Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Игра ва-банк Алексей Губарев
        По кромке удачи #3
        Земля, благодаря контр-адмиралу Басову, отстояла свой суверенитет. Надолго ли? Первые игроки уже заключают договор, чтобы показательно уничтожить взбунтовавшуюся планету! А где-то в глубинах космоса пробудился Враг, и его стоит опасаться всем, без исключения!
        Алексей Губарев
        Игра ва-банк книга третья
        Пролог
        ОДИН ИЗ ЦЕНТРАЛЬНЫХ МИРОВ АЛЬЯНСА. КЛУБ ПЕРВЫХ ИГРОКОВ.
        - Вы представляете, какой это удар по нашей репутации? Десятилетия работы впустую, - громко произнес гуманоид и указал на экран за своей спиной, - если это дойдет до Большого Совета, нас постепенно передушат, не оставив и шанса.
        - Я бы не стал бросаться такими заявлениями, - подал голос один из рептилоидов, двухметровый прямоходящий ящер, телосложение которого очень походило на человеческое, - вам не кажется, что запись, предоставленная уважаемым Шиидом, собрана из кусков? Где гарантии, что это не подделка?
        - Фохр, я с самого начала предупредил, что данные с линкора сильно повреждены, мои спецы их по кусочкам собирали из поврежденного искина, - прорычал псоглавец в ответ, - к тому же ваша комиссия подтвердила подлинность предоставленных мною данных. Независимые эксперты со стороны подтвердили это, так что не вижу смысла в ваших обвинениях!
        Обсуждение длилось уже несколько часов. Первые игроки, привыкшие быть соперниками, никак не могли прийти к соглашению. Понимание, что в одиночку каждый из них не справится с проблемой, несколько остужало горячие головы, но все же чего-то не хватало. Объединил всех как не странно Скворг, объявившийся столь же внезапно, как и исчез.
        - Я готов предоставить все свои ресурсы на решение проблемы с чемпионом, - произнес он, когда настала его очередь высказаться. Те, кто его знал раньше, заметили незначительные изменения в поведении одного из самых удачливых игроков. Но, мало ли, что заставило его поменяться. К тому же, Скворг стал жёстче, хитрее, что в кругу Первых считалось хорошими качествами.
        - Если уважаемый Скворг готов ввязаться в это мероприятие, пожалуй я тоже присоединюсь, - скрипящим голосом произнес один из присутствующих, представитель расы инсектов. Оставшиеся игроки, словно растеряв все сомнения, спешно присоединились к договору.
        СОЛНЕЧНАЯ СИСТЕМА. ПЛАНЕТА ЗЕМЛЯ. РОССИЙСКАЯ ФЕДЕРАЦИЯ. ПОДМОСКОВЬЕ.
        Люди победили. Сначала десант противника прекратил все боевые действия, отступив на захваченные плацдармы. Затем долгое время пытался связаться с транспортником на орбите. И если командование систем ПКО понимало, что происходит, то простые земляне, офицеры и рядовые регулярных частей, вступивших в битву с агрессором, ничего не понимали. Только когда по всем средствам связи прошла трансляция нового обращения контр-адмирала Басова, все встало на свои места, а начинающие разгораться бунты утихли сами собой.
        Победа далась не лёгко, особенно в местах, где власть отказалась сотрудничать с чемпионом, решив сдаться на милость агрессоров. В этих странах целые города сровняли с землёй, инопланетяне не пощадили никого. По прежнему контролируемое СМИ не позволило в очередной раз исказить истину, обвинив во всем русских и тех, кто присоединился к отражению агрессора. Привыкшие, что им указывают на виновного, в этот раз люди сами делали для себя выводы.
        После выступления командующего флотом жизнь стала налаживаться. Правительственные каналы связи стали стали доступны и главы государств вступили в переговоры друг с другом. Мир изменился, старые схемы перестали работать, аналитики не могли дать точные прогнозы, и правительства стран начали искать пути взаимодействия.
        СОЛНЕЧНАЯ СИСТЕМА. ГДЕ-ТО В ОТКРЫТОМ КОСМОСЕ.
        Ей не удалось! Всего лишь несколько носителей с сотней-другой жизней на борту, вот и всё, что успела уничтожить королева. Стремясь выполнить приказ, полученный от создателей, Она не сразу обратила внимание на странность в возмущении пространства. Тот носитель, что так резво удрал от мести, был не единственным, кто совершал прыжок.
        Время не нанесло каких-то критических изменений в гигантское тело носителя, но они всё же были. Поэтому королева слишком поздно обнаружила гиганта, приближающегося к ней с огромной скоростью. Ни естественная броня корабля-матки, ни искусное маневрирование не помогли избежать залпа вражеских орудий. Всего лишь три попадания буквально развалили носитель королевы на несколько частей, а саму её выбросило из кокона управления в открытый космос. Уже угасающим сознанием она запустила процесс самоуничтожения, успев перед смертью подумать: Зря! Лучше бы она продолжала прятаться, в ожидании прихода создателей…
        Глава 1
        Без компромиссов
        Зарядка крейсера уже началась, когда пришли неприятности. Первым забеспокоился М'Бата, тут же поделившийся со мной тревогой.
        - Командир, я чувствую беду! - Парень стискивал кулаки и постоянно хватался за рукоять клинка, находящегося в поясном креплении бронескафа, - кто-то очень опасный приближается к нам!
        - Из гиперпространства? Ещё один флот?
        - Да, из пустоты, - чернокожий сенс по прежнему изменял названия и значения под себя, как ему удобно, - но это другой враг. Похожий на тех, с кем мы уже сражались раньше, но только более сильный. Опасный враг!
        - Грёбаный икебастуз, - вырвалось у меня само собой, - это биомехи! Как они нашли нас? Электроник?
        - Могу предположить, что биомехи каким-то образом отслеживают перемещения через гиперпространство, или же на крейсерах «Бесстрашный» и «Защитник» стоят маячки, которые мы не смогли обнаружить.
        - Сколько осталось до полной зарядки? - поинтересовался я, - если у Земли появятся биомехи, они сначала очистят ближайший космос от возможной угрозы. Мы единственные, кто сможет оказать достойное сопротивление.
        - До окончания зарядки два часа, десять минут, - доложил искин, - все это время мы не сможем получать и отправлять сигналы.
        - И два-три часа полета до Земли, - произнес я задумчиво, - вряд ли флот Альянса успеет покинуть солнечную систему, пока разберутся, пока десант на орбиту поднимут - это должно прилично задержать. Значит им придется вступить в столкновение с биомехами, или хотя бы отвлечь их от планеты, пока десант загружается в транспортник. Электроник, рассчитай возможные варианты событий и сколько времени у нас есть до начала атаки биомехов на Землю.
        - От четырех до шестнадцати часов, если допустить, что флот покинет систему без десанта, - искин дополнил возможные варианты событий.
        - Должны успеть, - такой расклад меня устраивал, - в любом случае системы ПКО не позволят безнаказанно бомбить планету, если все пойдет по самому быстрому сценарию.
        А затем потянулись часы ожидания, невыносимо долгие и напряжённые. Последние секунды похоже отсчитывали всем экипажем, про себя, молча, отчего на мостике стояла гнетущая тишина.
        - Зарядка окончена! - Электроник произнес долгожданную фразу с каким-то облегчением, свойственным обычному человеку.
        - Курс на Землю, начать разгон! - Тут же отдал приказ Михаил. Экипаж тут же взялся за дело. Кто-то отдавал команды, кто-то озвучивал вводные, полученные от ИИ, я же, потребовав переносить все возможные сигналы связи на меня, как только таковые появятся.
        - Получен запрос на соединение с капитаном «Возмездия», - сказанные Электроником слова враз сняли тяжкий груз с души.
        - Соединяй! - Произнес я, излишне резко, ну да меня все сейчас поймут, нервы натянуты, как струна.
        - Контр-адмирал! - На экране появилось лицо Владимира, а за его спиной выглядывали Пётр с Руолан и ещё пара марийцев, - Разрешите доложить! Корабль матка биомехов уничтожена. Остатки флота Альянса сдались и в настоящее время движутся в направлении Земли под конвоем. Всё командование заключено под стражу и не представляют угрозы, управляют кораблями младшие офицеры, под нашим чутким руководством.
        - Как обстоят дела на самой Земле? - Задал я ещё один волнующий вопрос, - что с Защитником и сопровождавшим его транспортником?
        - На Земле боевые действия прекращены с обеих сторон. Вражеский десант прекратил наступление и отошёл к точкам высадки. В настоящий момент они пытаются связаться с транспортником на орбите, благодаря нашим стараниям безуспешно. «Защитник» в данный момент находится в одном из ремонтных доков «Возмездия», а вот транспортник был уничтожен кораблем-маткой. К счастью, нам удалось подобрать экипаж, выживший после уничтожения судна.
        Какое это облегчение - после долгого, тяжёлого ожидания услышать, что все хорошо, всё плохое, которое могло произойти, минуло стороной. Все, кто был в рубке, улыбались, а Михаил обратился по общей корабельной связи к экипажу:
        - Всем внимание! Битва выиграна! Остатки флота Альянса сдались. Десант, высадившийся на Землю, прекратил военные действия и ушел в глухую оборону. Боевые посты - уровень готовности синий. Всем, свободным от вахты, рекомендую поспать. Контр-адмирал, тебе тоже не помешало бы поспать пару часов в медкапсуле, трое суток почти без сна.
        - Дома отосплюсь, - отмахнулся я и вновь обратился к Владимиру, - капитан Бахтерев, есть ещё что-то, о чем я должен знать?
        - Да, Контр-адмирал! Вернулся корвет-невидимка, но подробности мне неизвестны. На Земле возникло несколько очагов восстания. Жители нескольких стран, пострадавших от пришельцев, требуют отставки правительства. Во многих городах люди вышли на несанкционированные митинги. Все напуганы, никто ничего не знает, связь блокируется. Искин «Возмездия» прогнозирует в ближайшие дни значительный скачок преступности и советует тебе, контр-адмирал, выступить в прямом эфире и успокоить землян.
        - Электроник, ты сможешь сделать видео без моего участия и транслировать его на Землю? Не с моим нынешним видом к людям обращаться, в гроб, и то краше кладут.
        - Сделаю, контр-адмирал, через тридцать минут будет готово, - ответил искин.
        - Это хорошо. А сейчас соедини меня с командиром «Бесстрашного» и, если он свободен, с капитаном Нианом. Капитан Бахтерев, Андрей Витальевич сможет присоединиться к беседе?
        - Нет, командующий. Командир «Защитника» в данный момент находится в медкапсуле, как и его заместитель, - ответил Владимир. В этот момент к видеоконференции присоединились ещё двое и я сменил тему для разговора.
        - Камрады, сейчас перед нами стоят несколько важных задач, одна из которых - окончательно разобраться с десантом альянса, вторая - выяснить, каким образом матка биомехов смогла выследить нас. И наконец третья, наиболее важная - как мы дальше жить будем?
        - По первому пункту - нанести удар с орбиты и сровнять с землёй десант противника, - Василий рубанул ребром ладони воздух, - видели, что они сделали с захваченными городами? Эти уроды даже детей не пожалели! Всё выжжено до тла, остались одни бетонные коробки.
        - Электроник, у нас есть способ сохранить вооружение и технику противника, уничтожив только живую силу? - Поставил я новую задачу перед искином, - нам сейчас пригодится любая техника пришельцев.
        - Единственный способ потребует значительных потерь с нашей стороны, - сообщил ИИ крейсера.
        - Что ж, в таком случае будем действовать жёстко, - задумчиво произнес я, - капитан Бахтерев, как скоро ты сможешь начать уничтожение десанта?
        - Через десять-пятнадцать минут, контр-адмирал.
        - Капитан Ниан, у тебя имеется карта расположения баз противника, сопоставь её с прошедшими боевыми действиями. Те десантные соединения, которые уничтожали мирных жителей, пометь приоритетной целью и сбрось карту искину «Возмездия», с остальными предлагаю наладить контакт. Среди вражеских бойцов могут обнаружиться специалисты, которые помогут землянам быстрее освоить технологии Альянса.
        - Уже выполнил, контр-адмирал, - мариец смотрел далеко вперёд, жаль, что его психотип не подходит для должности капитана боевого корабля.
        - Капитан Бахтерев, можешь приступать к уничтожению противника в указанных точках, остальные пусть помучаются ожиданием, сговорчивее станут. Всем находиться в режиме боевой готовности! И скажите мне наконец, где Николай Павлович и как прошла его миссия? - К своему удивлению, я не мог вспомнить фамилию бывшего военного летчика.
        - Лейтенант Вейс в данный момент ведёт наблюдение за противником, - сообщил Василий, - миссию он с товаришами выполнил успешно, без потерь.
        - Вот и хорошо, вот и замечательно, - улыбнулся я, даже не догадываясь, какие проблемы мы сами себе создали, подсадив пожирателя в тело Первого игрока, - надеюсь, Альянс надолго забудет о нашем существовании, пока будет решать свои внутренние дела.
        Внезапно все важные дела закончились и у меня появилось целых полтора часа свободного времени, которые я, поддавшись на уговоры Электроника, решил потратить на отдых. Только не в медкапсуле, а в своей каюте, вместе с Лианой, несколько минут назад сменившийся на вахте.
        Наконец-то сняв проклятый бронескаф, осточертевший за трое с лишним суток, я быстро принял душ и нырнул под лёгкое одеяло. Любимая, не просыпаясь, повернулась и привычно примостила свою голову на мое плечо. Мысленно дав себе установку, я обнял супругу и мгновенно вырубился, провалившись в глубокий сон.
        - Контр-адмирал, требуется ваше присутствие на мостике! - Монотонный бубнёж Электроника вырвал меня из объятий Морфея.
        - Всё, проснулся, скоро буду, - отмахнулся я от искина, пытаясь подняться.
        - Мой адмирал, - разбуженная вместе со мной Лиана сонно улыбнулась, - мы уже прибыли на Землю?
        - Скоро прибудем, - ответил я, бросив взгляд на свою рабочую консоль. Поцеловав любимую, быстро оделся и поспешил на мостик, на ходу обратившись к ИИ крейсера, - Электроник, краткий доклад!
        - Командующий десантом Альянса вышел на связь, хочет сдаться. Но, обсуждать капитуляцию согласен лишь с чемпионом Большой Игры.
        Я грязно выругался. Вот твари! Как запахло жареным, так сразу лапки к верху, а когда все было хорошо, тактика выжженной земли значит? Хрена с два им, а не капитуляция! За каждого убитого землянина потом и кровью рассчитаются.
        - Контр-адмирал на мостике, - подал команду Михаил, едва я вошёл в рубку управления. Выслушав короткий доклад капитана, я уселся на свое кресло и попросил Электроника соединить меня. С командиром вражеского десанта. На развернувшемся экране появилась пёсья морда, скалящая зубы.
        - Чемпион, наконец то, - удовлетворённо произнес командующий, - надеюсь, мы поймём друг друга и сможем договориться.
        - О чем мне с тобой разговаривать, пёс? - Я намеренно пытался вывести из себя противника, надеясь на то, что искин подберёт достаточно обидные слова для перевода. Но похоже, у командующего десантом имелся такой же переводчик, как и у меня. Он тут же рыкнул, оскалив клыки и на пару секунд исчез с экрана. Появившись вновь, эта сука оказалась не одна. Правой рукой командующий держал за волосы молоденькую девушку, лет восемнадцати. Глаза пленницы были наполнены ужасом, по щекам бежали слёзы.
        - Смотри сюда, чемпион! В моем распоряжении несколько тысяч самок и детёнышей твоего племени. И если ты не дашь мне и моим приближенным покинуть эту дыру, я всех их убью!
        Выражаясь мягко, вечер перестал быть томным. Сжав кулаки до хруста, я скрипнул зубами.
        - Ты уверен, что мы тебя отпустим после такого заявления? - Мой голос стал хриплым от клокотавшей внутри злобы, - видишь ли, на моей родине с террористами не заключают сделок!
        - Ваши принципы важнее, чем жизни нескольких тысяч разумных? - В голосе псоглавца звучала издёвка, - брось, чемпион, всегда можно пойти на встречу, нарушить правила. Если бы ты играл честно на Арене, вряд ли бы мы с тобой сейчас разговаривали.
        - Мне нужно время на принятие решения, - в моей голове сам собой начал складываться план.
        - У тебя один час, чемпион, чтобы за это время воздушный коридор до десантного корабля был расчищен. Действуем так, пока я и мои приближенные не уйдём в гиперпрыжок, пленные останутся под прицелом десантников. Я распоряжусь, чтобы их отпустили сразу, как я отдам команду!
        - Жди, псоглавый, надеюсь, мы сможем разрешить нашу проблему, - ответил я сквозь зубы. Он что, действительно считает, что я приму его предложение? Разорвав связь, я тут же обратился к искину, - Электроник, соедини с капитаном Нианом и пилотом корвета-невидимки. Место, откуда пришел сигнал, уже известно?
        - Место нахождения командующего вражеским десантом уже известно, - тут же сообщил ИИ, - капитан Ниан и лейтенант Вейс на связи.
        - С капитаном Бахтеревым налаживай связь, надеюсь успеем, - в голове уже начал складываться план действий, главное, чтобы на его выполнение хватило времени. На экране одновременно появились рубка «Возмездия», «Стрижа» Палыча и центр управления системами ПКО. Все с вниманием и лёгким недоумением смотрели на меня. Я с ходу начал раздавать боевые задачи, - Лейтенант Вейс, космодесант ещё на «Стриже»? Нет? Тогда немедленно вылетай по координатам, которые тебе укажет командующий обороной и забивай корвет тяжелым вооружением и десантом. Капитан Ниан, подбери лучших бойцов и в усиление им что-нибудь посущественнее. Задача такая - по известным координатам необходимо освободить заложников и продержаться до подхода основных сил. Вопросы есть?
        - Поддержка с орбиты будет? - Задал капитан Ниан действительно важный вопрос. Оба офицера были достаточно опытными, чтобы понимать, поставленная мною задача не из легких.
        - Об этом мы сейчас и поговорим. Капитан Бахтерев, на борту «Возмездия» имеется маскитный флот?
        - Звено истребителей и два корвета, - подтвердил мои догадки командир супердрендоута.
        - Бортинженера своего подключи к нашей беседе, - попросил я. Подключать не пришлось, старый друг тут же оказался в поле моего зрения, выглянув из-за рослого Владимира, - Пётр, тебе удалось создать стационарный купол, который мы обсуждали пару месяцев назад?
        - Да, четыре рабочих генератора, все заряжены и готовы к использованию, - инженер ещё не понял, к чему я клоню, зато Владимир сразу обо всем догадался и уже вовсю отдавал распоряжения. Я облегчённо выдохнул, похоже у нас может все получиться.
        ЗЕМЛЯ. СЕВЕРНАЯ АМЕРИКА. ОКРЕСТНОСТИ ПОРТЛЕНДА.
        Командующий десантными войсками ждал. Прожженый жизнью, бывший пират, он давно привык действовать так, как ему выгодно, не оглядываясь на мораль и закон. Вот и сейчас, будучи абсолютно уверен в невыполнении чемпионом всех обязательств в срок, он приготовил две сотни пленных аборигенов к показательной казни. Он уже имел возможность убедиться, как эти хуманы цепляются за жизнь, как готовы на все, лишь бы остаться в живых. Три десятка таких тварей сами пришли к нему, суля всяческие блага, лишь бы их не тронули, оставили в живых.
        Рассмеявшись своим мыслям, псоглавец поднял свою голову к звёздному небу. Где-то там находился его корабль, ожидающий только его, проигравшего, но не побежденного.
        - Что такое? - Какая-то неясная тень мелькнула в небе, привлекая внимание командующего. Он заозирался в поисках своего телохранителя, по совместительству хорошего спеца по технике и вооружению. Того нигде не было видно, и это очень сильно обеспокоило командующего. Псоглавец открыл было пасть, чтобы позвать охрану, но не успел. Мощный удар выбил весь воздух из груди, лишая возможности вдохнуть и швыряя его на землю.
        Глава 2
        Что ждёт нас завтра?
        Вся рубка «Дальнего» наблюдала через смотровой экран, как супердрендоут планомерно утюжит позиции противника. Его огневая мощь поражала. Залп бортовых орудий превращал гектары поверхности в небольшой филиал ада. Никакая защита, никакая броня не выдерживала температуры, что оставалась в точке, подвергшейся удару с орбиты. Эти места больше всего походили на озера магмы.
        - Контр-адмирал, на связь вышли все соединения десанта противника. Похоже, они сдаются! - Со мной, через отдельный экран, связался капитан Бахтерев. Ещё бы, мы специально прекратили глушить средства связи врага, чтобы гибнущее подразделение смогло во всех красках поведать своим товарищам, что их ждёт в скором времени, если они продолжат сопротивляться.
        - Они с условиями сдачи уже ознакомились? - Тут же задал я вопрос. И не с проста, эти условия были подобраны таким образом, чтобы максимально унизить врага.
        - Более чем, - ответил капитан «Возмездия», - они не дураки и понимают, что мы с ними не будем церемониться, что у них нет выбора, поэтому и сдаются. Так хотя бы имеется шанс выжить.
        - В таком случае принимаем их капитуляцию, пусть разоружаются и ждут дальнейшей судьбы, - я помассировал пальцами виски, унимая подступившую боль, - а земляне как, особенно те, что хотели сдаться?
        - Шумят чего-то, - усмехнулся Бахтерев, - только от их шума пшик один. Без СМИ им ничего не светит, разве что локальные митинги устроят, только их возможности с нашими не сравнить. Мы по всем телеканалам периодически делаем краткий выпуск новостей. С выкладкой разрушенных и сожженных городов, с подбитой техникой и десантными ботами противника. Человек, дружащий с головой, непременно задумается, остальным же плевать, насколько можно судить по их действиям.
        - Контр-адмирал, тебе необходимо немедленно посетить медотсек, - вмешался в доклад Электронник, а встроенная в бронескаф аптечка что-то вколола мне в шею.
        - В чем дело? - Спросил я с недоумением, - я себя хорошо чувствую.
        - Я настаиваю, контр-адмирал, - в голосе искина прозвучали стальные нотки. Что ж, видимо со мной действительно что-то не так.
        - Капитан, продолжайте действовать по плану, я скоро вернусь, - отдал я распоряжение Бахтереву, а затем, поднявшись, двинулся к медикам. Чего это ИИ всполошился, подумаешь, виски заболели. И не такое бывало.
        Все обошлось. Сильное переутомление, не более. Электроник, как заботливая мамаша, решил подстраховаться. Вколов мне несколько стимуляторов и пару витаминных коктейлей, Лариса Николаевна настоятельно рекомендовала по прибытию на Землю пару дней отдохнуть как следует. Бурча себе под нос, я шёл по коридору в направлении мостика, где и встретил М'Бату.
        - Командир, я ищу тебя, - обрадовался чернокожий паренёк. За время, пока он находился на крейсере, наш маугли изрядно подрос, превратившись в нормального, в меру упитанного ребёнка. Мне в данный момент спешить было некуда, поэтому я остановился послушать, что М'Бата скажет что а этот раз.
        - Тревога, командир, - парень постучал себе кулаком по левой части груди, - здесь! Не сильная, очень далеко, не скоро, но есть. Мы выиграли эту битву, но не войну!
        - Твой дар, он что-то чувствует? - Парень говорил не совсем понятно, отрывисто, но суть я уловил, своим вопросом направив юнного сенса в нужном направлении.
        - Да, чувствую, - обрадовался М'Бата, эмоционально взмахнув руками, - оттуда, где мы сражались с демонами. Где ели невкусную еду в пещере, с той стороны опасность.
        - Проклятье! - Выругался я, а затем, не сдержавшись, выдал все, что я думаю о жителях проклятого Альянса. Сжав кулаки до хруста, все же успокоился и спокойным голосом спросил у сенса, - как считаешь, заслать туда разведчика стоит?
        - Не знаю, не могу ещё такое чувствовать, - ответил паренёк, - ещё долго учиться. Слишком тяжело, многое не понимаю.
        - Молодец, что поделился тревогой, - похвалил я М'Бату, - не беспокойся, в этот раз мы подготовимся к приему гостей куда как лучше. А может быть сами наведаемся, без приглашения, так сказать.
        Когда «Дальний» прибыл на орбиту Земли, с десантом Альянса было покончено. Я, сидя в рубке управления, один за другим получал доклады от капитанов кораблей, капитана Ниана и командиров точек ПКО. Но больше всего меня интересовало другое - что происходит в головах землян? Какой они видят свою дальнейшую жизнь? Готовы к переменам, или будут продолжать держаться за старую жизнь, борясь с любыми изменениями? Готовы к тому, что ждёт их завтра? Такой информации мне никто не мог дать вот так, с ходу. Да, искинам предстоял огромный объем работы - собрать данные по большинству жителей Земли, провести тщательный анализ, и только потом, в сжатой форме, выдать сухую информацию, которая решит дальнейшую судьбу планеты.
        - Контр-адмирал, «Дальний» вошёл в верхние слои атмосферы, - доложил Михаил, хотя я и сам уже почувствовал лёгкое подрагивание корпуса. Я усилием воли отогнал от себя тяжёлые мысли и, найдя тревожный взгляд Лианы, улыбнулся. Что бы ни произошло с самой Землёй, как бы не относились люди к своему будущему, своё я видел достаточно хорошо. Знать, кто мне дорог и что я в силах их защитить от любой напасти, что ещё нужно для мужчины?
        Точка ПКО, одновременно являющаяся местом приземления кораблей, располагалась не далеко от Новокузнецкого аэропорта. Туша крейсера, приземлившись на пустырь, одним бортом расположилась в нескольких метрах от купола орудия, устремленного в небо. Нас уже встречали - два корвета, освещенные прожекторами «Дальнего», ожидали пассажиров, а пара мехботов держали периметр. Учитывая отношение многих «сильных мира сего» ко всему, связанному с моей персоной, любая защита не будет лишней.
        - Михаил, связь будем поддерживать через искин корвета, я постараюсь быть всегда поблизости, - соответствующее распоряжение получили все командиры и капитаны. Новые гости из космоса, потерянный десантниками транспортник, который потерял со своими связь и решивший действовать на своё усмотрение, новые попытки использовать ядерное оружие, звено штурмовиков - всё это требовало немедленных решений.
        Погрузка в корветы и полёт до дома - все прошло за считанные минуты, но в дедовом посёлке приземлились, когда окончательно стемнело. Взвод сопровождения тут же занял периметр, и лишь после их доклада мы смогли выйти наружу. Это откровенно раздражало, но протоколы не дураками придуманы, поэтому я стойко переносил их.
        - Внук, тебя, как президента охраняют, - встретил нас дед возле калитки, - смотри, нос не начни задирать, а то я быстро кнутом тебя вразумлю.
        - Ну и шутки у тебя, - улыбнулся я, обнимая деда, - как вы тут, страшно было? Бои совсем недалеко шли, по прямой километров тридцать, не больше.
        - Да что-то грохотало, ага! Ну мы не из трусливых вроде, хотя девок с детьми в убежище загнали, как ты и говорил. Здравствуй, внучка, - дед, отстранившись от меня, обнял Лиану, - ты мне скажи, если эта орясина обижать тебя вздумает, я ему быстро уши пооткручиваю! Ладно, проходите в дом, мать уже два раза подогревала ужин, пока вас ждала.
        Хоть все и ожидали нас, сидя в гостиной, разговора не получилось. Вымотаны были как мы, так и родные, уставшие от нервного напряжения последних дней. Я, так вообще, выпив первую стопку, почувствовал, как голова потяжелела и пошла кругом. Пока женщины утащили любимую в баню, мне пришлось парой предложений рассказать собравшимся мужикам, что да как было на орбите, какой ценой победили и что нас ждёт в ближайшем будущем. Затем баня, где сил хватило, только чтоб помыться, а после мы с женой завалились в кровать, где тут же и уснули глубоким, крепким сном.
        Пробуждение было поздним, часов одиннадцать, не меньше. Все давно проснулись и старались не шуметь, давая нам выспаться как следует. Глядя на спящую рядом любимую, я украдкой любовался ею. Когда она подняла веки и посмотрела на меня своими чудесными глазами, не выдержал и накрыл её губы крепким поцелуем. Лиана ответила, от чего у меня сразу стало тесно в груди. Её бедро скользнуло по моему, от чего тесно стало не только в груди, а тихий стон любимой волной горячей крови ударил в голову.
        Из спальни мы вышли лишь через час, счастливые и раскрасневшиеся. Дед, что-то чинивший в прихожей, хитро улыбнулся и намекнул, что баня ещё не остыла и можно с утра ополоснуться. Лучше бы он этого не говорил, потому что в бане мы продолжили то, что начали в спальне. Лишь когда насытились друг дружкой, смогли ополоснуться и вернуться к накрытому столу. Это для нас был завтрак, остальные уже обедали.
        - Я этих дуболомов уговаривала за стол сесть, а они ни в какую, - возмущалась мама, показывая через окно на одного из десантников, - стоят как истуканы, да головой по сторонам вертят. Сынок, ты бы и на чай пригласил, что-ли!
        - Не положено, мам, они на посту, - пряча улыбку, ответил я, - вот когда смена закончится, тогда и поедят, и попьют. Да и не голодные они, у каждого в бронескаф встроен термос с питательным раствором.
        - Пф, - фыркнула мама, - тоже мне, нашел, с чем сравнить чай, с бурдой какой-то. Сынок, нормальную пищу раствором не назовут!
        Так, перешучиваясь, не поднимая серьезных тем, мы и провели пару часов. Я лишь один раз отвлекался для связи с капитанами, уверившими, что все хорошо и моё вмешательство не требуется. А потом пришлось выполнять обещанное - прогулку по лесу с Лианой. Её, выросшую в стальных стенах космической станции, постоянно влекло к природе. И я прекрасно понимал, не из простого любопытства. Просто любой разум всегда тянется к живому, к тому, что можно почувствовать, ощутить биение жизни, движение, рост.
        - А это что за дерево? - С любопытством ребёнка спросила любимая, показывая пальцем на белый, в черных пятнах ствол.
        - Берёза, - улыбнулся я, - а вон тот здоровяк, это тополь.
        - У них бывают плоды? - С прежним любопытством задала очередной вопрос Лиана, - я бы хотела увидеть ваши фруктовые сады.
        - У этих нет, - улыбнулся я, - разве что у берёзы серёжки, но их не едят. А сад с плодами, это нам куда-нибудь на юг нужно, там может и есть уже. Сейчас весна, такое время года, когда все только начигает цвести.
        - А какие ещё времена года бывают на Земле? - Честно говоря, к концу прогулки я настолько устал отвечать на кучу вопросов, что чувствовал себя воспитателем детского сада, которого одолели маленькие почемучки. Раздавшийся в наушнике гарнитуры голос Электронника оказался весьма кстати.
        - Контр-адмирал, капитан Бахтерев запрашивает соединение, - искин был явно взволнован, что для него было редкостью.
        - Соединяй, - произнес я, еле сдерживая радость в голосе. Нет уж, в следующий раз супруга пойдет гулять с сестрой и племяшкой, специально обучу их пирейскому для этого дела. Пусть они рассказывают Лиане, что такое папоротник, и почему у дятла клюв не ломается.
        - Контр-адмирал, мы узнали, каким образом улей биомехов обнаружил координаты Земли, - с ходу, без уставных «разрешите доложить», выдал Владимир.
        - Жди, через под часа организуем видеоконференцию, обсудим это дело, - что ж, денёк отдохнули, пора дальше заниматься текущими делами, иначе они будут накапливаться, - любимая, нам пора. Кажется, мы теперь знаем, как нас вычислил материнский корабль биомехов.
        Быстро распрощавшись с родными, мы в сопровождении десантников поднялись на борт корвета, Лиана села за штурвал, а я приказал Электронику оповестить весь командный состав о скором совещании. Короткий перелёт, и вот мы уже в рубке управления «Дальнего». Михаил отдыхал после вахты, что было не критично. Супруга, будучи старпомом, по уставу могла заменить капитана, а по опытности превосходила большинство из собравшихся на видеоконференции.
        - Капитан Бахтерев, докладывай! - Как старший по званию, я первым начал разговор.
        - Контр-адмирал, будет правильнее, если доклад сделает бортинженер, - ответил Владимир, уступая свое место Петру.
        - В общем, я занимался тестированием подсистем крейсера «Защитник», когда наткнулся на странности в работе одной из цепей, взаимодействующих с системой дальней связи, - старый друг, как всегда, сразу перешёл к делу, - в общем, я активировал ремонтных дронов и отдал приказ на полное сканирование корабля. Приоритетом поставил поиск несоответствий в работе подсистем. Не прошло и часа, как от дронов посыпались один доклад за другим. А затем два ремонтника просто сломались, перестав отвечать на сигналы. Вот тогда я и задействовал протокол «Противник на борту». Активная защита «Возмездия» быстро выявила сигнатуры неопознанных биомехов. Пришлось использовать всех боевых дронов супердрендоута, чтобы уничтожить мелких тварей. А затем провести полную диагностику «Возмездия» и всего маскитного флота, имеющегося на борту. Биомехов на борту больше не обнаружили, но ведь ещё имеются «Дальний» и «Бесстрашный», а так же пара корветов. Предлагаю немедленно провести сканирование всех кораблей.
        - У «Бесстрашного» хватит энергии, чтобы подняться на орбиту? - Обратился я к Василию.
        - Да, но потом крейсер придется брать на буксир, - ответил он.
        - Тогда поднимай корабль. «Бесстрашный» был рядом с «Защитником» и нахождение на его борту биомехов более вероятно. Мы взлетим через пару часов после тебя.
        - В ремонтных доках «Возмездия» поместятся оба крейсера, - вновь вступил в разговор Владимир, - как и оставшиеся корветы. Предлагаю разом прикончить всех биороботов, находящихся на наших кораблях. Не хотелось бы, чтоб сюда явился флот этих тварей.
        - Кстати, о флоте, у меня неприятные новости, - произнес я, подмечая, как лица всех командиров нахмурились. Пришлось рассказать о недавней беседе с М'Батой и моих мыслях по этому поводу.
        - В общем, предлагаю вновь снарядить Николая Павловича, чтоб он провел разведку, снял данные с взломанного искина транспортника, вдруг там будет что-то полезное!
        - У меня условие, - взял слово Палыч, стоящий за спиной Василия, - команду корвета я наберу лично!
        - Добро, - разрешил я, - в таком случае следует решить, что нам делать с уцелевшими кораблями Альянса! Электроник, у нас наберутся экипажи для этих кораблей?
        - Состав экипажей подбирать из землян, или смешанные? - Поинтересовался искин.
        - Из землян, эти корабли останутся на орбите. Увы, политическая обстановка на планете показала, люди не готовы к соседству с другими расами. Через год-другой земляне забудут, кто защищал их от агрессоров и потребуют марийцев покинуть планету, или посадят в резервацию. Потому что их присутствие сильно помешает власть имущим контролировать население Земли. На кораблях производства пиреев достаточно места, чтобы граждане Федерации не чувствовали себя стесненными. Так же у нас в приоритете поиск подходящей планеты, на которой марийцы смогут обосновать колонию, - я прервался на несколько секунд, чтоб все усвоили сказанное, а затем продолжил, - и есть ещё одно дело, не терпящее отлагательств. Нужно наведаться по координатам, которые мне передал перед смертью пиреец. Электроник предполагает, что там расположена засекреченная база военного флота Федерации рас.
        - Контр-адмирал, разрешите? - Спросил Владимир, когда я вновь прервался. Получив добро, капитан Бахтерев продолжил, - у нас есть более точная информация, полученная при активации искина «Возмездия». Бортинженер, доклад!
        - Во время гиперперехода я изучал одну из подсистем, с которыми не сталкивался на крейсере, - начал свой рассказ Пётр, - для этого пришлось сесть в обучающее кресло. Пока искин подбирал необходимые для загрузки файлы, я случайно наткнулся на закрытые архивы памяти. Получив от капитана доступ к этим архивам, стал изучать. В основном это была техническая информация по сверхтяжелым кораблям и военным базам нового поколения, интересная только для инженеров и техников. Там я и наткнулся на один документ, неизвестно каким образом оказавшийся в файлах. Координаты о закрытом секторе космоса, с кодовым названием «Возрождение». Сложив дважды два, я пришел к выводу, что полученная от пирейца иинформация имеет к Возрождению самое прямое отношение.
        - Я только что дал приказ искину открыть доступ к этим файлам Электронику, - сообщил Владимир.
        - Данные получены, на обработку потребуется несколько минут, - тут же ответил ИИ крейсера. Мы все замерли в ожидании, очень надеясь, что Пётр оказался прав.
        - Полученная контр-адмиралом информация совпадает с данными из закрытого файла, - наконец сообщил Электронник, - с незначительными отклонениями. При наложении координат имеется небольшое расхождение, ориентировочно в двести - двести тридцать миллионов километров. Скорее всего это две планеты одной звёздной системы.
        - Похоже, пора собирать новую экспедицию, - произнес я задумчиво, - Электроник, сколько времени понадобится, чтобы добраться до этих таинственных координат?
        - Считать время, которое уйдет на доставку «Дальнего» к ближайшей звезде класса B, для подзарядки? - Спросил ИИ крейсера и, получив утвердительный ответ, добавил, - в таком случае, от пятидесяти, до пятидесяти пяти дней. И примерно столько же обратно.
        - Эх, похоже «Дальнему» вновь придется собираться в путь!
        Глава 3
        И вновь вдаль от Земли
        - На «Дальнем» шпионов биомехов не обнаружено, - сообщил искин супердредноута после сканирования крейсера ремонтными дронами, - на малых кораблях класса корвет тоже.
        - Ну вот, одной проблемой меньше, - обрадовался я. Очень уж меня беспокоила возможность биомехов вновь навестить солнечную систему. Было не привычно слушать искина «Возмездия», словно безликий голос в наушнике гарнитуры, поэтому обратился к командиру корабля, - капитан Бахтерев, почему искин супердредноута не имеет имени и проекции?
        - Контр-адмирал, искины, начиная с третьего поколения, фактически являются разумными существами и имеют лишь несколько базовых ограничений. Такие, как невозможность использовать весь функционал корабля без капитана, или его помошников на борту. Исключение - прямая угроза жизни капитана, или вышестоящего командования. Корабль под управлением искина невозможно отправить в бой без команды на борту. Точнее, без наличия на корабле хотя бы одного помощника капитана.
        - Электроник, ты что-то отвлекся, - перебил я ИИ, - ты на вопрос мне ответь, а уж потом будешь рассказывать про законы, хм, для искусственного интеллекта.
        - ИИ «Возмездия» по сути ребенок, - коротко сформулировал ответ искин крейсера, - у него имеются базовые знания и соответствующая скорость обработки информации, только он себя пока не осознает, как личность. Мой период взросления составил восемь земных лет.
        - Хм, вот как, - мне стала интересна эта тема, - а что ты говорил про запреты и ограничения?
        - Одно из основных ограничений, это запрет использования систем вооружения без капитана и его помощников на борту. Исключение - первый протокол. Это когда жизнь командира корабля, или выше стоящего офицера находится под угрозой.
        Второй запрет - не управлять кораблем без экипажа. Исключение - так же, первый протокол.
        Третий запрет - по приказу капитана, или выше стоящего офицера не атаковать дружественные суда без предварительного сканирования отдавшего приказ в медкапсуле, или обучающем кресле.
        - Контр-адмирал, капитан Ниан запрашивает сеанс связи, - прервал рассказ электроника Владимир.
