ходьба по кругу ожидаемо не дала ничего нового, а мастер даже не смотрел на ученика, устремив свой взгляд в ночное небо.
        - Знаешь, в чем суть этой техники? Тот, кто ее использует, пытается скрыть свое существование. Он должен стереть все следы своего присутствия в этом мире, чтобы войти в мир тьмы, где нет ничего, - сказал Мурс, а Ливия немного передернуло. Он знал, о каком мире тьмы говорит его мастер.
        - Стереть свое присутствие. Звучит нереально, - сказал Ливий.
        - Только для кого-то вроде тебя. Зеновию было прекрасно видно с трибун, верно? Но как ты думаешь, сколько людей потеряло нить ее существования?
        - То есть, я должен стереть свое присутствие только для одного человека перед собой, - кивнул Ливий. - Но что мне делать дальше?
        Мурса рядом уже не было.
        - Вот как. Значит, он сказал достаточно. Стереть свое присутствие - проще сказать, чем сделать. И что он имел в виду? Разумеется, ее потерял из виду только Аврелий. Ладно, нужно зайти с другой стороны. Органы чувств, наверное?
        Зеновия пропадала даже в упор к Аврелию. Значит, дальности у техники не было - не какая-то стена-муляж, созданная ярью, а что-то совсем другое.
        Но свой подход Ливий поменял. В качестве цели выступал столб в центре тренировочной площадки - Волк стал ходить вокруг него, мысленно пытаясь стереть себя из этого мира.
        «Звучит, как полная глупость. Я не знаю чего-то важного об этой технике».
        Нужная мысль пришла в голову не сразу. Ливий прокручивал слова мастера в голове, пока не встал как вкопанный.
        - Сколько людей? Что, если она стерла свое существование не только для Аврелия, но и для себя самой?
        Понемногу Ливий начинал понимать суть техники, но работать над Теневым миром нужно было еще очень долго…
        - Бой Ливия из Сильнара и Зеновии из Трех Вороньих Перьев!
        Последний этап дополнительного отборочного тура. Только один должен был вернуться на чемпионат, и исход боя решал, кто именно. С одной стороны - талантливый ученик Сильнара, который не раз удивлял зрителей. С другой - ученица Трех Вороньих Перьев, лучшая из тех, кого послала школа.
        «Зрители считают, что у меня больше шансов», - подумал Ливий. Люди на трибунах знали, что Волк способен на большее - например, в дополнительном отборочном туре он не использовал Юпитер, как в бою против Нервы. Поэтому зрители ставили в основном на Ливия. Но сам парень в своей победе уверен не был.
        «Не стоит сдерживаться».
        Пока не начался бой, Ливий снял с себя утяжелители. А как только раздался сигнал, тут же бросился вперед. Ливий не использовал Юпитер, но и без планеты его скорость оказалась большой.
        Посох «отрастил» режущие грани - это был Лист папоротника. Горизонтальный рубящий удар встретил наконечник копья Зеновии. Каждый боец вложил в свой удар много яри, Ливий не хотел, чтобы его оттеснили, девушка думала так же. Во все стороны полетели щепки - посох сломался пополам. Но и копье не выдержало удара.
        И Ливий, и Зеновия остались по сути с деревянными палками в руках. Их это никак не останавливало: бойцы принялись ожесточенно обмениваться ударами. По ходу дела Зеновия выхватила кинжал в свободную руку, Ливий сделал то же самое, взяв в руку метательный нож.
        Шаги Предков сменялись Тремя Теневыми Шагами, Волк атаковал одновременно с Зеновией, обмены ударами не прекращались. Выносливость девушки была на высоте: она немного не поспевала за темпами Ливия, но при этом вовсе не выглядела уставшей.
        Кинжал Зеновии задел бок Волка. Кусок посоха, наполненный ярью, обрушился на плечо девушки - Ливий хотел попасть по голове, но Зеновия увернулась. Кость сломать не удалось, правда, выражение боли промелькнуло на лице девушки. После этого размена оба противника разорвали дистанцию - оба были слегка ранены, к тому же, дыхание начинало сбиваться.
        «Какой-то слабый яд. Скорее всего, парализатор», - подумал Ливий, прислушиваясь к ощущениям своего тела. Он не хотел раскрывать Венеру ради лечения царапины от кинжала, но пришлось это сделать, чтобы заблокировать яд.
        Зеновия воспользовалась перерывом ожидаемо: она пошла по кругу. Девушка хотела выйти в Теневой мир, чтобы разобраться с Ливием, как до этого разобралась с Аврелием.
        «Нельзя на нее нападать. Хотя бы на мгновение, но она успеет скрыться. Я не смогу попасть, а она - запросто, в итоге можно и проиграть», - подумал Волк и не стал идти в атаку.
        Просто ждать тоже было нельзя. Поэтому Ливий широко вдохнул и встал в Стойку Железного древа.
        Сначала зрение, потом слух и обоняние. Волк усиливал свои органы чувств до предела, чтобы следить за Зеновией. Через несколько мгновений девушка пропала. Даже песок не деформировался под ее ногами - Зеновию невозможно было вычислить.
        Осязание. Своей кожей Ливий отлично ощущал воздух арены, в том числе и бесчисленные песчинки, которые поднялись с пола из-за драки.
        Настал черед последнего чувства - вкуса. Только Ливий начал поднимать свою концентрацию, как тут же почувствовал летящий в него кинжал. Бросок был мощным, сильным, но Волк уже неплохо контролировал территорию вокруг себя. Лезвие едва поцарапало парня, он увернулся вовремя и остался без ранений.
        - В следующий раз твое оружие даже не коснется меня, - сказал Ливий.
        Медитации с Дыханием Бога ускорили вход в Покров тишины. Раньше Ливий и подумать не мог, что воспользуется Пятой Первоосновой на чемпионате. Теперь он был способен на это.
        Разумеется, все стало возможно из-за Зеновии - ее вход в Теневой мир занимал много времени, Ливию нужно было только немногим больше, чтобы войти в Покров тишины.
        От второго кинжала Волк с легкостью уклонился. Теперь все пять органов чувств работали в унисон, Ливий ощущал все в радиусе трех метров - пришлось немного сократить рабочую дальность, чтобы не устать от сильной концентрации.
        Третий кинжал - и Волк не просто уходит от атаки, но и перехватывает оружие. Стоило кинжалу оказаться в руке Ливия, как он тут же метнул его обратно.
        Попадание.
        - Сдаюсь, - сказала Зеновия, когда поняла, что ее рассекретили. - Как ты узнал, что я здесь? Я сместилась после броска.
        Кинжал вошел девушке в ногу по рукоять. Зеновия быстро остановила кровотечение и сейчас ждала ответ Ливия.
        - Я немного разбираюсь в твоей технике, - пожал плечами Волк. - Примерно догадывался, где ты будешь. Кому-то незнакомому с Теневым миром может показаться, что можно двигаться как угодно, но я знаю, что это не так. Тебе нужно скрыть себя даже от себя самой, ведь так? Это накладывает кучу ограничений, ты можешь двигаться только в определенную сторону. Даже ускорения и замедления тебе приходится продумывать заранее - это видно по телу, если знать, на что смотреть.
        - Удивительный ты парень.
        Глава 21. Признание Стеллы
        - У меня есть три дня на подготовку. Против меня будет Саади. Да уж, ситуация, - сказал Ливий и открыл шкатулку, которую вручил Мурс после возвращения в «Альмалекс».
        В ней парня ждала очередная порция восстанавливающих средств, в том числе и две таблетки спецсредств Сильнара. И Белый Дракон - зелье, которое здорово помогало в развитии Тела Драконида. Ливий уже пил до этого два, эффект от третьего был ниже, но это все равно было хорошей поддержкой от школы.
        А еще в шкатулке лежала порция Бирюзового порошка. Волк довольно кивнул: всего одной дозы, которую он употребил раньше, было недостаточно.
        Саади из Южной Звезды - не чета соперникам из дополнительного отборочного тура. Стелла - еще один фаворит этого чемпионата, он настолько силен, чтобы способен даже занять первое место. Может, Саади даже превосходил Нерву - сравнивать их Ливий не решался.
        Грисп, кузнец Сильнара, сказал, что подготовит новый посох к началу боя. Прошлый был уничтожен в бою с Зеновией, поэтому сейчас Ливий был без своего главного оружия. В качестве замены ему вручили другой восточный посох - не такого хорошего качества, но для тренировок подходил.
        Против мечника у бойца с посохом было одно преимущество - дистанция. Ливий немного потренировался сам, а потом понял, что так дело не пойдет. И позвал Ялум.
        Тренироваться с девушкой было сложно, но результативно. Ялум вооружилась привычным копьем и нисколько не сдерживалась, из-за чего и Ливию пришлось сражаться на пределе возможностей. Тело болело от нагрузок, но Волк был только рад. Это была боль прогресса.
        Тренировка с Ялум растянулась на десять часов. После этого Ливий сделал перерыв - принял несколько восстанавливающих средств. Погружение в Божественную медитацию, нырок в озеро - и обратно в реальный мир. Только в этот раз Ливий решил заняться другой тренировкой.
        - Торун, поможешь?
        Красноволосый сильнарец согласился. Бой с Ялум давал хорошее представление о том, как надо держать дистанцию, но вот следующий поединок на арене должен был пройти с мечником. В команде Сильнара таковым был Торун.
        Через три часа бойцы разошлись для перерыва. А когда Ливий вновь решил сражаться с Торуном, то снял с себя утяжелители.
        - Слушай, можешь перестать сдерживаться? Я не против, если будешь применять Разрез Небесного Моря, - сказал Ливий.
        - Понял тебя. Если сильно пострадаешь - не вини меня.
        У Ливия больше не было времени для долгих тренировок. Ему нужен был немедленный результат - для этого нет ничего лучше, чем настоящая битва.
        Ливий применил Красный метеор, Торун ушел из-под атаки, делая несколько быстрых взмахов своим двуручным мечом. Оба ученика Сильнара применяли Шаги Предков, постоянно наступая и отступая. Посох Ливия обрел режущие грани и столкнулся с мечом Торуна, тот немного поменял хват у рукояти и оружие Волка скользнуло в сторону. Опыта с клинковым оружием у красноволосого сильнарца было больше.
        Своим успехом Торун воспользовался незамедлительно. Лезвие его меча стало испускать мягкий синий свет, сильнарец взмахнул оружием и ударил вертикально вниз.
        Это был Разрез Небесного Моря, лучшая техника Торуна. Избежать ее Ливий не успевал, поэтому вложил как можно больше яри в своей посох, атакуя в ответ. Оружие бойцов столкнулось, Волк воспользовался моментом и сделал шаг в сторону. Клинок Торуна рухнул вниз, оставляя на тренировочной площадке «Альмалекса» глубокий разрез.
        А Ливий стоял с половиной посоха. Разрез был идеальным - Торун отсек половину оружия. Если бы Ливий не вложил побольше яри, то вместе с посохом досталось бы и телу парня.
        - Пока все? - спросил Торун.
        - Нет, возьму что-то из запасного.
        В одной комнате «Альмалекса» отряд Сильнара оставил разные припасы, в том числе и запасное оружие. Вчера Ливий взял отсюда посох, был здесь и еще один. На него Волк смотрел несколько секунд, но брать в руки не стал. Вместо этого Ливий взял меч - примерно такой же длины, что и у Торуна.
        - Меч? Ты серьезно? - спросил оппонент, когда Волк вернулся на площадку.
        - Ага. Не сдерживайся.
        - Раньше я бы посчитал, что ты намерен проиграть бой. Но теперь я знаю, что ты подходить ко всему…необычно. Поэтому, будь уверен, сдерживаться я не буду.
        Держать в руках меч было необычно. Ливий не пользовался таким оружием, даже драться против мечника с голыми руками было бы привычней. Но Волк хотел прочувствовать то, чего ему не хватало. Поэтому он дрался и дрался ожесточенно. Ярь уходила безумными темпами, приходилось делать перерывы на медитацию и снова начинать бои.
        За двадцать часов Ливий сломал три меча. Приходилось прилагать много усилий, чтобы своим Разрезом Небесного Моря Торун не ранил его. С каждым часом Ливий сражался все уверенней - он копировал движения противника и подстраивал их под себя, совершенствуясь прямо на глазах. Торун это хорошо видел.
        Очередной бой дошел до своего апогея. Торун поднял меч, лезвие засветилось - это был Разрез Небесного Моря. Ливий сделал то же самое - мягкий синий свет от клинка поразил красноволосого сильнарца. Оружие бойцов столкнулось - и Волк остался с небольшим порезом на плече. Но не от меча Торуна - просто оружие самого Ливия раскололось на части, и осколок ранил своего владельца.
        - Я знаю, что ты умеешь копировать движения и техники, но даже Разрез Небесного Моря… - сказал с уважением Торун. - И как давно?
        - Когда увидел на чемпионате, наверное? Опыта не хватало, чтобы повторить, - пожал плечами Ливий. - Все равно до твоего Разреза Небесного Моря далеко.
        Меч Волка раскололся, а вот меч Торуна остался целым. Они применили одинаковую технику, но результат был разным.
        - Я тренировал Разрез Небесного Моря каждый день на протяжении нескольких лет. Может, ты и скопировал его, но перенять мой опыт так просто нельзя.
        - Охотно верю, - улыбнулся Ливий. - Спасибо, что помог, Торун.
        - Надеюсь, ты сможешь победить этого Саади. Будет нелегко.
        - Знаю.
        Оставалось совсем немного времени. Ливий решил попробовать еще одну технику, которую он подсмотрел у своего будущего соперника.
        Взмах меча Волк сопроводил давлением яри. Энергией он делал оружие тяжелее, Ливий будто бы бил по топору молотком, чтобы лезвие вошло глубже в дерево. Повторить получилось не сразу, пусть Волк и хорошо рассмотрел технику на чемпионате.
        - Ха!
        Меч рассек стальной манекен.
        Не всегда техники врагов стоит использовать против них самих. Но когда ты умеешь использовать приемы противников, тебе становится проще сражаться. Ливий это выяснил еще на примере Зеновии - знания о нюансах техники Теневого мира давали парню огромное преимущество.
        А дальше - последние приготовления к бою. Спецсредства Сильнара Ливий запил Белым Драконом - неплохой коктейль. Чтобы не чувствовать боли и других негативных эффектов, Волк вошел в Божественную медитацию. Грушевое дерево теперь было выше парня, и в глаза бросался небольшой зеленый плод, скрытый за сочной листвой. Грушу пока еще нельзя было есть, но то, что она росла на дереве, здорово радовало Ливия.
        Несколько часов Волк медитировал, а когда вышел из медитации, то оценил свой прогресс. Тело медленно, но уверенно подходило к пиковому уровню Зарницы.
        Выглянув на улицу, Ливий понял, что до утра осталось всего три часа, поэтому он просто лег спать. Нужно было отдохнуть перед таким важным для парня боем: не столько физически, сколько морально.
        - На меня, - сказал Ливий.
        - Понятное дело, что на вас, на противника вам ставить нельзя, - усмехнулся делец, который негнущимися пальцами забрал таблетки аркюса. Их у Ливия было десять. Коэффициент был на стороне Саади - все пророчили победу Стелле. Победа могла принести Ливию еще десять таблеток - двойной прирост. Еще вчера Волк сомневался в таком решении, он хотел оставить несколько таблеток про запас, но сегодня решил твердо - все или ничего.
        Через час стали подтягиваться зрители. Дополнительный отборочный тур закончился, а это значило, что чемпионат продолжает свою работу в прежнем графике. Сегодня проходили два важных боя: Ливий против Саади из Южной Звезды и Нерва против Клавидана из Фота. Посмотреть было на что.
        Первым был бой Ливия, ведь он заменил Диору. На арену Волк вышел уже без утяжелителей - не было даже мысли, что он сможет противостоять Саади в них.
        - Бой Ливия из Сильнара и Саади из Южной Звезды!
        Трибуны взорвались аплодисментами. К началу боя Грисп успел изготовить новый посох, хорошо подогнав его под Ливия. Парню оставалось только несколько раз взмахнуть им, чтобы понять, как идеально посох лежит в руках.
        - Ты будешь первым сильнарцем, с которым я сражусь, - сказал Саади.
        - Да? Ну, ты тоже будешь первым из Южной Звезды, - ответил Ливий. Саади улыбнулся.
        Раздался удар в гонг. Саади сблизился, атакуя своим мечом, а Ливий сделал шаг назад. Острие клинка скользнуло в считанных сантиметрах от носа парня.
        Красный метеор стал ответом. Саади принял атаку на меч, даже вращение посоха не сломило защиту Стеллы. Он смог изменить угол лезвия и применить какую-то технику, отбивая оружие Ливия в сторону.
        Еще один удар мечом - клинок едва не задевает бок Волка. Очередной взмах - лезвие оставляет царапину на руке Ливия. В ответ Листом папоротника Волк попытался достать своего соперника, но тот отступил назад, снова заходя сбоку.
        То, что Ливий успешно держался против Саади, удивляло на трибунах многих. Сам парень знал, что способен на это - он подготовился перед боем, изучив своего соперника. Ливий привык к мечу, привык к дистанции атаки мечника, поэтому мог в последние моменты уходить от ударов Саади, которые были удивительно быстрыми.
        Подойти к себе Волк не дал. Три быстрых укола не дали Саади приблизиться, но скорость бойца из Южной Звезды стала еще выше. Его меч ударил с немыслимой скоростью, отклоняя удар, а потом еще одна атака чуть не задела Ливия - рубашка парня оказалась аккуратно разрезанной сверху донизу.
        «Он быстрый. Попробую это».
        Лист папоротника превращал посох в меч. Кто сказал, что с этой техникой нельзя применять приемы для клинкового оружия? Как только Саади попытался вновь достать Ливия, быстро закончив бой, посох Волка стал испускать мягкий синий свет. Два оружия столкнулись: боец Южной Звезды с трудом сдержал атаку.
        Ливий продолжал давить посохом, Саади делал то же самое мечом. Стелла решил использовать свой излюбленный прием: он начал давить ярью на свой клинок сверху. Только Ливий не отставал и воспользовался той же техникой.
        «Посох может не выдержать», - подумал Волк, но отступать было нельзя. Еще больше яри и больше давления не помогали: Саади лучше владел своей техникой.
        Пять Призрачных Смещений - Ливий отклонил атаку врага и ушел в сторону. Неожиданно меч пропал из рук Саади, а через мгновение на груди Волка появилась рана.
        Он тут же отступил, пробуждая Венеру. Саади не спешил атаковать дальше.
        - Ты смог скопировать мою технику? - спросил он.
        - Как видишь. Какое у нее название?
        - Тяжелый меч.
        - А у той, быстрой?
        - Легкий меч.
        - Интересные у вас в Южной Звезде названия, - хмыкнул Ливий.
        Венера заживила рану. Планета все еще продолжала действовать, и Ливий решил этим воспользоваться. По телу пробежались черные молнии - без Юпитера было не обойтись.
        Правда, этой планетой владел не только Ливий.
        Оба бойца получили силу от Юпитера. Новое столкновение было намного быстрее, многие зрители не видели ничего, только размазанные силуэты людей, которые перемещались из одной точки в другую на немыслимой скорости. Разрез Небесного Моря наткнулся на Тяжелый меч, простой удар с трудом заблокировал Легкий меч - яри ушло много. Еще один Разрез Небесного Моря тоже не попал, тогда Ливий использовал Красный метеор - колющую атаку мечнику было тяжелее всего заблокировать. Оружие пропало из рук Саади, Волк хорошо понимал, что это что-то вроде иллюзии, но защищаться было поздно - и атака Ливия и атака Стеллы нашли свою цель.
        Оба бойца едва не вылетели за пределы арены. Ливий успел применить Стальной квадрат, повысив свою защиту. Рана была, но жизненно важные органы не пострадали. У Стеллы защитной техники не было - вращение Красного метеора оставило серьезную рану в районе желудка Саади.
        Ему пришлось отказаться от Юпитера, вся оставшаяся сила Венеры пошла на заживление ранения.
        Ливий был на пределе. Венеру он пробудил раньше Юпитера, поэтому шум в голове начинал нарастать. Саади понимал, что Ливию тоже надо отказаться от Юпитера прямо сейчас, но Волк не стал этого делать.
        «Даум. Дага. Бортош. Хум».
        Сотни, тысячи, десятки тысяч раз. Ливий даже представить себе не мог, сколько раз он успокаивал свое сознание этой короткой молитвой. Когда-то, когда жизнь парня была на грани, он упал во тьму. Там Ливий без остановки повторял фартах. Может, на это ушли недели. Может, месяца. А может, Ливий делал это несколько лет на протяжении всей комы. Но с тех пор владение фартахом вышло на потрясающий уровень, недоступный сверстникам Волка.
        Разум тут же успокоился, шум в голове пропал. Ливий не выиграл себе даже минуту - секунд двадцать-тридцать, не больше. Этого было достаточно: Волк пошел по кругу.
        Теневой мир. Сейчас Ливий верил, что может использовать эту технику, но знал, что она ему не поможет. Он делал это только по одной причине - спровоцировать Саади. И это ему удалось.
        Противник испугался, что Ливий скопировал технику Зеновии и сможет получить преимущество, поэтому пошел в атаку. Меч вновь пропал из рук Саади, только Волку было плевать. За те секунды, что противник заживлял себе раны, Ливий успел войти в неполный Покров тишины - зрение все равно не могло тут помочь.
        Движение меча было нелегко почувствовать, но Волк это смог. В последний момент Ливий уклонился, а его посох быстрым движением оставил рану на груди Саади. Глаза бойца Южной Звезды удивленно округлились: это был Легкий меч, техника его школы.
        - Ты использовал до этого Легкий меч? - спросил Саади, когда отступил. Дальше продолжать бой не было смысла: Ливий смог удержать Юпитер и нанести противнику серьезную рану, которую Стелле нечем было вылечить.
        - Нет, впервые попробовал сегодня, - сказал Ливий. - Кстати, а как остальные техники называются?
        - Я - Стелла Южной Звезды - признаю, что ты воистину гений. Миражный меч - та атака, когда мой клинок становится невидимым. А моя техника передвижения называется Туманная Тропа. Мастера этой техники могут ходить по туману, - рассказал Саади.