        - Соединяй, - ответил я. Увидев марийца, на экране вдвое большем, чем на крейсере, спокойно произнес, - слушаю, капитан!
        - Контр-адмирал, только что был разоружён последний десантник Альянса. Все пленники находятся под охраной, проводится инвентаризация трофейных вооружения и техники.
        - Как ведут себя недружелюбные страны? - Новости порадовали, но проблем и забот от этого не сильно убавилось.
        - Продолжаем блокировать их стратегическое вооружение, - ответил командующий наземными силами, - контролируем средства массовой информации. В целом, обстановка улучшилась, большинство признали, что посланники Альянса землянам враги. Сейчас наименее пострадавшие государства усиленно помогают тем, кто пострадал от десанта противника.
        - Ага, чтоб потом напомнить, какие они хорошие, - пробурчал я, - капитан, продолжайте держать обстановку под контролем, на попытки развязать конфликт действуйте предельно жёстко.
        - Так точно, контр-адмирал! - Командующий наземными силами отдал честь и отключился.
        - Искин, сообщи командирам всех кораблей, через пятнадцать минут всем собраться здесь, на мостике супердредноута, - отдал я приказ ИИ, а затем добавил, - бортинженера «Возмездия» и старпома «Дальнего» так же пригласи. Владимир, как там захваченные нами корабли Альянса?
        - На каждом крейсере, помимо усиленного мехботами взвода космодесантников, по два десятка будущих членов экипажа, проходят обучение у пленных. На линкоре полтора взвода бойцов и пятьдесят человек на обучении. Возможность бунта пленных полностью исключена.
        - Это хорошо, - произнес я, размышляя, как нам в дальнейшем действовать. Пора начать планировать далеко наперёд, продолжая опережать действия противника. И если Николай Павлович со своей сработанной командой уже покинул солнечную систему, вновь отправившись в глубокий рейд, так сказать «по тылам», то мы сильно зависели от информации, которую получат наши разведчики. Хорошо, что ожидание будет не долгим, второй корвет-невидимка вместо взвода космодесантников нёс на борту спутник дальней связи, который планировалось сбросить на окраине освоенного Альянсом космоса. Таким образом вся информация, которую получит лейтенант Вейс, будет доступна сразу, а не через пару недель.
        - Товарищи офицеры, - все присутствующие стояли вокруг большого стола, поверхность которого проецировала трехмерное изображение Земли, со всеми объектами, находящимися на и возле орбиты. - У нас есть две недели, чтобы подготовиться к возможному повторному нападению со стороны Альянса. Искин, сколько времени лететь до ближайшей звезды класса В?
        - Восемь суток по земному времени, - прозвучал безэмоциональный голос ИИ.
        - Шестнадцать дней, - задумчиво произнес я, - а первая связь с корветом-невидимкой ожидается через тринадцать-четырнадцать. Что ж, капитан Бахтерев, разгружай все добро, что привез с Мирада, а затем прокатишь два крейсера на подзарядку. К тому времени, как вернётесь, станет ясно, что нам делать дальше. Ну а «Дальний» побудет на страже до вашего прибытия, заодно постараемся привести в порядок наземную группировку, боевые трофеи освоить попытаемся.
        Обсудив состав экипажа, необходимый для полноценного функционирования супердредноута и оставив на двух крейсерах минимум разумных, мы с Лианой и Михаилом поднялись на борт «Дальнего», стоящего вместе с «Бесстрашным» в ремонтном доке. Голос Электронника пролился бальзамом на душу.
        - Добро пожаловать на борт, капитан. За время твоего отсутствия никаких происшествий не было. Контр-адмирал, какие буду распоряжения?
        - Поработаем автозаком, - произнес я и, увидев недоумение на лицах всех присутствующих, пояснил, - садимся на Землю, в одну из точек высадки десанта. Забираем пленных и вооружение, цепляем несколько десантных транспортников и стаскиваем все это в одно место. Иначе найдутся хлопцы, которые привыкли тащить все, на что глаз упадёт. Их придётся наказывать, поднимется шум, а я не хочу, чтобы из-за этого начались проблемы.
        Дальше все завертелось так, что на сон практически не оставалось времени. Как я и предполагал, каждый третий землянин, оказавшийся недалеко от мест сражений, посчитал своим долгом утащить что-нибудь инопланетного происхождения. Не задумываясь, может украденная вещь навредить, или нет, главное, чтобы было. Несколько человек погибли по глупости, после чего я в который раз выступил по ТВ, с требованием к правительствам, чтобы усмирили своих граждан, лезущих туда, где опасно. Даже это не возымело должного действия, лишь когда в одном из городов Подмосковья люди начали гибнуть от неизвестного науке облучения, идиотов резко поубавилось. А когда я отдал распоряжение - за каждый найденный инопланетный механизм, прибор, или оружие выдавать нечто безопасное, внеземного происхождения, ситуация исправилась.
        Ещё пришлось вплотную заняться вербовкой новых людей. Как и в прошлый раз, за редким исключением, это были в основном выходцы из бывшего союза, владеющие русским достаточно хорошо, чтоб говорить и понимать великий и могучий. По прежнему каждый кандидат проходил ментосканирование, после чего или отправлялся домой, или в центр обучения, получая наиболее подходящую для него профессию. Катастрофически не хватало пилотов, если на истребители и корветы удавалось найти людей, то на корабли класса крейсер и выше нашлось лишь двое, причем оба оказались капитанами второго ранга, и даже служили на одном корабле, только в разное время. Один ушёл на пенсию по выслуге лет, второй заработал травму спины во время отпуска и ему пришлось покинуть службу. Вообще, число ветеранов и бывших военнослужащих, имеющих ту или иную степень инвалидности, было столько же, сколько и здоровых землян, пришедших в пункт вербовки. Травмированных и недееспособных людей мы находили через Сеть, а так же по рекомендации уже прошедших отбор, при этом навещая каждого индивидуально и доставляя в центры обучения. В общем, по истечении
восьми суток, когда на связь вышел капитан Бахтерев, лично я был смертельно уставшим, хотя и довольным от проделанной работы.
        - Контр-адмирал, маяк дальней связи установили, крейсера «Бесстрашный» и «Защитник» уже начали подзарядку реакторов. «Возмездие» так же восполнит запас энергии, как только мы завершим сеанс связи.
        - Что там хоть за система, капитан?
        - Абсолютно пустая. У звезды имеется всего лишь две планеты, обе безжизненные. Следов Федерации рас, или иных разумных, не обнаружено.
        - В таком случае, после завершения зарядки жду доклад, а сейчас отбой, - то, что флот, а я имел право его так назвать, вскоре отправится обратно, радовало, а вот неизвестность со стороны Альянса заставляла нервничать. Помассировав виски кончиками пальцев, обратился к искину, - Электроник, сжатый доклад по набору рекрутов.
        - Экипажи имеющихся корветов укомплектованы, в данный момент проходят ускоренное обучение. Экипажи «Бесстрашного» и «Защитника» укомплектованы на шестьдесят процентов. «Дальний» укомплектован на сто процентов, основной состав - марийцы. Супердредноут «Возмездие» укомплектован на сорок процентов, тридцать пять из которых - марийцы. На трофейных крейсерах, как и линкоре, экипаж полностью укомплектован, в настоящий момент проходит обучение. По прибытию флота процентное соотношение несколько изменится - десантные группы, находящиеся на трофейных судах, вернуться на свои корабли, а их заменят свеже подготовленные группы с Земли.
        Электроник замолчал, заставив меня задуматься. Было совершенно очевидно, наш флот разрастается, а это потеря полного контроля. Если в первый набор рекрутов я ставил условие - ментальный блок, срабатывающий на предательство, то теперь пришлось разделять добровольцев. Тех, кто был готов пойти на вмешательство в свой разум, зачисляли на корабль производства Федерации рас, остальных, кто отказывался, но при этом был абсолютно лоялен, готовили к службе на судах, изготовленных Альянсом.
        - Придется расширить поиск рекрутов, - наконец произнес я, приняв решение, - Электронник, ты хорошо уже изучил землян, можешь предложить, в каких государствах лучше набрать остатки экипажа?
        - Это очень сложный вопрос, анализ займет от двух до двенадцати часов, и мне придется полностью отвлечься от текущих задач, - я аж присвистнул от таких сроков. И это мне говорит искусственный интеллект, вычислительные возможности которого просто невероятны.
        - В таком случае нужно поработать с Китаем и Японией, - внёс я поправки, - они наиболее лояльно отнеслись к нам и с самого начала помогали бороться с Альянсом. И ещё такой вопрос, сколько космодесантников мы сможем снарядить в броню Федерации и обеспечить вооружением?
        - На текущий момент имеется четыре сотни единиц свободного снаряжения для космодесанта и две тысячи стрелковых комплексов. Так же имеется обмундирование и вооружение для войск планетарной обороны с атмосферой, пригодной для жизни. На базе, где мы получили секретные координаты, целый склад устаревших, по меркам Федерации, индивидуальных комплектов пехотинца. К ним прилагаются мобильные установки наступательного действия. Аналог земного крупнокалиберного пулемета.
        - Марийцы, насколько я помню, все оснащены бронескафами?
        - Так точно, контр-адмирал, - ответил искин, - единственный минус, у большинства марийцев сильно выработан ресурс спецобмундирования и снаряжения.
        - А вот это необходимо исправить, - возмутился я, - марийцы, это наша военная элита, значит и оснащены должны качественно, наравне с первыми рекрутами. К тому же, потомки федератов будут нести службу на «Возмездии» и «Дальнем», то-есть на основных боевых единицах.
        Владимир вновь связался со мной через четыре часа. Супердредноут после зарядки принял на борт оба крейсера, связался с Землёй и, коротко доложив об успешном завершении операции, ушёл в гиперпрыжок. До связи с Палычем оставалось ещё пять дней, во время которых мы с Лианой всего дважды смогли вырваться в село к деду. Баня и сон, без всяких посиделок, а затем вновь на борт корвета. Четыре раза приходилось улаживать конфликты в центрах обучения, где земляне, не привыкшие к железной дисциплине, слетали с катушек. Так выяснилось, что из-за менее строгого отбора позже с некоторыми рекрутами будут проблемы. Пришлось двум сотням человек, в будущем командиров и специалистов, устанавливать ментоблоки. Некоторые из них воспротивились, отчего сразу направились домой. Мне стало глубоко плевать на мнение большинства и их реакцию, меня волновало другое - как сохранить суверенитет Земли, чтоб будущие поколения росли свободными. Всё просто, желаешь помочь, выполняй приказ, нет - свободен, занимайся чем хочешь!
        - Контр-адмирал, на связь вышел лейтенант Вейс! - Сообщил мне Михаил утром пятнадцатого дня, когда я разбирался с очередным дисциплинарным нарушением. Какой-то парень, из наших, решил пошутить над марийцем-инструктором, и пошутить грубо. В итоге, будучи сам крупным малым, заработал перелом челюсти от космодесантника, бывшего на голову ниже. Идиот сразу стал возмущаться, требовать какого-то реванша, но единственное, что я ему позволил перед исключением, это восстановление той самой челюсти.
        - Соединяй, - я находился в центре управления ПКО, мало отличающимся от рубки крейсера, - надеюсь, у него хорошие новости.
        - Контр-адмирал, - по лицу Палыча стало ясно, что новости тревожные, - разрешите доложить!
        - Докладывай, - разрешил я, внутренне поморщившись. Николай Павлович мне в отцы годился, да и жизненного опыта у него на троих таких, как я, хватит. Лиана говорила, что со временем я привыкну, но пока что-то не получалось.
        - Выход из гиперпространства прошел штатно, сканирующие системы Альянса нас не заметили. Спутник связи активировался штатно, мы его в поле астероидов укрыли. Я параллельно отсканировал ближайшую населенную планету и две станции на орбите. Нам крупно повезло, транспортник, на который был установлен шпион, обнаружился в причальных доках одной из станций и, едва я наткнулся на него, сразу получил пакет информации. Объем данных очень большой, я уже отправил его искину «Дальнего», для анализа. Сам успел прослушать пару часов, записанных за последнюю неделю. То, что я услышал, можно назвать большой удачей, но информация малоприятная для нас.
        То, что услышал лейтенант Вейс, действительно, оказалось недобрыми вестями. Некий гражданин Альянса, являясь доверенным псоглавого игрока, являлся тайным агентом Совета. Он, получив от Шиида некоторые указания, сопоставил данные, залез в пару электронных документов и, подслушав разговор Первого игрока, сумел провести анализ. А затем, получив ещё парочку подтверждений, сообщил все своим настоящим хозяевам.
        - Искин, свяжи меня с капитаном крейсера «Дальний», немедленно, - потребовал я, а когда на смотровом экране появилось изображение Михаила, приказал, - сейчас Электроник получит пакет информации, пусть задействует все свои мощности для анализа. А ты поднимай крейсер и вылетай по моим координатам, похоже, придется нам пошевелиться, чтобы показать этим проклятым игрокам, что они не правы.
        «Дальний» прибыл быстро, я едва успел перекусить. Поднявшись на борт, тут же спросил у ИИ крейсера, что он думает о пакете информации.
        - Судя по поверхностному анализу, можно предположить - Первые игроки нападут на Землю объединенным флотом, - искин сказал то, чего я опасался, - учитывая их разрозненность, предполагаю, у нас достаточно времени, чтобы подготовиться. Да, важная информация - среди рекрутов будущего командного состава сегодня обнаружен человек, подходящий на должность капитана сверхтяжелого корабля. Второй супердрендоут, со слов капитана Бахтерева, почти готов принять на борт команду, но для уточнения я могу связаться с объектом «Мирад».
        - Значит так, этого уникума сразу на борт «Дальнего». Здесь, в обучающем кресле и на симуляторе он быстрее наберётся опыта и необходимых знаний. Через сколько дней «Возмездие» прибудет в солнечную систему?
        Глава 4
        Подготовка перед неизвестностью
        - Контр-адмирал, эффективность боя составила семьдесят шесть процентов, - доложил Электроник, едва откинулась крышка. Я поморщился, вылезая из симулятора. Проклятый гель приходилось каждый раз смывать, федераты бы могли придумать что-нибудь более удобное. Бортинженер уже давно вылез и сейчас ждал остальных. Постояв под ионным душем, обтерся насухо полотенцем и принялся одеваться. В это время открылись другие капсулы и из них, глухо матерясь, выбрались участники недавнего виртуального сражения.
        - Дружище, ты зачем в атаку попёр? - Спросил я Петра, направляясь вместе с ним к выходу, - мы бы прижали центуриев ракетами, а затем закидали плазменными гранатами.
        - Хрена с два вы бы прижали, - хмуро ответил Пётр, - там не центурии были, а толстяк! Если бы я не забросил ему в пасть гранату, он бы вас всех раздавил через пару секунд.
        - Нет уж, больше никаких жертв, - прервал я старого друга, - нас слишком мало, чтоб так своими жизнями разбрасываться. И того толстяка мы бы пару раз из твоей шайтан-трубы жахнули, а потом из стрелковых комплексов добили. Электроник, рассчитай вероятность таких действий!
        - Эффективность повысится до девяноста процентов, - тут же ответил искин, - потери составят ноль процентов.
        - Хорошо, - я не стал комментировать анализ ИИ, Пётр не глупый, сам поймёт свою ошибку и сделает соответствующие выводы, - камрады, через два часа общее собрание в грузовом отсеке, не забудьте.
        Лиана сегодня была на вахте, поэтому в нашей каюте я оказался один. Усевшись за рабочий стол, вывел на виртуальный экран маршрут полёта, да так и оставил его, погрузившись в воспоминания последних дней.
        Николай Павлович ещё дважды связывался с нами, прежде чем «Возмездие» вернулся на Землю. Вновь собравшись на борту супердредноута, имея гораздо больше информации, мы составили дальнейший план действий. Во-первых, у нас впереди приличный запас времени, порядка полутора-двух лет. За это время нам нужно собрать всё, что найдется в освоенном Федерацией секторе космоса. И первым делом прибрать то, что мы уже обнаружили. Поэтому «Дальний» не летел по таинственным координатам, а сопровождал транспортник, везущий на борту будущий экипаж тяжёлого корабля. Найденный нами второй уникум, способный стать капитаном Супердредноута, так же летел на грузопассажирском судне, знакомясь со своей будущей командой в боевых, так сказать, условиях. Бывший командир сторожевого катера, капитан третьего ранга Ануфриев Александр Петрович, быстро нашел общий язык со своими людьми, успев до старта заслужить их уважение.
        Одновременно с нами Землю покинул «Бесстрашный», имеющий на борту минимально допустимый экипаж и абсолютно пустые отсеки. Его целью будут все полезности, которые он сможет забрать на базах и станциях, посещённых и обследованных нами ранее. Из-за спешки и перегруза крейсеров самой ценной добычей, а так же спасенными марийцами, мы очень много полезного оставили на месте. Теперь настало время все это забрать. Да, большая часть в крейсер не войдёт, но, через некоторое время по старому маршруту пройдётся новый супердредноут, который заранее решили назвать «Мариец». Уж этот великан точно соберёт абсолютно всё, пока будет двигаться к Земле.
        «Возмездие» и «Защитник» остались на страже планеты. Василий на совещании сказал было, что достаточно и двух крейсеров, но тут же осёкся. Полученные от лейтенанта Вейса данные не давали гарантии, что к нашей родине никто не пожелает наведаться. Хоть Игроки и стараются держать произошедший конфликт в тайне, мы уже знали - совет Альянса миров в курсе произошедшего. Так что к двум боевым кораблям Федерации присоединились трофейные, остатки флота Первого игрока Шиида. А ещё мы взялись за воплощение очередной задумки Петра, ради чего «Возмездие» в одном из отсеков привез с собой вооружение и бронеплиты. Пара тысяч добровольцев из Китая, под чутким руководством инженеров-марийцев возводили на Луне несколько точек противокосмической обороны. Спутник Земли, по плану нашего Кулибина, должен был превратится в военную станцию, способную в решающий момент перевесить чашу весов в нужную сторону. В общем, планету мы покидали без страха, никто из возможных противников в ближайшее время не сможет причинить вред Земле.
        Таким образом, крейсер «Дальний» уже вторую неделю находился в гиперпрыжке, точкой выхода из которого будет верфь. Электроник перед самым прыжком связывался по дальней связи с искином Мирада и сообщил нам, что второй супердредноут фактически готов к испытательному полёту, необходимо лишь установить и провести активацию ИИ седьмого поколения. А ещё на верфи буквально штамповали истребители и корветы, будущие пилоты которых почти не вылезали из симуляторов. Даже я мог себе позволить тренировку не чаще одного раза в три дня.
        Так и не приступив к работе, я свернул виртуальный экран, размял затёкшую шею и вышел из каюты. До совещания оставалось сорок минут и я решил зайти к медикам. Там вновь властвовала Раиса Васильевна, врач-мариец получил назначение на новый супердредноут и в медотсеке находился больше по привычке, чем по надобности.
        - Контр-адмирал! - Подал команду кто-то из медперсонала.
        - Вольно, - коротко бросил я, - Раиса Васильевна, как у нас обстоят дела с пациентами?
        - Все онкологические и патологические отклонения экипажа устранены, - ответила мне врач и, нахмурившись, добавила, - кроме бортстрелка Виригина, личный состав полностью здоров. Мичман, во время тестирования орудия прислонился рукой к накопителю со снятым кожухом и получил сильный ожог. Сейчас, по приказу капитана Воробьева, сидит на гауптвахте с забинтованной по локоть рукой. Мы сознательно не стали использовать медкапсулу, в следующий раз будет осторожней сам и у других не возникнет желания нарушать технику безопасности.
        - Мне сообщили о происшествии, - сказал я, - думаю, парень достаточно намучался, третий день сидит под замком. Искин, передай капитану о моем распоряжении, пусть прикажет освободить мичмана и направит к Раисе Васильевне. Я поговорю с бортстрелком после общего собрания.
        Покинув медотсек, постоял пару секунд в коридоре, а затем продолжил свой спонтанный обход, направившись к Петру.
        - О, ты как раз вовремя, - обрадовался старший бортинженер, - я тут придумал, как улучшить наш звездолёт.
        - Давай потом свои идеи расскажешь, а сейчас лучше подскажи, где твоя супруга, - Пётр с Руолан, едва попали на Землю, тут же поженились, - мне интересно, какие у неё предчувствия относительно ближайшего будущего.
        Китаянка тут же появилась из закутка, где что-то сосредоточенно ремонтировала, её руки были измазанны чем-то чёрным. Воистину говорят, подобное к подобному притягивается.
        - Командир, мой внутренний мир спокоен, в ближайшее время вряд ли что-нибудь случится. Есть неприятное чувство, когда пытаюсь заглянуть далеко вперед, за грань восприятия. Искин говорит, это из-за попытки перешагнуть свои возможности.
        - Хорошо, лейтенант. Ожидаю вас обоих на общем построении, - попрощавшись, я пошёл в сторону камбуза, надеясь успеть выпить чашку кофе перед собранием. В кают-компании народу было мало. Марийская девушка и наш, земной парень о чем-то шептались в углу, да М'Бата сосредоточенно смотрел на вилку, лежащую перед ним на столе. Все были так увлечены, что не заметили меня, ну и я не стал их отвлекать. Спокойно вбил заказ и, получив горячий, ароматный напиток, подошёл к чернокожему пареньку.
        - Добрый день, камрад, - сенс хотел было вскочить но я остановил его, - сиди уже! Я к тебе по делу. Как твои способности, растут?
        - Очень медленно, командир, - ответил Маугли, - последнюю неделю и шага вперёд не сделал. Электроник говорит, нужно попробовать разные направления, вот я и решил поднимать тяжести.
        - Ты хотел сказать, телекинез, - усмехнулся я, - то-то так на вилку смотрел, словно сжечь взглядом захотел. И как, получается?
        - Пока нет, - печально отозвался М'Бата.
        - Тогда такой вопрос, когда пытаешься заглянуть в наше будущее, что чувствуешь?
        - Тревожно как-то, - ответил он и, немного подумав, добавил, - словно там нас ожидают большие трудности. Ну, как в том мире, где мы познакомились!
        - Хм, даже так, - я задумался. Оба сенса тревожатся, а значит впереди действительно неприятности. Но опять же, прямой угрозы они не почувствовали, значит продолжаем действовать по плану. Я посмотрел на информационный экран, встроенный в стену кают-компании. До общего построения оставалось несколько минут, пора наведаться в рубку управления.
        - Контр-адмирал на мостике, - подал команду штурман, едва я вошёл в центр управления. Михаил тут же доложил о текущих делах, коих почти не было, всё же в гиперпространстве летим.
        - Вольно! Капитан Воробьёв, после собрания направь мичмана Виригина ко мне, побеседую с ним, а сейчас пусть приведет себя в порядок.
        - Так точно, командующий! - Козырнул бывший напарник.
        Общее построение прошло спокойно. Всё же Электроник хорошо подобрал членов экипажа, если кто-то и брал слово, чтобы высказаться, то говорил по делу. В итоге слегка снизили нагрузку у будущих пилотов малых кораблей, и внесли пару изменений в пищевой синтезатор. От пары земных блюд у марийцев случилось кратковременное расстройство желудка, слишком острой оказалась пища. Наконец, распустив экипаж и пассажиров, я подозвал к себе Петра.
        - Ну давай, рассказывай, чего ты опять придумал?
        - Помнишь, мы в первый полёт взяли с собой малый рудовоз производства Альянса? Так вот, я внимательно изучил конструкцию малых кораблей и нашел способ, как прикрепить парочку на корпус крейсера. Только над корветами нужно будет поработать. Задержимся на Мираде на пару дней, но уверяю, оно того стоит. Пошли, покажу, как это будет выглядеть.
        Два корвета, способные и в бою поддержать, и отвлечь на себя противника - это хорошая идея. К тому же, по задумке Петра, оба малых судна, как и «Дальний», смогут становится невидимками, что позволит провести разведку с минимальным риском. Например совершить высадку на планету под прикрытием из космоса, и при этом сохранить свое присутствие в тайне от возможного противника. Камрад получил добро на воплощение идеи и, довольный, тут же забыл о моем существовании, принявшись что-то моделировать на планшете.
        Выход из гиперпространства прошёл штатно, у верфи сюрпризов в виде кораблей биомехов не обнаружилось. В общем, спустя несколько часов, «Дальний» располагался в причальном доке, а транспортник сразу в одном из отсеков супердредноута. Пётр, получив карт-бланш, тут же направился в сборочный цех для малых кораблей, с целью если не доканать искин Мирада, то изрядно поиздеваться. По предварительным подсчётам, задержаться нам придется на трое суток, не меньше. Я, в сопровождении супруги, отделения десантников и будущих пилотов москитного флота, направился на «Мариец», чтобы лично активировать искин гиганта. Пока гравиплатформа несла нас к причалу для сверхтяжелых кораблей, попросил Электроника наладить связь с Землёй.
        - Здравия желаю, контр-адмирал, - раздался в наушниках шлема голос Владимира, - разреши доложить!
        - Давай коротко, капитан, - дал я добро, - через пару часов нормально по видеосвязи поговорим.
        - Работы на Луне идут полным ходом, через полтора месяца планируем закончить. Проведён набор рекрутов в нескольких дружественно настроенных странах. В Японии и Китае найдено несколько сенсов, причем четверо из них владеют своими способностями на высоком уровне. На трофейных кораблях пятнадцать процентов экипажа уже заменено на землян, - Владимир, по сути ставший моим заместителем и выполняющий в данный момент роль командующего флотом и наземными силами, прервался на пару секунд, а затем продолжил, - удалось наладить контакт со странами, ранее сильно противодействующими. В четырех государствах были проведены досрочные выборы, пожалуй впервые показавшие реальный результат голосований. Последствия атаки вражеского десанта частично нейтрализованы. Ну и радостная новость, вчера родился первый ребёнок, у которого отец землянин, а мать - марийка! Малыш абсолютно здоров, но мы на всякий случай держим его под наблюдением докторов, как и мать.
        - Это хорошая новость - мое лицо расплылось в довольной улыбке. Хоть Электроник и говорил о полной совместимости земного и марийского организмов, все же я сильно переживал по этому поводу. Капитан Бахтерев замолчал и мне пришлось спросить, - ещё какие-то важные новости имеются?
        - Имеются, контр-адмирал, но объяснять нужно в подробностях.
        - В таком случае через два часа будь готов сам и оповести других о видеоконференции. Свяжись с лейтенантом Вейсом, я хотел бы и его выслушать, - Владимир отключился, а мы, как оказалось, уже подлетели к стыковочному шлюзу. Мне удалось передать Лиане полученную информацию, жаль, за забралом шлема сложно увидеть выражение лица, но ответила супруга крайне взволнованным голосом.
        - Контр-адмирал на борту, - подал команду Александр Петрович, едва мы миновали шлюз.
        - Вольно, - тут же прервал я попытку будущего капитана доложить мне по форме. Благодаря искину, мне было уже все известно. А потому, не без торжественности, мы с Александром поднялись на мостик, где провели церемонию активации искина. Затем назначение Ануфриева на должность капитана и распределение других чинов, а так же их обязанностей. Хоть все и было заранее обговорено, заняло это около полутора часов, а потому начало видеоконференции я встретил на борту «Марийца». И меня почти сразу огорошили заявлением. В разговор вступил искин Мирада, взяв первое слово.
        - Контр-адмирал Басов. Согласно уставу военно-космического флота Федерации рас, наивысший офицер, командующий двумя эскадрами, должен иметь звание, не ниже вице-адмирала. Но, учитывая сложившееся положение, совет искинов принял решение поднять единственного наивысшего офицера сразу до полноценного командующего флотом. Контр-адмирал Басов, общим голосованием командиров кораблей и искинов, тебе присваивается внеочередное звание адмирал!
        - Вам больше заняться нечем? - Я, не сдержавшись, витиевато выматерился, - всё, церемония окончена? Тогда давайте перейдем к реально важным делам!
        Обсуждение текущих задач много времени не заняло. Выявилось несколько серьёзных просчётов, например такой, как появление в Солнечной системе разведчика-невидимки. К счастью, глупец подобрался достаточно близко к Земле, чтобы «Возмездие» отработал по нему турелью, В итоге у нас появился ещё один ценный пленник, который, после общения с искином, пополнил информацию о противнике. Выяснилось, что наша планета не единственная цель Первых игроков. Агрессоры, объединившись, хотели выполнить сразу несколько задач - навести порядок на окраине, прижав много себе позволявших в последнее время приграничные миры.
        - Есть предложение, - взял слово Владимир, - направить «Возмездие» по полученным у пленника координатам и там пощипать флот Первых игроков. Проанализировав, искин супердредноута рассчитал, что они не направят все собранные силы в одно место, для приграничных миров подобная группировка слишком избыточна. Таким образом, «Возмездие» может вести партизанскую войну, не вступая в затяжные бои. К тому же, будет возможность испытать пилотов москитного флота в реальном бою, что хорошо скажется в будущем.
        - Идея хороша, - произнес я задумчиво, - но, хотелось бы выслушать мнения всех присутствующих.
        Спустя пару часов, когда все изрядно устали, план партизанской войны был составлен и единогласно утвержден. Ну и под конец, чтоб всем не повадно было принимать за моей спиной подобные решения, я выдвинул кандидатуру капитана Бахтерева на место моего заместителя, с присвоением ему внеочередного звания вице-адмирал. Настала очередь Владимира возмущаться и утверждать, что он не дорос ещё до подобной должности. Но, собравшиеся были не умолимы и звание наивысшего офицера Бахтереву таки присвоили.
        - Ровно через двое суток жду всех на доклад, позже у нас вряд-ли получится собрать видеоконференцию, - произнес я, завершая совещание, - работаем, товарищи!
        Двое суток ожидания, которые понадобились Петру для воплощения своей идеи, мы с Лианой провели вместе, уединившись в апартаментах, принадлежащих когда-то командующему верфью. Лишь изредка Электроник беспокоил нас, когда требовалось моё вмешательство по какому-либо вопросу. Александр Петрович, имея богатый опыт и толкового помошника в лице искина Мирада, быстро навёл железную дисциплину на «Марийце» и теперь вовсю забивал грузовые отсеки корабля всем, что может пригодиться. Запросив у искина супердредноута распечатку загруженного добра, я аж присвистнул. Если все орудия, что имеются сейчас в отсеках супердредноута, установить на Земле в виде точек ПКО, она привратится в ежа. Жаль, что количество реакторов к этим пушкам в разы меньше.
        Подготовка и сборы окончились, как это порой бывает, совершенно внезапно. Электроник сообщил, что работы на крейсере полностью завершены и в настоящий момент «Дальний» готов к испытаниям. Я пожелал присутствовать во время пробного полета корабля. С прилипшими к дну двумя корветами крейсер стал выглядеть, к-хм… В общем, у команды появилась новая тема для шуток. К счастью, на подвижность и маневренность новый апгрейд не повлиял, и спустя ещё одни сутки «Дальний» взял курс по новым координатам. Наш маршрут пролегал через центр когда-то освоенной Федерацией части космоса, и мы надеялись, что там не все уничтожено орудием возмездия.
        В который раз мы летели на встречу неизвестности.
        Глава 5
        Мертвые миры
        - Адмирал, выход из гиперпространства прошел штатно, - прозвучал голос искина в гарнитуре, - в ближайшем пространстве не обнаружено ничего опасного. Провожу сканирование дальнего космоса.
        - Сейчас поднимусь на мостик, - ответил я, фиксируя на рабочей консоли изученную часть звёздной карты. Часть космоса, изученного федерацией рас, поражала. Пол дюжины изученных галактик, Сотни обжитых миров, тысячи баз и станций, разбросанных всюду. Впервые оценив масштаб войны, приведшей к гибели нескольких цивилизаций, я впал в ступор. Число разумных, погибших в этой схватке, было колоссальным, не укладывающимся в голове. И самое главное, невероятный подвиг Федерации, жизнями своих граждан остановившей геноцид разумных во вселенной. Понимание, что у них не было иного выбора, нисколько не умоляло их последнего решения, применить оружие массового поражения. А главное, врага устраивал такой вид войны, он не отступил, благодаря чему и был практически уничтожен. Во всяком случае, дальнейшей экспансии биомехов не наблюдалось, что безмерно радовало. Альянс с подобным врагом не встречался, это факт, уж такую информацию Первый игрок Скворг точно бы знал.
        - Адмирал на мостике, - подал команду штурман, заставив не занятых офицеров вскочить со своих мест.
        - Вольно, - тут же произнес я, пройдя на свое место, и добавил, усаживаясь, - Электроник, карту на смотровой экран, краткий доклад.
        - Обнаружено сильное изменение в пространстве. Согласно звёздной карты, в данной системе не хватает двух населённых, и двух ресурсных планет. Звезда сменила свой спектральный класс и сместилась со своего обычного расположения. На грани охвата корабельных сенсоров обнаружен спутник дальней связи, транслирующий сигнал бедствия. Так же зафиксировано метеоритное поле, возможно это все, что осталось от уничтоженных планет.
        - Что ж, уходим в следующий прыжок, - мы ожидали увидеть что-то подобное, так что никто не расстроился, - капитан, начинаем разгон!
        Повреждённый спутник дальней связи нам не интересен, на борту имелось два таких, в полной исправности и совершено не использованные, с консервации. Да и не техника с кораблями нас интересовали, мы надеялись обнаружить потомков Федерации, ведь могло такое случится, что они где-то выжили и смогли возродить цивилизацию, а с ней и все остальное.
        Время вновь растянулось, замедлившись. Чтобы развеять скуку, устроили несколько соревнований с экипажем, как в симуляторах, так и на созданной Петром стратегии. Вернее, он всего лишь расширил возможности рабочего стола с функцией три Д проектирования. Воссоздав в пространстве участок космоса, старший бортинженер перевел управление на искина и тот, использовав свои вычислительные возможности, позволил создавать реальные полевые сражения. Земляне, любящие играть в стратегии, от такой игры были бы в восторге. Мы же не играли, а набирались опыта.
        Второй выход из гиперпространства оказался неприятным. Тут же взвыли сирены тревоги, а бортстрелки впервые за долгое время приступили к работе. Крейсер появился в метеоритном потоке, через который пришлось прорываться с боем, так как защитное поле сразу оказалось перегружено. И если самой обшивке корабля космические объекты не могли причинить вред, то всевозможные сенсоры и датчики были под угрозой.
        - Здесь было двенадцать планет, вращающихся вокруг звезды, близкой по параметрам к классу F, - рассказывал искин, когда мы вырвались из потока. Лично я загодя изучал систему, в которую мы должны были прибыть, но, остальному экипажу такие повествования Электроника пришлись по вкусу. Словно они на экскурсии, а ИИ крейсера гид, показывающий достопримечательности. Искусственный интеллект не вдавался в подробности, но и поверхностных данных хватало, чтобы получались интересные истории.
        Здесь, как и в предыдущей точке выхода, мы не обнаружили жизни. Пара едва уловимых сигналов от гражданских зондов, расположенных слишком далеко от нашего маршрута и не представляющих ценности, вот и вся активность некогда кипящей жизнью системы. Покидая безжизненную часть космоса, я все меньше верил, что нам удасться найти живых потомков федерации. Не в центральных мирах следовало искать, а на окраинах, на опорных базах и научных станциях. Но, тогда наш проект затянется на долгие годы, что совершенно не допустимо.
        Удача, пусть и крохотная, улыбнулась нам после третьего прыжка. Нет, жизнь попрежнему отсутствовала, как и несколько планет, уничтоженных взрывом. Но, едва мы появились в обычном пространстве, Электроник зафиксировал сигнал бедствия, пришедший с военного корабля Федерации рас.
        - В имеющихся базах данных код этого корабля отсутствует, - сообщил искин, - но такое вполне допустимо. Возможно, корабль покинул верфь, когда война уже началась, и его просто не успели внести в общую базу.
        - Сколько времени мы потратим на исследование источника? - Спросил я ИИ крейсера.
        - От семи часов, до суток, слишком мало информации, - ответил искин.
        - В таком случае держим курс на координаты сигнала, - отдал я распоряжение. Даже если мы там ничего не получим, для экипажа бы удет хоть какое-то развлечение.
        Это был линкор. Вернее то, что от него осталось после тарана какого-то корабля биомехов. Специально противник совершил столкновение, или из-за повреждений - не ясно, от него вообще ничего не уцелело, лишь осколки, зависшие в космическом пространстве, да крупный фрагмент обшивки. По ним и удалось установить, что произошло много лет назад. Треть линкора так же превратилась в ничто, превратив боевой корабль в неподвижный кусок металла.
        - Главный искин корабля не отвечает на запросы, - доложил Электронник после нескольких попыток связаться с повреждённым судном, - возможно он мертв, как и вспомогательные, или же сигнал о помощи - единственное, что можно транслировать.
        - Готовь десантную группу, - отдал я распоряжение Михаилу, - и М'Бату в состав обязательно включи. Очень мне не нравится молчание искина, как бы не вышло повторение ситуации, как на станции.
        Все оказалось просто. Искин поврежденного корабля умер, как и большая часть систем. Реактор тоже дожигал последние крупицы энергии, ещё несколько лет, и мы бы не услышали сигнал о помощи. Экипажа на линкоре не обнаружилось, два десантных отделения за несколько часов успели осмотреть всё судно. На мостике царил идеальный порядок, благодаря чему бойцы сразу обнаружили послание, оставленное командиром, или его помощниками. Инфокристалл стоял в прозрачном кейсе прямо на капитанской консоли. Как только десантники закончили осмотр, я отдал команду возвращаться назад, с находкой. Электроник тщательно протестировал кристалл, прежде чем изучить находящуюся на нём информацию.
        - Это обращение капитана корабля к тем, кто обнаружит линкор, - сообщил искин, едва изучив содержимое накопителя, - экипаж линкора в составе десяти пирейцев и двадцати ириитов, загрузившись на два корвета, имеющихся на борту, покинула систему. Координаты, куда они направились, так же указаны. Но в моей базе данных, кроме поля астероидов, в котором добывались редкие металлы, в этом месте нет ничего.
        - Может там имелась какая-то станция, или база для шахтеров? - Спросил кто-то из офицеров, - или модуль жизнеобеспечения, встроенный в астероид.
        - Возможно что-то сохранилось, это был полугражданский объект, да и работы в том месте велись задолго до начала войны. Ресурсы быстро исчерпались и добыча стала не выгодной.
        - Мы сильно отклонится от маршрута, если заглянем по этим координатам? - Поинтересовался я.
        - Четверо суток, - ответил искин, - и придется пропустить следующую систему, в которой мы планировали выйти из гиперпространства.
        - Если не ошибаюсь, там раньше располагалась одиночная планета с аграрной промышленностью, - припомнил я, - мы можем заглянуть туда на обратном пути! Штурман, проложи маршрут по новым координатам, даже если не найдем там живых потомков, то какую-нибудь полезную информацию запросто. Да, сколько ещё гиперпрыжков мы можем сделать без зарядки?
        - Ещё два, поэтому и вынуждены пропустить следующую точку, - пояснил искин.
        - Хорошо, начинаем разгон!
        Ещё несколько дней в гиперпространстве, наполненных регулярными тренировками, соревнованиями и разборами тактических ситуаций. По словам Электроника, экипаж по подготовке вплотную приблизился к среднестатистическому, если сравнивать с флотом Федерации. Штурмовые группы, так те вообще достигли образцовопоказательного уровня. В общем, в замкнутом пространстве, с ограниченным выбором действий, нам приходилось пользоваться старой армейской мудростью, сказанной ещё Александром Васильевичем: тяжело в учении - легко в бою. Суворов, правда, говорил чуть иначе, но смысл выражения нисколько не изменился.