        - Вот как. Миражный меч тоже как-то связан с туманом? - спросил Ливий.
        - Возможно, - улыбнулся Саади. - Если скопируешь и его - можешь рассчитывать на покровительство Стеллы Южной Звезды в будущем.
        «А ты самоуверенный», - подумал Ливий.
        Он видел Миражный меч несколько раз: не только движения, но и потоки яри. Воссоздать такое было непросто, да и делать такое на арене, когда стоило заканчивать бой - значит, вызвать недовольство не только зрителей, но и распорядителей.
        Но Ливий все равно решил попробовать.
        Саади рассказал о тумане. Суть техники Миражного меча сразу стала понятной: преломление света. Достичь такого эффекта было непросто, но хорошая память и талант в копировании стилей не подвели Ливия. Энергия прошлась по лезвию, а через несколько секунд меч-посох исчез.
        - Признаю поражение, - тут же сказал Саади, кивнув головой.
        «Я победил!», - подумал Ливий и облегченно выдохнул. До самого конца он не верил, что сможет одержать верх.
        - Если когда-нибудь будешь в окрестностях Южной Звезды - зайди. Гость Стеллы - гость школы, - сказал Саади.
        - Ну, я обычный ученик Сильнара, так что такое же предложить не могу, но если будешь в Мастаграде - можешь попросить охрану позвать меня, - пожал плечами Ливий.
        - Никогда бы не подумал, что такой исключительный человек будет в Сильнаре обычным учеником, - сказал Саади и пошел наверх, к своему отряду. Ливий пошел к своим, по дороге забрав выигрыш у дельца. Теперь аркюса было в два раза больше - целых двадцать таблеток.
        - Использовать свой посох как меч. Хорошо справился, ученик, - сказал Мурс. - Если бы это увидел мастер Тилла, то ты бы здорово получил.
        «Да уж, это точно», - подумал Ливий и неловко улыбнулся.
        Тилла - мастер, который обучил Волка бою с посохом. То, как Ливий дрался на арене, было далеко от искусства боя с этим оружием. Не подсечки и атаки двумя концами, а тупое рубилово превращенным в меч посохом. Ливий был уверен, что мастерам-специалистам посоха наблюдать за его боем было невыносимо больно. Но Волку была нужна победа - и он ее получил, пусть и не совсем красиво.
        Диаз тоже усмехнулся. Тилла обучал и его, поэтому отлично понял слова Мурса.
        Остальные ученики принялись поздравлять парня. Победа оказалась тяжелой, Ливий справился с трудом. Вряд ли кто-то из состава Сильнара был способен справиться со Стеллой, но Волк смог. Победа Ливия зажгла в них надежду если не на победу, то на хорошее место в чемпионате. Долго поздравлять Волка они не могли: взгляды учеников вновь устремились на арену.
        Нерва против Клавдиана. Этого боя зрителям пришлось дожидаться долго, хотя шансы на победу у сектанта из Фота были не на высоте. Нерва - один из лучших бойцов чемпионата. И как бы Клавдиан не выделялся в прошлых боях, до бойца Школы Полного Разрушения ему было далеко.
        Зрители хотели увидеть, как сектант будет сокрушен. Большинство, конечно, потому что все еще оставалось немало тех, кто ждал поражение Нервы.
        Удар в гонг сопровождался еще двумя громкими звуками. Один из них - удар в барабан. Второй - хлопок в ладоши. И Клавдиан, и Нерва владели техниками, способными смутить разум.
        Звуковые волны столкнулись, нейтрализуя друг друга. Нерва выиграл себе примерно треть секунды для сближения. По телу бойца Школы Полного Разрушения пробежались черные молнии: он раскрыл Юпитер, чтобы вывести свою скорость на максимум, и уже через мгновение был возле Клавдиана.
        Кулак Нервы наткнулся на барабан. Сектант влил в свое оружие безумное количество яри, поэтому барабан смог выдержать удар. Но мощь атаки отбросила Клавдиана, его ноги оставили на песке две длинные рытвины. До края арены он успел остановиться, заодно стукнув в барабан. И на Нерву это подействовало.
        - Я твой барабан тебе в жопу затолкаю! - проревел он, от чего трибуны пришли в экстаз. Именно такого накала они и ждали от чемпионата.
        Нерва вновь сблизился с Клавдианом. Сектант тоже использовал Шаги Предков, но за противником ему было не поспеть. В этот раз на Клавдиана обрушился целый град ударов. Разум Нервы немного помутнел, что для члена клана Дано - путь в один конец. Ярость взяла контроль над бойцом Школы Полного Разрушения, поэтому он ни капли не сдерживался. Нерва понимал, что ему будет сложно попасть по противнику, поэтому он положился на скорость.
        Клавдиан хорошо держался. Он уклонился от двух атак, третью принял на барабан, чтобы ударить своим оружием вниз. Бойцы Школы Полного Разрушения полагаются на удары руками, а вот с нижней зоной у них бывают проблемы. Клавдиан положился на это, но Нерва попросту оказался слишком быстрым. Он сместился на полшага, меняя стойку, чтобы тут же нанести еще один удар кулаком. Атака прошла, и Клавдиан должен был вылететь за пределы арены.
        Но этого не случилось. В последний момент Нерва схватил рукой барабан и не дал сектанту покинуть бой. Еще два удара кулаками по телу Клавдиана оставили внешние и внутренние повреждения, изо рта сектанта хлынула кровь, но он смог сказать заветное слово:
        - Сдаюсь.
        Избиение тут же остановили судьи. Все боялись, что Нерва продолжит свою кровавую расправу - клан Дано славился своей вспыльчивостью. Сам Нерва только усмехнулся и сплюнул на песок, чтобы с видом победителя отправиться к своей команде.
        - Я сражусь с этим монстром снова, - пробормотал Ливий. Еще в прошлом бою Нерва показал, что превосходит Волка. В бою с Клавдианом боец Полного Разрушения подтвердил, что умеет открывать Юпитер. Ливия же он победил без открытия этой планеты.
        - Ты сможешь, Волк, - сказала Ялум, положив руку на плечо парня.
        - Не знаю, сможешь ли, но удивлять ты умеешь, - сказал Диаз, положив руку на второе плечо.
        - Удачи, Ливий, - сказал Торун.
        Мурс же просто кивнул. Отряд Сильнара не был уверен в победе Ливия, но полностью поддерживал парня.
        «Две недели до боя. Мы еще посмотрим, кто победит», - подумал Волк. Подготовка к реваншу начиналась сегодня.
        Тем временем на трибуне глава Сизого Камня внимательно следил за Ливием. Бой Нервы и Клавдиана его нисколько не заинтересовал, а вот ученик Сильнара - вполне.
        - Я хочу больше информации об этом Ливии, - сказал Сизый Камень. Его помощник коротко кивнул. Распорядители арены и так знали об участниках многое, но если глава школы давал такое задание - значит, требовалось найти все. Вообще все.
        Глава 22. Плод Познания
        - Твой билет победителя, - сказал Мурс, протягивая заветную металлическую карточку. - И разные средства для восстановления - от организаторов и от Сильнара.
        В руки Ливия вслед за билетом попали две шкатулки.
        - Спасибо, - сказал он.
        - Сам заработал. Не думал обменять билеты на что-то? - спросил Мурс.
        - Ну, один я поменял, если честно. Купил пособие по развитию, - признался Ливий. Мурс никак не отреагировал: видимо, он знал, что его ученик куда-то ходил еще до пропажи Диоры, но не был уверен, что тот потратил билет.
        - А новый?
        - Хотелось бы. У нас же тут повышенный уровень опасности, разве нет?
        - Верно. Но вам же не просто так дают эти билеты, а для того, чтобы вы их с умом потратили. Мируол проводит тебя, остальные тоже потратили билеты.
        - Вот как. Хорошо.
        Ливий уже давно не гулял по Штайну. Город стал опасной зоной с тех пор, как Диора пропала. Кто-то на уровне мастера охотился на учеников Сильнара, поэтому нельзя было терять бдительность.
        Провожатым выступил Мируол. Он был на уровне Столпа - до Мастера не хватало одной ступени, но талант этого человека нельзя было недооценивать. Не одолеть, так задержать - даже в бою против мастера Мируол мог хорошо себя показать.
        - Куда пойдем? - весело спросил старший.
        - Даже не знаю. Есть два места, куда хочу заглянуть. Время в запасе?
        - Сколько угодно, - ответил Мируол.
        - Тогда хотелось бы заглянуть в одну таверну.
        - Хо? Угостишь старшего?
        - Честно говоря, идем туда не для того, чтобы выпить, но угощу.
        Конечно, Ливию хотелось сходить в таверну «Лихой ветер». Мируол шел рядом, оба сильнарца были в накидках, чтобы скрыть свои личности. По поведению старшего становилось понятно, что он - удивлен. Это было естественно, ведь Ливий вел его прочь от расхожих улиц куда-то вглубь Штайна.
        - Мы верно идем? - спросил Мируол.
        - Да, да, это немного в стороне от центра города.
        - «Немного», да?
        В таверне «Лихой ветер» все было буднично: несколько посетителей, которые спокойно себе ели и пили после работы. Зрители чемпионата собрались в других местах, а здесь обедали обычные работяги. Таким людям не было никакого дела до того, кто и как победил на арене. Самая обычная жизнь, пусть все и происходило в Штайне, городе, построенном на связях с боевыми искусствами.
        - Отбивные с картофелем? - спросил Ливий тавернщика.
        - Не угадал. Рагу с овощами и крольчатиной, - ответил мужчина.
        - Две порции и черный чай, тоже на двоих, - сказал Волк, оставляя несколько монет. Когда он уселся за стол вместе с Мируолом, тот спросил:
        - А что мы здесь делаем?
        Для старшего все казалось каким-то непонятным ритуалом. Маленькая таверна в глубинах Штайна, обычная еда, обычный чай - он понимал, что есть некая тайна, но не знал какая.
        - В это место иногда приходит необычный человек. Он играет в шахматы, - сказал Ливий. - Если выиграешь у него партию, он даст ответ на любой вопрос.
        Волк ожидал в ответ смеха или прЕзрительной усмешки, но Мируол слушал парня с серьезным лицом.
        - Пробовал сыграть? - спросил он.
        - Да. Давление яри такое, что просто поднять и поставить фигуру становится невероятно сложно. Сдался почти сразу, - сказал Ливий.
        - Вот оно как. Знаешь, Ливий, в мире боевых искусств есть разные люди. Среди них есть и те, которые стоят над мастерами. Может, ты наткнулся как раз на такого человека. Хотя можно ли их вообще называть людьми? Слышал о Бессмертных?
        - Бессмертных? Нет, - ответил Ливий тихим голосом. Почему-то ему казалось, что сейчас обсуждается настолько важный вопрос, что само мироздание может возмутиться, если говорить громко.
        - Это существа, которые по пути совершенствования поднялись так высоко, что обрели бессмертие. Кто-то говорит, что их единицы или десятки, кто-то - что их ровно сотня. А многие уверены, что это всего лишь выдумки, которые курсируют между идущими по пути боевых искусств не одно столетие. Тяжело поверить в существ с ужасающей силой, способной бросать вызов даже богам.
        - Понимаю. Вы думаете, что этот шахматист?…
        - Кто знает. Может, просто сильный мастер, у которого такое необычное хобби, - сказал Мируол, доедая рагу. - Его сегодня нет, так? Идем дальше.
        Ливий посмотрел в свою тарелку. Из-за этого разговора он совсем забыл о еде.
        Следующим пунктом назначения стала та самая лавка, в которой Ливий купил пособие «Дыхание Бога». Назывался магазин «Пособие по боевым искусствам от Зеницы Центра», это Волк хорошо помнил, равно как и дорогу к нужному тупику. Но сколько бы Ливий не пытался найти нужный путь, приходил все равно не туда. Даже потоки яри не давали ответ: днем их почти не было видно.
        - Есть места, в которые не так легко попасть - одного желания бывает мало, - флегматично сказал Мируол, жуя жареную рыбу на вертеле. Ее он купил в торговой палатке на одной из центральных улиц, по которым проходил вместе с Ливием.
        - Тогда у меня кончились варианты, - сказал Волк.
        - Э? Ладно, пошли по торговым домам, вдруг что-то придется по душе, - сказал Мируол, кидая куда-то в сторону шпажку от рыбы.
        Торговые дома - места, в которых закупаются сотни идущих по пути боевых искусств. Крупных заведений в Штайне было три - два держал Сизый Камень, еще одно - Златоглав. Но были торговые дома и поменьше. Разумеется, большую часть все равно контролировали две эти школы.
        - Есть ли смысл идти в торговые дома Сизого Камня или Златоглава? - спросил Ливий.
        - М?
        - Если там есть что-то хорошее, они оставят это для своих учеников, так?
        - Хо. Для учеников на уровне Зарницы у таких ведущих школ добра порядочно, поверь. Если ты думаешь, что они будут бояться усилить потенциальных соперников - тоже вряд ли. Репутация Сизого Камня, как школы-организатора чемпионата, это не шуточки, Ради таких мелочей гробить свое влияние - глупое занятие. А Златоглав - вообще торговый гигант. Для них правила торговли - это святое.
        - Значит, смысл туда идти есть?
        - Да, если хочешь найти что-то обычное или в меру редкое. Нет, если хочешь выцепить что-то уникальное. Поверь, в этих торговых домах много чего хорошего можно обменять на билет победителя, но нечастый товар крупные школы предпочитают или оставлять своим ученикам, или откладывать на склады, чтобы получить из этого прибыль в будущем. Ах да, билет можно тратить и на услуги. Есть особые бани, есть тренировочные зоны. Есть даже места для медитации. На любой вкус и цвет, как ты понял, - объяснил Мируол.
        - Хочу посмотреть на разные торговые дома, особенно те, что поменьше, - сказал Ливий.
        - Дерзай. Я недалеко, куплю нам перекус.
        «Любит же он поесть», - подумал Ливий, осматривая вывески по сторонам.
        Три крупнейших торговых дома Волк сразу вычеркнул из своего списка. Хотелось чего-то необычного, обычное можно купить и за аркюс. Само собой, в торговых домах было много полезной всячины, но Ливий знал, что сможет отыскать…нечто особенное.
        «Синяя гора Шу», «Оружие и доспехи прославленного мастера Гори», «Зал Повелителя Стихий». Названий было много, глаза Волка разбегались от такого разнообразия. В некоторые торговые дома и залы он заходил. Сначала Ливию казалось, что здесь - настоящий рай для идущего по пути боевых искусств. Где-то так оно и было, но уже через полчаса Волк понял: ассортимент у магазинов одинаковый. Были различия, конечно, но в любом магазине алхимии на прилавках стояли одни и те же зелья, а в магазинах оружия менялись только имена мастеров и незначительные элементы в дизайне товаров.
        - Нашел что-то интересное? - спросил Мируол. Он протянул Ливию небольшой шашлык - Волк не стал отказываться.
        - Пока нет. Все какое-то одинаковое. Нет, если покупать за аркюс - здорово, богато. А вот когда у тебя билет победителя - не хочется тратить пусть на дорогие, но рядовые товары.
        - Вот как, - сказал Мируол. - Ну, я потратил свой билет на бордель.
        - Что?
        Ливий встал как вкопанный и уставился на старшего.
        - Мой противник был главным фаворитом чемпионата, а я был слабаком, если честно. Я не победил бы ни при каких раскладах, вот и решил хорошо провести время. И да, польза от этого тоже есть.
        - Да ну? - спросил Ливий с сомнением.
        - Ээ, брат, ничего ты и не знаешь. Есть женщины, которые обучаются специальным методам развития…Мужчины тоже есть, но не будем о них. Так вот, этот метод позволяет развивать свою внутреннюю энергию за счет соития.
        - Работает?
        - Конечно! Понятное дело, что купить хорошее зелье за билет вышло бы полезней, но зато как я провел тот день, эххх, - мечтательно протянул Мируол.
        «И это мой старший? Хотя звучит, конечно, интересно», - подумал Ливий и помотал головой. У него уже была женщина, не стоило думать о всяких мадамах легкого поведения.
        - М? А это что?
        «Благовония Фабуло», - гласила вывеска. Торговый дом сильно отличался от остальных: не было кричащей рекламы и зазывал, их функцию выполнял тянущийся из магазина шлейф аромата благовоний.
        - Хочешь зайти? - спросил Мируол.
        - Вроде того.
        Торговый дом был двухэтажным. На первом этаже сидела девушка в кожаной полумаске - видимо, работать в таких условиях было непросто.
        - Вам что-то подсказать? - спросила она.
        - Мы осматриваемся. Вход на второй этаж свободный? - спросил Ливий.
        - Да, конечно.
        Волк смотрел по сторонам, сравнивал ценники и названия, невольно морщась при этом. Цены кусались. Например, за дозу селенита нужно было выложить семнадцать таблеток аркюса - немаленькое богатство, учитывая, что даже одна таблетка может спасти в бою идущему по пути боевых искусств жизнь.
        Второй этаж оказался местом даже дороже, чем первый. Редкие травы и ингредиенты, особые благовония - цена некоторых колебалась в районе сотни таблеток аркюса.
        - Приветствую в моем торговом доме. Он скромен, но вы не стесняйтесь, - томно протянул мужчина в центре зала. Он был одет в длинные фиолетовые одежды, которые стелились по полу. Взгляд мужчины был затуманен: не так, как у Диаза, а как у наркомана со стажем.
        «Сам делает, сам использует. Старый бич алхимии», - подумал Ливий.
        - Здравствуйте. Даже не знаю, что ищу, - сказал Волк, осматривая товар. - У меня есть билет победителя, хотелось бы получить что-то интересное.
        - И для этого вы пришли в магазин благовоний? - спросил владелец с полуулыбкой.
        «Да уж, звучит странно».
        - Может, молодой человек из Сильнара хочет пойти на нечестность? Я просто продаю товар и закрою глаза на такое. Есть благовония, способные сделать вас сильнее, быстрее, сосредоточенней, и все это останется незамеченным, - сказал мужчина, подсказывая Ливию.
        - Нет, побеждаю своими силами, - отрезал Волк. С каждой секундой хотелось уйти из этого места побыстрее. Не только странный владелец торгового дома: запахи делали мысли Ливия ватными и тягучими, как медовый напиток.
        - Может, молодой человек из Сильнара любит тренироваться в маслах? Или принимать особые ванны? - предположил владелец.
        - Не пробовал. А насчет второго - пока и сам справляюсь, - честно ответил Ливий.
        - Может, молодой человек из Сильнара предпочитает медитации?
        Несколько секунд мозг Ливия переваривал вопрос владельца.
        - Да, предпочитаю. Есть что-то интересное? - спросил Волк, заодно повторяя фартах в своих мыслях. Нужно было вернуть четкость рассудка.
        - У меня как раз есть нечто восхитительное.
        Владелец неспешно дошел до одной полки и взял оттуда свечу фиолетового цвета.
        - Ма’ам. Редкое, редкое южное средство. Оно усиливает медитацию, вводя человека еще глубже…Берете? - спросил мужчина, медленно разводя руки в стороны.
        «Да в его рукавах по собаке можно спрятать», - подумал Ливий, а вслух сказал:
        - Беру.
        - Вот и славненько.
        Когда Ливий вышел на улицу, то облегченно выдохнул. Через открытую дверь в торговый дом Волк увидел девушку с первого этажа, которая с сочувствием кивнула. Еще бы, кто, как не она, отлично понимала, как тяжело переносить все эти запахи.
        - Уверен? - спросил Мируол. - Ма’ам - штука редкая, но точно тебе нужно? Ты же знаешь, что это, да?
        - Знаю, - ответил Ливий. - Не думал, что найду что-то из южной алхимии здесь. Лучшая находка для того, чтобы подготовиться к следующему бою.
        Для Волка подготовили комнату. Кузнец Сильнара переделал одно из помещений «Альмалекса», закрыв все дыры и оставив для вентиляции всего одно отверстие. Все ради того, чтобы не терять Ма’ам впустую.
        Из чего делают Ма’ам? Пожалуй, жителям Централа это не было известно. Ма’ам - импортное благовоние, привозят его с южной части континента, а сам рецепт передается из поколения в поколения среди небольшой группы мастеров. Поэтому он так ценится среди идущих по пути боевых искусств.
        Ма’ам увеличивает эффект от медитации, вводя человека еще глубже внутрь себя. Говорят, что слабые духом от такого уходят в бесконечную медитацию - они не могут отыскать дорогу в реальный мир и остаются в забытье до самой смерти от истощения.
        - Выведем из медитации, если не сможешь, - сказал Грисп.
        - Спасибо, - ответил Ливий и вошел в комнату. Вслед за ним закрылась дверь.
        Ради дополнительной герметичности Грисп установил несколько заклинаний. Одно из них открывало и закрывало отверстие для вентиляции, дозируя порции чистого воздуха.
        - Сам бы я так не смог. Сколько было бы потерь? Процентов двадцать? - пробормотал Ливий, принимая позу для медитации.
        Зажженная свеча Ма’ама заволокла своим тяжелым ароматом всю комнату. Пусть Ливий и поджег свечу, она не горела, а только медленно плавилась. Можно было не волноваться, что свеча упадет и подожжет комнату: безопасность в долгих медитациях многое значила для идущих.
        Настало время погружаться внутрь себя. Сначала Божественная медитация: Ливий осмотрелся в своем мире и уселся недалеко от грушевого дерева. Закрыв глаза, Волк абстрагировался даже от мира Божественной медитации, во всю вкушая атмосферу полного спокойствия.
        План Ливия был прост. Развитие с Дыханием Бога шло очень быстро, но из-за дополнительного отборочного тура и небольших промежутков между боями Волк не мог снова вплотную заняться медитациями. А еще был предел тела - только недавно Ливий добрался до него снова.
        Теперь все располагало к тому, чтобы погрузиться в себя на все две недели. Ма’ам же увеличивал эффективность медитации вдвое, а то и втрое. Найти такое средство - настоящий переломный момент для развития Ливия. И для этого чемпионата - по крайней мере, Волку хотелось в это верить.
        Ощущения и правда были…глубокими. Божественная медитация - это пик, это вершина искусства медитации, попасть куда-то глубже - просто невозможно. Но Ливий был обычным учеником Сильнара на уровне Зарницы, он не мог использовать всю глубину Божественной медитации из-за ограничений своего разума. Ма’ам убрал некоторые ограничения и расширил возможности.
        Выйти из этого состояния оказалось непросто. Сознание Ливия будто раскололось на части, пришлось «собирать» себя по кусочкам. Через какое-то время - минуту или вечность - Волк закончил это и с облегчением открыл глаза.
        - Это было сильно, - сказал он.
        Озеро. Теперь в нем действительно можно было лежать не как в большой ванне, а как в очень большой ванне. Метра два в длину, в ширину столько же, да и глубина приличная - полтора метра точно было.
        А еще из озера ручей продолжал куда-то течь: назвать его рекой было как-то слишком громко. Вода бежала по поляне, пока не попадала к границе тьмы - она, к слову, сильно отодвинулась, теперь мир Божественной медитации был гораздо больше.
        Грушевое дерево стало выше, а крона - раскидистей. Казалось, будто прошло года два, за которые и дерево, и окружающая местность сильно изменились.
        И небо. Там была не синева, которую Ливий видел раньше, а полотно ночи. Не только темнота: Волк видел звезды, правда, совсем немного.
        - Выглядят знакомо. Неужели такие же, как в реальном мире?
        Когда Ливий вновь опустил голову, то заметил то, что так давно хотел увидеть.
        На грушевом дереве висела плод.
        Когда Ливий в последний раз смотрел на грушу, фрукт был еще зеленым. Теперь же он выглядел вполне съедобным. Еле-еле уняв радость, Ливий встал и подошел к дереву, чтобы сорвать грушу.
        - Всего одна, - сказал Волк, заглядывая под крону. Грушевое дерево в Божественной медитации щедрым урожаем похвастать не могло: всего один плод, да и тот - самый обычный. Ливий думал, что груша окажется золотой или будет переливаться всеми цветами радуги, но нет - фрукт как фрукт, за свою жизнь Волк съел таких не один десяток.
        - Ладно, попробуем. Я впервые буду что-то есть в этом мире, - сказал Ливий, откусил кусочек груши, задумчиво пережевал и глотнул.
        - Груша. Обычная груша, - сказал он.
        Фрукт оказался сочным и сладким, но тем ни менее ничего необычного Ливий не заметил. За несколько секунд Волк управился с грушей и запил водой из родника.
        - Нужно посмотреть на эффект в реальном мире, - сказал он. С водой было так же: здесь, в Божественной медитации - обычное питье, там - сильное стимулирующее средство.
        - Ай.
        Тело сильно затекло, Ливий встал и привел себя в норму ярью. Тяжелый аромат Ма’ама почти улетучился, это значило, что времени прошло прилично. Ливий не знал, сколько именно, но перед чемпионатом его бы все равно привели в чувство.
        - Потрясающе.
        Медитация со свечой Ма’ама здорово развила Тело Драконида. Ливий мысленно оценил свои возможности и вынес вердикт:
        - Позднее Тело Драконида.
        Мастера делили уровень Тела Драконида на три подэтапа: ранний, развитый и поздний. Ливий совершил скачок и оставалось добраться только до пикового Тела Драконида - состояния, в котором тело уже подобралось к пределам и готово перейти к Телу Виверны, но еще не до конца.
        Все это стало возможно благодаря двум составляющим: Дыханию Бога и Ма’аму. Оставалось еще кое-что - груша, которую Ливий съел в Божественной медитации. И ее эффект он тоже отлично чувствовал.
        - Ну как, все хорошо? - спросил Грисп, когда Ливий открыл дверь. На комнату были наложены заклинания, поэтому кузнец Сильнара, который и обустроил место для медитации, тут же узнал о том, что ученик вышел.
        - Да, отлично, - кивнул Ливий. - Сколько я был в медитации?
        - Две недели. Сегодня начнутся бои, - сказал Грисп.
        За окном ярко светила луна. «Где-то час ночи, - подумал Ливий. - До начала боев есть еще часов шесть».
        - Спасибо за помощь, - поклонился Волк старшему. Грисп не только обустроил комнату, но и следил за состоянием Ливия дистанционно. Сразу после благодарности ученик пошел вниз - Волку очень хотелось испытать то, что дала ему груша.
        Во дворе Ливий встал в Стойку Железного древа перед манекеном. Секунда - и кулак впечатывается в сталь манекена, оставляя небольшую вмятину. Ливий отводит руку в сторону, но атака на этом не заканчивается: по манекену пробегают трещины, а через пару секунд он разваливается на части.
        Это была сила вибрации.
        Это был Громовой удар.
        - Довольно просто, если понять принцип, - сказал Ливий. Он испытал Громовые удары еще на нескольких манекенах, разваливая их на части вибрационными волнами от атак.
        Когда Волк вернулся в реальный мир, он сразу понял, что ему дала груша из Божественной медитации. Разум широко шагнул в сторону мудрости, Ливий преисполнился чистотой и яркостью мышления. Теперь то, на что требовались минуты размышлений, занимало только секунды, а то, на что уходили секунды, теперь в голове Ливия рассчитывалось за мгновения.
        Волк смог бы повторить Громовые удары и раньше. Во-первых, он их не раз видел. Во-вторых, Ливий испытал их на своей шкуре. Чтобы повторить технику Школы Полного Разрушения, потребовалось бы потратить час или два времени. После груши и двухнедельной медитации Ливий сделал это моментально.
        - Попробуем Громовую ладонь.
        Еще одна мощная атака Нервы, только уровень сложности сильно возрастал. Громовые удары - основа бойца Полного Разрушения, а вот Громовая ладонь - техника для элитных учеников. Повторить ее было сложнее, но Ливий справился с задачей после минутного раздумья.
        Рубящим движением ладонь опустилась на манекен, пропуская через него вибрации. В этот раз ничего не сломалось: Громовая ладонь решала другие задачи. Техника должна была парализовать противника, но на манекене такое было не проверить. Правда, Ливий все равно был уверен, что повторил Громовую ладонь идеально.
        - Хороший прогресс.
        Мурс появился будто из ниоткуда. Мастер посмотрел на своего ученика и спросил:
        - Плод Познания? Могу только предполагать, конечно.
        - Если вы про грушу в Божественной медитации, то да, - ответил Ливий.
        - Вот как. Ты далеко продвинулся, ученик. Скажу тебе честно - выдающийся уровень. Вкусить Плод Познания в Школе Дракона…Боюсь, за всю историю Сильнара таких учеников наберется едва ли десяток.
        - Спасибо, мастер.
        - Не знаешь, работает ли твоя Громовая ладонь? Проверь на мне.
        Ливий посмотрел на мастера с сомнением.
        - Вы уверены? - спросил он.
        - Не заставляй меня ждать, ученик.
        После несколько секунд колебаний Ливий решил воспользоваться возможностью. Ладонь рухнула на плечо Мурса, и мастер утвердительно кивнул.
        - Работает, ученик. Не удивлен, что ты научился копировать даже такие сложные техники после Плода Познания. У тебя есть три дня на подготовку. Надеюсь, ты сможешь одолеть Нерву.
        Мурс было направился внутрь «Альмалекса», как Ливий окликнул его:
        - Мастер, подождите.
        Глава 23. Гром гремит дважды
        - Хочу попробовать еще одну технику, - сказал Ливий.
        Немного подумав, Волк стал в Стойку Железного древа и хлопнул в ладоши. Громовой хлопок повторить было непросто, поэтому ничего не получилось.
        - Не сработало, - сказал Мурс, подтверждая опасения ученика.
        - Понимаю, - кивнул Ливий. - Мне нужно немного времени.
        - Хм? Тогда я готов подождать.
        Волк не стал противиться решению мастера. Сначала он достал целую кучу манекенов, которые начал безжалостно избивать. Через пару минут посреди тренировочной площадки лежали груды металла и дерева: двадцать манекенов были уничтожены Громовыми ударами.
        Этого было мало. В «Альмалексе» был свой пруд, Ливий направился к нему. Удар кулаком оставил рябь от вибраций, рубящий удар ладонью - немного другую рябь. Мозг Волка обрабатывал гигантские объемы информации, в голове всплывало все, что Ливий знал о вибрациях и строении человеческого тела.
        Громовой удар распространял бесконтрольные вибрации по организму человека, разрушая внутренние органы. Громовая ладонь, напротив, несла направленные вибрации, которые поражали нервную систему. Громовой хлопок, как не трудно догадаться, должен был поражать ту же нервную систему вместе с мозгом. Вибрации становились еше направленней, амплитуду становилось тяжело вычислить, но главное - понять принцип и вектор размышлений, с этим Ливий прекрасно справился.
        Через двадцать минут он подошел к Мурсу. Расстояние между двумя сильнарцами было небольшим, всего несколько метров - Ливий пока слишком поверхностно освоил Громовой хлопок, чтобы применять его издалека.
        Волк хлопнул в ладоши, и в этот раз Мурс утвердительно кивнул.
        - Сработало. Не думал, что ты сможешь научиться Громовому хлопку так быстро, - сказал мастер.
        - Фух. Это было нелегко. Как они вообще к этому приходят?
        - Опытным путем. Тренируются на животных, посылая в них вибрации. А еще друг на друге. Говорят, от травм умирает каждый пятый ученик Школы Полного Разрушения, - сказал Мурс.
        - Жестко.
        Но для обычного идущего по пути боевых искусств это был единственный выход. Мало кто мог сравниться с Ливием в вычислительных возможностях на этапе Зарницы, да и на уровне Чемпиона найти равных Волку было непросто. Оставался простой и грубый метод.
        Мастер вернулся в «Альмалекс», а Ливий продолжил тренироваться. Время до утра еще было, поэтому он около часа отрабатывал приемы Школы Полного Разрушения, после чего перешел к физическим тренировкам.
        С развитием Тела Драконида отодвигается и предел возможностей тела. Ливий отлично понимал: до боя с Нервой ну никак нельзя успеть достигнуть предела. Но хотя бы приблизиться - надо.
        И Ливий начал тренироваться, быстро приводя тело в кондицию после долгой медитации. Отжимания, бег, приседания, работа с грузами - простые и эффективные во все времена упражнения. Разумеется, Ливий был в утяжелителях - Мамонтовых и внешних. И, само собой, Волк нырял в озеро мира Божественной медитации, чтобы почти не терять высокий темп тренировок.
        Закончил он только тогда, когда солнце уже встало. Ученики Сильнара выходили из здания «Альмалекса», а значит, пришла пора отправляться на арену.
        - Да начнется последний отборочный тур! - громко объявил Сизый Камень.
        Последний отборочный тур можно было назвать четвертьфиналом: боев оставалось совсем немного, каждому бойцу, который еще был в строю, требовалось одержать три победы, чтобы увековечить себя в истории Централа, как чемпиона среди Зарниц.
        Сегодня был всего один бой - Михь из Лап Тигра против Януса из Рантара. И зрительские симпатии однозначно сместились в сторону девушки.
        - У него нет шансов, - сказала Ялум.
        - Тоже так думаю, - сказал Ливий.
        Михь вышла без оружия - впрочем, как и всегда. Янус же был вооружен топором. Бой не продлился долго: Первоосновы не помогли одноглазому рантарцу. Неостановимый наступательный порыв Михь заставлял Януса отходить шаг за шагом, пока девушка не смогла нанести решающий удар.
        - Честно говоря, думал, что закончат быстрее, - сказал Ливий.
        Михь была ужасающе сильной. То, что Янус так долго держался - уже чудо. Конечно, это «долго» - всего лишь секунд пятнадцать, из-за чего зрители недовольно роптали, но идущие по пути боевых искусств хлопали не только в честь победительницы, но и в знак уважения рантарцу.
        - Вот и все на сегодня, - сказал Мируол.
        «Да, быстро», - подумал Ливий. Всего один бой, который почти не принес ему пользу. Хотя изучить движения Михь стоило - в случае победы над Нервой Ливий мог столкнуться с этой низкой лохматой девчушкой.
        Когда он вернулся в «Альмалекс», то лег спать. Разум был чист и спокоен, но стоило отдохнуть, как нормальный человек. В обед Ливий встал и продолжил свои тренировки. Быстрее, сильнее, тяжелее - упражнения становились все более сложными, ведь Волк испытывал на прочность свое тело. И пока не ощущал границ.
        Сильнар и распорядители чемпионата выдали Ливию по шкатулке с восстанавливающими средствами. Две недели парень медитировал, поэтому до алхимии ему не было дела, но теперь стал поглощать таблетки одну за другой. Тело развивалось и крепло, вот только Ливий с сожалением понимал, что все равно не успевает.
        - Бой Бьёрна из Златоглава и Ампелиуса из Фота!
        На счет этого поединка зрители тоже не сомневались. У Ампелиуса были трезубец с сетью, а еще мощное заклинание в запасе, но вот Бьерн был просто очень сильным. Сеть он отбил Золотым символом, а потом за несколько движений закончил бой. Ампелиус не был для него противником.
        - Все бои в одну калитку, - сказал Диаз.
        - Есть такое, - согласился Торун. Зрителям тоже это не сильно нравилось, но приближался полуфинал, где должны были столкнуться лучшие из лучших. Туда уже попали Михь и Бьерн - сильные бойцы. Аслан однозначно должен был пройти, оставалось только определиться с четвертым бойцом. Ливию хотелось верить, что это будет он, а не Нерва, за которого болели зрители.
        - Возвращаемся.
        Волк продолжил с того, на чем закончил - с тренировок. Он упорно развивал свою мускулатуру, готовясь к будущему бою. В ход пошли Оздоровительные Движения, Ливий повторял их, но телу пока было далеко до предела, поэтому максимум Волка равнялся пятидесяти повторениям.
        Посох с прикрепленной к концу гирей весом в шестьдесят килограмм - хороший инструмент для тренировки. Ливий медленно водил посохом по кругу, иногда поднимал, а иногда опускал его, но ни разу не ставил гирю на землю. Вскоре Волк перешел к быстрым взмахам - настолько, насколько позволяли вес гири и прочность посоха. Так продолжалось три часа, и к концу этого срока Ливий стал замечать, что руки дрожат. Ничего удивительного: он не использовал ярь во время тренировки, развивая исключительно тело.
        Ливия немного задели слова Мурса о сражении с Саади. Тогда Волк пользовался посохом, как мечом, сражаясь грубо и не так, как это принято для бойца с посохом. Ливий это хорошо понимал. Понимал он и то, что это происходит из-за ограниченности. Мастерство Ливия стояло на месте, с посохом он занимался редко и сильно отставал даже от уровня мастерства Диаза.
        Сейчас же, когда и тело, и разум Ливия вышли на новые рубежи, парню захотелось вернуться к «истокам». Поэтому он заново постигал восточный посох, делая движение за движением утяжеленным гирей оружием.
        - Так, перерыв.
        Ливий сел в позу для медитации, погрузился внутрь себя, нырнул в озеро и вернулся обратно. Небольшая операция дала парню гигантский заряд энергии, он чувствовал себя отдохнувшим и не ощущал ни капли усталости.
        Свои тренировки он продолжал почти всю ночь. Настал третий день чемпионата - важный для Сильнара, и неинтересный для зрителей. Потому что в этот день сражался Диаз, а трибуны явно были не на стороне сильнарца.
        Аслан. Его можно было назвать главным фаворитом чемпионата, многие дельцы даже переставали брать ставки на этого бойца, если сумма ставки была меньше сотни таблеток аркюса. Никто не верил, что Диаз сможет победить.
        Но Сильнар все равно болел за своего ученика.
        Ни один боец не спешил атаковать. Диаз спокойно шел в сторону противника, Аслан делал то же самое. Оба они принадлежали клану Разон, вот только у сильнарца таланта было поменьше. Ливий смотрел в глаза Аслана и понимал - бойцу Сизого Камня не нужно избавляться от пелены, его взгляд чист всегда. А вот Диаз только в моменты напряженного боя или сильного удивления прибегал к наследству клана Разон.
        Меч Аслана умел удлиняться, ведь был копией Вимура, Святого меча. Клинок несколько раз столкнулся с посохом Диаза, но пока бой не сдвинулся с мертвой точки.
        Глаза сильнарца обрели ясность, черные молнии пробежались по его телу. Сначала две обманки и попытка подсечки, а за всем этим - Красный метеор, который Аслан встретил Сизым Касанием. Оба оружия столкнулись, бойцам пришлось отступить друг от друга на несколько метров. Ничья.
        Вот только Аслан не открывал Юпитер. Сизым Касанием, одной из основных техник Сизого Камня, сын старого льва отражал атаку за атакой. Напор Диаза был сильным, он почти загнал противника к краю арены, но Юпитер не мог длиться вечно. Когда он начал слабеть, Аслан сделал быстрый укол. Это была Шеура - его излюбленная техника. Клинок пронзил посох, которым Диаз успел закрыться и вошел в грудь. Сильнарец взмахнул своим оружием, отводя лезвие, но было уже поздно. Рана была, хоть и обошлось без серьезного ранения, несколько Шагов Предков - и Диаз стоит на приличном от Аслана расстоянии.
        Ясные голубые глаза парня обрели золотой цвет. Ярь стала скапливаться в руках сильнарца, он использовал все, что у него было.
        - Я готовил эту технику для тебя, Аслан, - услышал Ливий слова Диаза.
        Посох обрел лезвия - это был Лист папоротника. Но на двух режущих гранях Диаз не остановился: их было четыре. Посох начал медленно вращаться, ярь текла в оружие целой рекой. И не только она - кровь из раны на груди тоже попадала в этот водоворот, от чего энергия обрела красный цвет.
        Аслан крепко перехватил свой меч, ярь потекла в лезвие. Он серьезно воспринял угрозу в лице Диаза и решил встретить сильнарца лоб в лоб.
        Вращение достигло своего апогея, теперь посох создавал настоящий вихрь, поднимающий целое облако песка. Диаз даже не держал свое оружие: посох вращался внутри ладони парня, но при этом Диаз не касался его.
        Атака сильнарца была похожа на взрыв. Поднявшийся песок скрыл бой от зрителей, и только через несколько секунд все увидели результат поединка.
        В этот раз клинок Аслана проткнул грудь Диаза. Это была серьезная рана, продолжать бой с ней - гиблое дело. Рука Диаза была сломана в нескольких местах: видимо, это были последствия его собственной техники.
        - Сдаюсь, - сказал сильнарец.
        - Спасибо за бой. Ты силен, - сказал Аслан. По его плечу стекала кровь. Рана была совсем пустяковой, но Диаз усмехнулся. Он таки смог задеть главного фаворита чемпионата.
        На этом третий день тура подошел к концу.
        - Ливий, ты - последний от Сильнара. Победи этого Нерву, - сказал Мурс.
        - Постараюсь.
        На тренировочной площадке «Альмалекса» Ливий вновь взял посох в руки. В этот раз он не прикреплял к нему гирю, ведь тренировка была совсем другой. Ливий ударил по стволу дерева и в воздухе стали кружить листья.
        «Семнадцать», - посчитал Волк за мгновение, после чего сделал несколько быстрых уколов.
        Посох - ударное оружие, но при желании его можно сделать и колющим. В этом помогала ярь, которая создавала посоху Ливия своего рода наконечник. На него Волк успел нанизать двенадцать листьев - остальные упали на землю.
        - Мне далеко до Диаза, - пробормотал Ливий.
        Бой с Асланом показал, какие козыри бывают в рукавах у учеников. Атака Диаза была ужасающе сильной, ее мощь могла уничтожить даже Нерву. Но сильнарец все равно проиграл. Даже такого не хватило, чтобы победить Аслана.
        Название техники Ливий узнал сразу после боя. «Вихрь бога Ада». Название отлично подходило этой технике. Сокрушающая мощь, своя кровь для усиления, мощная отдача - Вихрь бога Ада заслуживал так называться.
        Ливию было не до этого. Он снова ударил по дереву, а потом принялся колоть. В этот раз упало пятнадцать листьев, тринадцать из них Ливий успел пробить наконечником посоха.
        Тренировка растянулась на добрых пять часов, после которых у «Альмалекса» не осталось листьев на пяти деревьях. Какой-то клерк наблюдал за Ливием с ужасом в глазах: еще бы, парень буквально уничтожал их зеленые насаждения. Но Сильнар арендовал «Альмалекс», за все было уплачено.
        - Ха!
        Двадцать два листа. Идеально просчитанная траектория, плавные, но быстрые движения - и все листья нанизаны на наконечник посоха. Ливий справился.
        - Давно надо было этим заняться, - сказал он.
        Несколько часов ушло на другие тренировки, теперь Волк мог сделать шестьдесят Оздоровительных Движений - желание дойти до сотни начинало казаться ему невыполнимым. Отодвигаешь пределы своего тела и нужно начинать сначала.
        Перед боем Ливий выспался. Наступал знаменательный день не только для него, но и для Сильнара. Сегодня должно было решиться: выбыла школа Сильнейшего или все еще в строю.
        - Все на меня, - сказал Ливий, вручая таблетки аркюса дельцу.
        - Хе-хе, верите в свою победу? - спросил он.
        - Абсолютно, - непоколебимо ответил Ливий и направился на арену.
        Дельцы давали совсем уж отвратительные коэффициенты: три к одному. Нет, победа принесла бы Ливию хорошие дивиденды, но то, что в него никто не верит, немного напрягало.
        Саади был сильным, однако он не был членом Большой десятки, даже не принадлежал к великим кланам. Стелла, конечно, звучит гордо, но лучший ученик Школы Полного Разрушения - намного лучше. Саади показал потрясающий уровень. Зрители верили, что Нерва превосходит его на голову, а Ливия - так вообще на несколько голов.
        К тому же, Нерва уже побеждал. Это была легкая победа, и пусть Ливий стал намного сильнее с того поединка, трибуны не верили, что за каких-то полтора месяца расклад может поменяться.
        - Думаешь, Ливий победит?
        - Никаких шансов, говорю тебе. Видишь того мужика? В широкой шляпе? Он принимает ставки на то, сколько минут потребуется Нерве, чтобы победить.
        - Ух ты. И что там?
        - Почти все голосуют за вторую минуту, некоторые за третью, но и за первую немало.
        - Да уж, не повезло этому Ливию, два раза проиграть одному и тому же противнику. Унизительно.
        Слова некоторых людей Ливий отлично слышал. Легкая рябь волнения прокатилась по сердцу парня. Ее тут же не стало, Ливий вернул себе спокойствие и шагнул на арену.