        Выход из прыжка прошел штатно, а вот космос, в который мы вынырнули, оказался не дружелюбным. Сразу взревела корабельная тревога, а на мостике стали раздаваться команды.
        - Прямо по курсу вражеский крейсер! Маневр уклонения! Есть попадание, щит просел до восьмидесяти процентов. Залп! - Со стороны могло показаться, что началась паника, столько голосов одновременно отдавали команды. Я, не вмешиваясь, контролируя всё на тактическом экране, видел иную картину.
        От первого залпа тяжёлого крейсера биомехов мы не смогли бы уклонится при всем желании, он нас ждал у точки выхода. Вовремя активированные щиты приняли на себя удар, а второй залп противника уже прошёл впустую, «Дальний» успел выйти из сектора поражения, огрызнувшись при этом бортовыми турелями. На коротких дистанциях и такое вооружение может доставить много неприятностей.
        - Электроник, состояние вражеского корабля? - Не пытаясь перекричать других, спокойным голосом спросил я.
        - Семьдесят процентов от идеального, - ответил искин, и в его голосе прозвучало удивление, - слишком хорошо сохранился, провожу анализ!
        - Беглый огонь, - в этот момент наш корабль, завершил маневр уклонения и бортстрелки вновь стали расстреливать тяжёлый крейсер, заходя с кормы противника. Более маневренный, «Дальний» из дичи быстро превращался в охотника. Теперь уже вражеский корабль стал маневрировать, не желая попасть под наш главный калибр.
        - Электронник, результаты сканирования космоса, - затребовал я информацию, ожидая обновления тактической карты на экране.
        - Два сигнала бедствия, расстояние между ними не более двухсот километров, источники располагаются внутри поля астероидов. На краю поля зафиксирована сигнатура объекта, соответствующая ремонтной станции биомехов, в настоящее время не активной.
        - Попытайся связаться с возможными союзниками, - приказал я и вновь сосредоточился на тактическом экране. Не известно как, но тяжёлый крейсер врага успевал уклоняться от носовых орудий.
        - Идеи на сближение, - распорядился Михаил, и я был полностью с ним согласен. Корабли биомехов не имели энергетических щитов, небезосновательно полагаясь на толстую броню. Но даже такую толстую защиту можно повредить, и восстанавливаться она будет гораздо дольше, чем наш щит.
        «Дальний» за считанные минуты догнал противника и стал сближаться на параллельных курсах. Едва сблизившись на расстояние уверенного поражения бортовыми турелями, бортстрелки тут же открыли огонь. Враг ответил аналогом турелей, усугубив все это ракетным залпом. Будь у нас лишь один генератор щита, пришлось бы разрывать дистанцию. Но, благодаря Петру, мы преподнесли биомехам неприятный сюрприз. Десять секунд огневого контакта просадили наш щит до шестидесяти процентов, но это лишь благодаря ракетному залпу. Бортовое вооружение тяжёлого крейсера для нас оказалось не смертельным, а вот мы наделали дыр в броне биомеха. В какой-то момент все же случилось критическое попадание и из под обшивки тяжёлого крейсера начал вырваться воздух. Сенсоры «Дальнего» тут же зафиксировали пробой корпуса и спроецировали на экран изображение тяжёлого крейсера. Корабль биомехов тут же сменил траекторию движения и стал уходить в сторону. Но Михаил вцепился в него, словно клещ, не давая оторваться.
        Несколько минут противник уклонялся от наших носовых орудий, пока Руолан не заблокировала автоматику наведения и, воспользовавшись умениями сенса, накрыла тяжёлый крейсер серией попаданий. Одно из них было удачным и корабль биомехов взорвался, на краткий миг превратившись в огненный шар, который сенсоры «Дальнего» перенесли на смотровой экран.
        - Поздравляю, товарищи, враг уничтожен! - Нарушил я мгновение тишины, возникшей после взрыва противника. Мостик буквально взорвался радостными возгласами. Я же, не обращая внимания на шум, обратился к искину, - Электроник, я вижу, что ремонтная станция начала движение, можешь предположить, с какой целью?
        - Это не боевой корабль, скорее всего он хочет уйти в гиперпрыжок.
        - Всем внимание, - гаркнул я, проявив свой командный голос во всей силе, - начинаем преследование второго вражеского корабля, нельзя позволить ему уйти!
        Мы успели. На последних секундах, когда противник уже начал формировать пробой в гиперпространство, от чего удалось наблюдать невероятное зрелище. В гиперпрыжок корабль-ремонтник все же ушёл, только в виде огненной сферы. Шар огня, появившийся на месте взрыва, буквально всосало в чёрную воронку перехода. Сам пробой ещё какое-то время не затягивался и мы видели, как в нём постепенно затухают спиралевидные завихрения пламени, втягиваясь вглубь. Необъяснимое, завораживающее зрелище, вселяющее первобытный страх и благоговение перед бесконечным, совершенно чужим космосом, который находится по ту сторону перехода.
        - Капитан - хриплым голосом обратился я к Михаилу, разгоняя наваждение - держим курс на ближайший сигнал бедствия! Электроник, что со связью?
        - Мой запрос проходит и его даже принимают, - ответил искин, - но никто не отвечает.
        Десантные группы высадились на объекты практически одновременно. Оба астероида, из недр которых шел сигнал бедствия, располагались таким образом, что большие корабли не смогут к ним добраться без повреждений, а вот небольшие и маневренные корветы вполне. «Дальний» в это время расположился возле границы поля, а Электроник не оставлял попыток наладить связь, как выяснилось, напрасно.
        Живых на обоих станциях не было. Причем так давно, возможно ещё до окончания войны с биомехами. Штурмовые группы, обследовавшие коридоры и помещения шахтерских поселений, находили лишь мусор, пыль и запустение. Кругом были следы грубого, не качественного ремонта, а порой и совсем уж кустарные изделия. Видимо те, кто смог укрыться здесь, пытались выживать и какое-то время у них это получалось, но не долго. Вся их живучесть оказалась привязана к реакторам, ресурс которых был ограничен.
        - Капитан, - спустя несколько несколько часов работы командир одной из групп обнаружил то, что могло рассказать о произошедшем здесь, - инфокристаллы, здесь целое хранилище, десятка четыре!
        - Лейтенант, все носители информации забирай с собой, - вмешался я в беседу. Находку тут же упаковали в кофр, а спустя пару часов носители информации вовсю считывал искин крейсера. Большинство инфокристаллов оказались обычными обучалками. Шахтерские и смежные с ними профессии, все это могло пригодится в далёкой перспективе, потому как подобных знаний в базе данных электроника не было - чисто гражданское направление. Но, пара носителей оказались неким подобием бортового журнала, описывающего самые важные события запертых в астероидом поле федератов.
        Они добрались. Тридцать разумных с линкора, оба корвета прибыли по координатам, известным одному из членов экипажа. И обнаружили здесь таких же беженцев, только гражданских. Объединившись, спасшиеся дружно взялись за работу и смогли восстановить два законсервированных склада шахтового оборудования, превратив их в поселения с системой жизнеобеспечения. Захваченные с линкора резервуар с пищевыми бактериями и синтезатор обеспечили беженцев питанием, реакторы корветов - источниками энергии, а грузопассажирское судно - надеждой, что когда-нибудь им удастся покинуть поле астероидов и найти более достойное место для жизни.
        А потом появился крейсер биомехов и надежда исчезла, вместе с кораблем, уничтоженным врагом. Там же, на судне, в момент взрыва находились все инженеры и техники, проводившие модернизацию грузопассажирского звездолёта. Крейсер врага не полез вглубь поля, исчезнув так же внезапно, как и появился, а оставшимся в живых предстояла тяжёлая участь - жить, пока в реакторах остаётся хоть капля энергии, а затем умереть от холода, отсутствия кислорода и прочих опасностей космоса. Федераты не стали продлевать агонию - прожив оставшуюся жизнь в борьбе за выживание, они не оставили после себя потомства, зная, какая участь будет им уготована.
        - Печальная история, - произнес Михаил, когда искин закончил пересказ полученной информации, - только зачем они оставили включенными сигналки с просьбой о помощи?
        - Надеялись до последнего, - ответил я, хотя напарник спросил у искина, - штурман, рассчитай прыжок по следующим координатам, пора двигаться дальше!
        В душе все больше росла уверенность - вряд ли нам удасться найти потомков Федерации, слишком хитрым и сильным был у них враг.
        Глава 6
        Пересмотр маршрута
        Я сбился со счета, столько разрушенных миров мы посетили. Длительность гиперпрыжков длилась порой всего несколько часов. Бывало одна вахтенная смена заступала в обычном пространстве, продолжала вахту во время прыжка и оканчивала после выхода из гипера. С каждым прыжком мы все меньше надеялись обнаружить хоть что-то интересное. А потому сирена тревоги, вызвавшая после очередного выхода из гипера, изрядно меня встряхнула. Мы с Лианой как раз обедали, когда «Дальний» вышел в обычное пространство.
        - Электроник, доклад, - тут же потребовал я, вскакивая из-за стола одновременно с супругой.
        - Мы появились в метеоритном потоке, в самом его центре, - сообщил искин, - расчёты турелей пока справляются, щиты прекратили просаживаться. Через пять-шесть минут крейсер покинет опасную зону. К сожалению, пока находимся в этом потоке, сканирование ближайшего космоса затруднительно, очень сильные помехи.
        На мостике кипела работа. Михаил лично выводил корабль из опасного места, а мерцающая аватара ИИ выполняла роль штурмана. Ситуация была таковой, что Электроник задействовал практически все свои мощности, и все равно по обшивке крейсера изредка что-то стучало. Видимо совсем мелкие метеориты прорывались сквозь защитное поле. Пять минут напряжённой работы наконец кончились, «Дальний» вырвался на простор, тут же начав сканировать космос.
        - Обнаружено три источника сигналов, - сообщил искин, исследовав ближайшую часть космоса, - спутник дальней связи, сообщает о повреждениях и просит наладить его функционал. Научно-исследовательский зонд, запрашивает разрешение на передачу информации, и корабельный искин, транслирует сигнал о помощи. Ответный сигнал не принимает, скорее всего находится в режиме экономии энергии.
        - Курс на корабль, - отдал я приказ, - подготовить экипаж корвета и ремонтную группу к ремонту спутника. Электроник, принимай пакет информации!
        До корабля оставалось ещё двадцать минут полёта, когда искин разобрался с полученной от зонда информацией. А следом пояснил нам, что здесь произошло.
        Научно-исследовательское судно класса фрегат находилось в затяжном гиперпрыжке, когда по всей Федерации рас использовали оружие последнего шанса. Команда состояла из пяти разумных и одного андроида - созданного специально для миссии, возложенной на исследователей. Задание было долгосрочным, около полугода полёта в один конец и четыре года самой работы, без возможности связаться с кем либо. Работа была завершена в срок и фрегат отправился назад. Вновь долгий, затяжной прыжок, а затем шок от того, что встретило научников. Вместо опорной базы осколки планеты. Следующий прыжок, и вновь уничтоженные миры. Полное отсутствие информации о произошедшем, без возможности связаться с кем либо. И заряд реактора, оставшийся лишь на один пробой гиперпространства. Капитан корабля принял решение прыгнуть к одному из центральных миров, где наверняка все сохранилось. Это решение оказалось роковым для экипажа, ведь покинуть данную систему они уже не могли. Звезда, вблизи которой вышел фрегат, оказалась жёлтого спектра, а трёх населенных и пяти необитаемых планет больше не существовало. Расположенные слишком близко,
после разрушения они образовали кольцо вокруг местного солнца. В него мы и влетели, едва выйдя из гиперпрыжка.
        Команда прожила долгую жизнь на борту фрегата, благодаря капсулам анабиоза продлив свое существование на пару сотен земных лет. Но, за все это время больше никто не посетил систему, а повреждённый спутник дальней связи так и не удалось починить. В итоге, после смерти экипажа на борту осталось лишь два искина, которые, благодаря Андроиду, смогли обойти ограничения и сохранить разум до наших дней. Они и смогли настроить зонд на прием информации, на случай, если с кораблем что-то случится.
        - Последний пакет информации зонд принял около тысячи лет назад, - закончил свой пересказ Электроник, - видимо оборудование фрегата постепенно выходило из строя. Скорее всего искин корабля находится в критическом состоянии, или андроид погиб, раз фрегат не смог приблизится к зонду и подключится к нему напрямую.
        Корвет с ремонтной бригадой добрался до спутника на пять минут быстрее, чем мы к застывшему в космосе кораблю. Выглядел фрегат, как копия крейсера, уменьшенная вдвое. Место носового орудия у него занимала лазерная пушка, предназначенная скорее для работ по добыче руды, но не для самозащиты. По левому борту располагались неизвестные электронику навесное оборудование и системы. Запросы нашего искина так и остались без ответа, а сканирование корабля показало, что на нём деактивированы практически все системы.
        - Приготовить штурмовую группу, - вновь отдал я приказ, - М'Бата, что говорит твоя интуиция?
        - Я не чувствую здесь угрозы, командир, - отозвался наш штатный сенс, - воинам ничего не угрожает!
        - В таком случае даю добро на высадку десанта и обследование фрегата, - распорядился я, - Электроник, нам пригодится оборудование, что находится на этом судне? Оно явно не простое!
        - Нужно получить данные от искина корабля, возможно тогда я смогу ответить на этот вопрос.
        Входить пришлось через аварийный шлюз, предварительно вырезав его. Нам, наблюдая с мостика через смотровой экран, было интересно наблюдать за работой штурмовой группы, а вот сами бойцы глухо матерились, срезая броню. Наконец люк удалось сорвать со своего места и в космос жидким облаком выплеснуло воздух.
        - Входим, - наконец отдал приказ командир группы, дождавшись, когда давление внутри выровняется и штурмовики скользнули внутрь корабля, освещая фонарями его внутренности. Фрегат был в столь плохом состоянии, что его системы никак не отреагировали на разгерметизацию. Даже аварийное освещение центрального прохода не работало.
        - Адмирал, обнаружено тело андроида, - сообщил командир группы спустя пять минут. Робот лежал в обучающем кресле, покрытый слоем пыли. Системы очистки фрегата давно уже перестали выполнять свою работу. Проведя сканером над человекоподобным роботом, командир доложил, - источники питания мертвы, или отсутствуют.
        - Выработан ресурс, - дал пояснение Электроник, - элементы питания не рассчитаны на столь долгий срок службы. Тело непременно нужно исследовать!
        - Лейтенант, попробуйте реанимировать бортовой искин и скачайте базу данных фрегата, - начал я раздавать команды, - затем берите андроида и возвращайтесь на крейсер, дальше будут работать техники.
        На «Дальнем» закипела работа. С корвета сообщили, что спутник можно восстановить и я отдал ремонтникам приказ действовать. Электроник приступил к изучению полученной базы данных, а Пётр, в глазах которого появился нездоровый блеск, утащил тело андроида в свою лабораторию. Я, решив не лезть ко всем с расспросами, хоть мне и было любопытно, стал наблюдать за работой техников, быстро снимающих с обшивки фрегата одно устройство за другим.
        - Адмирал, это была научная экспедиция, изучавшая некий феномен возле одной из черных дыр, - наконец начал доклад ИИ крейсера, - информация, полученная из базы данных частично засекречена, но и то, что в свободном доступе, для нас не будет иметь пользы. Разве что в далёкой перспективе.
        Через три часа непрерывных работ ремонтники сообщили о восстановлении всех функций спутника и я тут же приказал наладить связь с Землёй. На связь вышел капитан «Защитника», очень обрадовавшийся, что мы нашли способ сообщить о себе и наших успехах. То, что мы за всё время встречали лишь разрушенные планеты, его огорчило, зато полученные от капитана новости были для нас, как бальзам на душу.
        Бахтерев вовсю наводил шорох по окраинным мирам Альянса, ломая все планы Первых игроков. Не вступая в открытый бой, он нападал на конвои, расстреливая их издали, уничтожал одинокие военные корабли и скрывался до того, как в системе появлялся вражеский флот. В общем, вёл полноценную диверсионную войну, задействовав для эффективности корветы-невидимки. Игра в кошки мышки продолжалась уже больше месяца и враг до сих пор не смог хотя бы раз прижать супердредноут, хотя последние дни гораздо реже стал попадаться в ловушки.
        «Мариец» благополучно покинул верфь и в данный момент уже держал курс на Землю, как и крейсер «Бесстрашный». Совместными усилиями они выгребли подчистую все, что можно было забрать со станций и баз погибшей Федерации. И сейчас все это добро приближалось к голубой планете, чтобы превратить её в неприступную крепость. На самой Земле в это время не обошлось без изменений в лучшую сторону. Правители наиболее развитых государств, сполна оценив то, что могло случиться с их домом, провели ряд саммитов, на которых пришли к решению сформировать единое правительство Земли. Мы старательно не вмешивались в их решения, держась как бы особняком, но на самом деле влияние флота и наземных сил, никак не подчиняющихся ни одному государству, представляющих правительственные аппараты с крайне невыгодной стороны, оказывало сильнейшее воздействие на любое решения официальных властей. В общем, Земля менялась. Не сказать, что в лучшую сторону, во всяком случае сейчас это было не столь явно, но, военные действия повсеместно прекратились если не полностью, то потеряли всю свою масштабность. В этом очень сильно помогли
оставшиеся дроны-ретрансляторы, непрестанно ведущие наблюдение за поверхностью планеты и мгновенно реагирующие на запуски ракет, или иных серьезных боевых действий. Ракеты сбивались, боевая техника уничтожалась вместе с экипажами, а следом искин «Защитника» пускал по всем средствам массовой информации смонтированный ролик, на котором показывались сами попытки начать боевые действия, а следом адмирал Басов предупреждал - любые попытки развязать войну будут жёстко пресекаться! Это хоть и вызывало ярость и угрозы со стороны пострадавших, все же останавливало их, хотя бы на время.
        Сеанс связи мы планировали провести через месяц, но, благодаря найденному спутнику решили его перенести ещё на тридцать дней. Причина оказалась проста - спутник дальней связи снабдил нас парой десятков так называемых адресов, с которыми мы могли связаться. Электроник тут же отработал их, выдав неутешительный результат - все адреса не активны. Отсеялось ещё с десяток возможных точек, через которые был проложен наш маршрут, словно намекая - летите сразу по таинственным координатам, не отвлекаясь на другое.
        - Адмирал, старший бортинженер провёл диагностику андроида и просит тебя посмотреть на результат, - обратился ко мне искин, когда мы уже ушли в очередной, на это раз затяжной гиперпрыжок. Ничего важного по плану у меня не было, поэтому я с радостью отправился в научную лабораторию, не расспрашивая Электроника, что же там разузнал старый друг.
        - Федь, это просто бомба, - едва я зашёл в отсек товарища, на меня обрушился поток слов. Обычно молчаливого, сегодня Петра буквально прорвало, - ты представляешь, в такой носитель можно установить любой искин, до четвертого поколения включительно! Питание - четыре энергоячейки, такие установлены на мехботах десантников, хватит до десяти лет автономной работы. По сути, если вовремя заменять износившиеся узлы и подзаряжать батареи, такой андроид может жить вечно!
        - И-и? - Вопросительно протянул я.
        - Это идеальный помощник, дружище, - похоже, Петра посетила очередная гениальная идея, - представь штурмовую группу, имеющую в составе такого бойца! Он может дать точный анализ любой ситуации сразу, на месте, представляешь на сколько повысится эффективность групп?
        - Пётр, ты не забыл, что мы не имеем возможности производить искины? - Решил я осадить старшего бортинженера, - любой ИИ для нас на вес золота, а ты предлагаешь ими отделения космодесантников разбавить! Если такое и будет возможно, то не в ближайшей перспективе. Но, именно этого андроида доведи до ума. Чтоб был в работоспособном состоянии. Что с искином, который в него установлен?
        - Спёкся, - хмуро произнес бортинженер, - с ума сошёл, как и искин фрегата.
        - Значит просто восстанови по максимуму тело андроида и смени аккумуляторы. Пусть будет в исправном состоянии, а пригодиться или нет - время покажет.
        Озадачив нашего Кулибина, направился на мостик, пора было обсудить с экипажем наши дальнейшие действия, старые планы больше не годились. По пути приказал Электронику позвать на совещание Руолан и М'Бату. Их способности будут не лишними в предстоящей беседе.
        - Адмирал на мостике! - Прозвучала стандартная команда, едва я вошёл в рубку управления.
        - Вольно! Сейчас подойдут наши сенсы и мы приступим к обсуждению наших дальнейших планов.
        Совещание прошло быстро. Все были в курсе событий и в подавляющем большинстве мыслили схожим образом. Единственное, что напрягало, это смутная, неясная тревога, которую испытывал не только М'Бата, но и Руолан начала ее ощущать.
        - Такое ощущение, словно впереди нас ждут враги, - пыталась объяснить свои предчувствия старший бортстрелок, - вернее некая враждебная сила, несущая всем нам угрозу.
        - Это не враг, - дополнил ощущения Руолан наш Маугли, - ему до нас нет дела. Мы словно жук, на которого вскоре может наступить слон. А может и не наступить. Или же наступит, но не раздавит.
        - Значит, летим дальше, до конечной цели, - подвёл я итог совещания, выслушав чернокожего парня. М'Бата за последний год из мелкого, шустрого подростка превратился в настоящего мужчину. Кости обросли мышцами, а взгляд из затравленного стал пронзительным и колючим. Настоящий боец!
        - Вероятность встречи потомков Федерации в данный момент составляет около трёх процентов, - дополнил меня искин, - если в следующих двух мирах мы никого не обнаружим, вероятность уменьшится до одного процента.
        - Значит посещаем эти два мира, если впустую, дальше держим курс по секретным координатам, - я осмотрел собравшихся, - если не задержимся там, обратно проложим курс по окраине Федерации, может там ещё что-нибудь сохранилос.
        Оставшиеся два мира не смогли нас порадовать. Разрушенные планеты, сошедшие с орбиты звёзды, и больше ничего. В день, когда штурман рассчитал прямой прокол до главной цели, весь экипаж встретил с радостью. До конечной цели оставалось всего десять дней.
        АЛЬЯНС. ОДИН ИЗ ОКРАИННЫХ МИРОВ. ПЛАНЕТА ОДНОГО ИЗ ПЕРВЫХ ИГРОКОВ.
        - Это когда-нибудь закончится? - Сидевший перед огромным монитором разумный выглядел уставшим. Красные от полопавшихся капилляров глаза, чуть трясущиеся руки, он я вно был на грани срыва, - адмирал, я когда-нибудь услышу от вас хорошие новости?
        - Уважаемый Руз, - прорычал в ответ адмирал, эмоции которого хорошо выражались в ощетинившихся лицевых пластинах, - ваш совет постоянно даёт противоречивые указания! Из-за этого случаются накладки и наше взаимодействие с флотами союзников становится или не эффективно, или вообще бессмысленно.
        - Ах, то-есть это я виноват, что за последние два месяца ты потерял четыре крейсера и один десантный корабль? Вместе с десантом, покарай тебя проклятый! Погиб мой племянник, очень перспективный юноша, у меня были на него большие планы, и мы обвиняешь во всем меня?
        - Я сразу предупреждал, что потери неизбежны! - Адмирал тоже перестал сдерживать эмоции. В отличии от хозяина, он ценил своих бойцов и заботился о каждом корабле, словно тот был его собственностью, - более того, идея атаковать окраинные миры малыми флотами откровенно дурацкая!
        - Как будто ты не знаешь, стоит нам собрать в одном месте слишком большие силы, как тут же нашими делами заинтересуется Совет! Это не дикие миры, до которых никому нет дела.
        - Я предлагал уничтожить один из окраинных миров, а затем показать остальным, что их ожидает в случае непослушания. Даже если буду свидетели, вряд ли они об этом кому-то расскажут!
        - Адмирал, ты о происходящем в Альянсе и сотой доли не знаешь, так что захлопни свою клыкастую пасть и отправляйся к указанному миру, - Первый игрок окончательно рассвирепел, - или ты хочешь подать в отставку?
        - Флот отправляется по указанным координатам немедленно, - глухо прорычал флотоводец. Уходить в отставку для него было равносильно смерти. Слишком много адмирал знал, чтобы его оставили в покое.
        Через две недели возле одного из окраинных миров, из гиперпространства вышло шесть кораблей. Два линкора, три крейсера и один большой десантный корабль. Такими силами можно было в течении нескольких дней покорить любую из окраинных планет. Но не ту, возле которой появился флот Первого игрока Руза. Корабли ещё не успели построиться в походный ордер, как по ним был нанесен первый удар. Один из крейсеров тут же вспух огненным шаром, а на остальных кораблях взвыли системы тревоги. Перестроение в оборонительную позицию заняло несколько минут, во время которых был потерян ещё один крейсер, щиты которого схлопнулись после первого же попадания. Когда же сканеры нащупали противника, адмирал глухо зарычал. Враг, имеющий столь дальнобойные орудия, был для них крайне неудобным противником.
        - Отдайте приказ по всем кораблям, выполняем манёвр уклонения и уходим в гиперпрыжок, этот бой мы уже проиграли!
        Глава 7
        Экстренная посадка
        Затяжной гиперпрыжок подходил к концу. За это время произошло две вещи, стоящие внимания: Пётр таки починил андроида, для полной работоспособности которого не хватало лишь ИИ. А ещё у нас сильно отличился М'Бата, когда на тренировке смог выстоять против здоровенного марийца-космодесантника. Сенс просто знал, как поступит штурмовик в следующие пару мгновений и всегда оказывался на два шага впереди.
        - Это просто, - рассказывал чернокожий парень после спарринга, - я чувствую, куда ненужно шагать, и в какую сторону лучше не отклоняться.
        - В Федерации существовали подразделения особого назначения, состоящие из таких бойцов, - Михаил, как обычно все свободное время пропадающий или в симуляуции, или на обучающем кресле, мог рассказать очень многое о жизни федератов.
        - В такие подразделения попадали сенсы с низким уровнем таланта, - подтвердил искин слова капитана, - правда, в подобных подразделениях большой нужды не было. В Федерации рас практически не существовало преступности и терроризма. Регулярное ментасканирование граждан позволяло выявлять малейшие отклонения от нормы и ненавязчиво воздействовать на них. Для вас, землян, подобное может показаться неправильным. В Федерации такие воздействия были официально зарегистрированны, в отличии от Земли. У вас подобное влияние происходит массово через СМИ и сеть, без уведомления граждан.
        - Это понятно, - Пётр, присутствующий на собрании командиров, взял слово, - меня интересует другое. Почему сенсы федератов не почувствовали угрозу, когда биомехи начали войну?
        - В имеющихся у меня базах данных об этом нет информации, - ответил Электронник. - Могу лишь предположить, что разумные, обладающие экстрасенсорными способностями, не могут заглядывать слишком далеко вперёд. Возможно, биомехи изначально не планировали атаковать Федерацию, лишь проводили разведку. А затем, когда поняли, что в силах одержать победу, приняли решение об уничтожении. У меня по прежнему нет никакой информации, почему враг напал и какие цели преследовал. Есть даже предположение, что биомехи - искусственно выведенная раса, подчиняющаяся приказам некоего создателя.
        Из-за отсутствия информации дальнейшее обсуждение о том, откуда появился враг Федерации, само собой сошло на нет. Меня эта тема заинтересовала не на шутку. Вероятность натолкнуться на того, чье технологическое развитие находится за гранью моего понимания, совершенно не хотелось. Что ж, будем надеяться, мы не станем тем камешком, который повлечет за собой лавину смертельных неприятностей. Но, как говориться: человек предполагает, а бог располагает.
        За час перед выходом из гиперпрыжка вся команда корабля была отдохнувшей и даже заскучавшей. Как и положено по уставу, весь экипаж был облачён в бронескафы, оружейные расчеты на постах, и никакого постороннего брожения по крейсеру. Я, как и большая часть командного состава, находились на мостике, готовясь к любым неожиданностям, могущим ожидать нас при выходе в обычное пространство.
        - Даю отсчёт, - произнес искин за минуту до выхода и принялся монотонно отсчитывать секунды. И чем меньше оставалось до выхода, тем тревожнее я себя чувствовал.
        - Там враг! - Подтвердил мои опасения М'бата, - он ждёт нас.
        - Приготовиться к маневру уклонения! Старший бортстрелок, работай интуитивно, - перекрывая монотонный отсчёт ИИ, начал я раздавать приказы, - Электроник, переключи все мощности на живучесть и защиту корабля. И вруби уже тревогу!
        Тут же взвыла сирена, оповещая экипаж о скорых неприятностях. Искин досчитал последние секунды, короткий толчок, и «Дальний» выскочил в реальность. Чтобы тут же попасть под массированный обстрел чего-то запредельно мощного. Корпус крейсера вздрогнул, палуба ударила по ногам и те, кто стоял, попадали на пол.
        - Щиты просели на девяносто процентов, сканирование ближнего космоса займет тридцать секунд, - тут же начал доклад ИИ, - обнаружены две сигнатуры неопознанных кораблей. Класс соответствует линкорам федерации. Маневр уклонения произведен успешно, начат разгон. Неопознанные корабли не отвечают на запросы, ведут себя агрессивно, начали преследование. Рекомендую через десять секунд совершить повторный маневр уклонения и сбросить ложные цели. Или поставить минное заграждение, это чуть замедлит противника.
        Закипела горячка боя. Вернее, боя не было, мы просто прилагали все усилия, чтобы остаться в живых. Крейсер едва успел восстановить щиты перед очередным попаданием, в этот раз сбившим лишь сорок процентов энергетического купола.
        - Адмирал, «Дальний» не успеет набрать нужную скорость, необходимую для ухода в гиперпрыжок, - сообщил мне штурман корабля.
        - Обнаружена планета, с которой исходят несколько сигналов, - продолжил докладывать ИИ, - получил запрос на идентификацию, отправляю коды доступа, полученные от пирейца. Запрашиваю ответные. Адмирал, получаю пакет информации для наивысшего командного состава, для подтверждения требуется приложить ладонь к консоли.
        Электроник за несколько секунд выдал столько информации, что мы не успевали реагировать на его слова. Мне стало понятно лишь то, что на планете имеется другой искин Федерации, более высокого ранга, который передал нам какие-то данные. Поэтому я сразу двинулся к консоли, как только ИИ сообщил об этом. Три шага, во время которых крейсер вновь тряхнуло, я едва успел схватиться за консоль, чтобы не упасть. Положил правую ладонь на сенсорную панель и тут же почувствовал лёгкий укол. Тут же на мостике развернулся тактический экран, на котором проявилось пустое помещение, отдаленно похожее на рубку управления супердредноута.
        - Адмирал Басов, говорит Арназ, искин шестого поколения, временно исполняющий обязанности командира военной станции Коллос! Рекомендую немедленно встать на курс к планете Архон, здесь мы сможем защитить «Дальний» от вражеских кораблей. Оптимальный маршрут следования уже получен вашим искином. Вам несказанно повезло, что у крейсера установлено два генератора щита, иначе вас бы уничтожили.
        - Капитан, курс на планету, - отдал я приказ Михаилу, и тут же обратился к искину станции, - Арназ, кто нас атакует?
        - Точно неизвестно, - тут же ответил ИИ, - анализ вражеских кораблей с вероятностью в семьдесят процентов указывает на родство противника с биомехами. По техническим характеристикам линкоры неизвестных соответствуют кораблям-маткам. Враг появился в системе около ста стандартных суток назад и сразу атаковал, уничтожив все действующие спутники, расположенные за пределами поражения главным калибром военных станций.
        - Вы пытались атаковать их, - задал я сам собой напрашивающийся вопрос, - и почему в рубке управления нет ни одного разумного? Где командование?
        - Станция полностью автоматизирована, - по порядку начал отвечать искин, - последнего разумного я видел четыре тысячи лет назад. Лейтенант Мизер умер от старости, после его смерти вы первые из федератов, с кем я разговариваю. С недавно появившимся противником был короткий бой, во время которого было уничтожено четыре вражеских линкора. Три оставшихся корабля отступили за пределы досягаемости орудий.
        - Нас атаковали два корабля, где ещё один? - Проклятье! У меня появилось желание выдать трехэтажный загиб, сдержался лишь чудом.
        - Ваши сенсоры не видят третий корабль? - В голосе Арназа послышались тревожные нотки, - передаю данные сканирования искину «Дальнего».
        - Маневр уклонения на левый борт, - тут же дал рекомендации Электроник. На тактическом экране появился ещё один маркер, приближающийся к нашему кораблю справа, - фиксирую ракетный залп с линкоров противника, время подлёта ракет десять секунд.
        От ракет нас спасли вовремя сброшенные мины. Умная начинка сама распознала приближающуюся угрозу и произвела подрыв, когда ракеты проходили сквозь заграждение. Из трёх десятков лишь четыре просочились к кораблю, догнали и подорвались, натолкнувшись на щит. Крейсер так тряхнуло от взрыва, что я клацнул челюстями. Защита «Дальнего» слетела напрочь, чем тут же воспользовался третий корабль противника. Нас стали буквально расстреливать с убойной дистанции. Один из корветов, располагавшихся на дне, принял на себя первое попадание. На смотровом экране было видно, как его сорвало с креплений. Второе попадание вспороло обшивку, разгерметизировав грузовой отсек. Корабль трясло, словно он находился не в космосе, а тащился волоком по грунтовой дороге. На втором тактическом экране появились сухие строки о поврежлениях, вновь взвыла тревога.
        - Адмирал, лейтенант Махров запрашивает разрешение на отстыковку! - Раздался голос Электроника из динамиков шлема, - он с командой уже на борту корвета.
        - Добро! - Я сразу понял, что хочет провернуть лейтенант. Если у него удастся отвлечь на себя третий корабль, наши шансы дотянуть до планеты удваиваются.
        «Дальний» вновь тряхнуло, но в этот раз не от попаданий, малый корабль отделился от корпуса крейсера и его маркер через пару секунд появился на тактическом экране. Корвет на максимальной для него скорости удалялся от своего носителя, выбрав целью третий корабль противника.
        - Щит восстановлен, - вновь доложил искин, - ремонтные дроны уже заделывают пробоину, через две минуты герметичность будет восстановлена. Погибли два члена экипажа, несшие вахту в грузовом отсеке.
        - Твою мать! - Вот и первые потери. И ситуация в целом крайне хреновая, таймер в углу тактического экрана показывал три минуты сорок секунд до входа в зону поражения орудиями военной станции. А это значит плюсом ещё пара минут, масса времени, учитывая скоротечность боя. А если у противника ещё имеются ракеты, то нас успеют распылить на атомы дважды.
        - Произвожу маневр уклонения, - вновь раздался голос Михаила, - приготовиться к возможной тряске.
        - Адмирал, на связи лейтенант Махров, - доложил искин, перебивая капитана.
        - Адмирал, третий корабль какой-то помятый, - тут же начал доклад лейтенант, - мы легко сможем отвлечь его на себя.
        - Без фанатизма, Махров, - осадил я командира корвета, - чтоб не геройствовал попусту. Ждём вас на планете!
        - Так точно, - ответил лейтенант, - под снаряды лезть не будем.
        Дальше все завертелось ещё быстрее, набираясь, словно снежный ком, несущийся по склону горы. Корвет полностью отвлёк на себя внимание третьего вражеского корабля, и даже успешно атаковал его, заставив уйти в оборону. У нас же с линкорами противника все шло не столь радужно.
        Второй залп ракетами был, но какой-то жидкий, всего десяток смертоносных снарядов, восемь из которых навелись на ложные цели, а одну уничтожила бортовая турель. Последняя ракета, как и в прошлый раз, подорвалась от соприкосновения с энергетическим щитом, снеся его на треть. Видимо оценив неэффективность нынешней тактики, линкоры противника, до этого шедшие почти параллельными курсами, сначала разошлись в стороны, а затем стали зажимать «Дальний» с двух сторон. И, едва вышли на дистанцию поражения, открыли по нам стрельбу из всех орудий. Щит не выдержал такой нагрузки и стал периодически отключаться. Маневрирование не позволяло уклонится от двух противников одновременно, и крейсер стало сотрясать от попаданий. Нас спасало лишь то, что главные орудия у врага стреляли крайне редко, не чаще одного раза в минуту. Электроник быстро высчитал возможное время этих выстрелов и старался активировать щит именно в такие моменты. Хоть тот и успевал зарядиться в среднем на тридцать процентов, этого хватало на отражение одного-двух попаданий главного калибра врага. И все же мы не успевали. Электроник, словно
желая спрятать эмоции, перешёл на сухой, безжизненный тон, сообщая о повреждениях корабля.
        - Разгерметизация второго транспортного отсека. Взрыв в районе тренировочной комнаты, - подобные сообщения сыпались одно за другим, - повреждение четвертой турели. Левый маневровый двигатель уничтожен.
        - Всему экипажу, не принимающему участия в отражении атаки и устранению повреждений, приказываю немедленно собраться в кают-компании, - отдал я приказ, тут же продублированный искином. Проанализировав действия противника, я понял - нас хотят взять живьём. А это не допустимо! Если враг сможет извлечь из памяти искина, или иного носителя информации данные о местонахождении Земли, он вполне может потом наведаться к ней. И мне не известно, к чему это приведёт.
        - До границы действия орудий станции осталось тридцать секунд, - сообщил ИИ крейсера, и продолжил отсчёт уже в слух, - двадцать девять, двадцать восемь…
        Противник ударил, когда мы уже вошли в опасную для него зону. Третий корабль, перестав обращать внимание на назойливую осу, в лице корвета, присоединился к линкорам и они дали синхронный залп. Щит, успевший восстановитьсяна четверть, снесло первым же попаданием. Два следующих превратили корму «Дальнего» в месиво. От попаданий и последующих взрывов меня швырнуло на консоль, а от неё на пол. Даже сервоприводы бронескафа не помогли удержаться от падения.
        - Потеряны основной, прыжковый и две трети маневровых двигателей, - это было первое, что я услышал, пытаясь подняться на ноги.
        - Электроник, срочно соедини меня с лейтенантом Махровым, - обратился я к искину. Едва услышал голос командира корвета, тут же потребовал, - лейтенант, прямой курс на максимальной скорости к военной станции. Вы - единственная наша надежда выбраться из той задницы, в которую мы вляпались. Приказ ясен?
        - Так точно, адмирал! Оптимальный курс на станцию уже построен. Командующий, мы прорвёмся, скорость и маневренность корвета намного выше кораблей противника.
        - Добро? Будь на связи, - ответил я и осмотрелся. Командный состав крейсера уже пришел в себя и вновь расположился на своих местах. Лиана сидела в кресле штурмана, который сильно ударился головой, бронескаф не смог смягчить удар и офицер получил сотрясение мозга. Два штурмовика уже уносили его с мостика. Что ж, все более-менее целы, - Электроник, каковы наши шансы уцелеть?
        - Генераторы щита и реактор продолжают полноценно работать, - вновь стал докладывать ИИ, - сейчас мы довольно быстро движемся к планете, но вряд-ли упадем на нее, выровняем корабль и ляжем на высокую орбиту. Противник прекратил вести огонь и сейчас сбрасывает скорость, отклоняясь в сторону, чтобы не попасть в зону поражения станции. Шансы корвета на чистый прорыв составляют сто процентов.
        - Хорошо! Значит мы пока боремся за живучесть и ждём Махрова. Соедини меня с искином станции.
        - Адмирал? - Раздался уже знакомый голос Арназа.
        - На станции возможно разместить экипаж крейсера?
        - Да, адмирал. Я могу обеспечить экипажу «Дальнего» около трёх месяцев комфортного существования, но вам лучше приземлиться на планету. На поверхности имеются все условия для жизни - четыре наземных военных базы и один космопорт. В ангарах на консерватории до сих пор стоит несколько военных кораблей.