        Нерва неспешно спускался вниз. Он поднял руки, трибуны начали ликовать. Боец Школы Полного Разрушения казался гладиатором, который спускается вниз лишь для того, чтобы еще раз доказать свое превосходство.
        «Показуха», - подумал Ливий.
        - Не думал, что сражусь с тобой еще раз, - сказал Нерва. - Ты стал лучше, но до меня тебе далеко.
        - Это мы еще посмотрим, - усмехнулся Ливий. - У меня было мало времени на подготовку к чемпионату. Теперь я готов.
        - Да? Я раздавлю тебя. Мне неинтересно драться со слабаками, которых я уже победил. Бой закончится быстро.
        Зрители, которые ставили на первую минуту, довольно потирали руки. Они услышали слова Нервы и поняли, что боец Школы Полного Разрушения сдерживаться не будет.
        Распорядитель поднял руки вверх, требуя тишины, а затем громко объявил:
        - Бой Ливия из Сильнара и Нервы из Школы Полного Разрушения!
        Прошли три секунды невыносимо долгого ожидания, и раздался удар в гонг. Бой начался.
        Нерва применил Шаги Предков, чтобы сблизиться с Ливием. Волк воспользовался технику передвижения для отступления, заодно коля своим посохом. Конец оружия должен был угодить прямо в грудь Нервы, но боец Школы Полного Разрушения отклонил рукой посох.
        «Язык змеи» - простая техника, позволяющая изогнуть посох или копье, чтобы обойти оборону врага. Применять ее на чемпионате бессмысленно - такая простая уловка не могла сработать на бойцах уровня Зарницы.
        Ливий применил Язык змеи не для того, чтобы обогнуть руку Нервы и продолжить атаковать в том же направлении. Да, боец Полного Разрушения отбил посох, но наконечник продолжил двигаться, и в этот раз - прямо в глаз.
        Нерве пришлось остановиться и ударить кулаком по древку посоха. На его лице была хищная ухмылка: он знал, что таким его не взять. Громовой удар распространял вибрации, через оружие они могли повредить тело Ливия. Единственный выход для Волка - это бросить посох. Но Ливий не стал этого делать.
        Ладонь на долю секунды отпустила посох, а потом с силой схватила его. Вибрации распространились по древку, заглушая вибрации Нервы. Усмешка сошла с лица противника, уступив место ярости. Посох лишь немного откинуло в сторону, Ливий снова сделал укол, а Нерва вложил в свой удар немало яри, отклоняя атаку. Использовать Красный метеор Волк не успевал, но все равно прокрутил посох - Кожедер стесал кожу с ноги противника. Крепости тела бойца из клана Дано можно было позавидовать.
        Нерва нанес несколько ударов кулаками, Ливий отступил Тремя Теневыми Шагами. В ответ на бойца Полного Разрушения посыпался целый град уколов. Ливий метил в опасные точки: пах, глаза, гортань, колени, сердце. Противник не мог это игнорировать, стоило Нерве отбить один удар, как посох немного менял траекторию и целил в новую точку.
        Мозг Ливия обрабатывал тонны информации, Плод Познания и медитация с Дыханием Бога вывели вычислительные возможности парня на пик. Он видел движения Нервы, он реагировал на них. Пусть противник был немного быстрее и ощутимо сильнее, Ливий мог доминировать в бою.
        Ведь он получил преимущество в одной из основ боя - контроле.
        Мощный удар Нервы попал по одному концу посоха. Ливий же ударил вторым концом, который по инерции двинулся к противнику. Точная атака попала по колену бойца Школы Полного Разрушения, но тот не обратил на это внимания. Его ладонь должна была обрушиться на плечо, но встретила ладонь Ливия. Оба применили Громовую Ладонь, нейтрализуя техники друг друга. На долю секунды Нерва опешил, а Волк схватил его за запястье, атакуя ногой вверх. Это был Орлиный выпад.
        Противник успел ударить в ответ, его кулак попал прямо в грудь Ливия.
        Стальной квадрат защитил внутренние органы, а вибрации Громового удара Волк подавил своими вибрациями яри. Удар Нервы отбросил его, грудь болела, но все было в порядке.
        Противник здорово получил ногой прямо в подбородок, однако спокойно поднялся, со злобным видом отряхивая песок с формы. Тело Нервы было очень крепким.
        - Ты! - закричал он с яростью. - Не только Громовой удар, но и Громовая ладонь?
        - Что такое? Бесит, что умею использовать техники твоей школы? - спросил спокойно Ливий. - Давай, нападай.
        Нерву не нужно было уговаривать. Его кожа окрасилась в красный цвет, это была Стойка Красного древа. Вслед за этим по телу Нервы пробежались черные молнии - он не собирался сдерживаться.
        Ливий тоже. Не только Юпитер - кожа парня тоже стала красной. Он впервые использовал Стойку Красного древа, но Волку казалось, будто он делал это не один десяток раз.
        Нерва хлопнул в ладоши. Ливий подбросил посох вверх и сделал то же самое, нейтрализуя Громовой хлопок противника. Звуковая волна распространяется с определенной скоростью, поэтому Волк успел, чем привел врага в ярость.
        Из-за пояса показались кинжалы, которые Ливий метнул в Нерву. Посох приземлился парню прямо в руки и как раз вовремя: противник увернулся от метательных кинжалов необычным способом - прыгнув вверх.
        Это был Орлиный выпад. Скорость Ливия достигла предела, но и скорость Нервы - тоже. Точность расчетов подсказала Волку, что нужно делать. Одно из Призрачных Смещений - и нога Нервы проходит в нескольких сантиметрах от плеча Ливия. Противник не попал, но все равно вывихнул плечо - такую ужасающую мощь нес в себе этот удар Нервы.
        В ответ здоровой рукой Ливий атаковал посохом. Нерва промахнулся, а Волк - нет. В посох он вложил много яри, удар оружия пришелся прямо по затылку, и для любого другого бойца бой должен был на этом закончиться. Даже летальный исход был возможным. Вот только все это не касалось Нервы.
        От боли противник взревел и атаковал кулаком в ответ. Посох разорвало на части. Второй кулак направлялся в голову Ливия.
        Ярость Нервы кипела, в то время как Волк был полностью спокоен. В голову пришли основы стиля Бай-то, Ливий сделал движение в сторону, едва касаясь руки врага и направляя энергию удара Нервы дальше, в сторону атаки. Боец Полного Разрушения такого не ожидал, он сделал два лишних шага…и оказался за пределами арены.
        - Победа Ливия из Сильнара!
        Распорядитель тут же вмешался в бой, ведь Нерва попытался напасть на Ливия. Ярость подавляла рассудок бойца Полного Разрушения, но Ливию было плевать на перекошенное от ярости лицо противника. Это была его победа.
        Глава 24. Знания
        - Быть такого не может!
        - Мои таблетки!
        Зрители чуть ли не выдергивали волосы от досады. Лишь немногие ставили на Ливия и сейчас были полностью довольны этим на зависть остальным. Теперь на ученика Сильнара смотрели по-другому, больше никто не посмел бы недооценивать Ливия.
        Не только зрители активно обсуждали бой.
        - Нерва будет наказан, - сказал заместитель главы Школы Полного Разрушения. Остальные ученики синхронно кивнули, фавориту статус не позволял сходить с дистанции на таком этапе. В Полном Разрушении с этим было строго. Нерву не могло ждать серьезное наказание, ведь он все еще был важным учеником для школы, однако совсем без наказания не мог остаться даже он.
        Глава Сизого Камня наблюдал за всем поединком. Ливий заинтересовал его еще в прошлой схватке, а сейчас у мастера возникло еще больше вопросов.
        - Что узнали? - спросил Сизый Камень, обращаясь к своему помощнику.
        - Не обучался в других школах. Попал в Сильнар в двенадцать лет, бросив вызов Сильнейшему.
        Сизый Камень удивленно поднял брови.
        - Ты ничего не перепутал?
        - Нет, глава. Причем сделал это несколько раз. Видимо, Сильнейший признал мальчика или просто пожалел его, поэтому Ливий был зачислен в Школу Камня, низшее звено Сильнара.
        - Вот как. Корни?
        - До поступления в Сильнар жил на улице. Родных нет. К великим кланам не принадлежит, - сказал помощник.
        - Что? Он не из клана Разон? И даже не из Комэтт?
        - Нет, глава. К знатным семьям тоже не принадлежит. Обычный человек.
        Сизый Камень поморщился. На арене выступил отнюдь не обычный человек, а боец с потрясающим потенциалом. Такие не появлялись из ниоткуда.
        - Что-то еще?
        - В Мастаграде его нашли в детстве, реальные родители неизвестны. Жил в борделе, который сгорел еще до поступления мальчика в Сильнар. Потом убийцей или группа убийц были уничтожены все причастные к пожару.
        - Вот как, значит. Говоришь, подобрали на улице?
        - Вы же не думаете, что этот Ливий - из того клана? - спросил с сомнением помощник главы.
        - Глупости. Это просто невозможно. Пятый из Великих кланов был уничтожен больше ста лет назад, потомков не осталось. Это было проверено не раз, ты и без меня отлично знаешь. Потомок Охирона не мог появиться, особенно в Мастаграде.
        - Это верно, глава, - согласился помощник. - Такое действительно невозможно.
        - А если он и правда потомок того клана, то что ж, судьба его незавидна. Рок наследия сожрет его, не осталось братьев, которые способны помочь ему с этим справиться. Чем меньше охиронцев, тем тяжелее им бороться с наследием. А судьба их такова, что сам мир противится существованию этих людей. Остается верить, что это просто очень талантливый ученик, который сможет заменить Сильнейшего в будущем, - сказал Сизый Камень.
        Двадцать таблеток аркюса превратились в шестьдесят. Ливий был доволен: здесь, в Штайне, это целое состояние. Теперь он не боялся тратить таблетки во время тренировок или покупать на них что-то полезное, ведь теперь их было много.
        - Молодец!
        Мурс так крепко схватил Ливия за плечо, что парню даже пришлось направить туда немного яри. Все бросились поздравлять Волка, ведь он совершил то, что всколыхнуло мир боевых искусств - Сильнар, который списали со счетов, победил в четвертьфинале, так еще и выкинув Школу Полного Разрушения.
        На арену вышел Сизый Камень. Площадку уже успели убрать, а зрители немного успокоились. Настало время важного объявления.
        - Отборочный тур закончился! Через две недели пройдет полуфинал, оба боя - в один день! То, кто и с кем будет сражаться, определит жребий.
        Этого события ждали многие, ведь даже обычный человек мог попасть на арену. Сизый Камень поднял руки вверх и над ними появился небольшой светящийся шарик. Круглое приспособление полетело на трибуны, пока не остановилось над головой у одного из зрителей.
        - А? Что? - шокированно сказал тот.
        - Выйди сюда, - сказал Сизый Камень, и зритель, сглотнув слюну, двинулся на арену.
        - Неужели случайно? - спросил Ливий у Мурса.
        - Абсолютно. На каждом чемпионате так, людям это нравится. Маленькое развлечение для зрителей.
        Человек вышел на арену. Мужчина лет тридцати в праздничной одежде мог быть как гостем Штайна, так и местным жителем. Сизый Камень указал ему на маленький столик, который вынесли помощники. На столике лежали четыре таблички.
        - Выбери первую, - сказал Сизый Камень.
        Мужчина нервно кивнул и взял самую последнюю. Табличка слегка засветилась, на обеих ее сторонах появились надписи.
        - Покажи ее зрителям, - сказал глава.
        Мужчина поднял табличку вверх. На ней было написано имя - «Михь».
        - Теперь выбери вторую.
        В этот раз, немного подумав, мужчина поднял вторую слева табличку. Так же, как и первую, он поднял ее высоко вверх, чтобы трибуны могли рассмотреть надпись.
        «Ливий».
        - Первая пара чемпионата определена! Михь из Лап Тигра и Ливий из Сильнара! Вторая пара - Бьерн из Златоглава и Аслан из Сизого Камня!
        Зрители начали аплодировать и восторженно кричать. Человек, которого вызвали выбирать таблички, сейчас улыбался во все тридцать два зуба. Еще бы, ведь он, обычный человек, поучаствовал в чем-то большом, великом. Так сказать, приложил свою руку к истории.
        «Наверное, многие готовы платить за это большие деньги, но человек выбирается случайно», - флегматично подумал Ливий.
        - Справишься? - спросил Мурс.
        - Кто знает, - пожал плечами Ливий.
        Михь - лучше, чем Аслан, но где-то на том же уровне, что и Бьерн. Во время жеребьевки Ливий лишь надеялся на то, что ему не попадется сын старого льва. Повезло: Михь стала его следующим соперником. Та самая Михь, которая уже победила одного сильнарца - Торуна.
        - Пора возвращаться.
        Перед уходом Ливий мельком бросил взгляд на представителей Школы Полного Разрушения. Нерва все еще был зол из-за своего поражения, по его лицу все было понятно.
        Настроение Ливия улучшилось еще больше. Победить после унизительного поражения - очень, очень приятно. Только одно беспокоило его: слишком много заинтересованных взглядов. И если слежку обычных людей Ливий мог с легкостью отследить, то внимание мастеров он ощущал на уровне интуиции.
        Мурс вручил две шкатулки и билет победителя, сказав обратиться к Мируолу, если потребуется потратить билет. Ливий решил заняться этим уже завтра, в бою он немного пострадал, поэтому хотел для начала восстановиться.
        Сначала он окунулся в персональное озеро, а после возращения из Божественной медитации запустил руку в шкатулку от распорядителей чемпионата. Там оказалась целая россыпь разных лечебных и восстанавливающих средств, причем те, что Ливий получил за бой с Саади, были примерно вдвое дешевле.
        - Вот оно как, - сказал Волк, отправляя в рот сразу несколько таблеток.
        А вот в шкатулке Сильнара его ждал сюрприз. Родная школа решила здорово поддержать своего ученика, вручив ему Белого Императора.
        - Надо же, - улыбнулся Ливий. Такое высококлассное зелье он увидеть не ожидал.
        Употреблять Белого Императора стоило только тогда, когда тело полностью придет в порядок. Поэтому Волк на несколько часов ушел в медитацию, делая короткие перерывы на прием медикаментов.
        - Есть еще одно дело, - сказал Ливий, когда закончил с восстановлением. Тело было в прекрасном состоянии, но он не спешил с Белым Императором. Вместо этого Ливий направился в комнату Ялум.
        - Неужели пришел, Волк? - с улыбкой спросила девушка.
        - Рад, что дождалась, - ответил Ливий, на ходу снимая с себя рубашку.
        На часах было около двенадцати часов ночи, но Волк вышел из комнаты Ялум только в три. Сначала Ливий не хотел прерываться, он раз за разом доводил свою девушку до стонов. Потом инициативу взяла на себя Лягушка. В какой-то момент усталость начала брать верх, и тогда Ливий воспользовался ярью. Прилив выносливости привел к бурному продолжению, позы сменялись одна за другой, а комнату Волк покинул только тогда, когда Лягушка уснула с блаженной улыбкой на лице.
        - Ай, - сказал Ливий, когда провел ладонью по спине. Сзади он был весь исцарапан.
        - Герой-любовник, билет потратить не хочешь? - спросил Мируол. В его руке была фарфоровая чашка с кофе, и оставалось только гадать, как давно он здесь стоит.
        - Да, только немного в порядок себя приведу, - ответил Ливий смущенно и нырнул в свою комнату.
        Через десять минут он был готов отправиться в путь. Вместо кофе в руке Мируола покоился какой-то сверток тонкого теста с мясом и соусом внутри. Поесть старший любил и не упускал ни одной возможности насладиться гастрономическими изысками уличной кухни Штайна.
        - Куда пойдем? - задорно спросил он. По веселым глазам Мируола становилось понятно, что старший еле-еле сдерживаться, чтобы не подначить Ливия за нелепый выход с исполосованной спиной из комнаты Ялум.
        - Можем наведаться в то место?
        - Ты про таверну? Пошли.
        Оставалось надеяться, что «Лихой ветер» работает в такое время суток, ведь уже близилось утро. Когда Ливий пришел туда с Мируолом, таверна готовилась закрываться. Последних полчаса работы, ноль посетителей и отсутствие загадочного шахматиста.
        - Будете что-то брать? - спросил тавернщик с усталым видом.
        - С собой, что у вас есть, - ответил Мируол. Тавернщик с благодарностью кивнул.
        Обратно сильнарцы шли с пивом, жареной рыбой по-штайнски и целой буханкой хлеба. Деревянные кружки тавернщик просто подарил - в благодарность за то, что не остались посидеть.
        - Теперь куда? - спросил Мируол.
        - Есть в Штайне возможность купить, ну, знания? - задал странный вопрос Ливий.
        - Разумеется. Можно купить какую-нибудь редкую книгу за билет победителя, например. А можно попасть в неплохую секцию библиотеки за ту же плату. Нужна информация?
        - Вроде того. Второй вариант интересует.
        - Понял тебя. Ну, тогда пошли. По пути заглянем в одно место интересное - там продают самый вкусный виноградный сок в Централе, уверяю тебя!
        Путь снова вел на главную улицу города. Мируол завернул в какую-то лавку в подворотне, вернувшись оттуда с двумя кувшинами. Ливий отхлебнул.
        - Вино? - спросил он. - Я думал, соком угощаете?
        - Перебродил немного, - с задумчивым видом сказал Мируол и сделал несколько больших глотков.
        Библиотека Штайна встретила Ливия целой сворой охранников и большущей табличкой, которая вещала, что без разрешения на территорию входить нельзя. Когда сильнарцы приблизились к зданию, охранники тут же взяли оружие в руки и вышли навстречу.
        - Знания - очень важный товар. Обычно такие библиотеки есть только в крупных школах. Хочешь торговать знаниями - будь готов фильтровать клиентов, - сказал Мируол. - А билет лучше показать.
        Ливий внял совету. Охранники успокоились и опустили оружие, а Волк двинулся вперед. Мируол, само собой, остался снаружи.
        - Давно у нас не было посетителей с билетом победителя.
        У входа за большой стойкой сидела библиотекарь. Женщина выглядела лет на тридцать. На голове примостилась шляпка, в которую были спрятаны длинные локоны волос. Черты лица разглядеть сразу было непросто: многослойные очки с несколькими рядами линз скрывали ее глаза изумрудного цвета.
        - Прямо редко бывают? - спросил Ливий.
        - Думаю, последний раз был десять лет назад. Участники чемпионата предпочитают тратить билет на что-то более приземленное, - ответила женщина.
        Это не удивляло. Потратить такой редкий ресурс на посещение библиотеки - странное решение. Любой будет стремиться усилить себя перед следующим боем, например, за счет зелий или другой алхимии. Чтение книг мало что даст за две недели.
        - Каковы правила?
        - Даешь билет - получаешь доступ к одной из секций библиотеки на три дня. Выходить нельзя, читай - сколько хочешь, - объяснила библиотекарь. - Секций - четыре. Боевые искусства, медицина и алхимия, общие знания и механика, магия. Я так понимаю, вам в первую?
        - В четвертую, - сказал Ливий, кладя билет на стол библиотекарши. - Можете передать моему старшему, что я здесь останусь на три дня?
        - В четвертую? Пожалуй, такого не случалось уже лет сорок. Проходите, вашему товарищу все передадим.
        Найти секцию было просто. Первые две расположились на первом этаже, две последние - на втором. Там охранник жестом показал, куда нужно зайти. Ливий толкнул нужную дверь, сделал шаг и восторженно замер.
        Это было настоящее царство знаний. Сотни книг стояли на длинных полках, готовые поделиться с Ливием своим содержимым. Были и столы для чтения, а вот посетителей - кот наплакал. Всего лишь три человека, которые задумчиво что-то искали в книгах, медленно перелистывая страницы.
        - Три дня. Нельзя терять ни минуты, - полушепотом сказал Ливий и подошел к первой попавшейся полке.
        Выбрать какую-то одну книгу было просто нереально. Кладезь знаний распахнула свои ворота перед Ливием - удержаться от такого было невозможно. Поэтому Волк и не стал себя сдерживать, взяв сразу десять книг. С этой стопкой он направился к столику для чтения.
        Один из посетителей поднял голову и кивнул. Видимо, так делали многие другие читатели, сразу набирая целую кучу книг, чтобы сидеть над ними несколько часов, не отрываясь на беготню до полок.
        «Основы магии в трех томах» - разумеется, все три тома. «Простые магические концепции», «Магические основы», «Простота есть совершенство» - очевидно, что возле входа находилась полка с самыми базовыми знаниями по магии. У Ливия были кое-какие основы в голове, но никогда не мешало обновить свою базу информации, особенно если это касалось чего-то такого серьезного, как магия.
        По скорости чтения и усвоения материала Волк мог дать фору любому бойцу уровня Зарницы. Все десять книг он «проглотил» за двадцать минут - в основном потому, что многое из этих справочников Ливий и так знал.
        Книги вернулись на полку, Волк вернулся к столику с новой стопкой. Прошло полчаса - и все повторилось. Теперь читатели смотрели на парня с раздражением, они думали, что он занимается какими-то глупостями. Со стороны это так и выглядело: вот Ливий приносит стопку книг, пролистывает ее быстро, а потом возвращает обратно на полку, чтобы вернуться с новой литературой.
        На мнение других людей Волку было плевать. Каждая минута была на счету, он не отрывался от книг, поглощая целые океаны информации. Посетители ушли, Ливий остался в одиночестве. В библиотеке было так же светло, как и днем, хоть окон никаких и не было. Магические лампы давали достаточно света, чтобы с комфортом читать книги в любое время суток.
        Всего в секции было двадцать полок. С первой Ливий закончил, плавно перейдя ко второй.
        Магия - наука сложная. Прийти в четвертую секцию было самонадеянно, ведь в магическом ремесле многое упирается в естественные науки. Ими Ливий владел хорошо, но знал, что рано или поздно упрется в стену нехватки знаний. Если бы не опасности двух следующих боев, Волк отдал бы свой билет за третью секцию и только потом, если бы все сложилось хорошо, посетил бы четвертую. Сейчас же на долгую подготовку не хватало времени.
        Биологические часы Ливия подсказали, что наступила ночь. Он сидел в библиотеке с самого утра, иногда сюда приходили люди, но надолго не задерживались - час-два, не больше. Они явно попадали в библиотеку на других условиях.