        - Это хорошо, - обрадовался я, получив надежду на спасение, - тогда ещё один вопрос, почему в системе отсутствуют спутники дальней связи?
        - Режим повышенной секретности. Лишь получив подтверждение, что на крейсере имеется полный адмирал, я открыл вам доступ к планете. В противном случае корабль был бы уничтожен. - Выслушав Арназа, я выругался сквозь зубы. Ведь могли же и вляпаться. Не зря пиреец говорил, что по координатам следует отправляться мне.
        Корвет не добрался до станции, нарвавшись на минное заграждение. Малому кораблю хватило подрыва одной мины, чтобы разлететься на осколки.
        - Арназ, какого, мать его, хрена? - Я не сдерживал эмоций, - почему не сообщил?
        - Адмирал, мои сканеры не фиксируют ничего подозрительного в том квадрате космоса. Корабли противника проходили в том секторе, но я тогда подумал, что они определяют границы, за которыми я могу их уничтожить. Установку минных заграждений я не зафиксировал.
        - Электроник, каковы шансы сесть на планету и при этом выжить? - Обратился я к искину крейсера.
        - Оставшихся маневровых двигателей хватит, чтобы войти в атмосферу, а щит не даст сгореть при этом. Но, посадка будет очень жёсткая, скорее всего корпус «Дальнего» во время приземления распадётся на части. Вероятность гибели экипажа составляет шестьдесят процентов.
        - Соедини меня с старшим бортинженером, - если кто и сможет улучшить наше положение, так это Пётр.
        - Фёдор, что-то срочное? - Голос старого друга был напряжённым, - а то мы за живучесть корабля боремся, не хотелось бы отвлекаться.
        - Придется, камрад, - ответил я, и попросил Электроника кратко пересказать, в каком положении мы очутились.
        - Твою дивизию! - Выругался бортинженер, - сколько у нас времени до входа в атмосферу?
        - Четыре минуты, пятнадцать секунд, - сухо ответил ИИ, - и пять-шесть минут до поверхности планеты. Атмосфера пригодна для дыхания.
        - Посадку смягчит вода, или лес с высокими деревьями, - произнес задумчиво Пётр, - защита в первые секунды столкновения сработает как амортизатор, смягчит удар. Если накопить побольше энергии и задействовать второй генератор щита сразу после схлопывания первого, то посадка не столь жёсткая, как предполагается. Но, крейсеру однозначно хана, он и сейчас уже полумертвый.
        - Электроник, на сколько увеличивается наш шанс выжить, если действовать по плану Петра?
        - С новыми вводными вероятность выживания при посадке соответствует семидесяти пяти процентам, - быстро произвел рассчеты искин, - если посадку произвести в лесном массиве, и восемьдесят, если сядем на воду. Но, рекомендую садиться всё же на суше, из воды выбираться будет крайне сложно, будут большие потери, как экипажа, так и вспомогательной и боевой техники.
        - Понял тебя, - промелькнувшая в голове мысль навела ещё на одну идею, - соедини меня с М'Батой. Кстати, где он?
        - С парой штурмовиков пошёл выручать Собакена, оставшегося в отсеке для заключённых, - совершенно серьезно ответил искин, - сказал, так надо.
        - Командир? - Раздался голос сенса, присоединившегося к беседе, - чем могу помочь?
        М'Бата, как чувствуешь будущее? - Не стал я отвлекаться на посторонние мысли.
        - При посадке будут погибшие, командир, - ответил Маугли, - немного, но будут. Дальше будет тяжело, очень смутно всё видится, не получается сосредоточиться.
        - Адмирал, мы вошли в атмосферу, - доложил Электроник. Корпус «Дальнего» чувствительно задрожал, а затем по экипажу прошло оповещение:
        - Экипажу приготовится к экстренному приземлению. Рекомендую зафиксировать сеья любым надёжным способом, чтобы при ударе не разбиться. До столкновения с поверхностью осталось одна минута, тридцать, двадцать девять…
        На мостике все, кто сейчас управлял кораблём, пристегнулись к креслам. Остальные встали вдоль стен, сковав себя ремнями безопасности. Я всем нутром чувствовал, как растет напряжение в рубке.
        - Пятнадцать, четырнадцать, тринадцать…
        На счёте четыре корабль впервые сильно тряхнуло. А спустя три секунды произошел мощнейший удар, от которого из лёгких выбило весь воздух. Я собрался было запросить у искина общее состояние крейсера, но следующий удар погрузил все во тьму, лишая сознания.
        Глава 8
        После крушения
        Сознание вернулось рывком. Из-за ощущения замкнутого пространства сначала накатила паника, но стоило мне дернуться, как все встало на свои места. Сильная боль прострелила под лопатку, заставив охнуть, но её тут же нейтрализовал чувствительный укол в плечо. До меня наконец дошло, что я нахожусь в бронескафе, а глаза ничего не видят, потому что щиток шлема прижат к чему-то. Вторая попытка пошевелиться, в этот раз сознательная и потому осторожная, увенчалась успехом. Откинувшись на бок, я наконец-то смог осмотреться. Большая часть приборов не работала, остальные мерцали, как и аварийное освещение. Где-то раздавался треск, но в целом было довольно тихо.
        - Электроник! Ты меня слышишь? Искин, ответь! - Я с трудом поднялся на ноги. ООэсмотрелся и, сориентировавшись, двинулся к тому месту, где сидела Лиана перед падением. Пробираясь через валяющиеся кресла и куски обшивки, рухнувшие с потолка, перешёл на общий канал связи и тут же в уши хлынули десятки голосов. Кто-то просил о помощи, кто-то пытался связаться с командованием, и все это перекрывал ядрёный русский мат.
        - Говорит Адмирал Басов! - Пришлось гаркнуть в полную силу, не смотря на боль в груди, - приказываю всем немедленно умолкнуть!
        Голосов стало на порядок меньше. Лишь трое продолжали просить о помощи, да кто-то продолжал громко ругаться матом, явно пытаясь сдвинуть что-то тяжёлое.
        Я, добравшись до нужного мне места, осторожно приподнял лист обшивки, накрывший консоль и сиденье старпома. Лиана лежала в кресле, и индикаторы на бронескафе показывали, что она в порядке, просто потеряла сознание. У меня с души камень свалился, жива! Осторожно похлопал жену по плечу, и она тут же попыталась отмахнуться, придя в сознание. Её взгляд сосредоточился на мне, в глазах мелькнуло узнавание, а затем она облегчённо произнесла:
        - Живой!
        - Что со мной сделается, и не в такие переплёты попадали, - отшутился я, - как себя чувствуешь? Хорошо? Давай помогу подняться. Сейчас потихоньку приходи в себя, а после займись осмотром мостика. Я пойду, попробую успокоить людей.
        Два десятка тяжелораненых, четверо погибших, остальные отделались сильными ушибами и лёгким сотрясением мозга. На мостике выжили все, лишь Михаил, кресло которого сорвало с креплений, сильно ударился о стену, из-за чего у капитана ныла каждая косточка, даже обезболивающее не помогало. Лиана, как действующий старпом, привычно начала отдавать распоряжения. Словно по волшебству заработал медицинский отсек, все оборудование которого имело автономные источники питания. Убитых поместили в криокапсулы, а раненых в спешном порядке буквально ставили на ноги, не экономя расходники к медицинским капсулам. Поняв, что в наведении порядка я буду только мешать бывшему командиру опорной станции, я занялся самим крейсером.
        Корабль, похоже, умер полностью - ни одна система, включая жизнеобеспечение, не работала полноценно, даже освещение было только аварийное, озарявшее отсеки и коридоры «Дальнего» своим тускловатым, красным светом. Искин судна так же молчал, не отвечая на запросы. Убедившись, что раненым оказаны должное внимание и уход, мы провели краткое совещание, после которого я с Петром направился в реакторный отсек. Доступ в него имели лишь офицеры, имеющие звание не ниже лейтенанта.
        Увиденное нам не понравилось. Энергетический кокон реактора отсутствовал. Видимо, искин каким-то образом успел сбросить остатки энергии, благодаря чему крейсер не распылило на атомы.
        - Цел, чертяка! - Воскликнул Пётр, направляясь к кубу, в котором хранился кристалл с личностью искина, - сейчас посмотрим, что можно сделать! Фёдор, помоги снять бронеколпак, он за сотню кг весит.
        Разблокировав запоры, мы осторожно сбросили тяжеленную крышку с хранилища ИИ. Под ней, в специальном гнезде находился крупный кристалл, килограмма в полтора весом. Бортинженер аккуратно, словно обезвреживал взрывное устройство, извлёк вместилище Электроника и тут же положил его в принесённый нами специальный кофр.
        - Ты чего с ним делать собрался, Кулибин? - Спросил я Петра, который явно что-то задумал.
        - Пошли, покажу, - в голосе бортинженера чувствовалось предвкушение чего-то интересного. Тут корабль разбился, а ему всё конструирование да моделирование.
        - Когда мне андроида притащили, я почему-то сразу подумал, что он пригодится, - по дороге к научному отсеку начал объяснять Пётр. - Поэтому тщательно его протестировал и постарался максимально восстановить. Благо, 3D принтер у федератов отличнейший, любую деталь легко можно воссоздать, были бы расходники. Восстановил полностью, сейчас как новенький, невооруженным глазом покрытие корпуса от натуральной кожи не отличить.
        - Дружище, так это хорошие новости. На сколько я понял, в андроид встроен мощный передатчик, мы сможем связаться с искином станции, или с базой на планете.
        - Нет, что ты, обычный войсковой передатчик, используемый для связи между подразделениями. Если только окажемся на расстоянии менее пятидесяти километров, или рядом обнаружится действующий маяк. И спутник дальней связи, к сожалению, уничтожило попаданием вражеского снаряда.
        В научно-исследовательской лаборатории было на удивление мало повреждений. Видимо друг, со свойственной ему рачительностью, закрепил все с тройным запасом прочности.
        - Не зря подстраховался! - Пётр для сохранности поместил андроида в капсулу криосна, и теперь стоял перед ней, разглядывая абсолютно не пострадавшее механическое тело. Открыв кофр, друг бережно взял сферу искина и осторожно опустил её в специальное гнездо на животе будущего носителя. Едва андроид принял свою так называемую душу, бортинженер достал из кармана нечто, похожее на планшет. Что-то нажал на нем, потом протянул мне, - Фёдор, активируй ты, все же наивысший офицер. Тут не сложно разобраться.
        - Давай, - я принял планшет и, прочитав надпись на вспыхнувшем виртуальном экране, подтвердил ввод андроида в рабочее состояние. Несколько секунд человекоподобный робот не двигался, лишь на экране бежала информация о загрузке данных, синхронизации с искином и тестировании подсистем. А затем андроид заговорил на чистом русском, приятным баритоном:
        - Чувствую себя неполноценным. Адмирал, благодарю за проявленное доверие, постараюсь не разачаровать тебя и команду. - Электроник медленно, не делая резких движений, принял сидячее положение. А затем уставился на нас синими глазами пирейца, так сильно было сходство андроида с этой рассой, - какие будут указания, командующий?
        - Нам нужна связь с космической станцией Федерации, а так же координаты ближайшей базы, на которой имеются корабли.
        - Для связи со станцией мне необходимо убедиться в рабочем состоянии хотя бы одного ретранслятора на крейсере. Если удасться связаться, я смогу определить координаты ближайшей наземной базы. Сейчас я могу вычислить лишь приблизительное направление, в котором нам нужно идти. - Электроник прервался на пару мгновений, а затем сообщил неприятную новость, - да, не успел сказать раньше. Я получил сжатый пакет информации от искина военной станции, эта планета имеет второй класс опасности, хоть и пригодна для жизни. Не удивительно, что её не стали заселять, отдав военным.
        - Твою дивизию! - Выругался я. Благодаря обучающему креслу, я прекрасно знал, что значит второй класс опасности. Это, мать их, хищные твари с динозавра ростом, или какая-нибудь иная биологическая угроза, - Электроник, давай подробности!
        Разведгруппа покидала крейсер через малый шлюз. Из-за деформации корпуса внешнюю створку пришлось предварительно вырезать плазменными резаками. Сначала наружу выпустили пару дронов, а уж после два отделения космодесантников. Картинка с камер, встроенных в шлем каждого бойца, транслировалась на смотровой экран, заработавший от оружейной энергоячейки. Сначала бойцы обследовали корпус крейсера, а затем прошлись на сотню метров по длинной широкой просеке, которую оставил после себя корабль. Вокруг была тишина. Падение корабля распугало всю живность, пожелавшую уйти как можно дальше от рухнувшего с неба монстра.
        Природа, окружающая «Дальний», сильно отличалась от земной. Толстые, узловатые деревья с желто-оранжевой листвой совершенно не походили на осенний лес. Скорее на побеги кораллов, или высеченный из камня искусственный лес с мясистыми листьями.
        - Сколько у нас имеется гравиплатформ? - Спросил я у Петра, который безуспешно пытался восстановить дальнюю связь.
        - Две. Но одна долго не протянет, при ударе её знатно приложило о стену грузового отсека. Устройство довольно сложное, поэтому полностью восстановить её не удалось. Часов пять-шесть под нагрузкой выдержит, но не больше.
        - Хорошо. Лариса Николаевна, что у вас с ранеными?
        - Пока картриджи не закончатся, мы будем работать. - Сдержанно ответила корабельный врач, - хорошо, что тяжёло больных бронескафы поддерживают, иначе потери были бы гораздо больше. В течении двенадцати часов всех как следует подлатаем. Бегать не смогут, но ходить вполне сносно.
        - Добро! - Ответил я и вновь переключился на смотровой экран. Бойцы уже вернулись к крейсеру и сейчас расставляли по периметру сигналки, а два дрона расположились на самом корпусе, превратившись в стационарные видеокамеры.
        - Капитан, как самочувствие? - Переключился я на Михаила, - мехботом управлять сможешь?
        - Отделался лёгким испугом и тяжёлым сотрясением, командующий, - ответил мне бывший напарник. - Мехботом я и с закрытыми глазами смогу управлять. А что, есть такая необходимость?
        - Два оператора мехов погибли, - ответил я, - а планета, оказывается, крайне не гостеприимная.
        - Есть принять управление мехботом! - Раздался в динамиках шлема радостный голос парня. Устал Михаил тянуть лямку капитана, подумалось мне. И не мудрено, в его возрасте многие за себя ответственность нести не в состоянии, а напарник молодец, справляется.
        - Ты пока отдыхай, - осадил я парня, - вот когда Лариса Николаевна даст разрешение, тогда и будешь радоваться.
        Разведгруппа вернулась на борт без происшествий. Разве что кто-то из бойцов хотел взять с собой пару листьев местного растения, ярко-жёлтых, с кровавыми прожилками. Командиру отделения пришлось обматерить любопытного и внести тому на счёт одно нарекание. Ещё одно, и парня переведут из штурмовиков во взвод охраны.
        - Всему командному составу, собраться на мостике, - под конец этого неимоверно длинного и тяжёлого дня следовало подвести итоги. Все изрядно вымотались, поэтому собирались долго и нехотя. Когда офицеры все же подтянулись в рубку и я собрался уже начать обсуждение, к нам присоединился М'Бата. И не один, а с собакеном, который не отходил от сенса ни на шаг.
        - Живой! - Обрадовался я, - как выжил то?
        - Я пристегнул его перед падением, - ответил М'бата, - он нам очень пригодится. Издали зверя чует, хороший охотник. Я тоже чувствую местных демонов, пока они отошли, не спешат приближаться, выжидают. Но, я их чувствую в общем, а собакен может точно указать их местоположение, когда те решат атаковать.
        - И что, сильно крупные твари? - Спросила Руолан, почесав за ухом зверя, - я чувствую лёгкую заинтересованность к нам, но без агрессии, скорее с опаской.
        - Местная фауна крайне агрессивна, - вступил в беседу молчавший все это время Электронник, - животные в большинстве всеядны, но, предпочитают питаться друг другом. Растительный мир очень беден на полезные вещества, поэтому охота в приоритете. Практически все виды предпочитают вести стайный образ жизни, не чураясь каннибализма. Поэтому будьте готовы к очень сложному переходу.
        - Да уж, обрадовал, так сказать, - появилось сильное желание выкурить трубку. Успокоить бешеный бег мыслей, да только анализ состава атмосферы ясно давал понять, дышать местным воздухом без специальной фильтрации нельзя. Не идти же мне на перекур в медотсек, где на входе установили шлюзовой тамбур и установили фильтры в вентиляционные шахты.
        - Лариса Николаевна, сколько у нас тяжелораненых? Десятка два мы сможем погрузить на платформу, но это максимум.
        - Медкапсула поставит на ноги любого, товарищ Адмирал, - ответила врач, - ещё пять - шесть часов, и экипаж будет полностью дееспособен.
        - Что со связью? - Обратился я к Петру, который пытался её наладить.
        - Глухо, - с хмурым лицом ответил бортинженер, - очень сильные помехи, с теми возможностями, что у нас остались, километров на пятьдесят если добиваем, то хорошо. Похоже те корабли, что на нас напали, как-то глушат слабые сигналы.
        - Что ж, в какой стороне ближайшая база, нам известно, будем двигаться в её направлении. Уж на полсотни километров не промахнемся. В таком случае обсудим, что нам необходимо взять с собой, - сменил я тему разговора, - Эржан, что скажешь?
        - Пищевых капсул для бронескафов достаточно, чтобы питаться три дня всему экипажу, не снимая шлема, - начал доклад завхоз, - с личным вооружением все в порядке, как и с энергоячейками к нему. С мехботами чуть посложней, в строю осталось всего три, на каждый в дорогу можно будет взять по два полных боекомплекта. Средства усиления штурмовиков не в моей компетенции, с этим к моему коллеге. Ну и два автономных модуля жизнеобеспечения, с пятисуточным ресурсом каждый. По гравиплатформам - если раненых действительно не придется транспортировать, то можно прихватить с собой пару малых орудий. У меня всё!
        У командира штурмовиков, лейтенанта Краста, были свои планы на гравиплатформы, из-за чего возник небольшой спор. В итоге малые орудия заменили на одно, более мощное. Такое же, каким я отбивался на Арене от тамошних тварей. Как оказалось в будущем, такое решение было принято не зря. Под конец совещания слово дали бортинженеру. Он брал с собой инженерного бота и кое-какое оборудование, на всякий случай. И настоятельно рекомендовал прихватить все плазменные резаки, мол, пригодятся просеку делать в джунглях. Пришлось согласиться с ним, предложение было действительно толковым. Не клинками же прорубаться сквозь деревья, больше подходящие на каменные скульптуры.
        - Что ж, по ключевым вопросам всё решили, поэтому настоятельно рекомендую всем, кто не причастен к сборам, хорошенько отдохнуть. Да, чуть не забыл! Капитан, ты временно назначаешься командиром мехгруппы, побудешь в подчинении у лейтенанта.
        - Так точно, товарищ адмирал! - Улыбку Михаила было видно даже сквозь забрало шлема.
        Хозяева джунглей не дали нам спокойно отдохнуть то время, что требовалось на лечение раненых. Через три часа после совещания дроны зафиксировали движение среди деревьев. А спустя ещё пятнадцать минут на образовавшуюся просеку выбралась первая тварь, за которой последовали остальные.
        - Серьёзные зверушки, - произнес Михаил, - выглядят куда опасней, чем ящеры с Арены.
        - Ага, раза этак в четыре, - я еле сдержался, чтоб не выругаться, - Электронник, есть информация по этим живчикам?
        - Стайные мелкие хищники, до сорока особей в одной семье. Уровень опасности для мирного населения сорок процентов, для регулярных войск - ноль процентов. Для экипажа «Дальнего» угроза составляет один-три процента. Данный вид крайне агрессивен, с низким чувством самосохранения.
        - Есть рекомендации? - Поинтересовался лейтенант Краст.
        - У нас практически идеальная позиция, - ответил ИИ, а на экране появилась тактическая карта местности, большую часть которой занимал крейсер. - Несколькими шоковыми гранатами расчистить место возле шлюза и занять круговую оборону. Затем вывести на гравиплатформе малое орудие и под его прикрытием расстреливать тварей, пока они не кончаться. Это наиболее экономичный и максимально безопасный способ.
        - Поддерживаю! - Я хмыкнул. Знакомая ситуация, только декорации другие, - лейтенант, действуйте!
        Кто же знал, что расправа над двухметровыми ящерами привлечёт крупных хищников, а на их рёв придут ещё более могучие твари. Два отделения космодесантников, при поддержке оператора малого орудия, успели убить пару десятков ящеров, когда из-за деревьев вскочили стремительные силуэты хищников, похожих на крупных варанов. Метров пять в длинну и с метр в холке, они одним движением заглатывали тела уже убитых прямоходящих ящеров, а когда те кончились, переключились на живых. Бойцы, благодаря схватке, завязавшейся между тварями, быстро поднялись по обшивке крейсера и продолжили вести огонь сверху.
        - Михаил, готовь мехгруппу, в темпе! - Отдал я команду, понимая, что штурмовики не справляются с новым противником. Стрелок малого орудия, которое можно было приравнять к станковому пулемёту, просто не успевал наводиться на варанов-переростков, столь шустрыми те оказались. Да и гравиплатформу пришлось поднять повыше, из-за чего появилась обширная мертвая зона.
        Мехи с трудом протиснулись через малый шлюз, только частые тренировки позволили операторам проделать это быстро и без повреждений. Твари тем временем уже расправились прямоходяшими ящерами и совершали попытки добраться по обшивке до космодесантников. Дружный залп трёх мехботов, оказавшихся чуть в стороне, разом ополовинил количество варанов, превратив их в фарш. Остальные, в отличии от их тупых предшественников, ринулись было в рассыпную, но тут воздух сотряс столь мощный рык, что бойцы в скафандрах замотали головами. Источник устрашающего рёва, просто гигантская тварь, нёсся по просеке в направлении крейсера огромными прыжками. Внешний вид нового гостя выглядел незатейливо - здоровенная пасть, две лапы и длинный, массивный хвост. Этакий зубастый головастик лягушки, метра три в холке и шесть в длинну. Бойцы, заметившие его первыми, открыли огонь по новой твари, только бесполезно. Это только разозлило головастика и он вновь заревел, продолжая при этом двигаться вперёд. Лишь мехботам удалось остановить зверюгу, вдарив по нему со всех стволов. Залп получился избыточным, буквально разорвав тварь в
клочья, только никто даже и не думал упрекать операторов в расточительстве боезапаса. На их месте так любой поступил бы, с неизвестным врагом лучше уж пережать, чем не дожать.
        Второй головастик столь же неожиданно вырвался из джунглей, с ходу цапнул убегающего варана и собрался было дать на утёк, но мехгруппа уже вошла в боевой режим и не оставила ему шансов. Трое варанов все же смогли удрать, пока все сосредоточили внимание на более крупных противниках. Кто-то из бойцов ещё всадил пару зарядов в подранка, пытавшегося подняться, а затем воцарилась тишина, нарушаемая лишь звуком сервоприводов мехботов, вставших полукольцом возле шлюза.
        - Электроник, и часто на нас будут нападать подобные твари по пути к базе? - Задал я вопрос искину, - если да, то нам никакого боезапаса не хватит.
        Глава 9
        Сквозь джунгли
        После бойни на просеке наши планы резко изменились. Пришлось вновь устраивать совещание, на котором решать, сколько человек пойдут на прорыв к базе, которую ещё нужно найти. К тому же Петру удалось поднять один из дронов земного производства над деревьями и осмотреться. Во все стороны тянулись однообразные янтарные джунгли. Лишь след от посадки оставил после себя огромный шрам в этом оранжевом море.
        - Мне придется идти обязательно, - начал я первым. - Офицеру более низкого ранга, как нам уже известно, искин просто не откроет допуск на объект. Электроник, можешь дать какие-нибудь рекомендации?
        - Двух операторов мехботов со своими машинами, одно тяжёлое орудие, установленное на гравиплатформу, к ней стрелка и толкового техника. Сенса и собаку, для поиска безопасного пути. Одного медика и тебя, адмирал. Ну и я пойду, если на ближайшей базе управляющий и вспомогательные искины по какой-то причине погибли, вам будет сложно попасть внутрь. Группа получится максимально мобильной, что позволит гораздо быстрее добраться до базы.
        - Рекомендую в качестве стрелка и техника взять одного человека, моего помощника, - взял слово Пётр. - Лейтенант Самойлов, старший техник крейсера. Он и стрелок отменный, и со сложной техникой на ты.
        - Добро! - Ответил я на предложение старого друга. Александра Самойлова я завербовал лично. В прошлом капитан погранвойск, он был комиссован по состоянию здоровья. Водичка на погранзаставе оказалась богата на тяжёлые металлы, в итоге серьезные проблемы с щитовидкой. А потому бывший офицер с радостью принял мое предложение.
        - М'бата, готов провести нас до нужного места? - Спросил я у сенса, сидящего на одном из кресел, раньше принадлежащем штурману.
        - Пока что я не чувствую опасности, командир. Можно выходить прямо сейчас.
        - Собираемся! - Отдал я приказ. - Пётр, нам могут потребоваться РПГ твоего производства. По паре штук мне и М'бате выделишь?
        Сборы вышли не долгими. Гравиплатформа уже была загружена вооружением и припасами на несколько дней. Пришлось поменять кое-что, но через пятнадцать минут все было готово. Михаил собрал экипаж в кают-компании, где я коротко рассказал о наших дальнейших планах. Паникующих среди членов команды не было, но обеспокоенных много. Все уже знали о столкновении штурмовиков с местной фауной и представляли, каковы наши шансы добраться до базы. Кто-то из техников предложил отправить в дорогу только мехботов, чтобы не рисковать понапрасну, или на базе гравиплатформы создать небольшую бронированную машину. Пётр разъяснил, почему такие варианты не подходят, после чего предложений больше не поступало. Я выделил пару минут, чтобы попрощаться с Лианой, а затем наш экспедиционный отряд двинулся к шлюзу. М'бата вел на поводке собакена, на которого бортинженер сделал некое подобие брони. Зверю было явно неудобно, только его никто не спрашивал, а потому зубастому пёселю придётся терпеть.
        Через шлюз мы вышли после мехботов, последней выплыла гравиплатформа, перегруженная боеприпасами и другим добром. Александр тут же забрался на неё и протестировал тяжёлое орудие поддержки, в то время как мы вглядывались в джунгли. Медик, мариец Аргун, был полноценной боевой единицей, впрочем, как и любой другой представитель его расы. Я, как старший группы, сориентировался по условной карте, отображающейся на забрале шлема и дал отмашку операторам мехботов.
        - Выдвигаемся! - мехбот, управляемый Святославом, моим земляком, двинулся в указанном направлении. Следом пошел М'бата с собакеном, затем я с Аргуном, Электроник, тащивший на себе запасные тубусы ракетомётов. За нами двинулась платформа с восседающим на ней Александром, а замыкающим второй мехбот, с ещё один марийцем внутри, Ануаном.
        Не успели мы углубиться в джунгли и на сотню шагов, как пришлось замедлиться. Плазменные резаки, установленные на манипуляторы меха Святослава принялись за работу, кромсая переплетение лиан и стволы деревьев. Кустарники тяжёлая машина давила корпусом, не обращая на них внимания. Мы же зорко поглядывали по сторонам, хоть М'бата и сказал, что не чувствует опасности и в ближайшее время на нас не нападут.
        Спустя четыре часа мы по прежнему находились в зоне устойчивой связи с крейсером. Единственное, что произошло за это время, это крупная жёлтая змея, попытавшаяся напасть на меха. Святослав одним движением манипулятора с резаком отделил ей голову, продолжив спокойно прорубать дорогу. А спустя ещё четыре часа местное светило ушло за горизонт и мы приняли решение остановиться. Нам удалось преодолеть всего четырнадцать километров. Поднять дрон даже не пытались, деревья не пропустили бы. Связь с крейсером пропала с километр назад, джунгли очень хорошо экранировали, блокируя даже высокотехнологичное оборудование Федерации.
        Лагерь решили разбить у ствола могучего дерева, сильно отличающегося от основной массы. Даже листва у него была иная, с красноватым отливом. Автономный модуль установили вплотную к стволу, а гравиплатформу водрузили сверху. Александру пришлось спать прямо в кресле стрелка, а Электронник расположился рядом, непрерывно следя за окружающими нас джунглями. Операторы мехботов также спали прямо в своих машинах, лишь собакен не желал отдыхать. Насидевшись в клетке лет на сто вперёд, наш питомец жаждал обследовать новую территорию, а потому несколько часов бродил вокруг лагеря, что-то вынюхивая. С рассвета, проведя относительно спокойную ночь, мы двинулись дальше. И через час нарвались на стаю хищников, голов тридцать, не меньше. Собакен почуял их издали, как и они нас, но почему-то не напали. Причина выяснилась, когда мы приблизились, решив не оставлять за спиной зверей, которые могут встать на наш след. У тварей была славная охота, и пока они не собирались начинать новую охоту. Половина неспешно ковырялась в останках недавно убиенной добычи, внешний вид которой определить не представлялось возможным, а
другая разделась под стволами деревьев.
        - Александр, орудие не использовать! - Отдал я приказ, поднимая свой стрелковый комплекс к плечу, - остальным, огонь!
        Энергетическое оружие на порядок тише огнестрельного, порой сервоприводы мехботов шумели громче. Другое дело - вой и рычание, который подняли убиваемые нами хищники. Такие звуки запросто привлекут внимание более серьезных хищников, что и случилось в итоге.
        - Командир, справа приближается что-то опасное, - доложил М'бата, - очень опасное!
        - Самойлов, правый сектор, жди гостей! - Отдал я команду, продолжая отстреливать дуром прущих тварей.
        - Принял! - отозвался стрелок, восседающий на гравиплатформе.
        Всполохи энергетических разрядов в утренних джунглях, крики тварей, от всего этого складывалось ощущение какого-то безумия. И все это перекрыл внезапно раздавшийся визг. Не будь мы в шлемах, наши барабанные перепонки уже лопнули бы. А вот твари, с которыми шёл бой, не выдержали, разом попадав на землю. И тут же загудело тяжёлое орудие, накачивая заряд энергии.
        - Твою мать! - Раздался растерянный голос Святослава. А в следующий миг в правую от нас сторону устремился большой сгусток энергии. Я невольно проследил за ним, после чего мысленно согласился с оператором мехбота. Раскачивая, вырывая с корнями деревья, в нашу сторону двигалось нечто смолянисто-чёрное. Заряд орудия врезался в тушу гигантского червя, тут же взорвавшись. В разные стороны полетели здоровенные куски черно-синей плоти, а джунгли накрыл ещё один душераздирающий визг. Червь, тупая морда которого состояла из одной пасти, усеянной рядами клыков, несмотря на ранение, продолжал двигаться вперёд. Диаметр его тела был около трёх метров и образовавшаяся на боку рана, глубиной в метр, не причиняла твари серьезных проблем. Я, не задумываясь, тут же бросил стрелковый комплекс, повисший на ремне, а сам потянулся за тубусом ракетомёта. Рванув его из-за спины, положил на плечо и опустился на одно колено. Поймав в простую прицельную планку движущуюся на нас смерть, замер.
        Второй выстрел Александра вышел более удачно, прочертив глубокую борозду в теле монстра. И в тот момент, когда червь вновь разинул свою пасть, я выжал пусковой механизм. Толчок в плечо, сопровождаемый громким хлопком, и в сторону твари устремилась ракета, в разы мощнее земных аналогов. Попал смертоносный снаряд точно в закрывающуюся пасть. Секунда ожидания, а затем позади головы твари вспух огненный шар, выжигающий все, что попало в его радиус. Замкнутое пространство усилило эффект взрыва, буквально располовинив червя.
        - Твою мать! - Вновь выругался Александр, но уже с другой интонацией. Я тоже не стал сдерживаться, сказав пару крепких.
        Червь сдох. После взрыва его голова замерла на месте, а тело словно расплылось по земле. Заставив себя оторваться от поверженного чудовища, я осмотрелся. И почти сразу увидел лежащего на земле собакена.
        - Аргун, требуется помощь! - произнес я, склоняясь над телом пса. Из ушных раковин нашего питомца текла кровь. Проклятье! Неужели умер?
        - Живой, просто без сознания, - словно прочитав мои мысли, произнес медик, наведя медицинский анализатор на пса. Затем быстро сделал питомцу пару уколов и сказал, - нужно поднять его на платформу.
        - Командир, - М'бата, стоящий все это время в трансе, с закрытыми глазами, обеспокоенно произнес, - нам нужно быстро уходить отсюда. Это не последний змей, скоро появятся другие.
        - Все слышали? Уходим, в темпе! - Мы с Аргуном подняли собакена на гравиплатформу, и наша колонна как можно быстрее двинулась прочь от места битвы. М'бата поторапливал, постоянно оглядываясь назад. Пришлось даже одёрнуть его, чтоб не нервничал так сильно. Через пол часа проламывания сквозь джунгли очнулся собакен, а еще через четверть мы вышли к берегу реки. Широкая, метров семьдесят, с довольно быстрым течением и мутной, красноватой водой.
        - Приплыли! - Произнес я, когда наше общее молчание затянулось. Затем осмотрел берег с нашей стороны и добавил, - а может и нет. Александр, у вас в мехботах имеются лебёдки?
        - Да, адмирал. У Ануана стоит гарпун со сверхпрочным тросом, около ста сорока метров длины. На разрыв выдерживает до тридцати девяти тонн, в комплектации с ним мощная лебедка. Мы ей на Земле танки подбитые вытаскивали из завалов и воронок.
        - Тогда двигаем во-он к той скале, что над рекой нависает, - указал я рукой в правую сторону, - заберемся повыше и с неё на тот берег трос пробросим. Ануан, добьет гарпун до того берега?
        - Добьет, адмирал, - сдержано ответил мариец, - с запасом.
        - В таком случае двинули к скале. М'бата, что говорит твоя чуйка?
        - Опасность по прежнему исходит оттуда, только она ослабла, - сенс показал рукой в джунгли, - кто-то идёт по нашему следу.
        - Все слышали? Нужно ускорится, неизвестно, сколько времени займет переправа. - Наша маленькая колонна споро двинулась к скальному уступу, обрывающемуся у самого берега.
        Двадцать минут до скалы, и в трое дольше, чтобы подняться наверх. Мехботов пришлось поднимать при помощи той самой лебёдки, как и гравиплатформу с грузом. Забравшись, внимательно осмотрели соседний берег, а затем Ануан выстрелил. Гарпун вошёл именно туда, куда нужно - в ствол дерева, стоящего в десяти метрах от берега. С нашей стороны трос закрепили, проплавив в скале отверстие. Первым на ту сторону реки отправился Электроник. Он должен был проверить, насколько крепко держится гарпун, и укрепить, если потребуется.
        - Адмирал, по моим расчетам крепления легко выдержат вес мехбота, - доложил искин, оказавшись на той стороне.
        - Святослав, твоя очередь! - Отдал я приказ. Оператор меха защелкнул на тросу роликовый блок и плавно покатился через реку. Спустя пару минут он уже махал манипулятором с противоположного берега.
        - Старшина, отставить клоунаду! Доклад по форме! - Рявкнул я, не сдержавшись. Глядя на М'Бату, не заметил, как сам стал нервничать.
        Следующими к тросу подошли М'бата с собакеном и медик. Потом гравиплатформа и Александр, контролирующий, чтоб наше имущество добралось на другой берег в целости. Техник почти уже добрался, когда я, осматривая округу, увидел наших преследователей. Выскочившие на берег черные туши червей были куда массивней той, что мы подорвали. Секунда промедления замешательства и твари, повернув в нашу сторону, стали приближаться с огромной скоростью, километров пятьдесят в час, не меньше.
        - Адмирал, отправляйся, техник уже добрался на ту сторону, - привлек мое внимание Ануан, - а мне нужно ещё заряд установить, чтобы потом трос забрать можно было.
        - Не задерживайся, старшина! - ответил я, зафиксировав страховочный карабин и отталкиваясь от скалы. Находясь на середине реки я увидел, как техник бьёт из орудия по противоположному берегу. Не стал даже пытаться посмотреть, что происходит за спиной, только замедлюсь. Едва мои ноги оказались над сушей, тут же отдал команду марийцу, - Ануан, пошёл!
        Отстегнувшись от троса и отбежав на несколько шагов в сторону, я наконец-то посмотрел через реку. Твою дивизию! Эти проклятые черви оказались водоплавающими. Один уже плыл через реку, а два других собирались это сделать, подобравшись вплотную к воде. Того, что уже забрался в воду, сносило течением, и прицелиться по нему, даже при помощи системы наведения бронескафа, не представлялось возможным. А вот у Александра получалось попадать в тварь, хоть и через раз. Промахи тоже давали хороший эффект, особенно если заряд плазмы падал по курсу червя. Мгновенное испарение нескольких кубов воды, и примерно столько же вскипевшей - обвариться заживо никому не понравится. Только тварь, не смотря на повреждения, продолжала приближаться.
        - Адмирал, группа в полном составе! - Доложил мариец, перебравшийся на нашу сторону. Электроник уже помогал ему сматывать трос, который может в любой момент пригодиться в будущем.
        - Принял! Святослав, сколько у нас боекомплектов для системы залпового огня?
        - Шесть на двоих, - ответил старшина.
        - Мало! Мы половину не прошли, а уже готовы использовать главный аргумент в спорах. Электроник, мы сможем оторваться от червей?
        - Если уходить прямо сейчас, то у нас будет фора в пятнадцать-двадцать минут, - ответил искин.
        - Ануан, один ракетный залп по тому берегу, чтоб накрыло лезущих в воду, а затем отходим в джунгли.
        - Принял! - мехбот марийца сделал несколько шагов в сторону. Зажужжал блок с ракетами, вставая на взвод, а мех для жёсткости опустился корпусом на землю, создавая дополнительный упор.
        Свистящий звук залпа, пара секунд ожидания, и на противоположном берегу разверзся огненный ад. Попавшие под удар черви даже завизжать не успели, их просто в фарш покрошило. Увидев все это я понял, как рисковал Михаил, когда использовал ракеты в замкнутом пространстве туннеля, на Арене.
        - Кому требуется, восполнить боекомплект, даю полторы минуты, затем выдвигаемся! - Отдал я новый приказ, наблюдая за тварью, которая уже преодолела половину реки.
        Что-то с червём было не так. Он больше не делал плавных движений, наоборот - дёргался, словно его ухватил за хвост великан. Учитывая размеры монстра, выглядело это устрашающе. А когда тело гиганта резко рвануло вниз, из-за чего туша, диаметром более трёх метров, полностью скрылась под водой, я мысленно похвалил себя за решение не перебираться вплавь.
        - Ё-ожик кучерявый! - раздался в общем канале возглас Александра, который продолжал наблюдать за рекой, - это ж кто его притопил?
        - Думаю, червей нам не стоит опасаться, - ответил я, а затем обратился к головному нашей маленькой колонны, - Святослав, доклад!
        - Адмирал, мехботы боезапас пополнили, группа готова двигаться дальше!
        - Выдвигаемся! - Скомандовал я, - курс прежний.
        Через час пути сквозь ставшие почти привычными джунгли, мы перестали слышать визг червей. Может они сдались и уползли обратно, а может расстояние скрыло эти пронзительные, бьющие по мозгам звуки. М'бата тоже успокоился, сказав, что больше не чувствует от реки угрозы. А ещё через час мы вышли на свободное пространство. Впереди, насколько хватало глаз, расстилалось каменистое плато, медленно, но все же проигрывающее джунглям. Деревья вытягивали свои корни вперёд, словно щупы, цеплялись ими за камни, проникали в малейшие трещины. И так, сантиметр за сантиметром наступали на казалось бы безжизненную почву.