        За ночь Ливий одолел третью полку и взялся за четвертую. Наступило утро - это значило, что прошел ровно один день с момента входа в библиотеку.
        Где-то с первыми лучами солнца, которых Ливий все равно не видел, ему удалось наткнуться на толстенную книгу под названием «Научные знания для изучения первых кругов магии».
        - Неужели… - улыбнулся Волк и схватил книгу, чтобы принести ее на столик.
        Магия требует разных научных знаний в различных дисциплинах. Справочник, который Ливий обнаружил на полке, как раз давал эти знания в сжатом виде. За час удалось покрыть несколько информационных зазоров, которые не давали Волку постигать некоторые магические направления. Теперь дороги были открыты. Ненадолго.
        Систему магии делят на ранги. Самый простой - начальный, в глазах мастеров - сплошной примитив. Дальше идут мирские ранги - медный, бронзовый и стальной. Раньше познания в магии у Ливия ограничивались магомеханикой - он мог создавать некоторые магические схемы и только. Причем лучшее, что ему удалось создать, находилось где-то на пике начального ранга.
        Сейчас теоретические знания Волка успешно добрались до медного ранга. Прошло еще несколько часов, и Ливий решился на небольшой эксперимент. Он протянул вперед руку и стал зачитывать строки заклинания, которое намертво отпечаталось в памяти парня. Через двадцать секунд ладонь стала испускать слабый свет.
        - Люминесценция, - довольно сказал Ливий.
        Заклинание было простым, пользы от него - всего ничего, но это был прогресс, причем серьезный.
        Маги в основном реализуют свои силы через магомеханику - так проще всего. Разные магические схемы позволяют создавать ловушки и барьеры для любых случаев. Разумеется, на магомеханике все не заканчивается. Есть то, что в мире идущих по пути боевых искусств называют «краеугольные заклинания». Их не так много - чуть больше десятка. Боевая мощь таких заклинаний зависит от подготовки и силы мага - порой разрушительность достигает ужасающих размахов.
        Например, Грирро. Заклинание, которое создает молнию - в естественном ее виде. Как бы ни был быстр боец, тяжело тягаться в скорости с молнией. А в поражающих свойствах стихии сомневаться не приходилось - однажды Ливий испытал ее на своей шкуре. И это был всего лишь эрзац, слабая подделка, созданная магомеханикой.
        О том, чтобы использовать такие заклинания, Ливий даже не думал. Пришел он сюда по другой причине. Не отвлекаясь ни на минуту, Волк продолжал читать. Прошел еще один день - кончилась шестая полка. С седьмой Ливий разбирался еще полдня, усвоить знания было непросто - начинался серьезный уровень, который не так-то просто понять.
        Оставшееся время парень просто читал. Он не понимал большей части, но это и не было нужно - знания оседали в разуме Ливия. Ими можно было воспользоваться и потом, когда придет нужное время.
        На десятой полке Ливий остановился. Семь освоенных полок, еще три - вызубренных. Неплохой результат для трех дней. Биологические часы парня подсказывали ему момент, когда он положил билет на стол библиотекарши, поэтому Ливий спустился в нужный момент. Он потратил на чтение даже последние минуты.
        - Пунктуально, - сказала библиотекарь. Рядом стояли песочные часы, а когда нога Ливия ступила на коврик перед стойкой, последняя песчинка упала вниз.
        - Спасибо, было очень полезно, - сказал Волк женщине.
        - Сюда редко приходят такие, как вы. Будем рады, если придете еще. Разумеется, с билетом победителя или с разрешением, - сказала она в ответ.
        «Вряд ли», - подумал Ливий. Он получил то, что хотел, возвращаться в библиотеку больше не было смысла. Остальные знания можно было получить уже в Сильнаре.
        На улице дожидался Мируол. Он мог стоять здесь с того самого момента, когда Ливий вошел внутрь, а мог уйти на эти три дня. Любой вариант был возможным, Волк не стал задавать вопросов из вежливости.
        - Как оно? - спросил старший.
        - Отлично, - ответил Ливий. - Можно сказать, добился того, чего хотел. Здесь и правда много книг. Жалко, что дают доступ всего на три дня.
        - Хорошо, что справился, - кивнул Мируол. - Есть хочешь?
        - И не только есть.
        Некоторые таверны предоставляли комнаты на короткое время - например, на два-три часа. Кто-то пользовался этим для небольшого отдыха, кто-то - для возможности отлежаться посреди попойки, кто-то вел туда женщину, чтобы неплохо провести время. Ливий же снял комнату, чтобы банально воспользоваться душем и сходить в туалет. Мируол же тем временем заказал роскошный ужин, который Волк поглотил в один присест. В голове гудело - даже для тренированного разума Ливия три дня изучения магии были слишком сложной задачей.
        «Альмалекс» встретил парня мягкой кроватью, на которую Ливий упал, тут же отключившись. Усталость разума давала о себе знать. Проснулся он через шесть часов, чтобы на всякий случай нырнуть в Божественную медитацию и полежать какое-то время в озере. Вода здорово расслабляла, это Ливий заметил уже давно. Когда он вынырнул в реальный мир, то понял: теперь разум чист.
        - Теперь я могу попробовать это.
        Мыслительный процесс Ливия слаженно работал, вращая шестеренки анализа. Сотни переменных складывались в единую картину, приближая Волка к осознанию. За три дня Ливий собрал в своей голове столько магических знаний, сколько некоторые изучают годами. И он отлично усвоил большую часть. Теперь Ливий понимал принципы магии, ее процессы и последствия. Через полчаса он протянул вперед руку - все было готово.
        - Получилось, - сказал Ливий.
        Всего на долю секунды над ладонью появился Золотой символ. Секрет Златоглава был разгадан.
        Глава 25. За пределами
        - Можно переходить к следующей части плана, - сказал с улыбкой Ливий. За три дня он смог подтянуть свои знания в магии и осознать суть Золотых символов - особой техники Златоглава.
        Первое поглощение Белого Дракона вызвало сильную боль в теле Ливия. Белый Император - зелье уже следующего уровня, негативные эффекты у него - еще сильнее. Подходить к употреблению стоило с осторожностью, соблюдая технику безопасности, которую Ливий очертил в своей голове.
        Во-первых, идеальное состояние тела. Волк встал, проверил связки и суставы - все было в норме, можно было приступать.
        Во-вторых, хорошие лекарственные средства под рукой. Это тоже было на месте, в чемпионатской шкатулке еще хватало таблеток, да и в шкатулке от Сильнара медикаментов было достаточно.
        В-третьих, спокойный разум. Боль легко избегать, погружаясь в Божественную медитацию. Ливий планировал это сделать и сегодня.
        Только после того, как он убедился, что все в порядке, содержимое белого флакона отправилось в рот.
        Белый Дракон помогает развивать Тело Драконида, перемещая ярь из кровеносных сосудов и легких в мягкие ткани и кости. Функция Белого Императора - в «подтягивании». Это зелье должно делать бойца «идеальным», то есть, подтягивать слабые стороны до уровня сильных. И под сторонами имеются ввиду прогресс Тела Драконида и развитие физического тела.
        Боль не заставила себя ждать. Мышцы горели огнем, и это было только начало. Ливий не стал ждать продолжения. Погружение в Божественную медитацию прошло успешно.
        - День, - сказал Ливий, поднимая голову вверх. Понять, день здесь или ночь, можно было только по куску неба. Освещенность на поляне Божественной медитации всего была на одном уровне, не важно, звезды сверху или синее летнее небо.
        - Нельзя рисковать.
        Ливий залез в озеро. Здесь он просто лежал в воде, а вот тело в реальном мире получало огромный восстановительный заряд. Самое то, чтобы уменьшить негативные последствия Белого Императора.
        - Да уж, этот Люд был великим человеком.
        Обычно какой-то мастер из прошлого известен по одной технике или одному зелью. Люд же создал целую серию зелий, в которой Белый Император был только на втором месте. О Белой Императрице Ливий пока не мог даже мечтать.
        Теплая вода расслабляла тело, листва груши давала приятный тенек. Ливий не заметил, как уснул.
        Сны редко снились ему. В этом сновидении Ливий вновь сражался с Нервой, но проигрывал бойцу Школы Полного Разрушения. Как бы Волк ни пытался победить, кулаки Нервы ломали любую защиту. Вибрации своей яри не помогали, оставалось только отступать, а боец Школы Полного Разрушения с хищной улыбкой подавлял его.
        Этот сон сменился другим. В нем из отряда Сильнара исчезла не Диора, а Ялум. Боль потери была такой сильной, будто Ливию вонзили кинжал прямо в грудь.
        Но и это сновидение уступило место другому. В последнем сне Волк увидел темноту. Ту самую, которая преследовала его всю жизнь. Огромное ничто пожирало все, до чего могло добраться, а сильнее всего темноте хотелось поглотить Ливия. От страха Волк проснулся, едва не начав тонуть в озере. Глубина была уже порядочной, а уснул парень на самом краю, положив локти на берег.
        - Давно я не видел снов, - сказал Ливий. Сновидения порядком напрягли его, но с несколькими глубокими вздохами кошмары исчезли из разума Волка. Пора было возвращаться обратно, в реальный мир.
        Тяжелый вздох вырвался из груди Ливия. Боли уже не было, но ее последствия прошлись дрожью по всему телу, стоило только парню выйти из медитации.
        - Потрясающе.
        Как и ожидалось, Белый Император подтянул слабую сторону Ливия - состояние тела. Это был почти предел, удалось догнать развитие Тела Драконида. Теперь Ливий находился почти в пиковом состоянии.
        - Неделя тренировок доведет все до идеала, я уверен, - сказал Волк. Он не боялся встречи с Михь, даже Аслан теперь не казался такой уж большой проблемой. Мышцы были словно стальные канаты, Ливию казалось, что сейчас он способен голыми руками снести каменную стену без капли яри.
        Быстро приведя себя в порядок, Волк пошел во двор. Тренировочную нагрузку пришлось снова увеличить - сразу в два раза, чтобы не было слишком легко. Тело показывало себя идеально.
        Так продолжалось четыре дня, когда Ливий понял - он на пике. Удалось управиться даже быстрее, чем он рассчитывал.
        - Надо попробовать это.
        Оздоровительные Движения. Ливий давно подогнал их под себя, но сделать сто повторов Двадцати Четырех Оздоровительных Движений - задача сложная. Всему виной был предел - он постоянно отодвигался, из-за чего Волк редко бывал в пиковой форме.
        Тридцать, сорок, пятьдесят повторений - легко и просто. Шестьдесят, семьдесят - намного тяжелее. Восемьдесят повторений дались уже со сложностями. Отметки в девяносто повторений достичь было непросто, но Ливий справился. Пот стекал с парня целыми реками, ноги начинали слегка подрагивать. Могло ли такое остановить Ливия? Конечно нет.
        Девяносто пять повторений. Это был серьезный вызов, давший понять организму, что дальше продолжать не стоит. Боль и усталость прошлась волнами по телу, но Ливий проигнорировал все предупреждения. Он шел к цели.
        Перед Оздоровительными Движениями Ливий не пил таблетки, Венеру тоже открывать не планировал. Все, что у него было - собственная выносливость. Ливий положился на нее, все ресурсы организма сейчас работали на поддержание организма, который раз за разом совершал движения, отправлявшие ярь в безумную гонку из одного конца тела в другой.
        Девяносто восемь. Порванные связки на ноге, однако Ливия это не останавливает.
        Девяносто девять. Кость предательски трещит, но держится.
        Сто.
        Как только Ливий сделал последнее движение, то почувствовал, как его тело проходит через порог. Он преодолел предел, выйдя на совершенно новый уровень.
        - Получилось, - сказал Ливий, упав на пол. Оздоровительные Движения забрали у него всю ярь и все силы, сейчас Волк чувствовал себя истощенным, но довольным. Еще бы: тело, которое и так достигло предела из-за Белого Императора, стало еще сильнее и выносливее.
        - Если бы не зелье, я бы долго до этого добирался, - пробормотал Ливий. Он вошел в Божественную медитацию, чтобы восстановиться после такой тяжелой тренировки. В реальный мир Ливий вернулся другим человеком: теперь изменения от Оздоровительных Движений прекрасно ощущались, ведь усталость пропала.
        До боя оставалось несколько дней. Разумеется, их Ливий потратил на разные тренировки.
        Движения посоха стали еще точнее, а смены стоек - быстрее. В бою была важна скорость, ведь Михь была очень быстрым и техничным бойцом. Ее нельзя было недооценивать. Конечно, Аслан находился выше в рейтинге опасных бойцов, может, и Бьерн превосходил девушку, но тот же Нерва явно был ниже. В общем, бой ожидался сложный.
        - Попробуем Лапы Тигра.
        Ливий знал основы этого стиля еще до чемпионата. В Барьере Прошлых Снов он сразился с Марком, который и использовал Лапы Тигра. Волк одолел его и скопировал движения. Они, в свою очередь, стали лучше, когда Ливий освоил Первоосновы.
        Но Марк показал далеко не все. Михь владела Восьмью триграммами - особой защитной техникой, способной блокировать все направления атаки. Скопировать ее было хорошим решением, Ливий так и поступил.
        Восемь Триграмм отличались от Сорока четырех Направлений, защитной техники, которой владел Ливий. Доведенный до ума стиль Верде имел сорок четыре точки обороны. Практически любой противник атаковал в одну из этих точек, и оставалось только успеть отреагировать и решить, что делать - принять атаку на глухой блок, попытаться отвести удар в сторону, контратаковать.
        Восемь Триграмм работали иначе. В этом стиле были не точки защиты, а своего рода «мазки» - горизонтальные и вертикальные полосы, по которым должны двигаться ладони. Они не блокируют атаки противника - быстрым движением ладонь должна отклонить удар в сторону. Впрочем, блоки никто не запрещал - Ливий пару раз видел, как бойца Лап Тигра останавливали «мазки», принимая атаки противника на свои ладони.
        Скопировать технику удалось минут за пятнадцать, а вот отработка заняла немало времени. Пусть Восемь Триграмм отличались от Сорока четырех Направлений, общее у них было - оба защитных стиля приходилось вколачивать себе в подкорку, чтобы применять нужные движения почти интуитивно.
        Вскоре настал день боев. Ливий и Михь сражались первыми, Бьерн и Аслан - вторыми. Разница между боями должна была составить час, причем между окончанием первого и началом второго. Зрители должны были немного отдохнуть и подготовиться к новой схватке.
        - Все на меня, - сказал Ливий, протягивая дельцу пятьдесят таблеток. Две штуки Волк потратил во время тренировок за последнюю неделю, а еще восемь просто отложил.
        - Удачи, Ливий, - сказал Мурс, когда ученик вернулся на трибуны за своим посохом.
        - Победи, Волк, - добавила с улыбкой Ялум.
        - Я пошел, - сказал сильнарцам Ливий и направился на арену.
        Полуфинал собрал много людей. Некоторые приехали на чемпионат только сегодня, отборочный этап этих зрителей не интересовал. За Ливием внимательно наблюдали: многие мастера и главы школ заприметили огромный потенциал парня.
        - Еще что-то? - спросил Сизый Камень своего помощника.
        - Нет, мастер. Никакой информации. Известно только, что Ливий пробыл в коме несколько лет и едва не умер.
        - Хм. Некоторые люди получают неожиданные прозрения, находясь на границе между жизнью и смертью, - задумчиво сказал Сизый Камень. - А может, это свидетельство злого рока, который навис над этим парнем. Ищите.
        Тем временем Ливий уже вышел на арену.
        Про Лапы Тигра люди не знали почти ничего. Школа была закрытой, в ученики могли попасть только наследники бывших учеников. Без чужих ушей в стенах школы Лапам Тигра удавалось успешно хранить свои секреты, но ценой за это была малочисленность - Лапы Тигра уступали в размерах любой школе из Большой десятки.
        - Привет. Я не люблю причинять боль, может, ты сдашься? - спросила Михь.
        Ливий посмотрел на лицо девушки перед ним. В ее глазах не было ни капли насмешки, лишь надежда и какая-то наивность.
        - Извини, но откажусь. Мне тоже нужна победа, - сказал Ливий спокойно.
        В ответ Михь кивнула. Никто не отказывался от битвы с ней на этом чемпионате.
        «Странная она. Нельзя недооценивать ее, видел, на что способна», - подумал Ливий, плавно водя посохом из стороны в сторону.
        Нужно было дождаться момента атаки Михь и удачно провести встречный удар. Девушка была безоружной, в руках же Ливия лежал посох.
        Раздался сигнал к началу боя. Расстояние Михь сократила моментально, ее Шаги Предков были на высоте. Но и Ливию скорости хватало. Сто повторений Оздоровительных Движений вывели тело за пределы возможного, взмах посоха - и Михь останавливается, чтобы отбить атаку.
        «Восемь триграмм!», - подумал Ливий. Совершенная защитная техника Лап Тигра, превосходящая Сорок четыре Направления.
        Серия быстрых уколов - ноль результата. То, что хорошо сработало с Нервой, совсем не действовало против Михь.
        Красный метеор девушка отбила открытой ладонью, тут же попытавшись приблизиться. Ливий разорвал дистанцию Шагами Предков, атакуя еще несколько раз.
        Могло показаться, что Михь стоит в обороне, но это было не так. Защищался как раз Ливий, своими ударами он не давал девушке приблизиться на дистанцию атаки. Только это позволяло ему на равных сражаться с противницей.
        Михь быстро оценила обстановку и стала действовать иначе. Суть стиля Лап Тигра - в постоянном давлении. Удары ладоней с согнутыми пальцами посыпались на посох, девушка прекратила попытки добраться до тела Ливия и стала атаковать его оружие. Волк понял, что не поспевает за ней.
        Отпустить посох на мгновение, чтобы тут же схватить, пропуская вибрацию - подобную атаку голыми руками не отбить. Так думал Ливий, но быстрое движение ладони Михь отклонило посох. Девушка не пострадала.
        «Невозможно! Она не использует вибрацию яри!», - подумал Ливий.
        Еще две «громовые» атаки не смогли ничего сделать. Девушка отражала удары на такой скорости, что даже вибрация не могла ей навредить. Теперь становилось понятно, как Лапы Тигра год за годом противостоят Полному Разрушению. Ливий в этом противостоянии был новичком.
        Михь набирала темп. Ее давление становилось угрожающим, Ливий с трудом находил моменты для атаки.
        «Разорвать дистанцию!», - подумал он.
        Сразу восемь Шагов Предков, Михь с легкостью поспевала за Ливием. Три Теневых Шага, а за ними - Пять Призрачных Смещений. Ливий использовал почти все техники передвижения, и своего добился - противница потеряла его, а сам Волк зашел за спину Михь.
        Только это была совсем не гарантия победы. Красный метеор Ливий направил в верхнюю часть позвоночника Михь, намереваясь закончить бой одним ударом. Но девушка повернулась на 180 градусов с немыслимой скоростью, тут же вставая в защитную стойку из неудобного положения. Восемь триграмм спасли ее и в этот раз.
        Девушка умело воспользовалась своим положением. Ее неудобная стойка сменилась на другую, она защитилась от еще двух уколов Ливия, а потом атаковала сама. Закрыться посохом Волк не успевал, поэтому ударил в ответ рукой. Ладони обеих бойцов столкнулись.
        - Ты знаешь Лапы Тигра? - спросила Михь, не останавливаясь ни на секунду. Ливий смог совсем немного разорвать дистанцию, чтобы обороняться посохом.
        - Немного, - ответил он противнице.
        - Наверное, от Марка? Он учился в Сильнаре, - сказала Михь. Она сама перестала атаковать, ведь поняла, что потеряла наступательный порыв.
        «Она очень много знает. Если бы не Барьер Прошлых Снов, то я и сам бы не знал о Марке», - подумал Ливий, а вслух сказал:
        - Скопировал часть движений с его проекции. Остальное - у тебя и других учеников Лап Тигра.
        Михь готовилась к продолжению боя. Несмотря на свой характер, девушка действовала очень расчетливо. Смена стойки, сбор яри - противница исчерпала едва ли треть своих ресурсов.
        Ливий тоже время не терял.
        - Ты используешь Пятую Первооснову во время защиты, так? - спросил он, уже зная ответ.
        Девушка ничего не ответила. Формально это была техника ее школы, она не могла ничего рассказать, пусть Ливий и выяснил принцип.
        «Михь может делать это так быстро, поражает», - подумал он, невольно восторгаясь соперницей. Она использовала Покров тишины всего лишь на дистанцию вытянутой руки, но могла это сделать за секунду или даже меньше.
        Все пять органов чувств Ливия вышли на свой максимум. Сейчас он контролировал территорию на дистанцию атаки посохом, а больше ему и не было нужно. Не только Михь могла владела Покровом тишины.
        «Кто сказал, что Восемь триграмм можно использовать только без оружия?», - подумал Ливий внезапно.
        Десятки колющих выпадов не давали Михь подойти. Стоило ей попытаться атаковать, как Ливий тут же отклонял ее удары посохом. Без оружия Михь могла атаковать чаще, но Волк уверенно держал дистанцию, компенсируя это. Восемь триграмм, Сорок четыре направления, Покров Тишины - Ливий создал оборону, которую даже лучший ученик Лап Тигра не мог пробить.
        Не выдержало оружие. Посох треснул и раскололся на две части, вот только Ливий предвидел это. Ярь скрепила половины оружия, и Волк смог нащупать брешь в защите Михь - девушка отвлеклась, думая, что у ее противника больше нет посоха. Точный укол в плечо - и Михь отступает на пару шагов.
        «С ней все в порядке, а я для этой атаки потратил много яри. Неприятно», - сказал Ливий и отбросил остатки посоха.
        Михь несколько раз провела ногой по песку, а потом взмахнула руками. Целая волна яри прошлась кольцами вокруг нее, поднимая в воздух тучу песка. Он окружил не только Михь, но и Ливия.
        «Интересная техника. Скорость? Я за ней не угонюсь. Техничность? Она лучше. Громовой хлопок не сработает, она из клана Комэтт. Остается положиться на силу», - думал Ливий, наблюдая за необычными движениями Михь и поднятой ею песчаной завесой.
        Пришлось немного ослабить Покров тишины. Михь явно полагалась на свою скорость и внезапность, это сработало. Соперница появилась сбоку, а ее ладонь попала Ливию точно в грудь.