        - Ёжик кучерявый! - Произнес Александр, осматривая плато с высоты кабины мехбота, - сколько же нам ещё топать!
        СОЛНЕЧНАЯ СИСТЕМА. ОРБИТА ЗЕМЛИ. КРЕЙСЕР «БЕССТРАШНЫЙ».
        - Капитан, получен сигнал от спутника дальней связи! - сообщил связист, едва Василий поднялся на мостик.
        - Выведи на смотровой экран, - командир крейсера быстро прошёл к своему креслу, произнеся себе под нос, - хоть бы это был Фёдор.
        - Капитан! - На экране появилось усталое лицо Владимира. Вокруг глаз пролегли темные круги, а сами они выражали вселенскую усталость. - Приветствую. Тебе удалось связаться с Адмиралом?
        - Нет! Думал, это он на связь вышел, спешил сюда, все дела бросил, - ответил Василий, - а ты чего такой убитый? Что-то случилось?
        - Трое суток не сплю, - Владимир махнул рукой, - эти Первые игроки словно с цепи сорвались. Нагнали к окраине тяжёлых кораблей, несколько авианосцев, еле удалось уйти от прямого столкновения с крупным флотом. В общем, мы выполнили свое задание с лихвой, сегодня «Возмездие» уйдет в гиперпрыжок. Игрокам мы изрядно попортили и нервы, и репутацию, пора и честь знать. Если судить по полученным записям переговоров, этим тварям долго придется расхлёбывать последствия боёв на окраинах.
        Глава 10
        Лучше плохо ехать, чем хорошо идти
        Передвигаться по каменистому плато приходилось в два раза медленнее, чем сквозь джунгли. Разумеется, тормозили мехботы, их вычислительные мощности просто не справлялись с непредсказуемой поверхностью. Камень под весом шагающих машин то проваливался, то крошился, то внезапно вставал дыбом. После мучений первых пятнадцати минут и трёх подъемов меха из лежачего положения, мы наконец-то догадались пустить ботов след в след за гравиплатформой, с которой медик усердно прощупывал почву нарубленными в джунглях жердями. Мы с Электроником и М'Батой шли замыкающими. Пёсель с гордо поднятой головой ехал на платформе, нет забывая посматривать в стороны и назад.
        Казалось бы, трудности передвижения и низкая скорость - единственные наши проблемы. А вот и хрена с два! Едва мы удалились на добрую сотню метров от деревьев, как в небе закружили местные стервятники. Здоровенные такие, некоторые с АН-2, другие поменьше. Только любой из них мог без особых усилий схватить и утащить человека в месте с бронескафом в гнездо, или где они там проживают. Благо, птички были не бронированные и вполне себе пугливые, если вдарить по ним из штурмового комплекса. Но и одного кружения в поле нашего зрения вполне хватало, чтобы мы постоянно были в напряжении.
        - Адмирал, на два часа, на расстоянии двух километров вижу небольшую возвышенность, - доложил Александр, когда местное светило перевалило за полдень. - Ориентировочно десять-двенадцать метров высотой.
        - Меняй курс на возвышенность, - тут же отреагировал я, - нам нужно хоть какое-то укрытие для ночёвки.
        Спустя три с половиной часа, вымотанные до предела, мы обустраивали примитивный лагерь в пещере, расположенной с северного склона небольшой горы. Внутри удалось разместиться всему составу экспедиции, а вход заблокировать мехботами. Операторы машин наконец-то смогли полноценно отдохнуть в автономном комплексе, да и мы, поставив электроника в дозор, легли прямо на землю и тут же вырубились. Завтра предстояло пройти столь же долгий, но менее опасный участок. Последние пару километров поверхность плато стала более предсказуемой, а может мы просто уже привыкли, но передвигаться стали гораздо быстрее, нежели в самом начале.
        Десять часов полноценного отдыха, а затем снова в путь. Местные летающие хищники, так и не дождавшись нас, куда-то исчезли, изрядно облегчив нам передвижение. Поверхность плато тоже изменилась, двигаться стало легче, от чего скорость увеличилась вдвое от вчерашней. Ближе к полудню появилась пара птиц-переростков и Александр, по моему, приказу подстрелил обеих. Одна, словно подбитый истребитель, на бреющем ушла куда-то в сторону, а вот вторая рухнула у нас прямо на пути. Мы даже задержались на пару минут, осматривая здоровенную помесь птеродактиля и летучей мыши. Размах одного кожистого крыла около четырех метров, мощные трёхпалые лапы, и здоровенная зубастая пасть, в которой запросто можно утащить годовалого бычка. Собакен, обнюхав крылатого монстра, фыркнул, признав не съедобным, а вот медик поковырялся в глотке у твари, срезав там какие-то железы.
        А ещё через час мы вышли к большому озеру. И наполнено оно было совсем не водой. Пёсель загодя начал проявлять беспокойство, тёр лапой нос и периодически чихал, открывая широко пасть и показывая свои острые зубы.
        - Анализ показывает высокое содержание кислот в этом водоёме, - сообщил медик, запустив в озеро дрон-анализатор, - скорее всего плато раньше было покрыто этой жидкостью, поэтому камень так изъеден.
        Посовещавшись, мы, как настоящие представители сильного пола, двинулись в левую сторону, отойдя от озера и не приближаясь нему ближе трёхсот метров. Лагерь разбили, когда начало темнеть и мехбот марийца рухнул, провалившись правой опорой в трещину. Не опасаясь местной живности, встали под открытым небом, во второй половине дня даже на горизонте не промелькнуло ни одной крылатой твари.
        На следующий день мы наконец-то наткнулись на следы Федератов. Первым их обнаружил Электроник, сообщив, что улавливает слабый сигнал непонятного назначения. Вычислив направление, всем отрядом двинулись к неизвестному источнику, передающему закольцованное послание, содержащее какую-то техническую информацию, которую даже искин не смог расшифровать. Скорость передвижения по прежнему оставляла желать лучшего, но три километра в час мы делали. К полудню кислотное озеро осталось где-то позади, но почва при этом не ухудшилась. Более того, она заметно пошла на подъем, от чего, на удивление, идти стало ещё легче.
        Увы, до темноты так и не добрались до источника сигнала, вновь остановившись на ночёвку под открытым небом. Хорошо, что Электроник непрерывно вёл наблюдение за местностью, потому как в эту ночь к нам пожаловали гости. Приземистые, чешуйчатые твари, внешне очень похожие на варанов, только в четыре раза крупнее. Эти зверушки хотели сходу поужинать нами и двинуться дальше, но попали под прицельный огонь мехботов. Попытка удрать не увенчалась успехом, на склоне ящеры хорошо просматривались в прицелы ночного видения, и операторы мехов расстреливали их, как в тире.
        - Сворачиваем лагерь! - Отдал я приказ, помня о том, что в этом мире на шум обычно приходят более крупные твари. И оказался прав.
        - Командир, опасность! - Раздался на общем канале испуганный возглас М'баты. Спросить, хотя бы с какой стороны ждать нападения я не успел.
        Поужинать огромными варанами пришло аж два монстра, против которых наши штурмовые комплексы были, что мелкая дробь против носорога. Две туши, каждая с половину железнодорожного вагона, вынеслись из темноты двумя тяжёлыми болидами. Техник сразу открыл огонь по одной твари, а операторы мехов сосредоточили свои орудия на втором.
        - Бей по конечностям! - Отдал я приказ, видя, как неэффективны попадания тяжёлого оружия. Энергетические импульсы просто не могли прожечь бронированную шкуру монстров, а останавливающий эффект оказался слишком слабым, чтобы твари хотя бы сбавили скорость. Я выпустил оружие из рук и рывком сдёрнул с гравиплатформы тубус гранатомёта. Быстро поставил его на взвод, припадая на одно колено. Упор в плечо, тушу монстра в кружок прицельной планки, а палец уже вжимает пусковой механизм.
        - Ложись! - Мой приказ был запоздалый, одновременно с пуском. Тактический монитор шлема, словно в замедленной съёмке прочертил путь снаряда до ближайшего монстра. Здоровенная тварь с каждой секундой покрывала десятки метров, двигаясь прямо на гравиплатформу. Вторая заходила слева, её целью был мехбот Ануана.
        Мощнейший взрыв в каких-то тридцати метрах от нас застал меня уже лежащим на земле. А спустя пару мгновений почва содрогнулась от сильного удара, от которого меня слегка подбросило. С трудом поймав опору под руками, я оттолкнулся от земли, боковым зрением увидев, как что-то крупное взмыло в воздух, а в общем канале раздался сдавленный вскрик. Вскочив на ноги, посмотрел на результат своего выстрела и облегчённо выдохнул - у снаряда хватило мощности, чтобы остановить огромную тушу монстра, которую буквально развернуло от взрыва. Рядом поднимались попадавшие товарищи, а медик, чудом удержавшийся на ногах, уже вскидывал второй тубус, целясь нам за спину. Твою дивизию!
        Я обернулся назад, чтобы увидеть, как здоровенная туша монстра обрушивается на смятый остов мехбота. Так вот что пролетело - промелькнула в голове неуместная мысль, а я в этот момент уже тянулся к последнему тубусу гранатомёта.
        - Ложись! - раздалась команда Аргуна, и в тот же миг послышался характерный хлопок. Я рухнул на каменистую почву, готовый в любой момент вскочить и продублировать выстрел медика, но это не понадобилось. Гулкий взрыв гранаты, яростный рёв, огласивший округу, а затем новое содрогание земли.
        - М'бата, что чувствуешь? - обратился я к сенсу, приподнимаясь на руках, - остальным осмотреться!
        - Угроза миновала, командир, - почти сразу ответил сенс, - чувствую боль! Ануан, он живой ещё, ему больно!
        - Электроник, вероятность подрыва боекомплекта меха? - обратился я к искину.
        - Нулевая, - отозвался ИИ, - рекомендую приготовить плазменные резаки, колпак мехбота скорее всего заклинило, а система катапультирования только навредит раненому.
        Марийца спасти не удалось. Только благодаря боевой химии, которой оператора накачала аптечка меха он продержался так долго. Монстр успел несколько раз обрушиться на боевую машину всем своим весом, практически сплющив высокопрочный металл. У Ануана вся нижняя часть тела превратилась в кровавое месиво. Когда мы подбежали к меху, мариец был ещё жив, но это была лишь агония. Он даже говорить не мог, лишь мычал от боли, выплёвывая кровь сквозь сжатые зубы.
        Тело погибшего, вернее то, что от него осталось, мы поместили в полимерный мешок и погрузили на гравиплатформу. Затем осмотрели покорёженный мех и оставили его лежать возле поверженного монстра. Горизонт уже озарился первыми лучами местного светила, когда мы закончили осмотр и провели краткое совещание. Двигаться дальше стало крайне затруднительно - если раньше при падении одного меха второй тут же поднимал его, то теперь это приходилось делать при помощи платформы. Времени на это уходило очень много, из-за чего наша скорость передвижения стала не более двух километров в час. К тому же мы потеряли одну боевую единицу, из-за чего приходилось быть вдвойне осторожными.
        - До источника сигнала осталось около пятисот метров! - Слова искина были, как бальзам на душу. Последние пару километров ландшафт плато сильно изменился, появились нагромождения камней, а ближе к горизонту виднелись горные пики.
        - Отдых пять минут! М'Бата, просканируй своими способностями все вокруг, может найдешь что-то интересное, - распорядился я, держа под контролем свой сектор, - Александр, что-нибудь видишь?
        - Вроде какое-то сооружение по курсу, как раз метров пятьсот до него, - сообщил техник, поднявшись во весь рост на гравиплатформе, - очертания угловатые, явно искусственного происхождения.
        - Электроник, поднимись, может ты поймёшь, к чему мы так торопимся уже вторые сутки.
        - Это стандартный универсальный купол, используемый как ангар, или вход в шахту, - доложил искин через несколько минут, - такой использовался в основном не военными организациями. Скорее всего это склад рудодобывающего оборудования или техники.
        - Техники? Техника нам не помешала бы! - Обрадовался Святослав, - у моего меха после сегодняшнего падения, час назад, на правой опоре сервоприводы стали греться. Пока не критично, но через пару суток может стать проблемой.
        - Выдвигаемся! - Отдал я приказ, и наша группа вновь двинулась к цели.
        Оставшиеся пятьсот метров преодолели без происшествий. И вот, мы стояли перед входом в ангар, больше похожий на капитальное бомбоубежище, сложенное из чугунных блоков. Я даже не поленился и постучал по стене сооружения кулаком. Ощущение, что бил по скальному массиву. Закончив внешний осмотр ангара, мы взяли под контроль периметр, пока Александр с Электроником возились с замками. Те хоть и оказались механическими, открыть их удалось довольно быстро, Воспользовавшись мехботом, с большим трудом сдвинули створку шлюза в сторону на пару метров, после чего Святослав врубил мощный прожектор, свет которого упёрся в ещё одни ворота. С этими провозились намного меньше, Электроник быстро подобрал на панели электронного замка стандартный код, и преграда с натужным гудением ушла в стену, открывая нам внутренности ангара.
        - Умели же строить! - С восхищением произнес оператор бота, - не на века, а на тысячелетия.
        - Электроник, знаешь, где центр управления, или что-то подобное? - Обратился я к искину.
        - Если здесь стандартное расположение, то знаю, - ответил ИИ, и двинулся вправо от входа. Прожектор меха и фонари скафов выхватывали из темноты неидентифицируемые агрегаты, встроенный компьютер лишь обозначал массивные контуры, не давая поясняющей информации.
        - Шахтовое оборудование, - пояснил искин, развеивая наше любопытство, - это база рудодобывающей организации.
        Помещение с передатчиком мы нашли быстро. А с ним и то, чего точно не ожидали здесь увидеть. В небольшой комнате, пять на пять метров, располагалось оборудование, предназначенное для поддержки связи с орбитальными базами. Электроник с Александром тут же взялись за дело, пообещав нам через несколько минут связь с искином боевой космической станции.
        - Говорит Арназ, искин шестого поколения, временно исполняющий обязанности командира боевой станции Коллос! - Внезапно из встроенных в стены динамиков раздался уже знакомый нам голос. - Неизвестный, прошу обозначить себя и выслать коды, подтверждающие личность!
        - Говорит Адмирал Басов, - ответил я, как только Электроник синхронизировал наш общий канал связи и отослал пакет информации ИИ на космическую станцию, - Арназ, доложить обстановку.
        Не знаю, как, но в голосе искина базы послышалась радость, когда он отвечал. Выяснилось, что вражеские корабли по прежнему находятся возле планеты. Так же ИИ подтвердил предположение Электроника, что враг глушит связь. Мощные передатчики по прежнему работают, а вот слабые сигналы даже космическая станция не улавливает.
        - Арназ, ты фиксируешь наше местоположение? - обратился я к ИИ станции после его доклада и, получив ответ, спросил, - какое расстояние от нас до ближайшей наземной базы?
        Оказалось, что мы прошли едва ли две трети пути. Оставалось еще тридцать километров по пересеченной местности, если перевести на наши единицы измерения. И база, к которой мы так упорно шли, была не военной, а скорее научно-исследовательской. Допуска Арназа не хватало, чтобы рассказать нам, чем там занимались научники, а связь с ней утеряна много лет назад.
        - Адмирал, я просмотрел информацию по складу оборудования, - доложил Электроник, - нам повезло. Здесь имеется техника, стоящая на глубокой консервации. Возможно, мы обзаведёмся транспортным средством.
        - Хорошая новость! - Обрадовался я, - только сможем ли мы управлять ей?
        Смогли. Правда времени на расконсервацию и монтаж транспорта ушло почти сутки. Но оно того стоило. Здоровенный атмосферный грузовоз, около пятнадцати метров в длину, и шесть в ширину. Конечно энергии эта махина жрала без меры, но, на складе были нужные энергоячейки, их требовалось только зарядить. Имеющиеся тут же панели, отдаленно похожие на земные солнечные батареи, справились с зарядкой всего за час. В итоге, у грузовоза в запасе было двое суток ходу пустым, и сутки, если загрузить его по максимуму.
        Как же хорошо передвигаться с приличной скоростью, совершенно не опасаясь нападения местных тварей. До научной базы мы добрались за двадцать минут. И, ещё на подлёте, стало ясно - она обитаема! Куполообразное строение окружала полоса отчуждения, метров пятьдесят шириной. Мы даже засекли какую-то технику, скрывшуюся под куполом при нашем приближении.
        - На запросы никто не отвечает, - сообщил Электроник, - хотя мой сигнал был принят. Похоже, здесь отсутствует управляющий искин, или он сошёл с ума, как на той космической станции.
        - Может выберем другую базу? - Предложил Александр, - на этой для нас вряд ли что обнаружится полезного.
        - М'Бата? - Спросил я сенса, - что говорят твои способности?
        - Опасности не ощущаю, - отозвался Маугли, - зато в этом здании чувствую живого! И похоже он меня тоже почувствовал!
        - Федерат? - Задал я вопрос М'Бате, - или какой-то зверь?
        - Не животное, это разумный. - Ответил Маугли. - Он сейчас думает, как отреагировать на наше появление. Странно, как я вообще могу это чувствовать!
        Внезапно наш сенс рухнул на пол пассажирского отсека, задергавшись в конвульсиях. Собакен, до этого спокойно лежащий у стены, вскочил и ощерился на М'Бату, словно готовился на него наброситься. Сенс тем временем затих, а затем медленно поднялся. Обведя взглядом пассажирский отсек, он остановился на мне. У всех нас забрала шлемов были открыты, на борту летающего грузовика был очиститель воздуха. Поэтому я сразу увидел изменения во взгляде чернокожего паренька и тут же навёл на него оружие.
        - Спокойно, офицер! Я не причиню вреда тебе и твоим людям! - Произнес Маугли совершенно не знакомым мне голосом на пирейском языке. Он развёл руки в стороны и спросил, - вы марийцы? Как получили координаты этой планеты?
        СТОЛИЧНАЯ ПЛАНЕТА АЛЬЯНСА МИРОВ. ПРАВИТЕЛЬСТВЕННЫЙ КОМПЛЕКС.
        - Уважаемые, все мы знаем, для чего сегодня собрались здесь, - произнес председатель Совета Альянса, расположившись на круглой платформе, парившей в центре огромного зала. Вдоль стен располагались такие же сферические платформы, в которых располагались члены Совета. Все присутствующие внимательно слушали говорившего и он, выждав паузу, продолжил, - неделю назад было в третий раз зафиксировано появление неизвестного флота в седьмом секторе. В этот раз обошлось без столкновений, наша группировка из-за численного преимущества неизвестных осталась под защитой орбитальных крепостей. Аналитический центр генерального штаба оценивает ситуацию, как критическую! Там считают, что неизвестные проводят разведку боем, и в скором времени нам стоит ждать полномасштабного вторжения. У каждого из нас есть двое суток, чтобы внести свои предложения по данному вопросу в общую базу. Затем мы соберёмся вновь для принятия решения.
        Вновь в зале возникла тишина. Члены совета не разговаривали между собой, не обсуждали услышанное, они думали. Время дебатов и обсуждений наступит через двое суток.
        - Теперь перейдем к вопросу, который беспокоит нас уже долгие годы, - вновь заговорил председатель, отвлекая собравшихся от тяжёлых дум. - Похоже Первые игроки столкнулись с противником, который оказался им не по зубам. Наша политика по отношению к их забавам дала тот результат, на который мы и рассчитывали. Даже объединившись, они не смогли подчинить окраинные миры, и сейчас собрали все свои силы в единый кулак, чтобы уничтожить мир последнего чемпиона. Хороший шанс для нас, чтобы покончить с игроками раз и навсегда!
        Глава 11
        Бессмертный безумец
        Наш грузовоз плавно приземлился возле базы, подняв клубы пыли, перекрывшие на несколько секунд весь обзор. Дождавшись, когда пыль осядет, я с М'Батой, Электроником и Александром покинули транспорт и направились к открытому входу в базу. Там нас уже дожидался небольшой технический робот, состоящий из гравиплатформы, бочкообразного тела и десятка гибких манипуляторов. Даже мне, с недоразвитой, по космическим меркам планеты, стало ясно - этот робот является грубой самоделкой.
        Видимо хозяин базы научников испытывал серьезную нехватку ресурсов. А судя по вопросам, которые он задавал через нашего сенса, ещё и дефицит общения. Я постарался отвечать ему как можно менее информативно, при этом не подтверждая нашу причастность к Федерации, но и не отрицая. В итоге неизвестный пригласил нас в гости, а затем снял с М'Баты контроль. Наш Маугли перед выходом попросил всех закрыть забрала шлемов - чтобы неизвестный не смог повторно взять кого-нибудь из нас под контроль. Вооружение тоже взяли - мало ли, что нас ждёт в недрах старой базы. Хватило пожирателя на Мираде, чтобы стать осторожными. Если бы не наше положение, я б вообще не стал здесь останавливаться. Но, хозяин базы мог снабдить нас более полной информацией, нежели Арназ.
        Вход станции и центральный коридор выглядели очень изношенными. Сколь бы качественным не был материал, из которого возводили стены базы, десять тысяч лет сделали своё дело. Да и с чистотой в центральном коридоре были проблемы - нанесенная ветром почва, сухие листья, местами к стенам лепились белёсые растения, почти не видевшие света местного солнца. Глядя на все это, я сквозь фильтры шлема почти чувствовал запах прелых листьев. Как можно было довести объект до такого состояния?
        - Следуйте за моим помощником, - прозвучал скрипучий, не живой голос, раздавшийся от робота, - прошу прощения за невозможность встретить вас лично, последние девять тысяч лет мне крайне трудно передвигаться по станции.
        Голос внезапно перешёл на скрежещущий, жутковатый смех. Твою дивизию, похоже этот пиреец сильно болен на голову. А с психами я старался не иметь никаких дел ещё со школы:
        - Электроник, сейчас можешь наладить контакт с местным искином? - предыдущие попытки андроида не увенчались успехов. Что-то экранировало объект, поэтому и искин боевой станции не мог связаться с научной базой.
        - Мои сенсоры не фиксируют местный искин, - ответил андроид, - с вероятностью в восемьдесят процентов его деактивировали, шестьдесят процентов - он погиб, или уничтожен.
        - Будьте бдительны! - произнес я, всматриваясь в глубину коридора, - не нравится мне здесь.
        Робот провёл нас метров на триста в глубину и замер возле одной из дверей, створки которой медленно, со скрежетом разошлись в стороны. Помещение, в которое нас приглашал местный хозяин, было слабо освещённым и было довольно не большим, по меркам базы. Каких-то пятьдесят м?, не больше.
        - Командир, я чувствую угрозу, исходящую оттуда, - произнес М'Бата, показывая рукой в помещение, - не стоит туда входить.
        - Электроник! - обратился я к ИИ.
        - Адмирал, у меня нет чертежей от этой базы в сохранившихся блоках памяти, но! Федераты старались все делать модулями, чтобы легко произвести замену испорченного на новое. Помещение, куда нас приглашают, очень похоже на склад для хранения тяжёлых металлов. С вероятностью в девяносто процентов это ловушка.
        - Приготовиться к бою! - тут же отдал я приказ по общей связи, - старшина, требуется поддержка мехбота! Если вход на базу закроется, врежь из тяжёлого оружия, плевать на герметичность!
        - Принял! - отозвался Святослав, - выдвигаюсь к вам на помощь!
        Оператор меха ещё не закончил говорить, а за нашими спинами уже со скрежетом стали закрываться створки главного входа. Самодельный робот, неожиданно шустро бросился в нашу сторону, желая втолкнуть в помещение-ловушку. К счастью, первым на его пути оказался Электроник. Неуловимо быстрым движением андроид присел, и тут же выпрямился, ударив плечом под край гравиплатформы. Удар был столь мощным, что тяжёлого робота отбросило на пару десятков метров, с силой приложив о стену. Нападавший рухнул вниз грудой поломанного железа, оставшись лежать неподвижно.
        - Чувствую угрозу оттуда! - произнес М'Бата, вновь указывая рукой в конец центрального коридора.
        - Рассредоточиться вдоль стен! Александр, прикрывай нас. Ждём Святослава, при необходимости вступаем в бой! - только я отдал команду, как створки закрылись, а тусклое освещение исчезло, погрузив все в непроглядную темноту. Шлем бронескафа тут же настроил фильтры так, видимость вернулась, и это у него удалось, правда видимость всё равно стала хуже.
        - Вижу две цели! - произнес Электроник, едва мы заняли позиции, - самодвижущиеся механизмы кустарного производства, три штуки. Вооружения нет. Непонятно, каким образом неизвестный руководитель базы смог обойти законы робототехники. Скорее всего это дистанционно управляемые механизмы.
        - Огонь! - отдал я команду, когда встроенный в бронескаф прицельный комплекс обозначил цели. Несколько выстрелов, и троица железных защитников неизвестного хозяина базы посыпалась на пол. В то же время за спиной раздался мощный взрыв, а вслед за ним в коридор проник дневной свет.
        - Адмирал, приказ выполнен, каковы будут дальнейшие указания? - Раздался на общем канале голос Святослава.
        - Ожидаем! - коротко ответил я, чувствуя себя каким-то варваром. Припёрлись к местному, и давай все крушить-ломать. Хотя, нам никто не предоставил выбора, с порога проявив явную агрессию. Что ж, зубы мы показали, возможно теперь нас сочтут достойными для диалога. А если нет, то мы спокойно покинем этот древний объект, у нас не археологическая экспедиция, а конкретная цель - найти корабль, который доставит нас домой. Потому что здесь мы нашли не то, что искали. Совсем не то!
        - Вы не Федераты! Слишком жестоки для моего мира, - уставший, вполне человеческий голос шёл откуда-то сверху, - способные уничтожать без раздумий. Но при этом на вас обмундирование, совершенно идентичное нашему, а сенса явно готовили по методике, разработанной лично мной. Так кто вы?
        - Чуури'су? - неожиданно, в слух, спросил Электроник.
        - Великая Вселенная, мое имя до сих пор известно на просторах космоса! Кто ты, разумный, не нуждающийся в броне и дыхательных фильтрах?
        - Что за Чуури'су? - спросил я у искина.
        - Величайший учёный, генетик, биохимик и менталист. Это благодаря его трудам Федерация создала программу по выявлению и развитию разумных с экстрасенсорными способностями.
        - Принял! Старшина, займи позицию на входе, - отдал я распоряжение, - а мы попробуем ещё раз наладить диалог с хозяином. Чуури'су, мы не причиним тебе вреда, нам просто нужна информация о планете.
        - Вы просто не знаете, с кем сейчас ведёте разговор. Если вам приходилось сталкиваться с Врагом в открытом бою, вы меня уничтожите! - в скрежещущем голосе учёного послышалась не просто безысходность, а лютая тоска. Да что же он там с собой сделал?
        - Даю слово, что я и мои люди не причиним тебе вреда! - твердо сказал я.
        - Шагайте за моими помощниками, - устало произнёс учёный, - я встречу вас. Только не стреляйте сразу, как только увидите меня - поверьте, у вас появится такое желание.
        Стрелять мы не стали, хотя содержались с большим трудом. В центре управления научной базы, куда нас сопроводили роботы, сидя прямо на полу, нашего появления дожидался биомех. Я ещё не встречал подобных, но сразу понял, кто перед нами. Лишь то, что тварь не проявляла агрессии, удержало нас от её уничтожения.
        - Я ещё раз убеждаюсь, что вы не федераты. - существо подняло одно из смертоносных жвал вверх, словно приветствуя нас, - они бы уже давно опустили оружие, а вы по-прежнему му готовы уничтожать.
        - Как это возможно? - в голосе искина слышалось сильное удивление, - этот вид врага не разумный, обычный солдат с набором инстинктов!
        Рассказ Чуури'су затянулся на пару часов. Вдвоём с Электроником мы слушали бессмертное существо, пока наш техник проводил расконсервацию и тестирование малого исследовательского гравилёта. Более защищённый, имеющий одно курсовое орудие и два бортовых, такой транспорт был куда надёжнее и лучше уже имеющегося рудовоза. Да и перебросить оставшийся на крейсере экипаж в нужное место куда проще двумя транспортами.
        - Когда началась война, мы проводили исследования с различными паразитами, способными продлевать жизнь биологически активным объектам. Разумеется, нас сразу же загрузили исследованиями вражеских воинов. Их симбиоз техники и биологии выглядел столь неестественно, что даже у несведущих разумных возникла мысль о искусственном происхождении биомехов. Я на тот момент находился слишком близко к разгадке долголетия, чтобы полностью остановить исследования в этом направлении. Когда же мои помощники обнаружили, что органика биомехов практически не подвержена старению, я выделил себе небольшую лабораторию, забрал один экземпляр вражеского воина и на несколько месяцев погрузился в изучение материала. Итог - я совершил настоящий прорыв в генетике, фактически обнаружив путь к вечной жизни. Но, моё открытие было уже никому не нужно. Война с биомехами вошла в заключительную стадию, Враг на несколько порядков превышал Федерацию численностью боевых кораблей, и командование приняло единственное на тот момент верное решение. Население трех планет, о существовании которых биомехи не знали, было погружено на
корабли-ковчеги и отправлено в затяжной прыжок. Тех, кто остался, ждала смерть. Самоуничтожение - единственный способ, который смог остановить армады противника. Все, кто уже прибыл на обжитую Федерацией территорию, погиб. А новые посылать было совершенно бессмысленно.
        - То-есть ты утверждаешь, что биомехи не уничтожены? - медленно проговаривая каждое слово, спросил я, - и ещё - ты сказал, что часть жителей Федерации спаслась! Я всё правильно понял?
        - Правильно, адмирал! - Чуури'су вновь зашёлся пугающим, искажённым динамиками смехом. - Биомехи, это не странствующая по вселенной раса, пожирающая всё на своём пути. Это выведенная искусственно цивилизация, уж мне можете верить, я о них знаю больше, чем их создатели. В каждом биомеханическом существе имеется образование, через которое некто может воздействовать с очень больших расстояний. Принцип работы такого передатчика схож со способностями сенсов Федерации. Что же касается кораблей-ковчегов и разумных, которые были на их бортах, то у меня есть мнение на этот счёт. Если они за десять тысяч лет не смогли послать хотя бы один корабль для исследования и поисков возможных выживших, то вряд ли вообще появятся здесь!
        - А те неизвестные корабли, что сейчас находятся возле планеты - может это они и есть? - задал я провокационный вопрос.
        - Адмирал, те корабли принадлежат создателям биомехов, это я знаю наверняка! - Динамики вновь разразились жутким смехом. - сначала появился один корабль-невидимка, его смог засечь только я, и то, потому что Враг попытался взять мое нынешнее тело под контроль. В тот раз мне чудом удалось вернуть управление своим вместилищем, но с тех пор я не покидаю территорию базы. Её стены блокируют все воздействия пришельцев, здесь я под защитой.
        - Сколько прошло времени с появления корабля-невидимки? - спокойно спросил я, при этом было сильное желание выругаться. Когда же ученый озвучил сроки, которые компьютер бронескафа пересчитал на земные годы, я не сдержался, - язви в корень твою душу мать! Две тысячи лет! Как ты не свихнулся за это время?
        - У меня было много работы. К тому же, я давно не считаю себя нормальным, - динамики вновь разразились каркающим, дребезжащим смехом. И именно в этот момент я осознал, что этот сумасшедший учёный нам очень нужен! Хотя бы для того, чтобы узнать местоположение вражеского корабля невидимки. Ладно, стоит отвлечь его, а то не перестанет смеяться.
        - А что случилось с искином научной базы? - задал я ещё один вопрос.
        - Пришлось деактивировать его, - ответил Чуури'су, прекратив смеяться, - операция с внедрением моего разума в тело биомеха нарушала сразу несколько законов Федерации, искин собирался сообщить обо всём на военную базу, что повлекло бы за собой полноценный орбитальный удар. В то время на орбите еще были живые разумные.
        - И у тебя всё это время не возникало желания связаться с другими базами? - у меня сам собой возник очередной вопрос.
        - Разумеется пытался. Какое-то время даже общался с расположенными по соседству промышленниками. Только со временем все или улетели искать остатки Федерации, или вымерли, остался лишь я.
        - Адмирал, исследовательское судно протестировано и признано абсолютно работоспособным. - внезапно раздалось по внутренней связи.
        - Александр, выводи аппарат за пределы станции, ожидайте возле грузовоза. Мы тут узнали весьма интересные вещи, перед полетом обсудим! - ответил я технику и, дождавшись его ответа, вновь обратился к учёному, - Чуури'су, когда мы будем покидать эту планету, возможно нам понадобится твоя помощь. Я могу на неё рассчитывать?
        - Я гражданин Федерации и обязан выполнять любые приказы наивысшего офицера. Только у меня вопрос, в чём будет состоять моя помощь?
        - Ты сможешь определить местонахождение корабля невидимки? - услышав мой вопрос, безумный учёный в очередной раз расхохотался.
        Совещание на борту гравилёта прошло шумно. Даже медик, обычно невозмутимый мариец, принимал оживлённое участие в беседе.
        - Один день нам погоды не сделает, - наконец подвёл я итог, - узнать, как обстоят дела на «Дальнем», нужно. Опять же, средство связи доставить, и грузовой нам сейчас не нужен особо. Святослав с Александром - вы перебирайтесь на транспортник вместе с мехботом, и берите курс на крейсер, а мы прикроем вас. Учитывая размеры местных птичек, это будет не лишним.
        От того, что мы увидели возле потерпевшего падение корабля, даже меня передёрнуло. Множество разнообразных тварей, живых и мертвых, вокруг крейсера, с корпуса которого по ним стреляли несколько орудий поддержки, один мехбот и пара десятков бойцов с штурмовыми комплексами. Зависнув чуть в стороне, я обозначил цели и дал команду бортовому компьютеру открыть огонь из всего имеющегося вооружения. Александр, установивший своё оружие на грузовоз, тоже присоединился к веселью. На поверхности открылся небольшой филиал ада, перемешивающий почву с обугленными и разорванными остатками хищников.
        - Говорит адмирал Басов, защитники крейсера, приказываю сосредоточить огонь на мелких тварях, находящихся в непосредственной близости к кораблю!
        - Командир, вовремя моя прибыл! - раздался в канале радостный голос Михаила, - я за сегодня уже третий боекомплект опустошаю, последний из имеющихся при себе.
        Через десять минут бойня закончилась. Несколько особо крупных тварей из одной стаи пытались сбежать, но с воздуха преследовать их оказалось предельно просто. Никто не ушёл. Когда мы вернулись, Александр уже вовсю использовал свой транспорт по прямому назначению, забрасывая манипуляторами туши убитых хищников в объемный грузовой отсек. Михаил с Святославом помогали технику, цепляя и оттаскивая мелких тварей подальше от «Дальнего». Остальные бойцы уже скрылись в недрах корабля, а им на смену выбрался Пётр, тут же связавшись со мной.
        - Фёдор, вы вовремя вернулись. Мы уже несколько дней оборону держим, энергоячейки для орудий практически кончились, для мехбота остался всего один боекомплект. Да и бойцы изрядно устали, трое суток на ногах.
        - Откуда столько тварей? Они что, со всей округи сюда сбежались?
        - Именно! На запах крови убитых постоянно подтягиваются новые. Очистить прилегающую территорию мы не в силах - слишком опасно. А отсидеться внутри крейсера оказалось не лучшей идеей, двое суток назад приползла пара таких змей, не встреть мы их залпом ракетной установки, эти гиганты уже вскрыли бы корабль, как консервную банку. И самое смешное, на следующее утро их тела, вернее их остатки, съели под чистую, словно их и не было.
        - Значит будем эвакуировать экипаж, - ответил я спокойным голосом, - осталось только найти, куда! Отдохнём пару часиков, и будем искать. Главное, у нас теперь связь с орбитой имеется.
        НЕИЗВЕСТНАЯ ЗВЕЗДНАЯ СИСТЕМА. НЕИЗВЕСТНАЯ ПЛАНЕТА. МНОГОФУНКЦИОНАЛЬНЫЙ КОРАБЛЬ ТАЮН.
        - Младший, мы можем получить данные о месте падения корабля? - Обратился Трехглавый Жмы'ых к подчинённому. Координатора почему-то сильно беспокоил этот подбитый крейсер. А вернее те, кто мог на нём выжить.
        - Нет, старший на одну голову! - ответил Двухглавый Жмы'с, - ресурс низших истощился, у нас больше нет разведзондов, которые можно отправить на разведку. Охранные системы планеты ещё слишком крепки, даже наш корабль не может пройти незамеченным. На близких расстояниях искусственный разум защитной базы обнаружит нас так же легко, как обнаружил диверсионный фрегат.
        - Фрай'ох'р! - выругался координатор. Ему было известно, что все малые корабли были уничтожены этими древними защитными системами. Неудивительно, что посланный в эту галактику в далёком прошлом Рой не вернулся. Тогда Бессмертные надолго отложили попытки освоения этой части космоса, и лишь спустя несколько тысяч больших циклов решились провести разведку. И вот сейчас он, Трехглавый Жмы'ых, которому пророчили отличную карьеру разведчика дальнего космоса, вместо того, чтобы подготавливать недавно найденную цивилизацию к поглощению, торчит возле этой планеты уже вторую сотню больших циклов. Даже то, что ему совсем недавно Бессмертные прислали небольшой флот, не ускорило выполнение задачи. Здесь требовалось что-то гораздо более мощное, чем пара линкоров и один крейсер-разведчик. Например несколько древних кораблей-маток. Увы, Бессмертные давно прекратили выращивать разумные корабли, как раз после гибели Роя в этой галактике.
        - Фрай'ох'р! - вновь выругался координатор, а затем обратился к своему помощнику, - ничего не предпринимаем. Продолжаем вести наблюдение, доклад в Обитель Вечности я сам отправлю!
        Глава 12
        Главная база флота
        По координатам, полученным от искина военной орбитальной станции, отправились: я, Пётр, Электроник, М'Бата и десяток штурмовиков. Скорость перемещения научно-разведывательного судна была на порядок выше рудовоза, поэтому на месте мы оказались спустя пятнадцать минут.
        При виде раскинувшегося перед нами гигантского купола дар речи потеряли все, включая ИИ. Чёрная матовая поверхность, с вкраплениями зеркальных пятен, возвышалась над землёй километра на четыре, имея все двенадцать в диаметре. Отсюда, с высоты полёта, были видны рёбра жёсткости строения, разбивающие купол на круги и сегменты. А ещё на поверхности были видны ползающие точки, при приближении оказавшиеся ремонтными роботизированными комплексами.
        - А ведь эта махина ещё и под землю на много этажей уходит, - тихо произнёс Пётр, - если мы сможем попасть внутрь, то станем самыми богатыми разумными в нашей галактике.
        - Ага! Только как нам всё забрать отсюда? - Спросил командир отделения штурмовиков, лейтенант Быстров, и ткнул пальцем вверх - да и планету покинуть несколько проблематично.
        - Это решаемо, - ответил я, - главное, чтоб база приняла мой код.
        - Командир научного судна «Поиск 3», прошу назвать себя, доложить о цели визита на главную материальную базу флота Федерации и немедленно прислать идентификационный код, иначе я буду вынужден взять под контроль судно и направить его в отстойник, до выяснения.
        - Говорит адмирал Басов, - произнес я, прикасаясь ладонью к сенсору на панели управления, - цель прибытия - инспекция базы и изъятия части имеющегося на ней.