        На мгновение между рукой Михь и телом парня появился Золотой символ. Он тут же был разрушен огромной мощью ученицы Лап Тигра.
        В этот момент Волк почувствовал себя наковальней, по которой со всей дури ударили молотом. Золотой символ уменьшил мощь удара, а Стальной квадрат спас от серьезных повреждений, но боль была неимоверной.
        Ливий удержался на ногах с трудом. Он был готов к этому удару. Боец Лап Тигра открывался только в момент атаки, и сейчас Михь была всего лишь на расстоянии вытянутой руки. Она не успела бы использовать Восемь триграмм.
        Кулак Ливия обрушился на девушку. Она успела закрыться одной рукой, только это не помогло Михь. Пока она поднимала песчаную завесу и скрывала свое присутствие, Ливий выполнял Внутренние Оздоровительные Движения.
        Он впервые применил Аркбаллисту на чемпионате.
        По руке пробежались черные молнии. Лишь Венера спасла от перелома - Михь отправилась в полет с ужасающей скоростью. Противница моментально изменила положение тела и прильнула к земле, тормозя всеми четырьмя конечностями. Михь это не помогло - она вылетела за пределы арены, пусть и была готова продолжать бой.
        «Фух, сложно», - подумал Ливий.
        С момента удара Михь прошло три секунды, только сейчас Волк смог дышать. Ладонь девушки выбила весь воздух из легких, боль не утихала, Ливий еле сдерживал судороги и кашель. Если бы он не попал Аркбаллистой, то бой закончился бы в пользу Михь.
        Пока Ливий мучился от боли, девушка спокойно встала и поклонилась. Конечно, ей было больно, но она пострадала меньше, чем Волк, и парень знал, в чем ее секрет. В момент удара и во время полета Михь изогнула тело, перенаправляя энергию атаки. Подобное Ливий видел в стиле Бай-то и уж никак не ожидал такого от Лап Тигра.
        - Спасибо за бой, - сказала Михь. - Ты очень силен.
        - Ага, ты тоже, я почти проиграл, - признался Ливий.
        Судья, наблюдавший за боем, поднял руки и громко объявил:
        - Победа Ливия из Сильнара!
        Рев довольной толпы прокатился по трибунам. Конечно, бой мог быть и поинтересней, но никто до самого конца не знал, кто же победит. Ставки в основном были на Михь.
        - Этот Ливий, он хорош.
        - Он смог расправится уже с двумя школами! Если бы та девка из Сильнара не пропала, мы бы не увидели такого классного бойца!
        - Это точно, не говори.
        Тем временем Сизый Камень кивнул головой. Он в очередной раз убедился в способностях к копированию Ливия.
        - Значит, и Золотые символы. На что он потратил билет победителя?
        - Библиотека, раздел магии.
        - Подтянул свои знания и скопировал Золотые символы. Не только талантлив, но и умен. Хорошо, что такой парень на стороне светлых школ.
        Даже подняться до своего отряда Ливию было непросто. Он оброс целой кучей фанатов, которые хотели если не поговорить с кумиром, то хотя бы дотронуться до него. Охранникам Сизого Камня приходилось разгонять слишком настойчивых зрителей.
        - Поздравляю, ученик, - сказал Мурс.
        - Ты действительно хорош, - добавил Торун, которого Михь одолела раньше.
        Остальные сильнарцы тоже поздравили Ливия. День боев на этом не закончился: вскоре наступила очередь следующего поединка.
        - Бой Бьерна из Златоглава и Аслана из Сизого Камня! - объявил судья.
        Златоглавский гигант не спешил начинать сражение. Он повернулся в сторону трибуны, туда, где сидел Ливий, чтобы прокричать:
        - Это было хорошо! Скопировать наши Золотые символы - ты талантлив, Ливий! Но я покажу тебе, как Золотые символы используют в Златоглаве!
        Крик Бьерна слышала вся арена.
        - Да уж, не все заметили, что ты применил Золотой символ. Теперь об этом знает каждый, - пожал плечами Мируол.
        «Нехорошо вышло», - подумал Ливий.
        Бой между фаворитами чемпионата начался. Только что оба парня спокойно стояли, прошло мгновение - и все переросло в ожесточенную схватку.
        Прилив Короля поднял целую волну яри, Аслан встретил ее Сизым Касанием - техникой своей школы. Бьерн сблизился и нанес удар. Его посох был тяжелым и длинным, но оружие Аслана могло удлиняться. Десятки ударов с обеих сторон, парни теснили друг друга, двигаясь из стороны в сторону техниками передвижения.
        Бесконечный Клинок - одна из мощных техник Сизого Камня. Ее атака продолжалась даже после удара, Аслан применил эту технику, но ее встретил Золотой символ. Златоглавец ушел в сторону и атаковал сам.
        - А как тебе такое?!
        Четыре Золотых символа появились со всех сторон тела Аслана. Они плотно прижались к нему, не давая парню двигаться. Бьерн же обрушил свой тяжелый посох вниз.
        Но член клана Разон и лучший ученик Сизого Камня тут же нашел выход. Он пропустил ярь через свое тело, вливая энергию в Золотые символы, которые с треском начали разрушаться. Правда, Бьерн свои несколько мгновений выиграл, посох обрушился на плечо Аслана, а тот успел слегка задеть златоглавца мечом.
        - Покажи мне все, на что ты способен, Аслан! Мы с тобой не раз сражались, хватит сдерживаться! - прокричал Бьерн, останавливая кровотечение ярью.
        - Видимо, не в полную силу мне не победить, - улыбнулся Аслан. Ему пришлось открыть Венеру, ведь плечо сильно пострадало.
        Боец Сизого Камня сделал шаг вперед, но на песке что-то засветилось. Это был Золотой символ. Аслан не успел убрать ногу, Золотой символ стрелой вылетел вверх, заставляя парня оступиться и потерять равновесие.
        «Бьерн оставил его там своим посохом, когда использовал Прилив Короля!», - понял Ливий, ведь Аслан сейчас стоял в том самом месте.
        Златоглавец своим шансом воспользовался. Сразу девять Золотых символов сформировали над его посохом навершие, и Бьерн бросился в атаку. Он хотел раздавать Аслана своим «молотом», сейчас был лучший шанс для атаки. Кожа Бьерна стала красной - он здорово ускорил себя Стойкой Красного древа.
        Глаза Аслана вспыхнули золотом. Огромная волна яри разметала песок в стороны с такой силой, что даже Ливий почувствовал песчинки на своем лице. Аслан использовал Шеуру - колющий прием для меча. Его Вимур удлинился почти на тридцать сантиметров, клинок попал по пальцам руки Бьерна, отрезая их. Одной рукой златоглавский гигант «молот» не удержал, оружие вылетело вперед, направляясь на огромной скорости прямо в трибуну.
        Судья оказался между посохом с Золотыми печатями и трибуной за секунду до столкновения. Он спокойно схватил оружие Бьерна и поставил его на песок.
        - Хахаха! Признаю свое поражение, ты хорош, Аслан! Эй вы, пришейте мне пальцы! - прокричал златоглавец медикам.
        - Твоим следующим соперником будет Аслан, - сказал Мурс. Ливию оставалось только кивнуть: у сына старого льва было больше шансов на победу, Волк уже успел приготовиться к тому, что придется сразиться с Асланом.
        Глава 26. Риск
        - Бой пройдет через две недели. Твоим противником будет Аслан, - сказал Мурс, давая и так понятную информацию.
        Мастер отослал остальных учеников заниматься своими делами, чтобы поговорить с Ливием наедине. А еще вручил две шкатулки - сильнарскую и чемпионатскую. И, разумеется, билет победителя тоже.
        - Знаю, мастер, - сказал Ливий.
        - Твой противник силен. И не только это, его копия Вимура хороша. Не думал, что он сможет удлиниться так сильно. Это значит, что у копии хороший потенциал, это раз. И этот Аслан неплохо овладел клинком, это два, - сказал Мурс.
        Ливий и сам удивился, когда клинок увеличился сантиметров на двадцать. До этого Мурс говорил, что пределы семнадцатой копии должны быть где-то на отметке в пятнадцать сантиметров.
        - Мастер, это может быть оригинал или одна из первых копий? - спросил Ливий.
        - Исключено. Что ты знаешь о великих артефактах, ученик? - спросил Мурс.
        - Их двенадцать. По крайней мере, я встречал именно это число.
        - Верно, ученик. Двенадцать Орудий или Оружие Года - суть одно и то же. Слышал ли ты какие-нибудь названия?
        - Мефисур Рог Тьмы - думаю, все в Сильнаре знают имя этого копья. Вимур Святой Меч - уже здесь услышал. Ммм…Колгрейн Живое Пламя? Я еще читал про легендарный лук, но имя там не называлось, - вспомнил Ливий все, что знал об артефактах.
        - Леох Зеленый Судья - так зовут этот лук. Его выстрелы блокируют ярь - многие великие мастера были сокрушены Леохом.
        - А где он сейчас?
        - Никто не знает. Судьба многих артефактов неизвестна, Двенадцать Орудий - не исключение. Некоторые были уничтожены, как Мефисур. До нападения Единства Рог Тьмы считался утерянным.
        - Какие у него были свойства, мастер?
        - Накопление. Рог Тьмы поглощал испорченную ярь, преобразуя ее в силу. Видимо, убийца Сильнейшего перестарался, дав артефакту слишком много. Мефисур был уничтожен, ты это и сам знаешь.
        - Да. А Вимур удлиняется, так?
        - Святой меч может не только становиться длиннее, но и массивнее. Легенды говорят, что взмах Вимура сокрушал целые армии. К сожалению, все это осталось в легендах - Святой Меч был уничтожен столетия назад.
        - Вот как.
        - Первые копии Вимура тоже были уничтожены. Лучшее, что есть у Сизого Камня - четвертая копия. Чтобы создать копию великого артефакта, нужно использовать те же материалы, ну или хотя бы похожие. Это делает оружие очень прочным, проводимость яри обычно тоже на высоте. Даже при равной силе обычный клинок рано или поздно сломается под напором копии Вимура, стоит это понимать. Посох сломается еще раньше.
        - Понимаю, мастер, - кивнул Ливий.
        - Пока этого достаточно. Вимур - опасное оружие. Тебе придется здорово подумать, чтобы понять, как справиться с Асланом, - закончил свою речь Мурс.
        - Мастер, расскажете об остальных великих артефактах?
        - Потом, ученик. Мируол уже ждет. Потратишь билет победителя сразу?
        - Разумеется, - кивнул Ливий.
        Старший дожидался у входа в комнату Мурса. Когда Ливий вышел, то Мируол сразу же спросил:
        - Пойдешь тратить?
        - Да.
        - Библиотека?
        - Нет, то место с благовониями, где я Ма’ам купил.
        - А. Ну пошли. Чур заскочим за ребрышками в меду, мне тут посоветовал один человечек. Говорят, вкус - ну просто божественный.
        Дорога до магазина заняла много времени. Старший очень любил поесть, знал все точки с самой вкусной едой и заходил почти во все, что попадались ему по пути. В какой-то момент любопытство Ливия победило этикет.
        - Старший, а вы любите поесть, - сказал он.
        - Конечно люблю! А еще еда восстанавливает энергию. Мои тренировки потребляют очень много сил и яри, младший, - с улыбкой ответил Мируол. - А вот и твой магазин. Жду.
        Ливий не стал тратить время на первый этаж. То, что он собирался купить, нужно было заказывать у хозяина заведения. Его Ливий нашел на втором этаже - там же, где и в прошлый раз.
        - Хотели что-то еще, молодой человек? - томно спросил владелец, будто Волк вышел из его магазина всего на пять минут и вернулся, чтобы докупить что-то еще.
        - Я хочу сохранить разум в целостности при использовании препарата, способного уничтожить самосознание. Мне нужно что-то сильное. Очень сильное, - сказал Ливий.
        - Ах, сильное. Надо бы подумать, да.
        Дурманящий запах второго этажа начал делать мысли Ливия тяжелыми. Пришлось повторять фартах в разуме, чтобы хозяин не впарил ему что-то некачественное.
        - Думаю, это вам прекрасно подойдет.
        В ладонь Ливия опустилась три маленькие белые таблетки. Волк знал наизусть десятки алхимических справочников, но даже примерно не понимал, что держит.
        - Что это? - задал он резонный вопрос.
        - У этого средства нет названия, совсем нет. А за его продажу в этом городе могут даже казнить, но я думаю, что это идеально подходит вам, молодой человек, - развел руки в стороны хозяин магазина. Выглядело это эффектно из-за огромных рукавов.
        - Наркотик? - догадался Ливий.
        - Да, обычные люди называют это так. Подавитель трехзвездочного уровня вам о чем-нибудь говорит?
        - Вполне. Беру, - не раздумывая сказал Ливий.
        - Ах, прекрасно. Будьте аккуратны, молодой человек, пейте с промежутками в три минуты.
        «С ума сойти, то, что нужно!», - думал про себя Ливий, выбегая на улицу. Он не ожидал, что ему продадут такое даже за билет победителя, да и не ждал, что в магазине благовоний окажется подавитель высокого уровня.
        «С другой стороны, Фабуло выглядит так, будто наркотиков у него - полный склад. Ничего удивительного, что нашелся и подавитель», - подумал Ливий.
        - Нашел, что искал? - спросил Мируол.
        - Да. Подавитель трехвездочного уровня, - кивнул Ливий.
        - Тихо ты! С ума сойти, а почему не что-то из запрещенных ядов или порошка стирания разума? Чтобы уж наверняка?
        Волк пожал плечами.
        - Ладно, пойдем. Не знаю, зачем тебе это, но надеюсь, ты знаешь, что делаешь.
        Разумеется, Ливий знал. Хоть и боялся.
        Когда он вернулся в «Альмалекс», то пошел в свою комнату и достал небольшой тканевый мешочек, в котором лежала всего одна таблетка красного цвета.
        Это была Таблетка Заката.
        - Мой единственный шанс победить. Без Воли я с Асланом не разберусь. Первая таблетка чуть не убила меня, эта еще сильнее. Но теперь мой разум крепче, я открыл Божественную медитацию и даже преуспел в ней. Все должно получиться.
        Ливий пытался успокоить себя своими же словами. Стоит ли так рисковать из-за чемпионата? Распрощаться с жизнью ради шанса занять первое место - невыгодный обмен. Но Ливий верил, что справится.
        В прошлый раз до ящика с таблетками пришлось ползти. Ливий учел это и подготовился капитально, обложив себя медикаментами и приняв сразу несколько таблеток внутрь.
        Зажженные лампады с ароматическим маслом вместе с разной медициной и расслабленной позой привели разум Ливия в хорошее состояние. Можно было переходить к следующему этапу.
        Таблетка Заката отправилась в рот. Ливий не стал даже дожидаться эффекта и выпил одну из тех маленьких белых таблеток, которые вручил хозяин магазина «Благовония Фабуло».
        В Сильнаре осталась целая банка таблеток подавителей однозвездочного уровня. Их Ливий использовал для допросов во время заданий, эти же таблетки смогли хоть немного приблизить парня к спасению в прошлый раз. Трехвездочный подавитель - это что-то ужасающее. Ливий почувствовал, что тупеет, быстро и решительно.
        «Даум. Дага. Бортош. Хум».
        Фартах замедлил процесс. До состояния овоща оставалось всего секунд двадцать, но Ливий знал, что этого не случится. Ведь начала действовать Таблетка Заката.
        Разум Ливия стал разрываться на части. Ужасная боль, до которой физической было далеко, заставила парня стонать сквозь зубы. Эффект подавителя как рукой сняло: разум был чист и корчился в агонии.
        В рот отправилась целая жменя разных седативных препаратов. Таблетку Заката это не смогло успокоить, она только набирала обороты, от чего разум Ливия начал сдавать.
        Мысли стали похожи на одеяло, сшитое из лоскутов. Несколько кусков ткани уже оторвали, а остальные трещали по швам. И Таблетка Заката еще не вышла на пик.
        Об осторожности можно было забыть, в желудок отправился еще один подавитель. Вместе с бесконечным повторением фартаха это принесло свои плоды - Ливий резко обрел ясность мышления, пусть и ненадолго.
        - Я здесь главный. Даум. Дага. Бортош. Хум.
        Он уже чувствовал Волю раньше, знал, на что способна эта разрушительная сила. Защищать все одеяло из лоскутов было невозможно: Ливий отбросил часть, оставив только треть. За эти остатки он вцепился с такой силой, что даже для бушующей Воли это стало серьезной преградой. Больше не было ниток между лоскутами - одни стальные тросы.
        «Я смогу продержаться полторы минуты», - оценил свои силы Ливий, постоянно повторяя фартах.
        Прошло двадцать секунд - и Таблетка Заката вошла в свое пиковое состояние. О том, чтобы продержаться еще минуту, не шло даже речи. Лоскуты «одеяла» стали выдираться из общего полотна один за другим, что причиняло Ливию адскую душевную боль. Но он, стиснув зубы, повторял фартах, пытаясь направить Волю внутрь себя.
        Третий подавитель нырнул в желудок. Очередная передышка в этом бою разума и разрушительной силы - Ливий шумно выдохнул и продолжил повторять фартах. Перед глазами все двоилось, мысли пропадали, а те, что оставались с парнем, были ужасно туманными. Все-таки подавители делали свою работу, стремясь превратить Ливия в безвольную куклу.
        «Пора».
        Сражаться с Волей в реальном мире было бесполезно: она методично разрушала разум парня, отрывая лоскут за лоскутом. Но Ливий задержался здесь, принял бой на невыгодном поле, чтобы подготовиться к финальной битве.
        Какой бы разрушительной силой не обладала Воля, вся ее мощь тонула в океане тьмы. На несколько секунд Ливий перестал чувствовать душевную боль, но Воля вновь вцепилась в парня своими цепкими лапами. Теперь она впивалась в него еще сильнее, ведь поняла, что может и проиграть.
        - Твою мать!
        Боль едва не вывела Ливия из медитации. Погрузиться в Божественную медитацию никак не получилось: подавители слишком сильно затуманили разум. Одна попытка, две, три - и вот перед Ливием проносятся воспоминания прошлого.
        - Началось. Даум. Дага. Бортош. Хум.
        Пятая попытка. В Божественную медитацию никак не получается войти. Ливий чуть снова не вылетел из внутреннего мира, но не из-за боли, а из-за ужаса, накатывающего на него волнами. Он понимал, что не справляется. Воля пожирала его.
        - Я верю, что звезды направят тебя. Верю, что ты найдешь свою судьбу.
        Какая-то женщина в синем платке поправляла Ливию капюшон. Он смотрел на нее снизу вверх - еще бы, ведь Ливию было года три-четыре, не больше.
        Женщина развернулась и ушла. Ливий попытался догнать ее, но незнакомка быстро затерялась среди людей. Он остался один. Одинокий мальчик посреди портового города.
        - Неужели моя реальная мать? - флегматично спросил Ливий. Паника ушла, уступив место спокойствию. Ливий почти смирился со своей кончиной.
        Смерть была всего в нескольких секундах. Все, что могло спасти Ливия - это момент. И парень смог его поймать.
        Разум лишь на долю процента прояснился после подавителя, а Воля была готова наброситься на остатки того, что из себя представлял Ливий. В этот момент он собрал все свои мысли в кучу и решительно нырнул в Божественную медитацию.
        - Фух, успел. Еле-еле.
        Во внутреннем мире все было спокойно. Ливий не стал тратить время зря. Он погрузился в озеро и принял расслабленную позу в ожидании следующей волны Воли.
        Она не заставила себя ждать. Даже здесь, в Божественной медитации, Ливий не был в безопасности. Легкие вспышки боли накатывали на парня, но Воле тяжело было разгуляться здесь. Зрение стало нормальным, мысли вернули ясность. Ливий закрыл глаза и погрузился в себя.
        Подавители сделали разум вялым. Воля не могла вызвать слишком сильную душевную боль, чтобы выкинуть Ливия из Божественной медитации, ей оставалось действовать только здесь, внутри. Волк по сути запер Волю в своем внутреннем мире, отдавая ей на растерзание только подсознание, полностью ограничив доступ к сознанию.
        В какой-то момент боль исчезла. Как бы Воля не бесновалась, отсюда ей было не сбежать. Ливий спокойно лежал в воде и повторял фартах, часы, а может, и дни протекали незаметно. Когда он открыл глаза, то вокруг было тихо, лишь легкий ветерок гонял листья по поляне.
        - Неужели справился?
        Дерево стало выше на целый метр, а поляна расширилась раза в два. Вниз по течению маленькой речки, которая брала свое начало в озере, рос кустарник. А немного левее Ливий заметил двухметровый камень, торчащий прямо из земли. Мир Божественной медитации здорово преобразился.
        - Здорово.
        Удержаться от небольшой прогулки по своему внутреннему миру было невозможно. Ливий прошелся вниз по реке до того места, где вода попадала в тьму, а потом взял немного левее до большого камня. Немного подумав, Волк залез на него, удобно расположившись сверху.
        - Ночь?
        Ливий посмотрел вверх и увидел звездное небо. В мире Божественной медитации стояла ночь. Одна небольшая звезда неожиданно вспыхнула, и Ливий почувствовал, что в его груди что-то пылает. Казалось, будто внутри развели настоящий огонь, вот только пламя не ранило и не обжигало. А еще оно не распространялось, оставаясь на одном месте - прямо как очаг.
        - Веста, - кивнул Ливий.
        Меркурий, Венера, Марс, Юпитер - на этих планетах энергетический парад планет не заканчивается. Существуют еще и малые планеты, всего их четыре. Веста - как раз такая планета. И отвечает она за Намерение.
        Волю нелегко подчинить. На полдороги к овладению ею идущий может обучиться Намерению. Это использование Воли, но далеко не в полную силу. Грубо говоря, идущий просто направляет Волю, говорит, что ей сделать, однако не контролирует сам процесс. Это и есть Намерение.
        Открытие Весты прокричало Ливию: с Таблеткой Заката все удалось! Пусть это еще не была Воля в ее обычном понимании, но теперь Волк мог воспользоваться хотя бы частью этой огромной силы, таящейся в нем.
        - Пора возвращаться.