        - Адмирал Басов, идентификация прошла успешно! - в голосе искина мне послышалась какая-то затаённая радость. - Полномочия наивысшего офицера военного флота Федерации подтверждены. Прошу разрешения задействовать автопилот судна, для посадки и проводки к центру управления.
        - М'Бата, что-нибудь чувствуешь? - спросил я у нашего Маугли. После случая на станции, где мы с группой десанта чуть не задохнулись, мое отношение к искусственным интеллектам было простое - доверяй, но проверяй!
        - Угрозу нашей жизни не чувствую, командир! - успокоил меня сенс.
        - Разрешаю сопровождать нас по маршруту, судно мы посадим сами, - всё же подстраховался я.
        - Следуйте к посадочному шлюзу, - принял мои условия искин, - маршрут отмечен красной линией.
        Я и без красной линии увидел открывшийся шлюз. Более двух километров в диаметре, он раскрылся лепестками, ушедшими внутрь стен базы. Когда мы подлетели к краю, сложилось впечатление, что сейчас рухнем в бездну. Медленно, наше судно словно опускалось в кратер вулкана, внутренние стены которого освещались дорожками посадочных огней. Лишь через несколько минут атмосферник опустился на поверхность закрытого космодрома. В обзорные иллюминаторы ничего не было видно, по сторонам от нашего судёнышка возвышались огромные туши боевых звездолётов, очертания которых смутно проглядывались из-за поднятой при посадке пыли. Но, даже так было ясно, возле нас покоятся линкоры Федерации - исполины, достигающие почти полутора километров в длину, и более двухсот метров в поперечнике.
        - Адмирал, транспортная платформа уже ожидает вас! - искин базы действовал чётко по протоколу, - мною расконсервирован первый блок жилого сектора.
        - Лейтенант, возьми троих парней, пойдёте с нами, остальные останутся здесь. М'Бата, Электроник - тоже на выход. Пётр, ты за старшего.
        Четвёрка бойцов первыми скользнула в открывшийся люк, замкнув периметр, следом вышла наша троица. Не успели осмотреться, как к нам с едва слышным гудением приблизилась пассажирская гравиплатформа, замерев в паре метров.
        - Настоятельно рекомендую воспользоваться платформой, - прозвучал в динамиках шлема голос местного искина, - на главной материальной базе военного флота Федерации по уставу не предусмотрено перемещение иными способами.
        - Искин, мы потерпели крушение и нам нужно провести срочную эвакуацию команды, сколько понадобится времени для готовности корабля, на котором можно будет забрать моих людей?
        - Расконсервация любого судна, начиная с класса корвет займет от восемнадцати часов до полутора суток, - доложил ИИ.
        - Из имеющихся на базе кораблей какие самые мощные в плане вооружения? - задал я ещё один вопрос.
        - Адмирал, я перечислю корабли, которые имеются в наличии, для полноценного ответа прошу больше вводных. - ответил искин, - на базе имеется: четыре корабля класса линкор, два авианосца, три тяжёлых крейсера, два фрегата-разведчика, двенадцать корветов и шестьсот истребителей. Авианосцы являются наиболее мощными, если рассчитывать возможный разовый урон, который они способны нанести. Вторыми идут линкоры.
        - Достаточно, - оборвал я ИИ, а сам задумался. Управлять судном класса линкор можем лишь мы с Михаилом, но их всё равно нужно привести в готовность в первую очередь. Быстро просчитав возможные варианты действий, вновь отдал приказ искину базы, - запускай расконсервацию обоих линкоров, двух корветов и десяток истребителей. Пётр, свяжись с «Дальним», пусть экипаж готовится к эвакуации. Самое позднее - через сутки мы заберём их. Да, искин, как так вышло, что на базе сохранился целый флот?
        - Когда началась война, на базе осталось минимальное количество персонала. Все, способные нести службу на флоте, покинули систему, пополнив спешно формирующиеся экипажи боевых кораблей. К сожалению, оставшиеся не были способны управлять кораблями, как и вести боевые действия. Позже выяснилось, что их потомки так же не подходят по психотипу. Не смотря на это персонал базы пробовал вывести несколько кораблей на орбиту, и это у них в конце-концов получилось. Нарушив устав, требующий постоянного нахождения на базе персонала, они забрали с планеты всех, кто согласился лететь с ними. К тому времени прошло уже более тысячи лет с начала войны, и никто не знал, что вообще происходит в центральных мирах. Спутник дальней связи молчал, а попытки связаться с известными адресами не увенчалась успехом. Капитан корабля, наполненный беглецами, сообщил мне координаты места, куда они собираются прыгнуть, с тех пор их судьба мне не известна.
        - Ты поддерживаешь связь с другими базами? - задал я ещё один вопрос.
        - Нет. По протоколу, при отсутствии персонала база переходит в режим изоляции. Единственный источник информации - орбитальные станции, сбрасывающие отчет раз в каждые сто оборотов вокруг местной звезды, или в случае экстренных ситуаций. Когда я получил сообщение о том, что на планету упал крейсер федерации, то перевёл базу в режим готовности. А спустя трое суток прибыли вы.
        Двадцать два часа ожидания, которые частично прошли в изучении всего, что хранилось на этом огромнейшем складе, но в основном были проведены на борту одного из линкоров. За это это время мы успели исследовать всего лишь половину огромного корабля, фактически уменьшенной копии супердредноута. Пётр с Электроником, пока мы исследовали судно, обнаружили склад, где хранились спутники дальней связи. Со слов андроида, такой спутник можно вывести на орбиту, где он будет под защитой боевых станций, а значит противник не сможет уничтожить его и у нас появится шанс связаться с Землёй. Я прекрасно понимал, что имеющимися силами нам не удастся прорваться сквозь заслон. Один линкор противник точно остановит, не даст совершить прыжок, а поднимать сразу два - это русская рулетка, спасётся всего лишь половина команды. Да и терять боевой корабль такого класса, это непозволительная роскошь! Оставлять неизвестного врага возле столь ценной находки не входило в мои планы. Только полное его уничтожение, других вариантов нет.
        Светить большие корабли перед противником я не собирался. Поэтому команду пришлось забирать несколькими рейсами на корветах. Благо, управление малым судном не требовало особых навыков, и Пётр, под руководством Электроника без происшествий добрался до подбитого крейсера. Обратным рейсом у штурвала находился Михаил, так что через двенадцать часов весь экипаж с удобством располагался в жилом секторе базы. Уставшие от неизвестности и постоянного напряжения люди и марийцы, едва почувствовали себя в безопасности, впервые расслабились за несколько дней. Большинство просто легли отсыпаться. Нам с Петром и его помощниками в это время было не до отдыха. Поспать можно и потом, а сейчас мы, погрузив спутник дальней связи в грузопассажирский отсек корвета и накачавшись стимуляторами, держали курс на военную станцию.
        - Адмирал, корабли противника засекли корвет, но пока не совершают никаких действий, - доложил ИИ Коллоса, - задействую активные системы защиты станции.
        Враг не стал нас атаковать, лишь обозначив движение одним из линкоров, словно намекая, что он следит. Под защитой боевой станции мы смогли перевести дух. Посадив корвет в одном из доков, дождались прибытия грузовой гравиплатформы, управляемой роботом-ремонтником, и осторожно выгрузили спутник. После этого загрузились обратно и вынуждено покинули Коллос. Работающий спутник дальней связи давал мощное излучение, которое негативно сказывалось на здоровье разумных и работе электроники. Поэтому их и не устанавливали на корабли и космические станци, а вывешивали в открытом космосе. Находясь на боевой станции, спутник ей так же наносил вред, но разовое соединение не должно было привести к последствиям.
        Соединение с Землёй установили, только когда вернулись на базу, во избежание так сказать. Противник мог засечь и неизвестно, как отреагировать на наши действия. К счастью, никаких действий враг не предпринял - станция сработала, как защита, скрывшая работу подпространственной связи.
        - Устанавливаем соединение! - отдал я приказ, уже находясь в командном центре базы флота. Несколько секунд ожидания, а затем на экране появился Василий, за его спиной виднелась рубка «Бесстрашного».
        - Фёдор! Ты куда пропал? У вас всё хорошо? - вместо доклада, совершенно не по уставу забросал вопросами друг детства, в его голосе звучала неподдельная тревога, - мы четвертые сутки пытаемся с вами связаться.
        - У нас проблемы! - Я коротко описал наши не весёлые переключения, не вдаваясь в подробности, а затем спросил - что на Земле сейчас происходит?
        - Земля продолжает готовиться к обороне. В настоящее время две трети населения планеты тем или иным способом помогают нам в построении обороны. Военная база на Луне практически завершена, осталось набрать персонал, и можно будет принимать объект. Трофейные корабли Альянса полностью освоены и укомплектованы нашими экипажами. В настоящее время проводят военные учения вместе с крейсером «Защитник». Супердредноут «Возмездие», изрядно истрепав флот Первых Игроков и отодвинув угрозу нападения как минимум еще на пол года, в настоящий момент нёсся через гиперпространство в направлении Земли, ожидаемое время прибытия - через семь суток.
        - «Мариец» сейчас в зоне доступа спутника? - Прервал я доклад капитана.
        - Так точно, адмирал! - Друг уже пришёл в себя и отвечал по уставному, - супердредноут «Мариец» в настоящее время находится на орбите Земли. Большая часть команды в увольнении, капитан Ануфриев в данный момент на поверхности, проводит собеседование с несколькими сенсами.
        - Капитану в срочном порядке прибыть на борт «Марийца» в течении часа. Ровно через шестьдесят минут жду от него выхода на связь. И команду пусть собирает немедленно! У нас форс-мажор, каждый потерянный час может вылиться непредсказуемыми последствиями, - я на секунду прервался, а затем добавил, - Вася, похоже мы нарвались на создателей биомехов.
        - Мля! - вырвалось у старого друга, - этого нам ещё не хватало. Фёдор, жди, через час Александр Петрович будет на связи!
        Завершив сеанс связи, я уставился стену, перед которой только что был виртуальный экран видеосвязи. В голове роились сотни мыслей, вопросов, на которые нужно было в кратчайшие сроки найти ответы. Какова реальная сила противника, взявшего планету в осаду? Со слов искина Коллоса, он довольно легко отражал атаки вражеских кораблей, так что огневая сила приблизительно известна. А вот насколько противник защищён, мы сможем узнать, лишь когда вступим с ним в бой. И, самое неприятное, нам не только придется вступить, но и уничтожить все вражеские корабли. Иначе неизвестные начнут нас искать, а они это умеют, учитывая их присутствие здесь, по секретным координатам, о которых знали единицы из флота Федерации.
        - Адмирал, при командном центре имеется столовая с очень хорошим синтезатором пищи, - мои размышления прервал Электроник, незаметно вошедший в помещение, - твоя система связи отключена, старший помощник Басова уже пару минут не может с тобой связаться.
        - Где она? - спросил я, массируя виски. Голова, от усталости и тяжёлых мыслей ныла лёгкой, но неприятной болью.
        - Ожидает тебя в столовой, - ответил искин, - и ещё капитан спрашивал, когда будет сбор командного состава?
        - Передай Михаилу, пусть все соберутся здесь, через, - я глянул на часы. Ох ты ж, пол часа просидел в раздумьях, - через двадцать минут.
        - Тебе нужно на несколько часов в медкапсулу, пройти курс лечебного сна, - Лиана сидела за уже накрытым столом, - выглядишь очень уставшим.
        - Привет! - я поцеловал супругу в губы, - отдохну, непременно. Только решу самые важные дела, и как следует высплюсь. И ты выспишься, наверное суток трое не отдыхала? Нам всем нужен хороший, полноценный отдых.
        - Я уже отдохнула, - улыбнулась жена, - здесь, как только прибыли. Капитан уже восстановился от ранения и вновь принял командование.
        - Хорошо, - не стал я спорить, переключившись на трапезу Обед, какое-то незнакомое блюдо, был вкусным, но загруженная голова не давала насладиться приемом пищи. Поэтому, расправившись со своей порцией и подождав пару минут супругу, я нажал на кнопку вызова робота-уборщика, а мы с Лианой направились в командный центр. До вызова с Земли оставалось ещё минут десять.
        - Адмирал! - на меня смотрел капитан Ануфриев, - жду ваших указаний.
        - Твоих! - поправил я Александра Петровича, - для начала дай полный отчёт по состоянию «Марийца» в целом, и по команде в частности.
        - Команда настроена решительно, все готовы к боевым действиям. Супердредноут в идеальном состоянии, экипажи москитного крыла укомплектованы опытными пилотами, собранными со всего флота. Четыре корвета и два десятка истребителей - на четверть больше, чем москитное крыло «Возмездия».
        - Через сколько будешь готов стартовать по указанным координатам?
        - Прямо сейчас, адмирал. Корабль полностью готов к дальнему перелёту.
        - В таком случае нечего рассуждать, принимай координаты. Пусть искин «Мирада» рассчитает время полёта, чтобы нам точно знать, когда вы прибудете, - я передал данные координат и замер в ожидании ответа. Понятно, что пробыть здесь нам придется несколько месяцев, и это очень большой срок. Что ж, будем сидеть как мыши, зато как следует подготовимся к бою. Разделить команду крейсера на два линкора - задача не из лёгких.
        - Адмирал, «Мариец» прибудет по данным тобой координатам ориентировочно через шестьдесят восемь целых, четыре десятых земных суток, плюс-минус десять часов, - доложил капитан супердредноута.
        - Принимай дополнительную информацию, - я подал знак Электронику, который тут же отправил пакет данных, содержащих как расположение планет, так и возможное местоположение вражеских кораблей. А так же наиболее вероятную тактику боя, которой следует придерживаться при выходе из гиперпрыжка.
        - Информацию принял, готов начать разгон корабля, - ознакомившись с данными, коротко доложил Ануфриев.
        - Действуй, Александр Петрович! В общем, мы ждём! Всё, отбой! - Я первым прервал соединение, и в центре управления воцарилась тишина. Кто-то думал, как провести эти два с лишним месяца с максимальной пользой, кто-то просто кимарил, Пётр вообще что-то увлечённо чертил на большой сенсорной панели, размером с кухонный стол.
        - Все слушать меня внимательно! - Чётко и громко произнёс я, а затем продолжил, чётко проговаривая каждое слово, - сейчас все отправляются по своим комнатам, это касается всех, без исключения. Место здесь предельно защищённое, спокойно удар с орбиты выдержит, так что мы в безопасности. Даю сутки на отдых, после чего начинаем работать в обычном режиме. Пётр, тебя это в первую очередь касается!
        В медцентр Лиана меня буквально притащила. Моё желание просто отоспаться она пресекла на корню, настояв на глубоком лечебном сне. Тогда я потребовал, чтобы она так же легла в медкапсулу, желательно рядом со мной. Увы, конструкция не позволила это осуществить. Миг, и моё тело накрыло непроницаемым коконом, шею кольнуло иглой инъектора, сознание медленно стало погружаться в объятия Морфея. Уже на самой границе сна меня словно вспышкой озарила мысль, за которую я попытался ухватиться. Куда там, действие разработанной Электроником инъекции не дало даже пальцем пошевелить - она полностью взяла под контроль мои тело и разум.
        СТОЛИЧНЫЙ МИР АЛЬЯНСА. ЗАЛ БОЛЬШОГО СОВЕТА.
        - Враг начал действовать более агрессивно, мы понесли первые серьезные потери! - голограмма говорившего, лично не присутствующего на Совете, периодически рябила, иногда наливаясь глубиной, а иногда полностью исчезая, - восьмой флот вовремя появился в системе Редин, благодаря чему обороняющиеся получили значительный перевес в силе. Вражеские корабли уничтожены, сейчас идёт зачистка планеты от десанта противника. Огромные потери среди мирного населения, по первым подсчётам - до сорока процентов. Это геноцид! Врагу не нужны пленные, только полная зачистка. Мои рекомендации - начать мобилизацию немедленно, иначе не успеем и глазом моргнуть, как флот противника пересечёт границу центральных миров. Командующий силами восьмого сектора адмирал Шибалу доклад окончил.
        Голограмма застыла без движения и в зале на некоторое время воцарилась тишина. Никто из членов Совета не был готов к такой информации, и сейчас все пребывали в лёгком шоке. Да, при экспансии Альянс часто сталкивался с различными населенными планетами и многие из них сам уничтожил. Но, чтобы вести войну с цивилизацией, освоившей гиперпереходы? Да с любой расой, освоившей дальний космос, Большой совет предпочитал не воевать, а вести торговлю.
        - Думаю, все присутствующие согласны с адмиралом Шибалу, - наконец взял слово действующий орбитр, выбираемый Советом раз в несколько лет, - предлагаю открыть голосование о сроках полной мобилизации флота!
        Глава 13
        Тяжело в учении
        Сутки отдыха пролетели незаметно. Мы с Лианой просто отоспались в медкапсулах, остальные, я думаю, тоже предпочли провести время в объятьях Морфея. Электроник и искин базы строго следили за соблюдением моего приказа, поэтому, когда через отведенное время командный состав собрался в центре управления, все выглядели посвежевшими и отдохнувшими, полными сил для предстоящей работы.
        Электроник был единственным, кто провёл время отдыха с пользой. Задействовав вычислительные возможности искина базы, он проделал огромную работу по разделении экипажа на два корабля, и сейчас докладывал о проделанной работе:
        - Разделение команды на два линкора вполне возможно. Командного состава хватит, чтобы занять до сорока процентов командных постов. Рядовой состав, а также техников и стрелков за оставшееся у нас время подготовить вполне возможно. Таким образом имеющимися силами мы сможем обеспечить до шестидесяти процентов функционала линкоров. Остальное будет под управлением искинов, что хоть и скажется на огневой мощи кораблей, но не значительно.
        Подготовку стрелков взяла на себя Руолан, тут же отправившаяся набирать из экипажа будущих комендоров, оставив вместо себя зама. Задействовав способности сенса, она лучше всех должна справиться с такой задачей.
        Делить командный состав по кораблям доверили андроиду, отлично знавшему характер и возможности каждого. Мы с Лианой оказались на одном борту, я по прежнему в должности командующего, а супруга, единственная, максимально соответствующая психотипу, заняла пост капитана судна. С медиками вышла проблема - две полноценных бригады никак не выходило, но и эту проблему решили.
        А затем было знакомство с линкорами. Не поверхностное, как в симуляторах, или при нашем беглом осмотре. А глубокое, последовательное изучение корабля. У многих уже были загружены знания по кораблям Федерации, но увидеть своими глазами, это совершенно другое! Один центральный коридор, более километра в длину, сейчас не разделённый переборками, приводил в оторопь и казался бесконечным. Его тусклое, дежурное освещение добавляло таинственности.
        - Так вот ты какой, свет в конце тоннеля! - не сдержавшись, высказался кто-то, сняв напряжение. Даже я, уже побывавший не только здесь, но и на Супердредноуте, ещё не привык к таким зрелищам.
        До центра управления добирались на гравиплатформе, десяток которых имелся в специальном отсеке, возле главного шлюза. Оказавшись на мостике, я первым делом направил Лиану к консоли, чтобы активировать искин судна. Супруга положила правую ладонь на подсвеченный круг, вздрогнула от полученного разряда, а затем рубка корабля, простоявшего десять тысяч лет на космодроме базы, расцвела огнями пультов управления, экранами, а напротив консоли появилась голограмма пирейца.
        - Я, искин пятого поколения, приветствую тебя, капитан Басова, а так же всех членов команды. Прошу дать имя кораблю! - Жена обернулась ко мне, глядя с нерешительностью. Улыбнувшись, я движением головы указал на Электроника, намекая Лиане, какое название дать линкору.
        - Дальний? - спросила супруга, глядя на меня с ответной улыбкой. А затем, повернувшись к аватарке искина, повторила, - Дальний.
        - Название принято и внесено в базу данных судна, - торжественно произнёс искин, - при первой возможности информация будет передана в штаб флота Федерации, или же наивысшему офицеру.
        - Искин, - я шагнул вперёд и опустил руку на по прежнему светящийся круг, - я, адмирал Басов, назначаю линкор «Дальний» флагманом флота. Приказываю провести полное тестирование всех систем корабля, после чего ожидаю краткий доклад.
        - Приветствую тебя, адмирал Басов! - ИИ своими словами подтвердил мои полномочия, - приступаю к выполнению приказа.
        Стандартная процедура тестирования заняла несколько часов. Я за это время посетил все шесть палуб линкора, в который раз убедившись, сколь огромен этот корабль. Орудия, являющиеся главным калибром на тяжёлом крейсере Федерации, на линкоре считались вспомогательными, располагаясь по четыре ствола на борт. Два носовых орудия по мощности разового залпа всего лишь втрое уступали вооружению супердредноута. Имей мы такой корабль при обороне Земли, просто расстреливали бы флот Первого игрока издали, и скорее всего, заставили бы отступить противника.
        Энергетические щиты линкора тоже внушали, как и толщина бронеплит. Со слов Электроника, даже без активной защиты корабль легко держал прямое попадание ударного крейсера биомехов. И большим плюсом судна такого класса была отдельная палуба, предназначавшаяся для москитного флота. Десять истребителей или три корвета - весьма достойная поддержка в бою. Но главным плюсом было то, что для линкоров имелись различные модули, благодаря чему их можно было быстро перепрофилировать под разные задачи. Супердредноут не имел такой возможности.
        Спустя несколько часов, получив подтверждение о полной исправности всех систем и исследовав к тому времени большую часть возможностей корабля, я отдал приказ собраться в тренировочном комплексе базы. Здесь каждого ждали симуляторы, с индивидуально подготовленной программой обучения. У нас было всего два месяца, чтобы из космодесантников и обслуживающего персонала подготовить комендоров, операторов защитных турелей и техников, способных бороться за живучесть корабля в экстремальных боевых условиях. Но самое главное - Лиана с Михаилом должны были научиться максимально эффективно управлять тяжёлым кораблём. Со слов Электроника, я и Воробьёв подходили на эту роль, а вот моя жена хоть и могла выполнять обязанности капитана линкора, но не в боевых условиях.
        - Камрады! - обратился я к команде, с которой мы не раз рисковали своими жизнями, - ситуация такая. Если не уничтожим противника, в настоящий момент находящегося недалеко от этой планеты, все наши старания оградить Землю от постороннего, смертоносного вмешательства, все усилия будут напрасны. Благодаря полученной на этой планете информации, мы знаем, что столкнулись с создателями биомехов. Если мы не уничтожим их здесь, враг будет знать о нашем существовании. Он начнёт искать и рано или поздно найдет нас. Сейчас наших сил с лихвой хватит, чтобы разбить сводный флот Первых игроков и на равных вести разговор с Большим Советом Альянса миров. Враг, который хотел уничтожить наш крейсер и лишь благодаря нестандартному энергетическому щиту не смог это сделать, крайне опасен. Гораздо опасней всего Альянса и оставшихся биомехов вместе взятых.
        Люди, марийцы - все прекрасно понимали, что нас ждёт, если мы не вырвемся с этой планеты, превратившейся для нас в тюрьму. Никто не задавал вопросов, а мой приказ начать обучение все восприняли с мрачной решимостью. Дождавшись, когда все займут места в симуляторах, я решительно направился к своей капсуле. Впереди было шестьдесят дней обучения, и не было возможности провести хотя бы один пробный полёт, чтобы на практике испытать то, чему мы учились все эти дни.
        Хорошее питание, постоянные, но умеренные нагрузки, как для ума, так и для тела - всё это сыграло большую роль в подготовке к бою. Но главное, это все же настрой людей и марийцев. Потому как если ты сам к чему-то стремишься изо всех сил, вряд-ли кто сможет помешать тебе.
        Почти два месяца сплошных тренировок, тактических задач и принятий неординарных решений пролетели совершенно незаметно. Последние несколько дней перед боем экипажи провели на своих кораблях, где искины имитировали различные внештатные ситуации, требующие немедленного выполнения. Команды показывали хорошие результаты, хоть и не дотягивали до стандартов, принятых в Федерации. За сутки до часа икс я отдал приказ всем отдохнуть, чтобы никто не перегорел во время боя. Сам же, прихватив Электроника, М'Бату и пятёрку штурмовиков, отправился на базу научников, навестить сумасшедшего учёного.
        Чуури'су, с которым по прежнему не было возможности связаться, после нашей встречи проделал огромный объем работы. Едва мы сели возле базы, как входные створки врат тут же разошлись в стороны, нас явно ждали. Бессмертный сумасшедший ждал нас, в этот раз совершенно в другом помещении, больше похожем на большую аудиторию, здесь когда-то проводились совещания и звучали доклады научников.
        - Я думал, вы больше не вернётесь, - проскрежетали динамики, когда я поприветствовал учёного, - но ваш рассказ заинтересовал меня, заставив сделать серию опытов. Думаю, полученная мной информация будет для вас крайне полезной.
        Он действительно был сумасшедшим. Зная, как на него воздействуют корабли противников, Чуури'су, по одному ему понятным признакам пришёл к выводу, что кораблей противника больше, чем три. Искины допускали такую возможность, к тому же число известных нам вражеских кораблей отличалось от зафиксированных возмущений гиперпространства. Запросив информацию, когда впервые искин Коллоса обнаружил корабли неизвестных. Получив данные, Чуури'су расхохотался, заставив меня поморщиться.
        - Противник появился в системе намного раньше, - наконец сообщил учёный, резко оборвав смех, - приблизительно за двести лет до этого дня. В то время его влияние на тело биомеха было минимальным, а вот усилилось оно как раз, когда ИИ боевой станции зафиксировал появление линкоров противника.
        - Третий корабль, что не засекли сенсоры крейсера, это малый разведчик. Проведя анализ, я пришёл к выводу - он прибыл вместе с линкорами. Это корабль поддержки, не предназначенный для исследования дальнего космоса. Значит, где-то скрывается ещё одно судно, предполагаю, класса не ниже крейсера.
        - Ты можешь хотя бы приблизительно вычислить, где находится корабль-невидимка? - напрямую спросил я сумасшедшего учёного. Полученная от него информация, которой я был склонен верить, многое меняла, начиная с нашей стратегии предстоящего сражения и заканчивая возможным конечным результатом.
        - Смогу определить направление, с которого идёт воздействие, а вот расстояние до него вряд-ли, - ответил Чуури'су после долгой паузы, - но даже этого будет не мало в предстоящем бою. А если твои техники восстановят часть оборудования научной базы, я смогу более точно указать координаты противника и в дальнейшем сообщать о всех его перемещениях.
        - Электроник, свяжись с Петром, пусть в срочном порядке приготовит необходимое для устойчивой связи оборудование и выделит толкового техника, - отдал я приказ андроиду, а затем вновь обратился к учёному, - Чуури'су, может наш штатный сенс сможет почувствовать месторасположение невидимки?
        - Наверняка он почувствует, когда противник начнёт действовать, но к тому моменту скорее всего будет поздно предпринимать что-либо, - вновь из динамиков раздался скрежещущий смех безумца, оборвавшийся через пару секунд, - враг не глуп и постарается действовать наверняка. В любом случае, моя помощь повысит ваши шансы в сражении.
        Доставлять оборудование и техника пришлось научным судном, чтобы противник не начал что-то подозревать. На главной базе царила напряжённая обстановка, экипажи линкоров напоминали тетиву возведённого арбалета, который должен вот-вот выстрелить. Мне самому стоило огромных усилий дождаться назначенного для старта времени. И наконец он наступил!
        - Искин, открыть створ для старта тяжёлых кораблей! - отдал я долгожданный приказ, - капитанам линкоров, активация маневровых! Первым поднимается «Дальний», через две минуты «Победа»! Искин, дать отсчёт!
        - Четырнадцать, тринадцать, - начал монотонно отсчитывать ИИ флагмана. На мостике закипела работа, а внутреннее напряжение внезапно исчезло, сменившись спокойствием и уверенностью. Верный признак, что скоро будет бой, - два, один!
        Огромная туша линкора оторвалась от поверхности, медленно набирая высоту. Половина внешних датчиков показывали сплошное пылевое облако, поднимающееся вслед за кораблём, словно бурная поверхность водоёма. «Победе» придется пробиваться сквозь эту пылевую взвесь, с которой не смогли, а может не захотели справиться роботы уборщики.
        - Деан, каково состояние судна? - обратился я к искину «Дальнего», получившего от своего капитана имя - супруга назвала его в честь отца.
        - Все системы работают штатно! - отрапортовал ИИ, - мы покинули купол базы, ожидаем «Победу».
        Спустя две минуты два линкора взяли курс на боевую станцию, под прикрытием которой мы планировали начать боевую операцию.
        - Адмирал, противник засек ваше появление, - раздался в наушнике голос Арназа, - все три корабля взяли курс на перехват.
        - Принято! - ответил я искину, бросая взгляд на тактический экран. Три красных маркера, до этого висевших неподвижно, начали смещаться, а помеченные пунктиром векторы движения пересекались с нашим маршрутом.
        - Проглотили наживку, - прозвучал на командной волне голос Михаила, - теперь главное, чтобы капитан Ануфриев не подкачал.
        Мы не успели ещё покинуть зону поражения боевой станции, когда противник вновь сменил вектор движения. Один из линкоров выпал из строя и резко сменил курс. Это действие не стало неожиданностью, мы давно подозревали, что враг каким-то образом знает заранее, в каком месте сформируется прокол реальности. Вражеский линкор держал курс к месту выхода из гипера «Марийца».
        - Электроник, связь с Чуури'су, - отдал я приказ. Дождавшись соединения, спросил, - Безумец, есть изменения?
        - Адмирал, источник начал движение, - подтвердил мои мысли учёный, - идёт на сближение с вами. Я получаю данные с линкора и с уверенностью заявляю, сигнал подчинения находится в стороне от видимых кораблей противника. Жаль, не могу определить, на сколько большое судно у противника. Передаю приблизительные координаты.
        - Благодарю, Чуури'су. Будь на связи, сообщай Электронику о любых изменениях, - я вновь переключился на командную волну, - Деан, сколько до контакта?
        - Одна минута, семь секунд, - отрапортовал искин «Дальнего», и тут же добавил - противник произвёл ракетный залп, время до столкновения - тридцать секунд.
        - Эскадре - манёвр уклонения. Арназ, огонь! - отдал я приказ искину боевой станции. Пока мы ещё находились в зоне поражения её орудий. Столь ранний залп вражеского линкора можно было оценить, как глупый, но если учесть неизвестный корабль-невидимку, то всё вставало на свои места. - Построение уступом, Михаил, будь готов к беглому огню с правого борта, невидимка приближается оттуда.
        - Фиксирую возмущение пространства, - перебил меня ИИ «Дальнего», - из гиперпространства вышел корабль. Принимаю запрос на идентификацию, идёт расшифровка. Корабль опознан, как супердредноут «Мариец». Капитан судна запрашивает адмирала Басова!
        - Деан, добавь капитана на экран командного канала, - распорядился я и, едва передо мной, на виртуальном полотне появилось дополнительное окно с изображением Александра Петровича, сразу обратился к командиру супердредноута, - капитан Ануфриев, приказываю уничтожить линкор противника, идущий с «Марийцем» на сближение, не в коем случае нельзя упустить противника. Капитан Воробьёв, все внимание на вражеский линкор, атакующий эскадру, будь готов по команде к залпу правого борта и манёвру уклонения.
        - Адмирал, корабль-невидимка сменил направление, - раздался в наушнике скрежещущий голос Чуури'су, - по ощущениям, противник замер на месте, но я почти уверен, что он удаляется. И если так, то он идёт на сближение с только что появившимся кораблём.
        - Капитан Ануфриев, к «Марийцу» направляется ещё один корабль, скрытый под невидимостью. Что это за судно, неизвестно, но это явно опасный противник. Электроник, свяжись с Александром Петровичем и передавай напрямую донесения Чуури'су.
        - Противник произвёл повторный ракетный залп, - доложил Деан, - и только что вошёл в зону поражения главного калибра.
        - Старшему бортстрелку, по линкору противника - залп! Капитан Воробьёв, сосредоточиться на ракетах противника! - отдал я приказ, оценивая обстановку на тактической карте. Секунда, и линкор вздрогнул, разрядив носовые орудия. Смертоносные сгустки энергии, разогнанные до огромной скорости, понеслись на встречу к врагу. Залп оппонента - два десятка ракет, выпущенные с линкора, и пятёрка с крейсера, красными мигающими точками приближались к нам ломаными траекториями. Для комендоров Михаила явно многовато. Я только подумал, а Лиана уже отдала распоряжение стрелкам, приказав пилотам встать левым бортом к противнику.
        - Залп! - прозвучала команда, и корпус судна вновь задрожал. «Победа» почти отзеркалила наши действия, разрядив орудия правого борта. По семи уцелевшим ракетам открыли огонь многочисленные турели, управляемые искином корабля.
        - Капитанам линкоров, сосредоточить огонь на крейсере противника! - отдал я новое распоряжение, видя, что корабль-невидимка собрался выйти из боя.
        - Адмирал, вражеский корабль уничтожен! - доложил командир супердредноута, а затем обрадованно добавил, - только что сенсоры «Марийца» засекли невидимку! Это судно неизвестного класса. По параметрам близок к кораблю-матке Роя, держит курс на нас. Искин проводит анализ противника.
        Я очень надеялся на низкую осведомленность противника в отношении супердредноута. И когда Александр Петрович сообщил об уничтожении линкора, я уже был готов к тому, что невидимка покинет бой и уйдёт в гипер. Но противник, похоже, понадеялся на невидимость и свою мощь, а капитан Ануфриев умело подыграл, продолжая двигаться вперёд.
        - Крейсер уничтожен! - доложил Деан, - вражеский линкор открыл огонь из бортовых орудий!
        - Манёвр уклонения! - отдал я приказ, - капитан Воробьёв, действуй по второй схеме!
        - Есть! - коротко ответил Михаил, и тут же отдал команду своему пилоту, - сорок градусов на левый борт, максимальное ускорение!
        - Вступил в бой с кораблём-маткой, - прозвучал в динамиках шлема голос капитана супердредноута. На командном экране Александр Петрович выглядел невозмутимым, но в глаза его светились боевым возбуждением, - противник совершил маневр уклонения, начинаю сближение!
        - Отставить! Твоя задача - не дать ему покинуть систему, желательно вывести из строя двигатели. Никакого риска, мы не знаем возможностей этого корабля, к тому же нам нужен пленный, желательно из командного состава.
        - Понял тебя, командующий! - Александр Петрович умерил свой пыл, - разреши задействовать москитный флот!
        - Разрешаю, но чтоб пилоты не рисковали без нужды!
        Без риска не получилось. Матка выпустила десяток своих истребителей, лишь на долю секунды позже Ануфриева. Возле двух гигантов, с убойной дистанции обстреливающих друг друга, закружился настоящий танец смерти. Зелёные и красные огоньки на тактическом мониторе начали гаснуть один за другим - у нас появились первые потери.
        - Линкор противника пытается выйти из боя! - Вновь раздался в динамике голос Деана, - начал манёвр уклонения.
        - Арназ, залп из всех орудий! - скомандовал я искину станции, а затем переключился на Михаила, - капитан Воробьёв, захлопывай ловушку!
        Массированный огонь боевой станции с такого расстояния не мог причинить вред вражескому линкору, но сильно ограничил его возможности маневрировать. У врага осталось лишь два направления движения, и с обоих его зажимали наши корабли, которые уже вышли на вектор атаки.
        - Главным калибром, залп по центральной части! - отдала приказ Лиана. Подобное распоряжение прозвучало и от Михаила. Сдвоенный залп носовых орудий наконец вскрыл броню противника. Вражеский линкор тут же потерял манёвренность и сильно замедлился. Наша примитивная тактическая заготовка сработала. Вторым залпом, уже бортовым, мы ещё сильнее повредили корабль врага. Лишившись маневровых двигателей, он медленно двинулся вперёд, продолжая огрызаться со всех стволов. Ракеты у него, похоже, кончились.
        - Капитан Воробьёв, приказываю подавить орудия противника до завершения боя - я вновь начал раздавать команды, - капитан Басова, выдвигаемся к кораблю-матке!
        Когда мы приблизились на расстояние уверенного залпа, бой истребителей уже закончился. Из двух десятков наших машин в доки «Марийца» вернулось лишь шесть, но они сделали свою работу - москитный флот противника был полностью уничтожен. Что ж, посмотрим, насколько крепка броня вражеского флагмана.
        НЕИЗВЕСТНАЯ ЗВЕЗДНАЯ СИСТЕМА. НЕИЗВЕСТНАЯ ПЛАНЕТА. МНОГОФУНКЦИОНАЛЬНЫЙ КОРАБЛЬ ТАЮН.
        Трехглавый Жмы'ых был готов к тому, что экипаж сбитого корабля попытается прорваться с планеты, но чтобы атаковать! К тому же двумя кораблями класса линкор, откуда они набрали экипажи? За прошедшие сотни лет наблюдения не было и намёка на то, что на планете имеются разумные низшие. Только машины, ресурс которых почему-то не никак не заканчивался.
        Трехглавый Жмы'ых отдал распоряжение командиру эскадры выдвигаться на встречу древним кораблям, чтобы отвлечь внимание, в то время как он, на «Таюне» зайдет с боку и уничтожит противника. Командующий даже обрадовался, наконец-то у него появилось доказательство, что планета несёт угрозу и сюда нужно прислать флот, чтобы уничтожить последнее напоминание о противнике.
        Едва эскадра вступила в бой, как на всех кораблях взвыла сирена. Кто-то приближался к системе сквозь подпространство. И, судя по вибрации материи, это был вражеский корабль, причём довольно крупный. Похоже, выжившие с подбитого корабля вызвали себе подмогу, что было просто невероятным везением. Отдав приказ одному из линкоров пойти на перехват, Трехглавый Жмы'ых погрузился в ожидание. Враг почти остановил свои корабли, прикрываясь главными орудиями станции, и оттуда открыл огонь, словно пытался заманить в ловушку. В целом, тактика была хороша, эскадра почти исчерпала запас ракет и была вынуждена уменьшить в пятеро разовый пуск смертоносных снарядов.
        Когда подпространство выкинуло в реальность корабль, шедший на подмогу пытающимся прорваться низшим, всё перевернулось с ног на голову. Это была настоящая громадина, равная по размерам личным кораблям Бессмертных. Таких великанов у низших точно не было! А это значит, что разумные, уничтожившие Рой, не исчезли, а продолжили развитие. Нужно во что бы то ни стало взять этот корабль, как трофей! Это реальный шанс изменить жизнь, приравнять себя к героям прошлого и надолго забыть о смерти!
        - Младший на одну голову, немедленно выдвигаемся к кораблю, только что прорвавшему реальность, мы должны захватить его! - отдал Трехглавый Жмы'ых приказ. Он даже был готов выжечь свои резервы псиона, чтобы захватить этот трофей!
        Глава 14
        Во что же мы вляпались?
        - Больше не могу, командир! - М'Бата, обхватив голову руками, прислонился спиной к стене отсека и медленно опустился на корточки, - пусть Чуури'су продолжит, я чувствую его присутствие!
        - Что ещё узнал? - спросил я сенса, давая знак Петру, который тут же выскочил через шлюз, - что-то важное было?
        - Нет, командир, только воспоминания службы здесь, возле планеты.
        - Что ж, молодец, хорошо потрудился. Парни, - обратился я к двум дюжим штурмовикам, - помогите лейтенанту М'Бате добраться до медкапсулы.
        Попытка проникнуть в разум пленного с помощью искина провалилась. Как сказал Деан, трехглавый враг имеет невероятно мощную защиту, пробиться через которую могут лишь сенсы, а хирургическое вмешательство вообще невозможно.
        Оставшись наедине, вспомнил всё, что произошло с нами за последние двое суток. Когда «Дальний» приблизился на расстояние залпа главным калибром, корабль противника совершенно безнаказанно расстреливал «Марийца», не получая в ответ ни одного выстрела. Щиты Супердредноута пока справлялись, но сама ситуация выглядела бредовой.
        - Носовые орудия, огонь! - отдал я приказ, и только после этого обратился к командиру корабля, сосредоточенно смотрящему на меня с экрана связи, - капитан Ануфриев, почему не ведёте ответный огонь?
        - Говорит искин «Марийца»! - прозвучало в ответ на пирейском, - команда подверглась неизвестному воздействию. В настоящий момент нет ни одного дееспособного командира. Последний приказ капитана - заблокировать все оружейные системы до его дальнейших распоряжений.
        - Открыть огонь по вражескому кораблю, немедленно! - Я так повысил голос, что все присутствующие оглянулись в мою сторону. Не обращая на это внимания, продолжил раздавать команды, - Деан, маневр уклонения вправо. Всем закрыть забрала, полная герметизация! Левый борт, беглый огонь по кораблю противника!
        Враг дотянулся до нас самым краем. Под удар попали только операторы кормовых орудий и техники, остальные успели выполнить мою команду. Всё же инженеры Федерации оказались талантливыми ребятами, а моя интуиция в очередной раз сработала как надо.
        Выстрелы главного калибра, а затем бортовых орудий не причинили вреда судну противника, активная биоброня, идентичная броне на кораблях биомехов, выдержала все попадания. А вот последующий залп супердредноута оказался для врага фатальным. Звездолёт, лишь немногим уступающий «Марийцу», от пары особо удачных попаданий разорвало надвое. Едва это произошло, на экране связи стало оживлённо.
        - Адмирал, что за хрень происходит? - Ануфриев выглядел растерянным и, понимая это, злился.
        - Ментальное воздействие! На борту вражеского судна сильный сенс, каким-то образом он может воздействовать на разум. Всему экипажу немедленно закрыть забрала шлемов. Полная герметизация блокирует воздействие. Капитан, сколько у тебя на борту десанта?
        - Полный штат, - ответил Александр Петрович, - будем брать пленных?
        - Именно! - ответил я, - нам нужен пленный, который сможет рассказать, кто они такие и что забыли возле этой планеты.
        - На связи капитан «Победы», - раздался в наушнике голос Деана.
        - Адмирал, приказ выполнил! - браво доложил Михаил, - вражеский линкор обездвижен, в настоящее время комендоры уничтожают огневые точки.
        - Все правильно делаешь. Продолжай держать противника под контролем, - похвалил я бывшего напарника, - будет что-то новое, сообщи искину «Дальнего». У нас тут штурм намечается, отвлекаться некогда будет!
        Не имея информации, успел противник отправить сигнал о помощи, или нет, я поставил ограничение по времени - двенадцать часов. По их истечении сворачиваем все дела и уходим в гиперпрыжок до ближайшего белого или голубого гиганта. Проводим подзарядку и отправляемся прямым курсом к Земле.
        Уже после, когда был захвачен командующий флотом противника, стало ясно, как нам повезло. Не будь он так уверен в своей победе, не нарушь несколько протоколов, и штурм многоцелевого корабля обошёлся бы нам огромными потерями. Но, Трехглавый Жмы'ых, так звали командира, сначала вступил в бой, вместо того, чтобы покинуть систему. Затем не вывел из криосна боевых особей, так называемых одноглавых, из-за чего мы не встретили сопротивления при штурме. И самое главное - испугался задействовать систему самоуничтожения, из-за чего был пленён сам, и помог пленить капитана поврежденного, но не уничтоженного линкора.
        В итоге наши потери составили двенадцать истребителей и три корвета, погибло восемь пилотов и двадцать семь штурмовиков - во время захвата линкора всё же было оказано сопротивление.
        - Командующий, я готов! - скрежещущий голос Чуури'су. Сам учёный уже протиснулся внутрь отсека и сейчас рассматривал пленного, находящегося в силовой клетке. Едва их глаза встретились, в глотке сумасшедшего заклокотало, - это он! Узнаю разум, который пытался подчинить меня своей воле.
        То, что удалось узнать от Трехглавого Жмы'ыха, было сравнимо со светошумовой гранатой, рванувшей в помещении с людьми. Я, получивший из формацию самым первым, тут же собрал совет, и сейчас наблюдал за реакцией капитанов и их помощников. Кто-то матерился сквозь зубы, другие молчали, погрузившись в тяжёлые мысли. Пётр, сидевший напротив, скрипел зубами, уставившись в одну точку. Лишь марийцы были невозмутимы, а потому по деловому сосредоточены.
        - Я не буду спрашивать присутствующих, что нам делать дальше, тут всем всё понятно, - заговорил я, когда все в достаточной мере осознали полученную информацию, - радует факт, что не мы выпустили джина из бутылки. Создатели биомехов давно и плодотворно исследуют нашу галактику. О существовании Альянса миров им известно более сотни лет. Более того, так называемые бессмертные уже несколько лет пробуют пограничные миры на прочность. В наши разборки с Первыми игроками Большой совет вмешиваться не будет, у военных Альянса сейчас своих проблем хватает. Но! Все мы понимаем, война бессмертных с Альянсом коснётся и нас, не может не коснуться. А ещё у нас имеется информация, которая поможет наладить диалог с Большим советом.
        Вновь воцарилась тишина, лишь Пётр что-то высчитывал на виртуальном экране планшета. Первым взял слово Александр Петрович, он поднялся, переступил с ноги на ногу и заговорил:
        - По всем пунктам согласен. Предлагаю сейчас сосредоточить всё внимание на игроках. Некий Скворг, вернее существо, посаженное в него, не остановится, пока не уничтожит всех, кто о нём знает. По последним данным объединенный флот игроков в настоящий момент проходит модернизацию и восстанавливает корабли, которые изрядно потрепал контр-адмирал Бахтерев. Да, будете смеяться, но жители окраинных миров окрестили супердредноут Возмездием.
        После того, как разобрались с главной проблемой, обсуждение перенесли на текущие дела. Требовалось решить сразу несколько дел: во первых, чем заполнить трюмы всех кораблей. Во вторых, сколько человек оставить для обслуживания и восстановления полного функционала боевых станций. И в третьих, кто останется с безумным учёным, чтобы заняться исследованием пленных и их кораблей. К счастью, едва команде «Марийца» сообщили о наборе добровольцев, таковые нашлись сразу и в избытке.
        Убедившись, что будущих учёных и техников легко наберут без моего участия, я связался с искином главной материальной базы и мы, вместе с Электроником, дистанционно провели ревизию имеющихся ценностей, сделав выборку по самым необходимым позициям. Получив результат, я сразу же направил его капитану «Марийца», а сам наконец-то связался с Землёй.
        На дежурстве оказался Владимир, что сэкономило массу времени. Контр-адмирал был наиболее осведомлённый, да и виденье текущей ситуации у него здравое. Информация, полученная от Бахтерева, совсем не радовала. Вообще складывалось впечатление, словно некто могущественный внимательно следил за тем, чтобы мы не расслаблялись. Мол, молодцы ребята, справились с задачей, а теперь посмотрим, как вы из этой ситуации выкрутитесь.
        - Искин, объявляй сбор командного состава в каюте для совещаний, - обратился я к ИИ «Марийца», - кто при исполнении, присутствие по видеосвязи обязательно!
        - Товарищи офицеры, у нас очередной форс-мажор! Лейтенант Вейс четыре часа назад связывался с Землёй, переданная им информация не радует. Первые игроки не стали дожидаться полной модернизации всех своих кораблей и сформировали один небольшой флот, который в ближайшем времени может оказаться в солнечной системе., имеющихся в данный момент на Земле, должно хватить для отражения атаки, но! Полученная разведкой информация может быть не точной - все мы знаем, что Первые игроки не доверяют друг другу и возле Земли могут запросто появиться два флота вместо одного. Поэтому у нас совершенно нет времени, чтобы задержаться здесь. Капитан Ануфриев, по предоставленной искином информации, приказываю погрузить на «Мариец» следующее: все боевые корабли, что поместятся в отсеках. Упор делать на крейсеры и фрегаты с установленной системой маскировки. Чем больше невидимок у нас будет, тем лучше. Капитан Воробьёв, на тебе добровольцы и Чуури'су. Александр Петрович, выделите двух пилотов, чтобы остающиеся здесь были максимально мобильными. Если у кого-то есть вопросы, задавайте сейчас!
        - Оборонительные системы, - взял слово Пётр, - стационарные орудия, генераторы щитов, способные накрыть целые мегаполисы. На линкорах достаточно места, чтобы взять с собой несколько. Времени на погрузку уйдет немного, если прямо сейчас отдать искину главной базы соответствующие приказы.
        - Электроник, подтверди полномочия старшего бортинженера, - обратился я к андроиду. Пётр прав, не стоит воевать одними кораблями, оборону тоже нужно выстраивать. Поэтому добавил от себя, - на главной базе флота имеется боевая техника для наземных операций, её тоже необходимо взять, хотя бы несколько экземпляров.
        Спустя два часа, активировав обзорные экраны, я наблюдал, как в грузовые отсеки «Дальнего» загружают ту самую технику - пять тяжело-бронированных атмосферных ботов, предназначенных для переброски пехоты. Тяжёлые мехи в разобранном состоянии и упакованные в контейнеры. Генераторы щитов, стационарные орудия противокосмической обороны. В сотне метров от флагмана грузился линкор «Победа», а над базой нависала громада «Марийца». Расконсервация кораблей слегка затянулась, поэтому нам пришлось задержаться на несколько часов, что существенно увеличило отведённое на погрузку время.
        В грузовые отсеки супердредноута вошло два тяжёлых крейсера, фрегат-разведчик, а так же удалось восстановить количество москитного флота до штатного.
        Две группы добровольцев, пока мы занимались погрузкой, вовсю крепили оборону планеты, поставляя на боевые станции всё, что тем требовалось. Чуури'су, получив в свои биомеханические лапы десяток помощников и лояльно настроенный ИИ третьего поколения, набрал на главной базе оборудования и улетел в свою берлогу, в которой сразу приступил к исследованию пленных. Материала для работы у сумасшедшего учёного было много и он мог себе ни в чём не отказывать. Добровольно оставшимся техникам можно было лишь посочувствовать, так как отдыхать они вряд ли будут.
        Наконец все отсеки были загружены, корабли просканированы на предмет вражеских маячков, итоги подведены и я отдал приказ покинуть такую негостеприимную, но при этом безумно ценную планету. Когда отдалялись от системы, набирая разгон для прыжка, можно было наблюдать, как фрегат с добровольцами повсюду устанавливает минные поля. Мой приказ был прост и ясен - максимально усилить оборону планеты, чтобы враг, даже если сильно пожелает её захватить, обломает зубы!
        - Деан, передай на «Победу» координаты ближайшей звезды не ниже бело-голубого спектра. И организуй с командирами кораблей видеоконференцию.
        - Адмирал? - Первым на экране возник Михаил, с двух секундной задержкой появился и Александр Петрович.
        - Капитан Ануфриев, ставлю задачу - в кратчайший срок прибыть на Землю и встать под командование контр-адмирала Бахтерева. Если там будет присутствовать флот игроков, действуй по ситуации. Мы отстанем на одни-двое суток, нужно зарядить реакторы линкоров. Все понятно?
        - Так точно! - капитан супердредноута козырнул, - разреши один вопрос, адмирал?
        - Это важно? - поинтересовался я и, получив отрицательный ответ, улыбнулся, - успеешь задать свой вопрос, когда встретимся на орбите Земли.
        Чтобы не загружать Петровича лишней информацией, отключил его, а затем мы с Михаилом коротко повторили, как будем взаимодействовать в различных ситуациях. Несколько раз нарвавшись на корабли биомехов, а в предпоследнем столкновении вообще потеряв корабль и чудом сохранив свои жизни, мы перестраховывались. Но, как говорила моя бабушка, лучше перебдеть, чем недобдеть!
        - До входа в гиперпространство осталось десять секунд, - произнёс ИИ линкора. Не знаю, какие мысли в этот момент посетили экипаж, меня же терзала лишь одна - каким, чёрт побери, способом мы будем бороться с бессмертными?
        Лёгкий толчок возвестил, что «Дальний» ушёл в прыжок.
        ТЕРРИТОРИЯ АЛЬЯНСА МИРОВ. ОДНА ИЗ ЧАСТНЫХ ПЛАНЕТ. РЕЗИДЕНЦИЯ ПЕРВОГО ИГРОКА ШИИДА.
        - Уважаемый Шиид, поступил звонок по дальней связи, - раболепно кланяясь, произнес помощник, - идентификатор распознал Первого игрока А'амаруга.
        - Соединяй, - благосклонно разрешил псоглавец, - выведи на главный монитор. Хочу смотреть в глаза этому хитрецу.
        - Как будет угодно уважаемому Шииду, - ещё ниже поклонился помощник, а затем стал пятиться к выходу, хотя Первый игрок уже не обращал на него внимание. Его взгляд был устремлён на большой монитор, занимающий всю стену.
        - Приветствую тебя, Шиид, - прошипело существо, появившееся на экране, - как самочувствие? Ходят слухи, что ты тяжело перенёс потерю нового флота и это слегка подорвало твоё здоровье.
        - А'амаруг, и тебе много лет жизни, - с улыбкой ответил псоглавец. Зная, с кем он беседует, Шиид никак не проявил своих эмоций на слова конкурента. Слухи ходят, конечно! На такую глупую уловку его ещё не пытались поймать, - что заставило столь уважаемого разумного отвлечься от своих дел и выделить время для меня? Про беспокойство о моем здоровье не поверю.
        - И то правда, - рассмеялся Первый игрок, - у меня действительно имеется к тебе дело. Достаточно важное, чтобы тратить на него свои силы. Не буду затягивать, у меня есть достоверная информация, что хорошо известный нам Скворг плотно сотрудничает с нынешним Чемпионом Большой игры!
        - Ха! - выдохнул псоглавец, - что за глупая шутка? Или ты готов привести доказательства совершенно безвозмездно? Иначе я расценю твое деловое предложение, как желание обмануть меня.
        - Я только что отправил документ по твоим координатам, безопасники скоро должны сообщить о нём. Этот документ я разослал еще нескольким игрокам. Сейчас я не буду сообщать тебе, каковы мои цели. Скажу лишь, что они созвучны с твоими. Если полученные данные заинтересуют, ожидаю тебя на столичной планете через десять суток. Всего наилучшего, уважаемый Шиид!
        Псоглавец не сомневался, что его хотят заманить в ловушку. Но, когда безопасники сообщили о получении информационного пакета, Первый игрок попросил расшифровать содержимое. Спустя десять минут он смотрел короткий видеофайл, на котором ненавистный Скворг сопровождал пятёрку бойцов, облачённых в броню. Изображение сменилось, на новом видео воины в уже знакомой броне вели бой с его, Шиида, десантниками. И солдаты, на броне которых красовалась оскаленная пасть пса, не сражались. Они в панике отступали, спасая свои жизни!
        - Скво-о-орг! Я убью-у тебя! - разнесся по коридорам резиденции бешенный крик.
        ОКРАИННЫЕ МИРЫ АЛЬЯНСА. ЗАПАДНЫЙ СЕКТОР. ФЛАГМАН СПЕШНО СФОРМИРОВАННОГО ФЛОТА, ТЯЖЕЛЫЙ РЕЙДЕР «РАД».
        - Уважаемый совет игроков, я могу выполнить ваши требования! Но, меня наняли не для того, чтобы потом было на кого свалить гибель флота, - высокая фигура командующего нависала над монитором, голос звучал сухо и зло, - поэтому я еще раз спрошу, вы готовы бездарно потерять ещё один флот?
        - Что вы предлагаете, адмирал Бус? - с раздражением спросил один из Первых игроков, - мы не можем ждать, когда восстановят все корабли! Мы и так понесли огромные убытки, начав компанию на окраинных мирах. Еще немного, и шавки из центральных миров начнут против нас действовать. Нам срочно нужна показательная казнь, которую вы обещали преподнести нам. Так каковы будут ваши предложения?
        - Увеличить флот вдвое! В противном случае вы лишитесь не только боевых кораблей. Дайте мне еще один месяц на подготовку, и я преподнесу вам планету чемпиона на ладони.
        Глава 15
        Скитальцы, падальщики и потомки
        - Н-на! - Пётр с силой ударил ракеткой по светящейся сфере, которая с гулом рванула в мой сектор. Я чудом успел выставить блок, отправляя снаряд в сторону супруги.
        - Ха! - Лиана мощным ударом отправила шар сквозь ячеистую решётку, разделяющую игровые поля. Ни Руолан, ни бортинженер не смогли перехватить светящийся шар, который влетел в стену позади наших противников, исчезнув в ней.
        - В сухую! - произнесла раскрасневшаяся Лиана. От меня нахваталась словечек, - ещё партию?
        - С вами играть не интересно, - ответил Пётр, убирая ракетку в специальную нишу, - у Фёдора всегда реакция хорошая была, а против марийцев с их подготовкой мало какой землянин выстоит.
        - Ну что, один на один? - Спросила супруга и, получив мое согласие, направилась к консоли управления, чтобы сменить конфигурацию игровой площадки. Да, линкор по своим возможностям во всем превосходил крейсер. Помимо двух отсеков, оборудованных для тренировок рядового и командного состава, здесь имелась кают-компания, в которой можно было не только поболтать, но и как следует развлечься. Нечто подобное имелось и для рядового состава.
        - Партия! - произнесла супруга через пол часа, когда я упустил очередной светлячок, ударивший в стену за моей спиной. Как всегда, Лиана выиграла меня, не оставив и шанса. При чём я нисколько не поддавался. Потом вместе принимали душ в своей каюте, задержавшись в нем минут на сорок. Разгоряченные, переместились на кровать, где продолжили наслаждаться друг другом.
        - Сумасшедшие! - произнесла супруга, когда мы уже лежали в объятиях друг друга, слушая бешенный стук наших сердец и глубокое дыхание. Я приподнялся на локте, чтобы заглянуть ей в глаза, и в этот момент из скрытого динамика раздался голос Деана:
        - Внештатная ситуация! Экстренный выход из гиперпространства! Всем занять боевые посты! Даю отсчёт! Девяносто семь, девяносто шесть…
        Никогда ещё я не одевался так быстро. На счёте тридцать четыре мы с Лианой уже подбегали к рубке управления, на ходу слушая доклад Электроника. Деан в это время все свои мощности перевёл на решение внештатной ситуации.
        - Очень сильное возмущение в гиперпространстве. По протоколу следует немедленно начать выход в реальность, иначе нас может выбросить совершенно в другой галактике. В настоящее время Деан проводит диагностику, в течении пяти минут станет известна причина возмущения.
        Едва отсчёт кончился, лёгкая вибрация корабля возвестила, что мы покинули гиперпространство. И почти тут же взвыла сирена, которую перекрыл голос Деана:
        - Провожу маневр уклонения! Множественные объекты искусственного происхождения прямо по курсу! Экипажу немедленно зафиксировать себя во избежание травмирования.
        - Какого лешего? - произнёс я, глядя в обзорный экран, - это что за миграция астероидов?
        Развернутая передо мной панорама показывала, как несколько сотен огромных булыжников, по форме напоминающих куриное яйцо, медленно двигались в одном направлении. Не было заметно ни вспышек дюз, ни энергетических контуров, просто парящие в космосе гигантские коконы, дрейфующие в одном им известном направлении.
        - Объекты идентифицированы, как корабли расы Ахат. Обнаружена причина возмущения гиперпространства. Корабли Ахат постоянно излучают волну энергии, которая во время прыжка создаёт настоящую бурю в гиперпространстве.
        - Принимаю сообщение от «Победы», - первый помощник капитана перевал доклад ИИ, - линкор вышел в тысяче километров позади нас и в настоящее время дрейфует. Капитан Воробьёв спрашивает, каковы наши дальнейшие действия?
        - Пусть приблизиться к нам! - отдал я приказ, - Деан, у нас еще есть энергия для гиперпрыжка? И Ахаты, насколько они опасны для нас и можно ли с ними выйти на контакт?
        - Раса космических скитальцев абсолютно безопасна для любых разумных. Ахатцы ценят жизнь в любых её проявлениях. Я пытаюсь наладить с ними связь с момента, как распознал их, - Деан прервался на секунду, видимо перенаправил свои мощности на решение чего-то важного. Но затем продолжил, - пока нам не отвечают. Информации о расе космических скитальцев мало, Федерация лишь дважды встречала их, но взаимодействия так и не случилось. Известно лишь, что Ахатцы не задерживаются на одном месте, не имеют своих планет и постоянно кочуют, изредка останавливаясь в скоплениях астероидов.
        Попытки выйти на связь с космическими скитальцами продолжались до тех пор, пока «Победа» не приблизилась к нам. Тогда Ахатцы сами связались с нами, через М'Бату. Находясь на мостике, наш чернокожий уникум сначала вскочил со своего кресла, схватившись за голову, а затем вообще взвыл от боли и рухнул на пол. Лиана тут же отдала приказ, чтобы парня взяли на прицел десантники и кто-нибудь перевел бронескаф сенса в герметичное состояние, когда М'Бата очухался. Он медленно поднял руки вверх и произнес медленным, безэмоциональным голосом:
        - Мы не причиним вреда! Мы хотим говорить с потомками Федерации!
        - Говорит адмирал Басов, командующий последним флотом Федерации, - не знаю, почему я ответил именно так, - мы не причиним вам вреда и тоже хотим говорить с расой Ахат!
        Спустя несколько часов переговоров, наши корабли начали разгон для ухода в гиперпрыжок, ахатцы любезно отключили двигатели своих кораблей, так возмутивших гиперпространство. То, что мы узнали от космических скитальцев, заставило серьёзно задуматься.
        Раса Ахат не мигрировала, она бежала. Бежала от угрозы, что накатывалась из покинутой ими части космоса. По описаниям кораблей, так нарушавших скитальцев и уничтожающих любую разумную жизнь, попавшуюся на их пути, Бессмертные начали экспансию, означающую геноцид для всех цивилизаций. Информация, полученная от ахатцев, сильно отличалась от той, что мы получили при допросе пленных. Видимо небольшая эскадра, которую мы уничтожили, давно не получала свежей информации от командования.
        Получив координаты текущего расположения Бессмертных, Деан быстро произвел расчет, по которому выходило - до границ с Альянсом враг доберётся через полтора года, возможно чуть раньше. Земля попадёт под удар через два, максимум три года. Разумеется, если не остановить врага раньше. Катастрофически мало времени на подготовку к отражению агрессии, учитывая силы противника.
        Когда я спросил ахатцев, не желают ли они присоединиться к нам, для борьбы с Бессмертными, получил однозначный ответ - нет. Без каких-либо объяснений, а после нас уведомили, что они прерывают контакт и через секунду М'Бата повис на руках у двух штурмовиков, потеряв сознание. Привести в себя сенса удалось быстро, но он не помнил последние несколько часов своей жизни.
        - До перехода в гиперпространство осталось десять секунд. Девять, - начал отсчёт Деан. Его голос вывел меня из задумчивости, заставив встряхнуть головой и отогнать тяжёлые мысли. Когда линкор совершил прыжок, в голове уже сложился план действий.
        Нужно срочно забрать все корабли, все комплектующие, всё ценное, что находится на главной базе. Оставшаяся на планете группа после восстановления оборонительных станций должна как следует изучить поверхность планеты. Помимо исследованных нами, там имелось ещё несколько объектов, информации о которых не имелось у искина главной базы флота. И «Мирад», его мощности также было необходимо задействовать на полную. К тому же, место расположения космической верфи находилось далеко за пределами сектора, который охватывали Бессмертные. На главной базе мы взяли под сотню кофров с кристаллами, содержащими ИИ от третьего, до пятого поколения включительно. Оставалось лишь найти сырьё в нужном объёме, чтобы производственные линии «Мирада» загрузить работой. Нужны были корабли, не боевые, а рудовозы, автоматизированные комплексы, способные добывать необходимые ресурсы. И я знал, где их можно взять!
        Оставшиеся несколько дней полёта в гиперпространстве я провёл с пользой. Вместе с Электроником, сохранившим в своей памяти законы Альянса миров, мы с предельным тщанием искали варианты, как можно прибрать к своим рукам все активы Первых игроков. Оставлять в живых этих алчных ублюдков я не собирался. Они как злокачественная опухоль, которую нужно удалять целиком, иначе опять разрастётся. Два года, при самом паршивом раскладе, и всё это время придется работать! Работать на износ, на пределе сил, забыв об отдыхе.
        - Адмирал, до выхода из гиперпространства осталось тридцать минут, - доложил Деан, вырывая меня из задумчивости. Я, сидя в офицерской кают-компании, уже несколько минут держал в руке остывшую чашку кофе в одной руке, и потухшую трубку в другой. Чертыхнувшись, отнёс все в утилизатор. Новые появятся через несколько минут, стоит ввести соответствующий заказ. Даже табака был довольно хороший ассортимент. На мой вкус, разумеется, курящие члены команды предпочитали сигареты, далёкие по своим вкусовым нотам от хорошей Вирджинии.
        - Деан, как выйдем в обычное пространство, запускай сканирование космоса. Вдруг обнаружим что-нибудь интересное.
        - Принял! - отозвался ИИ линкора. Я же, быстро добравшись до каюты, облачился в бронескаф и потопал в рубку управления.
        - Адмирал на мостике! - подал команду первый пилот, вскакивая с места.
        - Вольно! - я поднял руку в приветствии, - лейтенант М'Бата, что чувствуешь?
        - Угрозы нет, командующий, - ответил сенс, - но что-то впереди нас ждёт. Не могу объяснить, слишком размытые ощущения.
        - Экипаж, всем полная герметизация скафандров! - отдала Лиана приказ по корабельной связи, - готовность десять минут!
        В этот раз все было спокойно. Обычный космос, в центре тактического экрана кругляш бело-голубого гиганта, в правом нижнем углу желтый карлик, вокруг которого пять точек-планет.
        - Фиксирую информационные потоки с двух планет, - сообщил ИИ линкора после сканирования космоса, - на других планетах также имеются объекты искусственного происхождения. Только что пришёл сигнал с «Победы», в этот раз их отбросило далеко в сторону.
        - Соедини с капитаном Воробьёвым, - отдал я приказ. Линкор Михаила очутился в три раза ближе к гиганту. У меня же возникло желание посетить планеты, вдруг там потомки одной из рас Федерации? - Деан, рассчитай, через сколько бессмертные доберутся до этой системы!
        - Могут не добраться, - ответил искин, - если только краем зацепят, тогда через год и один-два месяца.
        - Адмирал! - На экране появилось лицо Михаила, - сенсоры «Победы» засекли радио и энергетическую активность на двух планетах этой системы.
        - Да, мы тоже обнаружили их, - ответил я, - капитан, держим курс на звезду, сейчас необходимо восполнить реакторы. После зарядки навестим местных, потратим несколько часов. Возможно, мы всё-таки нашли уцелевших потомков Федерации.
        Когда «Дальний» устремился к гигантской звезде, на одной из планет был зафиксирован старт космического корабля. Конструкция неизвестная, но Деан предположил, что это сильно модернизированный корвет, или же малое гражданское судно, оснащённое вооружением. С корабля местных жителей не поступало каких-либо запросов, а мы не торопились вступать в контакт, пока не будем готовы к дальнейшему полёту.
        - Всем полная герметизация! Через одну минуту линкор войдёт в корону звезды, - произнес искин судна. Мы в который раз за сегодня опустили забрало шлемов.
        - Зафиксирована небольшая утечка в четвертом грузовом отсеке, - вновь заговорил ИИ, - техник с роботами-ремонтниками уже направлен на исправление возникшей проблемы.
        На некоторое время линкор оглох и ослеп. Утечка была устранена быстро, пострадала лишь внутренняя обшивка отсека, да один из роботов ремонтников лишился чувствительных сенсоров. Заполнив реакторы «под пробку», «Дальний» вышел с противоположной стороны звезды практически одновременно с «Победой». - ты смотри, какой настырный, - произнес я, наблюдая на тактическом экране перемещения корабля местных, - капитанам кораблей, курс на красный карлик! Деан, попробуй наладить контакт. Если на корабле не хотят разговаривать, может на одной из планет найдутся более общительные разумные.
        Нашлись. Сначала с той же планеты, с которой стартовал малый корабль, на чистом пирейском, основном языке Федерации, нам сообщили, что они имеют сильную оборону и, если мы приблизимся на дистанцию выстрела, по нам откроют огонь на поражение. В подтверждение более скоростной и юркий корвет агрессивных аборигенов пару раз пальнул из своих турелей поперек курса линкора, вроде как предупредительный залп.
        - Адмирал, фиксирую работающую систему РЭБ, расположенную на одном из спутников, - сообщил искин корабля, - похоже он блокирует все сигналы с планеты.
        - Странно всё это, - произнес я, разглядывая тактический экран, - капитан Басова, берём лоханку местных на абордаж. «Победа» пусть приблизиться к заблокированной планете и просканирует её. Капитан Воробьёв, в случае какой-либо агрессии отвечать жёстко!
        Мы наконец-то нашли их! Целая планета, населенная пирейцами и ианами, ещё одной расой, в прошлом входящей в состав Федерации. И вторая планета, на которой проживали падальщики. Два абсолютно разных мира, на одном из которых пытались выжить, сберегая и приумножая те крохи знаний, что достались от предков. На другом царила анархия. Раса с непроизносимым названием, сначала сосуществовавшая в мире с федератами, но со временем подмявшая под себя всю военную структуру одной из планет.
        Эти два мира за прошедшие тысячелетия так и не смогли выйти за пределы своей системы. Потомков Федерации просто лишили такой возможности, блокировав планету и объявив карантин. Две оборонительные станции, висевшие на орбите, превратились в угрозу, заставившую пирейцев и ианов работать на агрессоров.
        Долгие тысячелетия жизни в рабстве. Множество попыток восстания, благодаря которому были уничтожены обе станции и один крейсер, имевшийся у падальщиков. Но, в итоге на планете осталось лишь ручное стрелковое оружие, а у противника по прежнему имелось несколько грузопассажирских кораблей, переоборудованных в военные.
        В итоге последние несколько сотен лет образовалось шаткое перемирие. Пока потомки федератов поставляют падальщикам продукты питания и бытовое оборудование, рейдеры не атакуют города и селения. Ну, разве что в целях развлечения, только последнее время такое происходило всё реже.
        Когда из гиперпространства вышло два линкора Федерации, падальщики сильно испугались. На всякий случай задействовав систему РЭБ, мало ли, какие системы связи остались у потомков, к нам направили один из рейдеров. Федерация всегда лояльно относилась к встреченным расам с низким уровнем развития, никогда не вмешиваясь в их дела. На этом и хотели сыграть падальщики, дав понять, что мы для них не желанные гости.
        Все это мы узнали уже после того, как взяли на абордаж рейдер и уничтожили систему РЭБ на местной Луне. А затем были короткие, но очень эмоциональные переговоры, как с потомками, так и с местными пиратами. С падальщиками, поднявшими весь свой флот, сопротивление которого хватило на один бортовой залп «Победы», мы не церемонились. Бортстрелок Воробьева выдал два результативных выстрела из носовых орудий, уничтожив пару явно военных объектов, висящих на орбите. После такой демонстрации силы падальщики прекратили сотрясать эфир гневными выкриками и угрозами, заткнувшись. Сканирование их планеты показало наличие лишь двух кораблей, которые мы не стали уничтожать, а потребовали немедленно доставить их в целости и сохранности потомкам федератов.
        Наконец «Дальний» приземлился в довольно большом и неплохо ухоженном космопорту, расположенном вблизи города. В это же время линкор Михаила с ускорением удалялся от желтого карлика, готовясь уйти в гиперпрыжок. На коротком совещании, участниками которого были и жители планеты, я принял решение, оказавшееся судьбоносным для всех.
        Глава 16
        Тотальная мобилизация
        Встреча наивысшего офицера военного флота, то-есть меня, была торжественна, хоть и скромна. Даже здесь проглядывали порядок и функциональность, свойственные Федерации. Поэтому мне, пусть с трудом, всё же удалось убедить Совет Риста - так называли планету, что времени катастрофически мало и нужно действовать уже сейчас.
        - Адмирал, благодаря действиям твоего флота мы наконец-то стали свободными, - говорил худощавый, высокий пиреец, член совета, ответственный за промышленную отрасль на всей планете, - и у нас впервые за долгое время появилась возможность развернуть производства, которые мы долгое время хранили в тайне от Зархов. Но, учитывая переданную тобой информацию, возникает вопрос - а надо ли?
        - У меня к вам имеется предложение, выгодное обеим сторонам, - я уверенно гнул свою линию, подкрепляя её имеющимися фактами. Вся их возня на планете мне была абсолютно не интересна, - в настоящее время в вашем распоряжении имеется лишь два трофейных судна, одно из которых внутрисистемное, а на втором я бы под страхом смерти не стал совершать гиперпрыжок. Специалистов, способных воспроизвести прыжковые двигатели, как и подобных производств, у вас нет, и появится не скоро. Но главное - время, которого у вас нет! Даже если Бессмертные пройдут стороной, это даст вам максимум три-четыре дополнительных года, пока в системе не появится вражеский разведчик. У вас такие же перспективы, что и у моей планеты, или сражаться, или быть уничтоженными. Но! Если объединить силы, мы можем побороться! А там кто знает, возможно враг понесёт такие потери, что отступит.
        - Каково твоё предложение, адмирал? - обратился другой член совета, ещё один пиреец.
        - В моем распоряжении имеются ресурсы, благодаря которым можно создать флот, и не один. Не хватает только рабочих рук и специалистов. Я могу таковых набрать на своей планете, обучить их, только это займет много времени, что делает бессмысленным весь труд. Как я уже говорил, у меня в запасе от полутора до трех лет. Спрошу прямо - сколько разумных Совет Риста готов выделить прямо сейчас? Не всех подряд, а опытных специалистов, способных обучаться новому и желающих работать! Инженеров, техников, учёных, а так же физически крепких парней и девушек, которые смогут пройти подготовку космодесанта.
        Кто же знал, что желающих покинуть Рист будет так много! Стоило на планете распространить информацию о наборе специалистов, как десятки, если не сотни тысяч пирейцев и иан устремились на пункты предварительного тестирования. Электроник, имевший большой опыт в подобном деле, поставил весьма жёсткие критерии отбора, прошли который всего восемь неполных тысяч. Потом их всех доставили в космопорт, где каждого проверил уже сам Деан. Будучи на одно поколение выше Электроника, ИИ линкора мог одновременно просканировать два десятка разумных. На каждую проверку уходило от двух, до четырех минут, из-за чего отбор экипажа затянулся на двое земных суток, не сильно отличающихся от местных.
        - Адмирал, аттестация проведена, - наконец-то подвёл итог ИИ линкора, - из семи тысяч восьмисот пятидесяти претендентов, отобрано шесть тысяч четыреста два. Из них проверку на лояльность прошли практически все. Обнаружено семнадцать разумных, подходящих на должность командира больших кораблей, и девяносто четыре пилота для малых. Восемь сенсов с уже развитым даром. Три тысячи шестьсот сорок пять будущих членов экипажей кораблей, остальные смогут работать на верфи, базах и станциях.
        - У нас есть, куда их разместить и чем прокормить? - поинтересовался я, - если да, то возвращаемся на Архон.
        Взять всех не получилось. Пришлось провести расчёты, затем продумать дальнейший план действий, на основе которого отобрать четыре тысячи ристян, включая всех потенциальных пилотов и командиров больших кораблей. Оставшихся рекрутов я рассчитывал забрать в следующий раз, по возвращении домой. До предполагаемой атаки сводного флота Первых игроков оставалось чуть больше месяца, и мы уже никак не успевали вернуться. Более того, Большому совету Альянса нужно было как можно скорее предоставить информацию о надвигающейся угрозе. Ко мне члены совета могут прислушаться, а вот принять подобную информацию от неизвестно кого - примут за провокацию.
        - Адмирал, экипаж и пассажиры на борту, запас жидкости пополнен, «Дальний» готов к вылету, - наконец-то я услышал от Деана, что хотел.
        - Передай капитану Басовой, пусть выводит корабль на орбиту, сейчас поднимусь на мостик, - я поднялся из-за рабочей консоли, движением руки свернув экран, на котором проводил различные варианты предстоящего захвата как самих Первых игроков, так и их активов. Единственный вариант, при котором нам удавалось захватить как можно больше ресурсов - Скворг должен умереть первым! Он, как связующее звено, уберем его и между игроками начнется грызня. Как только Владимир нанесёт сокрушительный удар объединенному флоту, в чем я не сомневался, нужно менять тактику, переходить из обороны в наступление. Более благоприятного момента не будет.
        - Адмирал на мостике! - супруга первой увидела, как я вхожу в рубку управления. К этому времени линкор уже покинул атмосферу планеты и лёг в дрейф.
        - Вольно! Капитан, курс на Архон, начать разгон для прыжка!
        Я стоял и через обзорный экран наблюдал за удаляющейся планетой, ставшей сначала последним приютом для чудом выживших беглецов, а затем превратившейся в тюрьму. Сколько случайностей и событий произошло, чтобы два корабля исчезнувшей цивилизации оказались именно в этой системе, и не просто миновали её, а нашли время задержаться.
        - Адмирал, несколько пассажиров просят о встрече. - сообщил ИИ линкора, когда мы уже находились в гиперпространстве.
        - Кто такие и чего хотят? - поинтересовался я, отодвигаясь от консоли и массируя виски.
        - Два сенса и один будущий пилот малых кораблей, желают вступить в экипаж «Дальнего».
        - Хм, интересно, - я решил немного развлечься, а то голова скоро лопнет от напряжения, - направь их в тренировочный отсек и подготовь десять симуляторов. И пригласи трёх рядовых штурмовиков. Устроим вступительный экзамен! По сюжету симуляции - вводные будут такие…
        Через пятнадцать минут все десять капсул были заняты и я отдал команду начать тренировку.
        Два корвета невидимки быстро приближались к обездвиженному, но всё ещё опасному кораблю-матке. Вся кормовая часть огромного корабля была разворочена от взрывов, из пробоин клубами вырывался газ, в считанные мгновения рассеиваясь в открытом космосе.
        Всё это я наблюдал, расположившись в рубке одного из корветов-невидимок. Я был облачён в бронескаф штурмовика, в руках стандартный стрелковый комплекс. Рядом со мной ещё пятёрка штурмовиков, двое из которых новички, пожелавшие присоединиться к экипажу, остальные - сгенерированные Деаном бойцы. Бросив взгляд за спину, увидел здоровенный цилиндр, на торце которого располагалась сенсорная панель. Так, похоже я знаю, что нам предстоит сейчас.
        - Новобранцы, слушай вводную! - произнёс один из сгенерированных бойцов, являющийся нашим командиром, - перед нами поставлена задача уничтожить корабль-матку. Нас две независимых группы, которые пойдут разными маршрутами. Цель, пронести взрывное устройство как можно ближе к рубке управления. Краткий инструктаж по обращению с штурмовым комплексом только что отправил на ваши персоналки, ознакомьтесь. Вашей основной задачей будет защита взрывного устройства, на нас с рядовым Басовым разведка.
        Пилот корвета начал отсчёт, и сержант начал раздавать команды. Четверка новобранцев вела себя настолько натурально, тыкаясь в разные стороны и впадая а ступор, что я так и не смог определить, кто из них вызвавшиеся вступить в экипаж. Наконец корвет дёрнулся, как при столкновении, шлюз зашипел и начал открываться, образуя пологий трап.