        Одно из преимуществ Божественной медитации - озеро, которое восстанавливает тело. Ливий лежал в нем с момента погружения в себя, поэтому, когда вернулся в реальный мир, то не почувствовал никакой боли. А вот разум устал. Организм требовал отдыха, Ливий не стал ему перечить.
        Разбудил парня стук в дверь.
        - Войдите, - сказал он, моментально садясь на край кровати.
        Мурс спокойно зашел в комнату, оглядев пустые флаконы от таблеток, валяющиеся на полу, и спросил:
        - Про чемпионат не забыл, ученик Ливий?
        - А? Какой сегодня день, мастер?
        - День твоего боя.
        «Черт, я пробыл в Божественной медитации две недели. Думал, в этот раз хотя бы за неделю управлюсь. Наивно», - подумал Ливий и спросил:
        - Когда бой?
        - Через три часа. У тебя есть время привести себя в порядок. Буду ждать в соседней комнате до последнего. Не будешь успевать - зайду и принесу на арену, понятно, ученик?
        - Да, мастер.
        - Таблетка Заката, верно? Несложно было догадаться, зачем тебе подавители. С обузданием Воли тебе ни один мастер не смог бы помочь. Я следил за твоим состоянием, но если бы начал умирать - я бы тебя не спас. Рад, что жив. Как успехи?
        - Открыл Весту, - улыбнулся Ливий.
        - Отлично. У тебя есть шанс победить, - сказал Мурс, довольно улыбнувшись. Ученик, открывший Весту на уровне Зарницы - нечто потрясающее не только для Сильнара, но и для остальных школ Большой Десятки.
        Мастер вышел. До боя оставалось всего три часа. Стоило восстановить свое тело, которое лежало без тренировок целых две недели.
        Помочь с этим могли шкатулки с алхимией. Сизый Камень выделил селенит и целую кучу восстанавливающих средств, а вот Сильнар…
        - Кто бы мог подумать, - сказал Ливий. В руке он держал Зелье Золотого укрепления.
        Для начала - быстрое восстановление. За полтора часа Ливий употребил почти все таблетки и зелья, в том числе и селенит. А еще он два раза уходил в Божественную медитацию, купаясь в озере и возвращаясь обратно. Ливий не просто пичкал себя химией, он еще и делал разные упражнения, заставляя кровь двигаться быстрее. Каждая минута была на счету.
        - Пора, - сказал Ливий и выпил Зелье Золотого укрепления.
        Физическая форма до этого была на пике. Зелье Золотого укрепления показало, что все это - лишь жалкая ложь. Мышцы стали сильнее, все тело - крепче. Парню казалось, что он - член клана Дано, настолько серьезным был прогресс.
        - Для такого результата пришлось бы тренироваться полгода, - сказал Ливий с шумным выдохом. Организм болел от такого сильного прогресса, но иначе было нельзя.
        Прислушавшись к своим ощущениям, Ливий понял, что до уровня Чемпиона - рукой подать. Сейчас он был на пике уровня Зарницы, для боя с Асланом - самое оно. Еще немного, и Ливия могли не допустить к участию в чемпионате, ведь сюда можно было приехать только на уровне Зарницы или ниже.
        Опять погружение в озеро Божественной медитации, чтобы тело быстрее привыкло к новым пределам. Из внутреннего мира Ливия вытащил Мурс, который со всей силы тормошил парня за плечо.
        - Пора, нет времени, - сказал он ученику.
        На арену они успели как раз вовремя. Вернее, Ливий опоздал: бой Бьерна и Михь уже шел, но до его боя с Асланом оставался целый час.
        - Кто побеждает? - спросил Волк у сильнарцев.
        - Бьерн. Михь чуть не победила, но уже устает, - сказал Диаз.
        Ливий и сам прекрасно видел, что девушка истощена. Ее контроль яри был превосходным, но приходилось прикладывать много сил, чтобы не попадать под атаки тяжелого посоха. Тут даже Восемь Триграмм не помогали - Бьерн усиливал ударную мощь оружия одной-двумя Золотыми символами, из-за чего Михь не могла отклонить настолько сильный удар.
        - Оба открывали Венеру, - добавил Диаз.
        Это значило, что Михь таки задела Бьерна. Златоглавский здоровяк тоже не выглядел бодро, видимо, он потратил большую часть яри. Бой стал медленным, даже позиционным, но все это было лишь затишьем перед бурей. Бойцы готовились к решающей атаке.
        Прилив Короля от Бьерна, вслед за ним - пара быстрых ударов. Михь атаковала в рукопашную, сначала уйдя в сторону от Прилива Короля, а потом атакуя ладонями посох. И ей удалось отклонить оружие Бьерна в сторону. Ладонь Михь задела руку златоглавца, кость хрустнула, но Бьерн тут же обрушил посох, вкладывая в него всю ярь. Три Золотых символа появились на конце оружия, Михь уклонилась, однако ударная волна отбросила девушку за пределы арены, где она с силой влетела в каменную стену трибун.
        - Победа Бьерна из Златоглава!
        Окровавленная Михь спокойно встала и поклонилась своему сопернику. «А ведь судья мог ее поймать», - подумал Ливий.
        - У нее были шансы, - вздохнул Мируол. - Что ж, третье место досталось Бьерну, осталось узнать, кто будет на втором, а кто - на первом.
        Ливий кивнул. До следующего боя у него был час. Таблетка аркюса отправилась в рот, чтобы восстановить энергию после забега до арены. Остальные таблетки Ливий отнес дельцу, сказав поставить на него. Нельзя было сомневаться в своей победе.
        Еще минут тридцать Ливий провел в поверхностной медитации, доедая восстанавливающие таблетки из чемпионатской шкатулки. Настало время спускаться на арену.
        - Вперед, - сказал Мурс. - Весь мир боевых искусств следит за тобой, ученик Ливий.
        - Ты сможешь, Волк, - улыбнулась Ялум.
        - Давай, Ливий, - сказал Диаз. Торун кивнул, соглашаясь с ним.
        - У тебя все шансы, младший. Победишь - сможешь на хорошее довольствие в Сильнаре встать, - сказал Мируол, а Мурс кинул на него недовольно взгляд.
        - Я пошел.
        Люди пытались взять у Ливия автограф, но охрана Сизого Камня уверенно оттесняла их. Вскоре Волк был уже внизу. Как и его противник.
        - Что такое, глава? - спросил помощник Сизого Камня.
        - На мгновение мне показалось, что я чувствую Волю у этого Ливия. Забудь. Как думаешь, кто победит?
        - Однозначно наш Аслан. Ливий вышел на пик Зарницы, ведь так, глава?
        - Верно. Он достиг такого же уровня развития, что и Аслан. Удивительно, ведь в начале чемпионата этот Ливий был слаб. Я тоже склоняюсь к тому, что сын моего брата одержит верх. Но этот чемпионат удивляет меня раз за разом. Посмотрим, что из этого выйдет.
        Тем временем главный фаворит чемпионата решил поздороваться.
        - Привет, - сказал Аслан буднично.
        - Привет, - таким же тоном ответил Ливий.
        - Ты не из великих кланов, верно? - спросил Аслан.
        - Ага. Удивляет?
        - Вроде того. Ожидал, что если кто и дойдет до финала с такими данными, то Саади из Южной Звезды. Приятно будет сразиться с сильнарцем, - сказал Аслан.
        «А он уверен в своей победе», - подумал Ливий, прокручивая в голове прошлые бои противника. Времени изучить его приемы не было, но Волк отлично все помнил, каждую технику, которую показал Аслан.
        «Главная проблема - твой меч», - думал Ливий, наблюдая за тем, как на арену выходит распорядитель чемпионата.
        - Бой Ливия из Сильнара и Аслана из Сизого Камня! Финал! - объявил судья.
        Трибуны взорвались от криков зрителей. Начался самый важный бой чемпионата.
        Глава 27. Финал
        Бой Ливий начал с броска метательного кинжала. Аслан отбил его своим мечом, но Волк запустил в полет еще несколько кинжалов. Он бросал их один за другим, закручивая и направляя по дуге, пока у него не осталось ножей.
        Конечно, для Аслана это были мелочи. Он просто стоял на месте и слегка, будто играючи, взмахивал своим клинком, отражая атаки со всех сторон.
        Теневой мир. Техника Трех Вороньих Перьев, которую Ливий скопировал у Зеновии. До этого в бою ее толком применить не получалось, но сейчас Волк понимал, что способен сделать это быстро. Поэтому начал идти по кругу, стирая свое существование для противника.
        Это заставило Аслана начать действовать. Кинжалы Ливий кидал для того, чтобы выиграть немного времени, и у него получилось. Аслана кинжалы задержали лишь на пару мгновений, правда, Волку хватило и этого. Боец Сизого Камня быстро сблизился Шагами Предков, оказавшись совсем рядом. Ливий успел войти в Теневой мир, но лишь на секунду. Клинок Аслана промахнулся, Волк атаковал в ответ.
        Красный метеор попал по лезвию. Вращение заставило Аслана сделать лишний взмах, чтобы отклонить укол посоха, а Ливию только это и было надо. Шаги Предков разорвали дистанцию, посох описал дугу, направляя горизонтальный удар на ногу Аслана.
        Сизое Касание - один из приемов школы Сизого Камня - отразил посох. Пару быстрых уколов Аслан заблокировал мечом, чтобы обрушить на Ливия свой лучший прием - Бесконечный Клинок. Блокировать его не стоило, поэтому между копией Вимура и телом Ливия возник Золотой символ.
        Атаковать уязвимые точки, как в случае с Нервой, не удавалось. Аслан успешно блокировал атаки, его глаза истинного гения следили за малейшими движениями Ливия, а отточенное владение мечом позволяло реагировать на любой удар.
        «А что насчет этого?».
        Ливий на мгновение разжал ладонь, чтобы тут же схватить посох и сделать укол. Вибрации прошли по оружию, Аслан не мог не заметить таких манипуляций. Сизое Касание попало точно по кончику посоха, блокируя атаку. Только этой техникой Аслан мог защититься, ведь Сизое Касание было дистанционной техникой и посылало тонкую волну яри. Чем ближе противник, тем сильнее удар. На расстоянии ближнего боя Аслан бил сильно, и при этом вибрации не попадали в его клинок.
        Подстроиться под атаки бойца Сизого Камня не получалось, его меч становился то короче, то длиннее, поэтому Ливий никак не мог нащупать хороший момент для хорошего удара.
        Атаковать решил Аслан. Шеура - быстрая и простая техника, смертоносность которой нельзя недооценивать. Ею Аслан победил многих соперников, в том числе и Бьерна. Быстрый укол удлинившимся клинком едва задел Ливия, оставив небольшую царапину в районе ребер.
        И только потому, что Волк ослабил свою концентрацию для Покрова тишины.
        Все пять органов чувств заработали в полную силу, дав Ливию хороший контроль ситуации. Еще пару ударов Аслана он с легкостью отклонил, а очередная Шеура прошла мимо.
        - Неплохо, - сказал сын старого льва с улыбкой. Он еще нисколько не напрягался в этом бою, но и Ливий не показал всего, что мог.
        Аслан ускорился. Его удары стали быстрее, Ливий не отставал. Шеуры сыпались одна за другой, Аслан использовал их вместе с Сизым Касанием постоянно, чтобы подавлять Волка. И у него удавалось, Ливию приходилось отступать. Вот только ярь бойца Сизого Камня быстро уходила, а Волк успешно оборонялся, применяя техники передвижения и Восемь триграмм.
        Глаза Аслана на мгновение вспыхнули золотом, и он нанес быстрый удар. Это был Бесконечный Клинок, Ливий не успевал уклониться, и атаку пришлось принимать на блок.
        «Черт!».
        Ловушка. Ливий сдержал атаку, но Бесконечный Клинок идеально оправдывал свое название. Аслан ударил слова, теперь Волка подавляли сразу две атаки. Снова удар - теперь три атаки. Ливий успевал только немного менять угол наклона посоха, чтобы клинок врага не порезал его.
        Посох - деревянное оружие. Ливий вливал в него ярь, но долго это продолжаться не могло. Оружие треснуло, и только Золотой символ с последующим быстрым отступлением Теневым Шагом спасли Ливия.
        - Не возьмешь нунчаки? - спросил Аслан.
        - Нунчаки? Больно они мне нужны, - ответил Ливий. Половины посоха он все еще держал в руках.
        Теперь Ливий пошел в атаку. Ярь прошла через палки, на обеих появились лезвия - это был Лист Папоротника.
        Победить опытного мечника двумя эрзац-клинками - довольно наивное желание. Впрочем, Ливий положился на него, ведь одной половиной посоха он мог защищаться, а другой - атаковать.
        Опыт Аслана нельзя было не заметить. Видимо, он не раз сражался с противниками, вооруженными двумя клинками, поэтому атака Ливия его нисколько не смутила.
        Пять разменов ударами - и Волк лишается одной палки. Пока посох был целым, его прочность оставалась высокой. После разреза половины стали более хрупкими, Аслан отлично это понимал. Оставшуюся палку Ливий крепко обхватил обеими руками, пропустив ярь.
        Движения Саади, движения Аслана, даже хват мечников-мастеров Сильнара - в памяти Волка возникло все. Когда боец Сизого Камня атаковал, Ливий использовал Легкий меч. Атака отклонила копию Вимура, и впервые с начала боя на лице Аслана появилось удивление. Сильнарец показывал уровень фехтования совсем другого уровня.
        Тяжелый меч приходится на блок. Пусть в руках Аслана копия Вимура, даже ему не очень просто сдерживать такую атаку. Еще одна Шеура - Ливий уклоняется, чтобы использовать лучшую технику Саади - Миражный меч.
        Аслан - мечник, причем очень опытный. Здесь, на чемпионате Централа, ни один ученик не мог сравниться с ним во владении мечом. Пусть «клинок» в руках Ливия испарился благодаря Миражному мечу, Аслану это почти не помешало. Он сделал полушаг назад и заблокировал атаку Волка, ориентируясь на движения рук и стойку сильнарца. Длину «клинка» Аслан, видимо, запомнил.
        Но все это было планом Ливия. Он заставил противника поверить, что эта атака - серьезная, что Волк применяет все, чтобы победить сына старого льва.
        Конечно, Ливий знал, что в поединке на мечах он Аслану не ровня. Палка отлетела в сторону, атака бойца Сизого Камня выбила ее из рук Волка. Еще одна Шеура - Ливий немного небрежно уклоняется в сторону, а удлинившееся лезвие задевает его. Рана неглубокая, но все же кровь течет.
        И в этот момент Ливий атакует. Весь этот бой на мечах был затеян им, чтобы заставить Аслана уколоть клинком именно так. Ливий мог уклониться от Шеуры, Покров тишины продолжал действовать, но вместо этого он ушел слегка в сторону, получив рану.
        Волк атаковал ладонью. И двигалась она прямо на клинок Аслана.
        От такого боец Сизого Камня даже оторопел на миг. Он влил больше яри в клинок, но ладонь Ливия все так же надвигалась. Казалось, что сильнарец просто хочет лишиться своей руки - то, что он делал, было абсолютной глупостью.
        Только если не знать про Намерение.
        Ливий пробудил Весту и ни разу не использовал ее в бою. Но сейчас он отлично знал, что нужно делать. Разрушительной Воле была отдана команда к атаке, и она устремилась в руку, увеличивая не только силу, но и скорость. Ладонь столкнулась с клинком, даже пореза не осталось на ней. Аслан понял, что дела плохи, поэтому влил больше яри и крепче перехватил рукоять меча, однако это не помогло ему. Вимур отлетел в сторону, воткнувшись в стену арены. Само собой, теперь меч был вне досягаемости Аслана.
        Боец Сизого Камня тут же разорвал дистанцию, Ливий сделал то же самое. Они оба остались без своего основного оружия, вот только для Аслана это был серьезный удар.
        - Значит, Намерение, - сказал глава Сизого Камня, наблюдая за боем. - Паренек действительно талантлив.
        - Кто бы мог подумать, Намерение на уровне Зарницы, - добавил его помощник.
        Тем временем сын старого льва решил немного поговорить с Ливием.
        - Ты…Такая сильная атака. Признаюсь, не ожидал, - сказал Аслан. - Что-то мне подсказывает, что второй раз ты так не сможешь.
        Ладонь Ливия дрожала. Нагрузка оказалась очень большой, да и на сегодня о Весте можно было забыть. Аслан был прав, от его взора клана Разон ничего не ускользнуло. Вот только расклад это не меняло - сын старого льва остался без копии Вимура.
        - Что будешь делать без своего меча? - спросил Ливий с улыбкой.
        В ответ Аслан принял Стойку Железного древа.
        - Наша школа известна своими мечниками, это так. Но она известна и как школа, создавшая Стальную оборону, основу боевых искусств Централа. Не только это - Первоосновы тоже довел до ума глава Сизого Камня из далекого прошлого. Поэтому наш рукопашный стиль мало кому уступает, сильнарец, - сказал он.
        - Давай посмотрим, - сказал Ливий, доставая нунчаки.
        «Классическая Стойка Железного древа, применял только Шаги Предков. Может, они, как и рантарцы, используют только ортодоксальные приемы Централа? Нужно прощупать», - думал Волк, двигаясь в сторону Аслана.
        Боец Сизого Камня стал серьезней. Бой на мечах расслабил его, он думал, что Ливий дерется в полную силу, поэтому резко остался без оружия. Второго шанса Аслан давать не собирался.
        Быстрый, хлесткий удар нунчаками, противник уклоняется. Перехват, еще один удар - Аслан блокирует атаку и делает шаг вперед. Покров тишины действует, поэтому Ливий отлично контролирует ситуацию. Он делает шаг назад, взмахивая рукой снизу вверх - нунчаки двигаются вертикально, намереваясь угодить Аслану в подбородок.
        Снова блок и ответный удар ногой. Нунчаки попадают по конечности Аслана, Ливий делает перехват и блокирует своим оружием удар кулака.
        Быстрый размен еще несколькими атаками - и оба бойца отскакивают друг от друга. Аслан улыбается, Ливий тоже. Волк направляет ярь в грудь - один удар кулаком его все же достал. Взамен Аслан получил по своим рукам и ногам целых десять ударов, но корпус или голову Ливий не задел ни разу.
        «Сколько у него яри? Надо заканчивать с этим. Мои нунчаки восстанавливаются, но и они долго не продержатся», - подумал Волк. Вмятины на ударных частях восточного цепа были заметны даже с трибун.
        По телу Ливия прошлись черные молнии. Небольшую рану приходилось закрывать ярью, но вместе с открытым Юпитером открывалась и Венера, поэтому ранение тут же затянулось.
        Аслан сделал то же самое. Его сбитые в кровь кулаки моментально восстановились, а черные молнии яри стали плясать на теле сына старого льва. Начинался третий раунд боя.
        Три Теневых Шага, а вслед за ними - Призрачные Смещения. Удары нунчаками сыпались на Аслана со всех сторон, но он уклонялся и блокировал, сам атакуя в ответ. Кулак попал Ливию по руке, едва не сломав ее, благо, Венера и ярь спасали.
        «Близнецы». Простая и эффективная техника для нунчак, придуманная Ливием. Сначала один быстрый удар, потом перехват - и второй удар. Уже в процессе движения Волка немного изменились - в голову пришел стиль Бай-то с его перенаправлением атак. После первого удара Ливий воспользовался отталкивающей силой после столкновения с блоком Аслана, чтобы повернуть корпус тела, сделать перехват и нанести сильный и быстрый второй удар.
        Кость противника затрещала, это был перелом руки. Глаза Аслана вспыхнули золотом, и он обрушил рубящий удар ладонью на голову Ливия. Золотой символ был разрушен моментально, пришлось принимать удар на нунчаки. Металл не выдержал - Аслан перерубил обе части восточного цепа надвое.
        Бойцы вновь разорвали дистанцию, каждый закрыл Юпитер. Энергия этой безумной планеты пожирала ресурсы Венеры, а и Аслану, и Ливию нужно было немного залечиться. Руки парней моментально зажили.
        - Вот и ты остался без своего оружия, - сказал Аслан.
        «Ага, зато у тебя ярь на исходе, а мне есть чем драться, - подумал Ливий. - И Юпитер смогу открыть еще раз и без Венеры, если буду повторять фартах. Секунды три у меня будет».
        Драться голыми руками Волк не боялся.
        Громовой хлопок - и быстрое наступление. Взгляд Аслана помутнел на мгновение, но из гипноза он успел выйти еще до того, как Ливий добрался до него. Громовой удар, еще один - боец Сизого Камня отошел Шагами Предков, ни одна атака по нему не попала.
        Ладонь с согнутыми пальцами - Волк обрушил на противника стиль Лап Тигра. Некоторые удары Аслану пришлось блокировать, напор на бойца Сизого Камня увеличивался. Неожиданно кулак противника едва не попал в висок Ливия - в последний момент Волк успел отскочить.
        «Что это было?», - подумал Ливий. Быстрая атака, да еще и под таким мощным давлением - это явно была какая-то особая техника. Но думать об этом времени не было - Аслан вновь атаковал.
        И в этот раз Ливий уклонился. Попытка задеть ногой противника - Орлиный выпад не сработал. За следующие десять секунд Ливий обрушил на врага Громовые удары, атаки из Лап Тигра, даже попытался провести захват - Аслан уверенно защищался, то блокируя, то уклоняясь. Один Громовой удар даже задел его, вибрации прошлись по руке бойца Сизого Камня, но глаза его вспыхнули золотом. Все прекратилось.
        «Он потратил много яри для этого», - подумал Ливий. Видимо, бойцы Сизого Камня часто сталкиваются с Полным Разрушением, поэтому знают, как сопротивляться вибрациям в атаках.
        Кулак Аслана едва не закончил бой. Покров тишины давал контроль над ситуацией, а Восемь триграмм - возможность отразить любую атаку. Вот только мощный и точный удар скользнул по ладони Ливия и пробил защиту в самом уязвимом месте, впечатавшись точно в грудь.
        Весь воздух разом ушел из легких. Ливий не успел даже использовать Стальной квадрат, настолько быстрой была атака. Второй удар Аслана попал в Золотой символ, а затем в еще один, и еще. Волк смог призвать сразу три символа, но вместе они с трудом смогли сдержать кулак бойца Сизого Камня.
        Аслан видел, куда бить. Его удары были идеально точными, даже Ливий со своим отличным контролем ситуации не мог отразить все атаки. От третьего кулака пришлось уклоняться, небольшая контратака - и Аслан вновь обрушивает свою мощь на Волка. Быстрые, точные, мощные - атаки сына старого льва полностью подавляли Ливия, не давая нападать в ответ.
        Плавный блок Восьми триграмм - и Аслан снова пробивает защиту. Только в этот раз Ливий использовал Бай-то и с трудом перенаправил мощь атаки, заставляя противника оступиться.
        Громовая ладонь парализовала Аслана. Внутренние Оздоровительные Движения быстро прошлись в теле Ливия, собирая ярь, и Волк тут же обрушил на Аслана Баллисту.
        Стоило признать способности сына старого льва. Он быстро восстановил контроль над телом и ударил в ответ ногой. Аслан успел поставить блок, Ливий успел применить Стальной квадрат. В итоге оба чуть не вылетели за пределы арены.
        Трибуны на секунду замерли: неужели ничья? Но нет, бойцы все еще были в границах арены и могли продолжать сражаться.
        «Я смогу это сделать», - подумал Ливий. Венера раскрылась лишь на две секунды, но и этого было достаточно - тело пришло в порядок после тяжелых ударов Аслана.
        «Последняя атака - обычная, а вот кулаками бьет больно. Что это за техника?», - думал Ливий.
        Тем временем Аслан тоже открыл Венеру. Бой сильно затягивался, и на трибунах не знали, кто победит.
        - Если этому Ливию больше нечего показать, то Аслан одержит верх, - сказал Сизый Камень. Его помощник кивнул, ведь был полностью согласен с главой школы.
        Тело Аслана покраснело - это была Стойка Красного древа. Ливий тоже применил ее. Боец Сизого Камня взмахнул ногой, поднимая песок, но не это было его целью - в Волка полетел его собственный метательный кинжал. Видимо, нож лежал под слоем покрытия.
        Ливий уклонился, но Аслан быстро оказался рядом. Один кулак Волк отвел плавным блоком Восьми триграмм, второй - едва чиркнул Ливия по предплечью, вызвав сильную боль. Ответный Громовой удар - Аслан уклонился и атаковал сам.
        Несколько разменов ударами, и бойцу Сизого Камня удалось задеть голову Ливия. По ней будто ударили молотом, гул прошелся по голове, а зрение резко потеряло четкость. Но Ливий смог удержать Покров Тишины. Прошла пара секунд - и кулак обрушился в район живота Волка, едва не выкидывая парня с арены.
        «Он бьет быстрее, сильнее и точнее, я не успеваю. И в его ударах нет ничего особенного. Да что это такое?», - подумал Ливий.
        - Лапы Сизого Льва, - сказал Аслан, будто прочитав мысли сильнарца. - Простой комплекс ударов, разработанный моим отцом. Я каждый день отрабатываю эту технику с трех лет. Лапы Сизого Льва раскрываются в полную силу только для истинного гения: мое наследие клана Разон делает эти обычные атаки такими эффективными.
        - Так вот оно что, - сказал Ливий, поднимаясь на ноги. - Ты идеально владеешь этими ударами, а твои глаза позволяют видеть лучшие углы для атак. Недурно.
        - Пора заканчивать с этим, Ливий. Ты был хорошим противником, - сказал Аслан.
        Скорость бойца Сизого Камня стала еще выше, он быстро сблизился с Ливием и атаковал. Можно было уклониться, но Волк не стал этого делать. По его руке пробежала черная молния, и Ливий сам ударил кулаком. Без Юпитера Аслан не мог сравниться с Волком в скорости, его отбросило: до края арены остался всего метр.
        «Не вышло», - с горечью подумал Ливий. Он почти победил.
        - Хорошая попытка, - сказал Аслан с улыбкой.
        Ливий понимал, почему его противник улыбается. Руки Волка дрожали, в голове шумело - последствия второго открытия Юпитера давали о себе знать. Аслан тоже пострадал - несколько ребер были сломаны, но боец Сизого Камня хорошо держался. Видимо, он успел направить ярь для защиты, а удар Ливия оказался слишком смазанным.
        - И твоя энергия на исходе, так? - добавил Аслан.
        Это было правдой. Ливий почти исчерпал свои силы, а вот противник, который тратил ярь всю битву, ощущал себя неплохо. Волк явно отставал или в контроле внутренней энергии, или в банальных ее запасах.
        Дальнейший бой шел в одни ворота. Своими Лапами Сизого Льва Аслан откровенно доминировал, а Ливий пытался защищаться Восемью триграммами. На Громовые удары почти не осталось яри, приходилось бить без каких-то техник. Глаза Аслана вспыхнули, Еще один пропущенный удар - и Ливий валится с ног. От добивающего ногой Волк ушел, попутно пытаясь провести захват. Безрезультатно.
        Удар - и Ливий встает у самой границы арены. Он успел заблокировать кулак Аслана, но это почти не помогло.
        «Я теряю сознание», - внезапно осознал Ливий, когда на мгновение перед его глазами появилась темная пелена.
        Нужно было что-то делать, как-то побеждать. Аслан знал возможности Ливия - и Баллисту, и Лапы Тигра, и Громовые удары, даже приемам из Бай-то боец Сизого Камня хорошо противостоял. Сражения с членами клана Разон всегда очень тяжелые - разоновцы отлично подстраиваются под своих соперников с помощью наследия.
        Аслан подходил с явным желанием закончить бой. Взгляд на противника дал понять: для сына старого льва эта битва тоже стала очень тяжелой. По его телу пробегала дрожь, а глаза на мимолетные мгновения покрывались пеленой - такой, как у Диаза в «небоевом» режиме.
        Аслан ударил, а тело Ливия неожиданно изогнулось. Мимо. В ответ кулак Волка шел горизонтально в район уха противника - простой и предугадываемый удар.
        Разумеется, сын старого льва поставил блок, вот только Ливий тут же оттопырил большой палец, намереваясь попасть в глаз. Аслану пришлось повернуть голову в сторону, а рука Волка схватила противника за одежду, чтобы Ливий сделал разворот корпуса и поставил подножку. Не бросок - но этого было достаточно, чтобы Аслан потерял точку опоры.
        Боец Сизого Камня падал прямо на песок. Он оттолкнулся руками, наполовину вставая, вот только Ливий ударил ногой по покрытию арены, запуская песок в глаза противнику. А вслед за этим последовала атака уже второй ногой прямо по яйцам.
        Жесткий, беспринципный стиль деревни Охирон. Аслан еле сдержал боль, он попытался отскочить назад, но нога Ливия встала на ступню противника. Раздался хруст.
        Аслан смог подняться, его кулак просвистел у уха Волка, вот только Ливий не ударил в ответ, а буквально напрыгнул на противника, делая проход в ноги.
        Центральские бойцы редко сталкиваются с борьбой. Они предпочитают размениваться ударами, а не проводить захваты или броски. Ливию было плевать на какие-то каноны, у него были свои принципы боя.
        Противник ударил прямо в положении лежа, но из-за неудобного угла удар получился слабым. Ливий стиснул зубы, резко меняя положение тела и беря в захват ногу Аслана.
        Зрители наблюдали за боем с видимым удивлением. Еще бы: вместо нормального боя оба противника сейчас барахтались в песке. И только идущие по пути боевых искусств понимали, в каком опасном положении находился Аслан.
        Снова хруст - на этот раз Ливий сломал противнику ногу.
        - Панкратион! Быть того не может! - вскочил со своего места Сизый Камень. Он не верил своим глазам, то, что происходило на арене, не могло быть правдой.
        Аслан использовал кучу яри и попытался вырваться, но в ответ обе ноги Ливия взяли в захват верхнюю часть тела противника. Что бы боец Сизого Камня не делал, сил выйти из захвата у него уже не было.
        - Сдаюсь, - сказал Аслан.
        - Победа Ливия из Сильнара!
        То, что происходило с трибунами, можно было назвать только одним словом - безумие. Весь Штайн потонул в шуме зрителей, ведь на их глазах произошла просто невероятная победа - Ливий, парень из Сильнара, смог победить главного фаворита чемпионата. И не кого-нибудь, а сына старого льва!
        - Этот парень, он смог, - сказал Мурс, опускаясь на свое место. - Потрясающе, ученик. Просто потрясающе.
        Ялум широко улыбалась. Она ни капли не сомневалась в победе своего парня, ведь видела его глаза перед боем. Именно с таким взглядом Ливий сражался с ней однажды в Школы Потока, с ним же Волк шел на бой с Диазом в Школе Свирепости. Такое могла заметить только Лягушка и никто другой.
        В глубинах Школы Сизого Камня раздался треск. Деревянные подлокотники огромного кресла превратились в щепки. Огромный мужчина с яркими золотыми глазами смотрел в висящий перед ним шар, который транслировал чемпионат.
        - Аслан, ты проиграл. Я растил тебя, чтобы ты мог исправить ошибки моей молодости. Я проиграл Сильнейшему, и ты тоже посмел проиграть какому-то сильнарцу. Непозволительно.
        Гнев старого льва быстро сменился на милость. Но резкость в его взгляде никуда не пропала.
        За пятнадцать минут всю арену укатали деревянным покрытием. Вышел целый оркестр, а в придачу к нему - труппа танцоров. Алхимики подбрасывали вверх шумихи, которые превращались в драконов и тигров, а по рядам зрителей стали разносить алкогольные напитки. Сизый Камень вовсю создавал праздничную атмосферу, и у школы-организатора это отлично получалось.
        - Момент награждения! - прозвучал громкий голос. Трибуны затихли, оркестр перестал играть.
        На арену потянулись бойцы. Всего их было семеро, все дрались в четвертьфинале, не хватало только Нервы. Видимо, лучший ученик Школы Полного Разрушения решил, что принимать награду за такое место попросту унизительно для него
        Сначала Сизый Камень перечислил тех бойцов, которые выбыли в четвертьфинале. К главе школы поднялись три человека, хоть глава школы упомянул и Нерву.
        - Каждый получает по сто таблеток аркюса, - сказал Сизый Камень.
        Ученики разных школ подходили к нему по очереди, получая свои заслуженные награды. «Неудивительно, что Нервы нет», - подумал Ливий. Школа Полного Разрушения могла завалить своего лучшего ученика таблетками аркюса, унижаться ради еще одной сотни было бы глупо.
        - Четвертое место: Михь из Лап Тигра! Триста таблеток аркюса!
        Девушка немного нерешительно кивнула и поднялась к Сизому Камню за своей наградой. Она вряд ли нуждалась в аркюсе, но четвертое место - вполне достойно.
        «Больше таблеток, чем у меня всего. И это только четвертое место», - подумал Ливий.
        - Третье место: Бьерн из Златоглава! Полугодовой абонемент на посещение Павильона Дыма!
        Улыбка Бьерна стала еще шире, когда он услышал эти слова. Видимо, этот Павильон Дыма можно было считать хорошей наградой даже для такого богача - в состоятельности лучшего ученика Златоглава сомневаться не приходилось.
        - Второе место: Аслан из Сизого Камня! Зелье Перерождения!
        Ливий заметил, как на лицах многих мастеров на трибунах проступили удивление и зависть. Про Зелье Перерождения Волк не слышал, но и реакции мастеров хватило, чтобы понять - награда очень, очень хорошая.
        - Первое место: Ливий из Сильнара!
        Глава Сизого Камня выдержал паузу, а затем сказал:
        - Звено цепи Арьял.
        Большинство ничего не поняло, а вот у некоторых мастеров чуть не поотпадали челюсти - Сизый Камень сказал нечто за гранью допустимого.
        Ливий поднялся. Сначала ему выдали самого звено цепи - из какого-то черного металла и толщиной в два пальца. А затем Сизый Камень вручил парню кубок.
        Весил он прилично, ведь был выполнен из золота. Причем полностью, даже ручки были золотыми. Их овивали сделанные из золота драконы, а единственный цвет на кубке, который отличался от золотого, был красным, ведь в кубок был вставлен большой рубин. Чистота камня могла впечатлить даже самого придирчивого ювелира.
        В общем, цена этого предмета превышала все рамки, вот только стоимость материалов отходила на второй план. Кубок вручали на два года, после чего он переходил следующему победителю чемпионата. Когда только появился чемпионат Централа, был создан и кубок. С тех пор он раз за разом передавался от победителя к победителю, чтобы в конце концов достаться Ливию.
        - Вы очень впечатлили меня, молодой человек. У вас большой талант, - услышал Ливий голос Сизого Камня. Глава школы говорил тихо, так, чтобы ни остальные ученики, ни уж тем более зрители его не услышали.
        - Спасибо, мастер, - ответил Волк.
        - Стиль, которым вы победили Аслана. Откуда вы его знаете?
        «Неужели кто-то знаком со стилем деревни Охирон? Нужно соврать что-то убедительное, не стоит рассказывать», - подумал Ливий и сказал:
        - Я копирую стили, вот придумал и этот. Самые эффективные и беспринципные удары и захваты.
        - Вот оно что. Удачи вам, молодой человек. Надеюсь, судьба будет к вам благосклонна.
        Вновь заиграл оркестр. Бойцы шли к своим отрядам, а Ливий думал о словах Сизого Камня. Охирон Волк видел только в том сне во время комы, но здесь явно что-то было не так. Сизый Камень узнал стиль.
        - Это было хорошо, Ливий! - прокричал Бьерн. - Отличная победа!
        - Спасибо? Ты тоже хорошо дрался.
        - Ха-ха, мелочи! Три Золотых символа - делаешь успехи!
        Чемпионат закончился, но праздник продолжался. Некоторые уходили, чтобы отпраздновать победу в тавернах Штайна, а кто-то пил прямо здесь, на трибунах - симпатичные девушки разносили алкоголь и еду, Школа Сизого Камня зарабатывала даже после окончания чемпионата.
        - Мастер, что это за звено? - спросил Ливий о награде.
        - Расскажу по пути. Отдашь на хранение?
        Ливий не раздумывая вручил мастеру и кубок, и звено цепи Арьял. Мурсу он доверял, а носить такие ценные вещи с собой не хотелось.
        Отряд Сильнара быстро ретировался с арены и направился в «Альмалекс».
        - Я тебе рассказывал о двенадцати артефактах. Оружие Года.
        - Да, мастер. Звено цепи Арьял имеет к ним отношение?
        - Можно сказать и так. Цепь Арьял - тринадцатый артефакт. Ее создали для удержания, никто не мог освободиться, будучи скованным этой цепью. Лишь один сумел - легендарный преступник Морай. Когда он вырвался, цепь разлетелась на девяносто звеньев. Одно звено тебе подарил Сизый Камень.
        - Значит, это часть великого артефакта?
        - Верно. Даже такая маленькая часть обладает потрясающей силой, если научиться ею пользоваться. Подарок действительно щедрый, видимо, твоя победа впечатлила многих. Нужно скорее перевезти звено цепи Арьял в Сильнар, боюсь, многие ушлые мастера захотят забрать его себе, а нам может не хватить сил. Поэтому мы уедем из Штайна сегодня же.
        Эпилог
        Повозки выехали из города довольно шустро, но уже через час движение замедлилось. Многие покидали Штайн, из-за чего на поворотах и в узких местах движение замедлялось. Мурс быстро оценил положение и сказал:
        - Через часа три-четыре встанем. Мируол, в трех часах пути есть постоялый двор, займи нам места.
        - Будет сделано, старший!
        Как и предполагал Мурс, повозки действительно встали. Узкое место: с одной стороны обрыв, а с другой - лес. Ливий залез на крышу и увидел впереди по меньшей мере сотню повозок. Двигались они так медленно, что даже прогулочным шагом было бы быстрее.
        - Места для нас заказаны, - сказал Мируол. Очередь из повозок окончательно встала как раз напротив постоялого двора «Василиск» - где-то впереди случилась авария, которая намертво заморозила движение на какое-то время.
        Постоялый двор был большим, здесь останавливались те, кто по каким-то причинам не успели доехать до Штайна. А еще в ситуациях, когда не успели толком выехать - как та, в которую попал отряд Сильнара.
        - Раз такое дело, то отпразднуем нашу победу! - сказал Мируол. Возражать ему никто не стал.
        «Василиск» не мог удовлетворить всех запросов сильнарцев, поэтому они поступили просто - заказали все самое лучшие из еды и алкоголя. Конечно, почти все тосты предназначались Ливию, но не забывали и о других участниках. Грустным был только Торун.
        - Сильнар уже отправил поисковую группу, которая заменит нас, - сказал Мурс. - За то время, что мы были в городе, я смог найти нескольких из «Единства». Никто про Диору не знал.
        - Значит, это может быть кто-то из кланов-участников? - в полголоса спросил Торун.
        - Все может быть. Но что-то мне подсказывает, что в этом замешано «Единство». Если Диора жива, то мы ее найдем. Так что веселитесь, сегодня - день нашей победы.
        Это было правдой. Репутация Сильнара резко взлетела, с момента смерти Сильнейшего школа еще никогда не была на таком хорошем счету в мире боевых искусств. Все это было заслугой Ливия.
        - Жду тебя ночью, Волк, - сказала Ялум, проводя рукой по колену Ливия под столом.
        - Вас понял, миледи, - сказал он в ответ с улыбкой.
        В какой-то момент Ливий решил выйти подышать воздухом. Праздник праздником, а после такого тяжелого боя, да что там боя - чемпионата, хотелось немного побыть наедине. Звезд видно не было - все заволокли тучи, с минуты на минуту должен был начаться дождь.
        - Пройдусь, что ли.
        Постоялый двор находился у дороги, в обе стороны виднелись огоньки. Повозки, сотни их стояли на дороге и на обочине, ожидая, когда движение вновь начнется. А его можно было не ждать до утра - не только ночь, а и будущий дождь явно не располагали к путешествиям.
        Ливий просто пошел вдоль дороги. «Василиск» был самым крупным заведением в округе, но были здесь и маленькие таверны, правда, всего штук пять, да и без спальных мест - только еда и питье. Поэтому почти все ночевали в самих повозках или в палатках, которые уже были выставлены и сейчас спешно прикапывались землей. Еще бы: дождь уже капал, а гром гремел все сильнее.
        - Хм?
        У очередной маленькой таверны в повозках почти не было людей, видимо, владельцы пили внутри заведения. Кусок ткани одной повозки задрало ветром, и Ливий увидел груз.
        Это были клетки, в которых сидели люди. И один человек сейчас отчаянно вскрывал замок.
        Вспышка молнии - и этот человек выбирается из повозки. Пусть было темно, уже вовсю лил дождь и гремел гром - Ливий с легкостью узнал «беженца». Это была Диора.
        Девушка со всех ног побежала в сторону обрыва.
        - Диора!
        Гром заглушил голос Ливия. Плюнув, Волк побежал в ту же сторону - если Диоре приходилось убегать, то ее охрана явно была непростой.
        Девушку удалось догнать у обрыва. Она озиралась, не зная, куда бежать. То, что здесь обрыв, Диора явно не знала и сейчас понимала, что сама себя загнала в ловушку. Девушка была в панике и слабо отдавала отчет своим действиям.
        - Диора!
        - Ливий?! Что ты тут делаешь? Наши здесь?
        Девушка подбежала к Волку. В ее взгляде была видна надежда, которая тут же потухла.
        - Я почти не могу использовать ярь. Я задержу их, ты должен передать это мастеру Мурсу! У нас всего несколько секунд, поторопись, Ливий! Они не убьют меня пока!
        В ладонь Ливия легла какая-то бумажка, которую парень тут же сжал, чтобы та не намокла.
        - Диора…
        - Скорее, у нас нет времени!
        «Я вернусь, Диора», - подумал Ливий и отвернулся. Он уже хотел было применить ярь для бега, как вдруг понял, что не может этого сделать.
        - Сработало, надо же.
        Ливий тут же повернулся обратно к девушке. Та улыбалась, смотря на Волка. Разум парня тут же подсказал ответ.
        - Бумажка, на ней был какой-то наркотик? - спросил Ливий, тут же выбрасывая клочок бумаги. Но было уже поздно: Волк почти не чувствовал в себе ярь.
        - Верно. Звено цепи Арьял - хорошая награда. Очевидно, что Мурс решил уехать сразу же. «Единству» было сложно добраться до тебя, Ливий. Слышал об аварии на дороге? Тоже наша работа. Все шло по плану. Ах да, я действительно не могу применять ярь - я тоже держала эту бумажку.
        В этот момент Ливий почувствовал опасность - его атаковали со спины. В самый последний момент он успел сделать шаг в сторону, поэтому стрела вонзилась в ногу - лучник целился в торс.
        «Черт, я не могу применить Покров тишины!».
        Ливий присел, выдернул стрелу из ноги и сделал отскок в сторону - как раз вовремя, вторая стрела чуть не попала в него.
        - Аккуратней, а то убьете! - недовольно сказала Диора.
        Будто из ниоткуда появились два мужчины, каждый швырнул в Ливия цепь с грузом. Цепи обвили руки парня.
        «Меня так просто не возьмете!», - подумал Ливий. Небольшие остатки яри - и Волк разрывает цепи.
        Легкое головокружение заставило парня оступиться.
        - Ты же не думал, что это обычная стела? - спросила Диора. - Сдавайся, ты не сможешь сбежать.
        «Ясно, тоже какой-то яд», - подумал Ливий. Ситуация казалась безвыходной.
        Дождь лил как из ведра. Неожиданно молния ударила всего в нескольких метрах от Ливия, попав прямо в скалу обрыва. Камни полетели в реку, а Волк резко остался без опоры под ногами. Никто не успел среагировать, как Ливий уже летел вниз.
        Тело почти не слушалось парня, но разум работал как часы. Ливий быстро оценил обстановку и с трудом успел повернуть голову - какой-то камень едва не попал по голове, а так лишь слегка задел ее.
        «Дерево!».
        Небольшое деревце росло прямо в скале, Ливий потянулся рукой и успел схватить его всеми силами, что у него остались. Вот только деревце не выдержало такой нагрузки и с корнями отправилось вслед за Ливием.
        - Твою мать!
        Падение в воду - и удар головой о что-то. Может, это был проплывающий ствол какого-то дерева, может, торчащий из воды камень. Ливий разглядеть не успел, ведь тьма заволокла его разум.
        Krayhir
        06.06.2021
        Послесловие
        

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к