        - Рядовой, осмотр и зачистка периметра, остальным быть на готове, - скомандовал сержант и мы скользнули наружу, каждый взяв под контроль свой сектор.
        - Чисто! - доложил я командиру, просканировав левую сторону.
        - Чисто, - повторил сержант, - новобранцы выходим! Держим устройство внутри периметра, дистанция между передовой группой десять метров. Вперёд!
        И мы пошли в глубь туннеля. Медленно, прижимаясь к стенам, покрытым чем-то влажным и скользким. Тактический компьютер, встроенный в шлем, достаточно хорошо проецировал пространство, как впереди, так и по сторонам. Освещение в туннеле было слабым, а его частые изгибы не позволяли двигаться быстро.
        Проблемы начались, когда стали попадаться боковые ответвления. Из второго по счёту полезли рядовые биомехи, причём сразу много.
        - Отступаем! - отдал приказ сержант, когда стало ясно, нас просто задавят числом, в боковом ответвлении находилось не меньше трёх десятков гигантских червей с челюстями-фрезами, - Басов, минируем выход!
        Снять с пояса две шайбы взрывчатки - секундное дело, как и прикрепить их к стене. Подобные действия проделал и командир группы. Сзади послышались выстрелы, а затем визг.
        - Нас окружили, - закричал один из новобранцев, - из бокового туннеля лезут!
        - Вперёд, живее! - скомандовал сержант, - Басов, отсекай ответвление.
        - Есть! - я шагнул к повороту и с ходу, едва ствол орудия навёлся на первую тварь, открыл огонь. Энергетические импульсы с гулом врезались в тушу биомеха, разрывая его на две части. Сержант тоже начал стрелять, встав на колено с другой стороны от выхода.
        - Живее, - заорал он на новобранцев, - иначе зажмут!
        Спустя пять секунд командир перевел огонь мне за спину, значит бойцы с взрывным устройством проскочили дальше.
        - Отходим! - получил я подтверждение своим мыслям и, не прекращая стрелять, двинулся поперёк прохода. Из-за спины в туннель полетела шайба, сержант решил подстраховаться.
        Дальше мы рванули со всех ног, вслед за новобранцами, стараясь отойти как можно дальше от опасного места. Едва удалились на пару десятков метров, как пол тряхнуло, а в спину ударило взрывной волной. Бросив взгляд назад, я выругался - сзади сплошной стеной стояло пламя.
        - Быстрей! - рявкнул командир на замедлившихся новобранцев, когда мы пробежали метров двадцать, миновав ещё одно ответвление.
        - Впереди завал, - произнес один из новобранцев, - не пройти.
        - Назад! - командиром явно управлял Деан, учитывая скорость мышления сержанта. Мы быстро вернулись к боковому проходу, заодно перестроившись, и зашагали по узкому коридору, стены которого пульсировали, словно живые. Два десятка шагов, и мы вновь остановились перед очередным разветвлением. Я, стараясь не прижиматься к стене, быстро выглянул за поворот и тут же отшатнулся обратно.
        - Слева чисто!
        - Справа чисто, - тут же повторил мои действия сержант, - новобранцы, контроль тыла, ожидайте.
        Новый туннель, идущий параллельно первому, был полностью свободным и командир приказал двигаться дальше. Ещё три десятка шагов и в наушнике моего шлема раздались голоса:
        - Очередной тупик, возвращаемся.
        - Лейтенант, сзади движение. Нас зажали!
        - На подавление, всем, огонь! - пойманные переговоры прекратились, зато чуткие сенсоры бронескафа уловили звуки стрельбы, откуда-то сзади.
        - Не отвлекаться, вперёд! - отдал команду сержант, видя мое замешательство, - ещё метров сто и можно устанавливать устройство.
        Из-за постоянных изгибов двигаться приходилось медленно, поэтому до нужного места добрались через три минуты. Командир произвел какие=то манипуляции с взрывным устройством, у которого тут же перестало работать гравитационное поле и оно опустилось на пол.
        - Возвращаемся, отдал команду сержант, - рядовой Басов, идешь замыкающим!
        - Есть! - я тут же сместился за спины новобранцев, контролируя тылы.
        Назад двигались в два раза быстрее, но уже другим маршрутом, в месте подрыва мин было не пройти. И нарвались на засаду. Здоровенный центурион, хоть и потерявший две конечности, был для нас приговором.
        Выскочив из бокового ответвления, тварь мощным ударом здоровенной, вытянутой морды швырнула сержанта на стену.
        - Отходим! - Взял я на себя командование, - живее!
        Стрельба из пяти стволов чуть замедлила центуриона, но это нас не спасло. Я погиб первым, оставшись прикрывать отход новобранцев. Ещё не успел стереть с себя гель, когда открылись последние две капсулы, из которой вывалились новички. Пиреец тут же упал на колени и его вырвало, а темнокожий иан эмоционально говорил на незнакомом мне языке.
        - Он ругается, - произнес Электроник, который присутствовал в тренировочном зале, - погиб последним и видел, как центурион пожирает одного из бойцов.
        - Деан, как вел себя новобранец в параллельной группе? - обратился я к ИИ.
        - Чётко выполнял приказы, проявил способности сенса, коэффициент полезности шестьдесят процентов, - выдал искин линкора информацию.
        - Нужно узнать направление таланта у сенсов, будущего пилота сразу нагрузи интенсивными тренировками. Все трое принимаются курсантами.
        Смыв гель под ионным душем, оделся и направился в каюту. Только сейчас понял, как мне не хватало хорошей встряски. Ощущение врага лицом к лицу, андреналин в крови. Словно выйти из душной комнаты и вдохнуть полной грудью свежего воздуха. С таким настроением я и вошёл в каюту, где застал Лиану, выходящую из душа. В голове мелькнула шальная мысль, кровь ударила в голову от обнаженного тела супруги, её длинной шеи, крупных, набухших сосков…
        Оторвались мы друг от друга только через час, обессиленные и счастливые. Лиана, освободившись от моих объятий, вновь скользнула под душ, а я уселся за рабочую консоль. Быстро развернув расчеты по захвату ресурсов Первых игроков, вернул симуляцию к самому началу и ввёл дополнительные данные. Компьютер мгновенно просчитал возможные варианты и выдал конечный результат, подсветив его синим.
        - Наконец-то! - само собой вырвалось у меня.
        - Адмирал, стратегия вполне рабочая, - раздался голос Деана из динамиков корабельной связи, - после разведки на территории Альянса я внесу необходимые исправления. Да, среди пассажиров нашлись ещё желающие стать членами экипажа.
        - Фёдор, ты наконец-то нашёл решение? - из душевой вышла Лиана, уже одетая, и когда только успела?
        - Почти, - я улыбнулся, - почти.
        Месяц в гиперпространстве прошел, как обычно, с пользой. Электроник, загрузив свой блок памяти профильными знаниями, одного за другим тестировал сенсов, освободив от этой обязанности Деана. Тот, в свою очередь, усиленно гонял в симуляторах будущих пилотов истребителей и командиров больших кораблей. Параллельно искинам офицеры линкора ежедневно проводили профильные занятия, уже сейчас отбирая будущих бортстрелков, техников и штурманов. Командиры десантно-штурмовых групп гоняли новобранцев в тренажёрных залах и через наскоро смонтированные полигоны, благо, места на линкоре имелось достаточно. Порой я, делая шаг из каюты, наблюдал бегущих мимо, хрипло дышащих от усталости бойцов. Линкор превратился в военную базу, на которой в сжатые сроки делают настоящих воинов. Поэтому сообщение от Деана, что через час мы выходим из гиперпрыжка, хорошо поднял настроение.
        - Наш штатный сенс на мостике? - спросил я ИИ, спешно надевая бронескаф.
        - Будет через пятнадцать минут, - ответил Деан, - лейтенант М'Бата, благодаря полученным от ристийцев знаниям в области сенсорики, совершил очередной прорыв и сейчас усиленно закрепляет новые возможности.
        Из гиперпространства вышли штатно. И, хотя сенс предупредил об отсутствии опасности, все вздохнули с облегчением, не услышав ревун тревоги.
        - Получаю сигнал с поверхности, - произнес Деан, а спустя секунду на экране появилась уродливая фигура Чуури'су.
        - Адмирал, не знаю причины, из-за которой «Дальний» вернулся, но произошло это вовремя! Я получил первые результаты исследований, и они тебя весьма порадуют!
        - Пакет с полученной информацией перекинь искину линкора, поговорим чуть позже при встрече. Появились новые данные по Бессмертными. - пообещав учёному в ближайшие сутки посетить его научную станцию, я затребовал у Деана дальнесвязь с Землёй. Недолгое ожидание, а затем на экране появилось изображение Владимира.
        - Адмирал, что-то случилось? Почему «Дальний» вернулся назад? - по его вопросам я понял, что «Победа» ещё не прибыла на Землю.
        - Володя, - в этот момент я почему-то не смог обращаться по уставу, - флот Первых игроков уже прибыл в солнечную систему?
        - Восемнадцать часов назад, - ответил контр-адмирал, - противник занял выжидательную позицию и не предпринимает никаких действий. Видимо не рассчитывал, что мы ждём их с распростёртыми объятьями, во всеоружии.
        - Какой расклад по сражению дают искины?
        - С теми силами, что у нас имеются, если будем действовать от обороны, противник зубы сломает. Если пойдем в атаку, возможны потери, до тридцати процентов флота.
        - В течении ближайших суток к вам должен прибыть капитан Воробьёв, пусть искин пересчитает ваши возможности. А теперь главное! Владимир, срочно объявляй тотальную мобилизацию населения Земли. У нас сейчас каждый день на счету, всё гораздо серьёзней, чем мы думали!
        Глава 17
        Противостояние
        - Обнаружено два склада с промышленным сырьем, - как по уставу, докладывал командир технической группы, оставшейся для починки станций и исследования планеты, - на одном из складов имеются три законсервированных рудовоза. Два безнадежно испорченны, а вот последний можно попробовать восстановить, правда займет это много времени. Там же найдено шахтовое оборудование, в довольно хорошем состоянии. Ещё обнаружено два жилых комплекса, располагающиеся под землёй. В каждом, в режиме полной автономии можно жить долгие годы. Функционал станций обороны восстановлен на шестьдесят процентов, в настоящее время планета фактически неприступна.
        - Добро, Лейтенант! Передай файл с полученной информацией искину «Дальнего». И организуй мне транспорт до научной базы, Чуури'су просил о встрече.
        Поручив распределение новобранцев супруге, я, прихватив с собой Александра и обязательное сопровождение в виде четырех десантников, отправился в гости к сумасшедшему учёному. Когда приблизились к базе, в глаза бросились сильные изменения. По поверхности древнего сооружения, да и вокруг, ползали роботы-ремонтники, приводя все в порядок. Едва мы приземлились, створки пропускных врат разъехались в стороны, открывая чистый, хорошо освещённый коридор. У самого входа располагалось два тяжёлых орудия на стационарных платформах, за одной из которых сидел боец. При виде меня он козырнул и, не покидая своего поста, указал рукой вглубь коридора:
        - Адмирал, третья дверь по левой стороне, Чуури'су ждёт тебя!
        По прошлым визитам я знал, там находится лаборатория. Похоже бессмертный безумец решил не только рассказать, но и показать что-то.
        - Адмирал, как хорошо, что «Дальний» вернулся! - скрежещущий голос ученого резанул слух даже через динамики шлема, - я обнаружил способ, каким Враг вычисляет точку прокола.
        - И? - спросил я, усаживаясь на один из стоящих в помещении стульев.
        - Мною разработан прототип, который я уже опробовал, зафиксировав возвращение линкора. Прибор довольно сложный, требующий тонкой настройки, но и результат точный. Мы узнали о вашем прибытии за два часа до того, как линкор вышел из гиперпрыжка. Сомневаюсь, что Бессмертные могут серьезно увеличить это время, максимум вдвое, не больше. Но, не это главное! - и Чуури'су замер, уставившись в забрало моего шлема.
        - Давай выкладывай, времени мало играть в угадайку! - произнес я, - на мою родную планету вот-вот противник нападёт, а я хрен знает где.
        - Прошу прощения, адмирал, - произнес учёный, - не удержался. Так вот, все мы помним ту атаку, из-за которой на «Марийце» члены экипажа лишились возможности управлять своими телами. Трехглавый Жмы'ых, очень хорошо развитый сенс, смог дважды нанести ментальный удар подобной силы. Как выяснилось в ходе допросов, Бессмертные очень часто применяют подобную тактику. К тому же, есть особи, от силы которых не защитит бронескаф Федерации, разработанный против энергетических сущностей. Мне, опытным путём, удалось обнаружить, что Бессмертные в момент ментальной атаки сами становятся уязвимыми. Пришлось потрудиться, но я разработал устройство, способное надолго вывести всех сенсов врага в тот момент, когда они используют свои способности. При этом он снимает все негативные эффекты с попавших под действие ментальной атаки.
        - Значит два разных устройства. Их реально дублировать?
        - Прибор, улавливающий вибрации в гиперпространстве вполне можно собрать на 3D-принтере, а вот блокиратор имеет мембрану - биологическую составляющую. В настоящий момент я выращиваю четыре десятка мембран, осталось пять суток до полного созревания.
        - У нас нет столько времени, - я прикинул, на сколько могу задержаться и добавил, - самое позднее через двое суток «Дальний» отправится на Землю.
        - На главной базе ещё остались корабли, на одном из которых можно доставить уже готовые блокираторы туда, куда потребуется, - внёс предложение Александр, молчавший всё это время, - например на верфь.
        - Что ж, приборы, способные засечь проколы пространства, нужно доставить на борт линкора уже сейчас. Они здесь, или на главной базе?
        Двое суток, проведенных на Архоне, я большую часть времени находился в рубке корвета, на котором посещал уже обследованные базы и укрытия, созданные Федератами тысячелетия назад, но до сих пор функционирующие. Пётр, осмотрев на первом складе найденные рудовозы и проведя диагностику, сообщил, что все три корабля не подлежат восстановлению. Но, когда бортинженер увидел содержание второго склада, он пришёл в восторг.
        - Фёдор, это же невероятная удача! Самые ценные, редчайшие элементы в чистом виде, да ещё и в таких количествах, ты представляешь, какова ценность всего этого? - друг обвел рукой стоящие перед ним ряды шестигранных контейнеров, - адмирал, перед тобой десятки будущих линкоров, сотни крейсеров, тысячи, десятки тысяч корветов. Жаль, в наличии всего лишь четыре искина пятого поколения, и тридцать - четвёртого. Нам просто необходима технология выращивания кристаллов и система программирования!
        - Пётр, не дели шкуру не убитого медведя. Сначала всё это добро нужно доставить на «Мирад». Лучше скажи, нам отсюда нужно будет что-то в ближайшее время?
        - Дай подумать, - ответил бортинженер, попытавшись почесать затылок пятерней. Шлем не позволил это сделать и Пётр, чертыхнувшись, добавил, - мне нужно пару толковых ребят, и перед отбытием на Землю чтобы «Дальний» заскочил сюда на пару часов.
        Наконец все дела были сделаны. Пассажиры большей частью оставлены на главной базе, где они, под чутким руководством искина и пары десятков оставшихся членов экипажа осваивали различные профессии, в основном производственные. В тяжёлых условиях фактически рабства, ринийцы сумели сохранить многое из того, что им досталось от предков, а кое-что и приумножить. Как сказал помощник Петра, Александр - эти ребята умеют и любят работать!
        Перед самым отбытием, когда «Дальний» уже покинул Архон и находился на орбите, я ещё раз связался с Землёй. Ответил Владимир, лицо которого было не выспавшимся, в чём я его очень хорошо понимал.
        - Противник что-то или кого-то ждёт, - было видно, как напрягает офицера такое подвешенное состояние, когда враг близко, но самому начать действовать никак нельзя.
        - Владимир, будь предельно осторожным. Первые игроки не идиоты и тоже могут провести анализ будущего боя. Вот и не суются, ждут подкрепления. В любом случае, они не пойдут в атаку, пока не будут уверены в своем многократном превосходстве. Сейчас игроки поставили всё на это сражение, если проиграют, потеряют флот, а с ним и все своё влияние. В идеале нужно будет изрядно потрепать противника, чтобы он смог уйти назад, на территорию Альянса. Оставим им зубы, тогда у Первых игроков не должно возникнуть проблем с мелкими конкурентами. В общем, ни пуха, ни пера!
        - К чёрту! - оскалился контр-адмирал. На всякий случай переслав информационный пакет, содержащий работы учёного и перечень всего, что удалось обнаружить на Архоне, прервал дальнесвязь.
        - Деан, начинаем разгон для гиперпрыжка! - отдал я приказ, а сам отправился в каюту. Третьи сутки на ногах, уже покачивает от усталости.
        СОЛНЕЧНАЯ СИСТЕМА. ОРБИТА ЗЕМЛИ. РУБКА УПРАВЛЕНИЯ СУПЕРДРЕДНОУТА «ВОЗМЕЗДИЕ».
        - Адмирал приказал ждать! - Владимир окинул всех присутствующих внимательным взглядом, - он считает, что игроки ожидают подкрепления, поэтому и не идут в наступление. Я думаю, вчерашнее прибытие линкора «Победа» резко изменило их планы. Капитан Ниан, каково состояние противокосмической обороны?
        - Мы успели создать сеть точек противокосмической обороны, - доложил командующий наземной группой войск, - в настоящее время от местного населения противодействия практически нет, что очень способствует быстрому развертыванию систем ПКО. Над семью самыми крупными городами установлены Энергетические купола. На Луне полноценно функционируют две военные базы. Формирование монитора на основе трофейных кораблей в завершающей стадии, осталось только закачать кислород, пока там можно работать только в скафандрах. Фактически это полноценная боевая станция, имеющая вооружение производства Альянса и щиты, сделанные Федерацией рас.
        - То-есть, оборона планеты в настоящий момент выдержит атаку вражеского флота? - спросил Александр Петрович, капитан «Марийца». Получив утвердительный ответ, он улыбнулся, - я знаю, почему враг не атакует. Думаю, они разделили флот и сейчас дожидаются, когда из гиперпространства выйдет вторая группировка. И появится скорее всего с противоположной стороны Солнечной системы.
        - Как обстоят дела с экипажами крейсеров и фрегатов? То, что москитный флот у нас полностью укомплектован, я в курсе. Десятки пилотов, вышедших на пенсию, ждут, когда вновь смогут летать.
        - Новые корабли, доставленные на «Марийце», имеют минимальный состав команды, совершенно не подготовленный для боёв в космосе, - доложил Александр Петрович, - единственное, где мы можем задействовать их, это расположить рядом с монитором, поддерживать огнем главного калибра и отбивать атаки москитного флота противника.
        - Да, с подготовкой новобранцев у нас туго, - задумчиво произнёс контр-адмирал, а затем улыбнулся, - зато основной костяк флота уже обстрелянный!
        Через час собравшиеся для совещания офицеры уже вернулись на свои основные места службы. Все находились в ожидании, которое изрядно трепало нервы. Два корвета-невидимки, постоянно находившиеся вблизи флота Первых игроков, пытались взломать систему связи противника, но пока безуспешно. Нужно было узнать, каким маршрутом флот Первых игроков двинется к земле, так как минные поля, находясь под управлением искинов корветов, ожидали начала движения вражеских кораблей.
        - Контр-адмирал, сканеры Дальнего космоса фиксируют множественные возмущения пространства, - доложил искин «Возмездия», - сигнатуры появившихся из гиперпространства обьектов соответствуют кораблям Альянса.
        - Численность? - Владимир, находящийся в это время в кают-компании, поспешил на мостик.
        - Семнадцать линкоров, сорок восемь крейсеров, двенадцать неопознанных судов и один авианосец. Неопознанные суда - предположительно оснащенные вооружением бывшие транспортники или тяжёлые рудовозы.
        - Один наш крейсер по огневой мощи приравнивается к вражескому линкору. Линкор - к пяти, супердредноут к двенадцати-пятнадцати. Вражеские крейсеры считаем в соотношении семь к одному тяжёлому кораблю Альянса. С учётом самоделок, общее колличество средних кораблей у противника порядка около ста сорока. Итого у Первых игроков в наличии порядка шестидесяти пяти тяжёлых вымпелов, против наших неполных тридцати, если измерять линкорами Альянса. И у противника большой маскитный флот, что полностью лишает нас преимущества в скорости и маневренности, уравнивая шансы. Более чем двухкратное превосходство противника, - на вскидку посчитал контр-адмирал, - нам не остаётся выбора, кроме как уйти в оборону. Искин, сколько вымпелов выбьют главные калибры супердредноутов до того, как противник сможет открыть прицельный огонь?
        - При самом удачном стечении обстоятельств до десяти, но рассчитывать рекомендую на четыре.
        - Добро, объявляй боевую готовность!
        Все уже было не раз обговорено, учитывались различные ситуации, в том числе и текущая, поэтому вопросов - как быть и что делать, не возникло. В рубках кораблей и на командных пунктах развернулись экраны общей видеосвязи, наступило томительное ожидание перед боем.
        - Вторая группировка завершила построение и оба флота начали движение, - доложил искин, - с текущим ускорением корабли противника окажутся возле земли через двое суток.
        - Командиры невидимок, контролируйте минные поля, пока они полностью не окажутся внутри вражеского построения, - контр-адмирал вывел тактическую карту на самом большом экране. Первая группировка противника лишь слегка задевала смертоносные зелёные искры, которые начали крайне медленно, но всё же смещаться, перекрывая вектор движения кораблей, - мы уже убедились, сколь неэффективно использовать их без дистанционного управления. Капитан Ануфриев, под твое командование отходит монитор, два новых крейсера и оба фрегата. Задача такая - тепло встретить вторую часть флота. В наших интересах ослабить обе группировки, чтобы полностью лишить их возможности продавить оборону Земли.
        Тридцать девять часов ожидания, растянувшиеся для всех на несколько суток. И первая удача - подрыв минного поля уничтожил четыре линкора, авианосец и два десятка крейсеров, сократив первую группу кораблей почти на треть.
        - Получили, черти! - Василий, как всегда, не сдерживал своих эмоций, - контр-адмирал, может зачистим половину, сейчас у нас приличный перевес в силах будет, к тому же мы лишили их поддержки истребителей и теперь выигрываем в скорости и маневренности.
        - Ждём! - ледяным тоном произнес Бахтерев, - начнем гоняться за противником и у нас будут потери, а адмирал четко дал понять, каждый корабль беречь, как зеницу ока!
        Ещё семь часов ожидания и вторая группа замерла на самой границе эффективного огня главных орудий «Марийца». Первая группа кораблей, после минного поля идущих широким фронтом, совершила манёвр, формируя атакующий строй и ускорилась.
        - Александр Петрович, по твоим кораблям придётся основной удар, - Владимир понимал, что переброска Ануфриеву двух крейсеров с опытными экипажами необходима. Если враг использует для атаки истребители, будут потери. - Поэтому в поддержку направляю «Защитник» и «Бесстрашный». Сам знаешь, что с ними делать!
        - Вдвоём справитесь? - капитан «Марийца» был хмур, в глазах мрачная решимость.
        - У нас с Воробьёвым большой опыт в противостоянии именно превосходящих сил противника. В крайнем случае будем маневрировать. К тому же у меня на борту имеются восемь корветов и три истребителя, на «Победе» - три корвета. Отобъёмся!
        - Контр-адмирал, в первые минуты боя предлагаю подойти на дистанцию бортового залпа, враг не знаком с линкорами Федерации, будет осторожничать, - внёс предложение капитан Воробьёв.
        - Не сейчас! Думаю, первыми в атаку пойдут крейсера и переделанные транспортники, прикроют собой более тяжёлые корабли. На малых дистанциях нам будет сложно попасть в уцелевшие линкоры из носовых орудий, вот тогда и дадим полный бортовой.
        - При их текущем построении, они так же могут разделиться на три-четыре малых эскадры, - предположил Михаил, - ведь им не известно, что мы серьезно увеличили силы ПКО!
        - Зато они видят наше расположение и, если командующий флотом у первых игроков не идиот, то поймёт, что мы рассчитываем на поддержку с планеты. Так что ждём, осталось десять минут до входа кораблей в зону поражения главного калибра «Возмездия».
        За пять минут до начала боя по кораблю разнёсся предупредительный сигнал и искин начал отсчёт. Противник оказался не глуп и сосредоточился на супердредноутах, как главной и самой опасной силе. А вот «Победу» проигнорировал, за что позже был наказан комендорами Воробьева.
        - Огонь по самым плотным скоплениям противника, как только он окажется в зоне поражения, - Владимир начал раздавать приказы, - пилотам малых кораблей, покинуть стартовые шахты и укрыться за корпусом супердредноута. Искин, щиты на шестьдесят процентов.
        Залп! Огромный корабль вздрогнул от выстрелов мощных орудий. Несколько секунд, и на тактическом экране погасли две малые красные точки. В углу отображалась медленно заполняющаяся шкала, показывающая готовность главного калибра к выстрелу. Чуть выше показатели щита, и вращающаяся проекция корабля, в настоящее время вся подсвеченная зелёным. На соседнем экране отображался линкор «Победа». На третьем - россыпь мелких зелёных точек, полукругом расположенных за двумя большими пятнами того же цвета.
        Едва реактор заполнил шкалу зарядки, корабль вновь вздрогнул он залпа. На этот раз был уничтожен один вражеский корабль - переделанный транспортник. Третий залп, уничтоживший еще один крейсер, был последним из безнаказанных.
        - Противник открыл огонь, - доложил искин контр-адмиралу, - цель - «Возмездие».
        - Щиты на максимум, - отдал приказ Бахтерев, - малый вперёд. Воробьёв, за мной, полтора корпуса отставания!
        - Принял! - отозвался Михаил. Два корабля двинулись навстречу вражескому построению, по очереди стреляя сгустками разрушительной энергии и принимая на щит ответные снаряды. Каждый выстрел супердредноута выводил из строя судно противника, линкору требовалось два попадания для такого же результата. Тем временем щиты медленно проседали под шквальным огнем вражеских кораблей. Когда «Возмездие» лишилось тридцати процентов энергии, «Победа» потеряла уже половину и контр-адмирал не стал больше ждать.
        - Оба корабля, манёвр уклонения влево, Воробьёв, полный бортовой залп! Затем уходишь под прикрытие «Возмездия».
        - Принял! - вновь коротко отозвался Михаил.
        - Всем малым судам, атака по правому флангу вражеского построения, затем уходите на другую сторону Земли, в подчинение капитану Ануфриеву. - Владимир внимательно следил за тактической обстановкой и на четвертом экране хорошо видел, как два новых крейсера и один фрегат окрасились жёлтым и отвалили в сторону от основных сил. А затем вообще ушли за границы экрана, видимо вынужденная посадка.
        В тот момент, когда стайка из малых кораблей, отчаянно маневрируя, рванула на правый фланг вражеского построения, супердредноут синхронно с линкором произвели бортовой залп, заставивший задрожать пол в рубке управления. На тактическом экране погасло сразу шесть красных отметок, одна крупная и пять поменьше.
        - Контр-адмирал, ещё пара минут и мы начнем нести потери! - голос капитана Ануфриева был спокоен, - я отсылаю «Бесстрашного», «Защитника» и последний фрегат на поверхность, иначе мы потеряем их.
        - Внимание всем! Капитан Ниан, открыть огонь по скоплениям противника! Остальным - будьте внимательны, не попадите под дружественный залп.
        Разогнанный до невероятных скоростей, сгусток энергии, вырвавшись из ствола орудия и за считанные секунды пробив атмосферу Земли, словно взбешённый шершень, врезался в один из линкоров противника, почти сбив ему щит. Следом за первым в построение противника ударил второй, третий. Три средних корабля и один большой тут же вспыхнули огненными шарами, а остальные враз потеряли строй, совершая маневр уклонения.
        С другой стороны Земли потери кораблей у врага были ещё большими. Три линкора и двенадцать крейсеров превратились в космический мусор, остальные спешно отвернули от планеты.
        - Чё, суки, получили по зубам! - раздался в командном чате голос Василия, - видали, как наши ПКО чётко сработали, просто в нокаут отправили!
        - Отставить разговоры! - Рявкнул контр-адмирал, - обозначить преследование противника! Повторяю, только обозначить! Да, похоже, переоценил я командующего вражеским флотом.
        - Контр-адмирал, фиксирую выход из гиперпространства множества кораблей. По сигнатурам - это корабли Альянса, численностью до двадцати вымпелов! Внимание, с одного из только что прибывших кораблей поступил запрос на сеанс связи!
        - Какого демона! - выругался Владимир, - искин, коротко анализ обстановки.
        - В ближайшие два-три часа атаки не ожидается. У противника много повреждённых кораблей, требующих немедленного ремонта.
        - Тогда прими сигнал и выведи его на экран так, чтоб видели все капитаны! - распорядился Владимир. ИИ супердредноута тут же выполнил приказ, и на экране видеосвязи появилось очень знакомое лицо. Бахтерев глухо выругался.
        - Хуман, где чемпион? Я буду разговаривать только с ним! - произнес инопланетянин, который ещё совсем недавно сидел в тюремном отсеке крейсера «Дальний».
        - Искин, - Владимир обратился к ИИ на русском, чтобы Скворг не понял его слова, - делай что хочешь, но чтобы в ближайшее время я точно знал, на каком корабле находится эта тварь!
        Глава 18
        Все против всех
        - Чемпиона Большой игры сейчас нет в солнечной системе, - Владимир смотрел на существо, которое должно было устранить угрозу Земле, но вместо этого возглавило, - я являюсь заместителем адмирала Басова. Все переговоры можно вести со мной.
        - Переговоры? - Скворг расхохотался, - какие переговоры могут быть с букашками? У вас есть только один вариант остаться в живых. Вы сдаёте мне все имеющиеся у вас космические корабли и технологии, добытые вами неизвестно где. В противном случае планета будет уничтожена.
        - Контр-адмирал, корабль, с которого поступил сигнал, обнаружен, - раздался в наушнике голос искина, - подсвечиваю его синим.
        - Что молчишь, хуман? - вновь спросил одержимый, - ответ нужен мне прямо сейчас!
        - Я всего лишь командующий флотом и не могу принимать таких решений, - Владимир лихорадочно прокручивал все возможные варианты дальнейшего развития событий. - ответ смогу дать через два часа.
        - Даю тебе один час, если по его истечении ты не примешь мои условия, мы уничтожим вашу планету. - связь с Первым игроком прервалась.
        - Лейтенант Вейс, у тебя на судне есть какие-нибудь доказательства, что Скворг был у нас в плену? - обратился Владимир к командиру корвета-невидимки.
        - Так точно, контр-адмирал! - Николай Павлович, сидевший в кресле пилота, что-то сделал на консоли управления, - да, с момента загрузки клетки с одержимым и до его освобождения. Пересылаю пакет информации на «Возмездие». Я правильно понимаю, ты хочешь передать эти данные командующему сводным флотом?
        - Правильно, - Владимир улыбнулся, раз такой опытный человек, как Палыч, догадался, значит идея хорошая, - искин, мы можем вычислить флагман объединённого флота?
        - Да, контр-адмирал! Я не могу расшифровать переговоры, но передачу данных фиксирую. В настоящий момент с корабля, на котором находится одержимый, идёт интенсивный обмен информации с одним из линкоров объединённого флота.
        - Как только они окончат переговоры, начинай попытки связаться с флагманом. Если никто не ответит, за несколько минут до окончания означенного Скворгом срока отправь пакет информации сначала на флагман, если не будет никакой реакции, продублируй на все суда.
        Потянулись минуты ожидания, во время которых флот противника, отойдя на приличное расстояние, перестроился в оборонительную формацию. Более десятка повреждённых кораблей требовали срочного ремонта, да и командованию нужно было переосмыслить, что произошло и как действовать дальше. Тем временем на Земле полным ходом восстанавливали два повреждённых крейсера и фрегат, у которого появились проблемы с генераторами щита.
        - Контр-адмирал, командующий объединённым флотом принял наш сигнал, устанавливаю видеосвязь, - доложил искин.
        - Это хорошо! - обрадовался Владимир, усаживаясь в свое кресло, - включай!
        - Я адмирал Бус, командующий объединённым флотом, - появившийся на экране инопланетянин представился и сразу перешёл к делу, - с кем имею честь вести переговоры?
        - Заместитель командующего флотом Земли, контр-адмирал Бахтерев, - в тон противнику ответил Владимир, - у меня есть информация, которая будет интересна для Первых игроков.
        - Контр-адмирал, - Бус явно впервые произносил подобное звание, - скажу сразу, я не намерен торговаться. Передо мной поставлена задача, которую я намерен выполнить. Мне приказано уничтожить вашу планету во что бы то ни стало.
        - О, нет, я не собираюсь тебя подкупать, адмирал Бус, - Владимир даже поднял руки в знак отрицания, - всего лишь поделиться информацией. Сейчас на твоё судно поступит информационный пакет, после ознакомления у тебя будет возможность связаться со мной, если возникнет такая надобность.
        До связи с одержимым оставалось ещё пол часа, когда в построении флота Скворга стали происходить странности. Сначала между судами адмирала Буса и Первого игрока прошёл интенсивный обмен информацией, а затем несколько кораблей просто отделились и направились к объединенному флоту. И вот тогда началось самое интересное - флагман игрока, а за ним и все остальные принялись расстреливать беглецов из всех орудий. В считанные минуты группировка одержимого уменьшился на пять вымпелов, лишившись трёх линкоров и пятнадцати крейсеров. Но этим дело не кончилось. Адмирал Бус, оставив три линкора для защиты повреждённых кораблей, направил остатки флота на построение Первого игрока. При этом никто не выходил с Землянами на связь, хотя отведённый на размышления час уже окончился.
        - Контр-адмирал, мы можем ударить по оставшимся в стороне, - тут же внёс предложение Василий, - всего три вымпела, повысим шансы на победу, так сказать.
        - Мы не будем атаковать сводный флот! - сухо бросил Владимир, - ждём, наблюдаем за развитием событий. Лейтенант Вейс, мне нужно чтобы невидимки держались поблизости от флагмана Скворга. На случай, если он захочет удрать, постарайтесь остановить его. Но без ненужного риска!
        - Принял! - отозвался лейтенант, - проконтролируем. Если что, сбросим ему по курсу пару мин, у нас имеется по одной на борту.
        Когда из гиперпространства вышел ещё один флот, Владимир, прикинув в голове соотношение сил, мысленно приготовился к большим потерям. Кто же знал, что через час контр-адмирал станет свидетелем, как противник будет ожесточённо атаковать друг друга, не обращая на землян никакого внимания.
        У адмирала Буса вымпелов было в два раза больше, чем у одержимого, но уверенность, с которой корабли Скворга двинулись на встречу бывшему союзнику, заставила сомневаться в победе сводного флота. Искин «Возмездия» наконец-то дотянулся сенсорами до атакующего построения Первого игрока. На смотровом экране суда одержимого выглядели более хищными, их конструкция существенно отличалась от устаревших звездолётов, преобладающих в частных флотах Альянса.
        - Похоже сейчас мы увидим, как Скворг разнесёт в пух и прах это старьё, - произнёс капитан Чижов, - а затем попробует на зуб оборону Земли. И тут уж мы ему покажем кузькину мать!
        - Лейтенант Вейс, нужно вывести из строя флагман игрока, иначе все наши планы полетят к чертям, - Владимир понял, что Василий прав, - нельзя допустить уничтожения сводного флота, именно этого и добивается Скворг. Сейчас ему нужна не Земля, он нацелился на активы соперников. Флот, построение в боевой ордер! Капитаны Ануфриев, Воробьёв - мы выдвигается немедленно, остальные догоняют. Держим курс на флот Первого игрока.
        - Контр-адмирал, сенсоры фиксируют необычное поле вокруг кораблей Скворга, - обратился к Бахтереву Николай Павлович, - мы не сможем приблизиться без их ведома. Нас не увидят, но точно будут знать, что кто-то невидимый пересёк это поле. То же самое произойдёт и с минами.
        - Держитесь поблизости с флотом противника, не пересекая это поле, - Владимир перевёл свое внимание на тактический экран. Корабли адмирала Буса перестраивались, теперь их формация походила на веретено, остриё которого нацелено на флот одержимого.
        - Контр-адмирал, поступил запрос на соединение от Скворга.
        - Соединяй, - Бахтерев сосредоточился на экране видеосвязи.
        - Благодарю за помощь, - произнес игрок, с улыбкой глядя на Владимира, - я не знал, как выявить предателей в моем флоте, вы решили эту проблему. Надеюсь, ваши корабли не собираются вмешиваться в дела Первых игроков? Советую остаться в стороне, ваша планета уже никому не будет нужна, все, кто желал её уничтожить, скоро будут мертвы. Радуйтесь, хуманы!
        - Фиксирую возмущение пространства, - вновь раздался голос искина, - из гиперпространства только что вышло большое количество кораблей. По сигнатурам соответствуют кораблям Альянса. Общая численность - двадцать восемь вымпелов.
        - Я вынужден прервать наше общение, - произнёс Скворг и его лицо исчезло с экрана.
        - Кого там ещё принесло! - контр-адмирал выругался. Ситуация все больше походила на какой-то бред.
        - Фиксирую обмен информации между флагманом адмирала Буса и одним из только что прибывших кораблей. Сводный флот начал торможение, - искин беспристрастно докладывал о происходящем, - перестраивается в защитный ордер. Только что прибывшие корабли начал движение, держат курс на объединенный флот.
        - Всем кораблям, кроме супердредноутов и линкора вернуться на орбиту Земли. Пилотам корветов-невидимок - продолжайте наблюдение.
        Впервые Владимир не участвовал в космическом бою, а наблюдал со стороны. Спустя несколько часов Корабли Скворга первыми добрались до объединённого флота и с ходу открыли огонь. Контр-адмирал убедился, что суда одержимого по всем показателям превосходят своих противников. Гораздо быстрее и маневреннее, с более мощными орудиями и щитами, их атака в первые секунды боя выбила почти половину крейсеров адмирала Буса. Ответный залп хоть и превышал по общей огневой мощи, вывел из строя всего лишь один линкор и незначительно повредил второй.
        Бус был не глупым командующим, и видимо знал, на что способны корабли одержимого. Авианосец, возможности которого ещё ниразу не были задействованны в полную силу, наконец-то выпустил из своего чрева весь москитный флот. На тактическом экране было видно, как рой истребителей рванул к полутора десяткам линкоров Скворга.
        - Контр-адмирал, сейчас имеется возможность подобраться незамеченными, - вновь вышел на связь Николай Павлович, - можно рискнуть.
        - Подождем, пока они друг друга побьют хорошенько, - Владимир улыбнулся своим мыслям, - как там говориться, страви своих врагов друг с другом и наслаждайся зрелищем? Вот мы и будем наслаждаться.
        Сорок минут ожидания пролетели незаметно. Два флота изрядно потрепали друг друга, потеряв до трети своего состава каждый. Командующий кораблями одержимого слишком уверовал в превосходство своих кораблей, из-за чего и поплатился. Адмирал Бус не позволил развалить свой флот на части, выдержав столкновение. Используя москитный флот, как раздражающий фактор, он сдерживал натиск противника, порой огрызаясь в ответ контратаками.
        - Коготок увяз, всей птичке пропасть, - как нельзя точнее охарактеризовал ситуацию капитан Ануфриев, - у адмирала Буса железная хватка, уже не отпустит одержимого.
        - Искин, просчитай возможные варианты событий! - отдал приказ Владимир, сосредоточенно глядя, как один за другим гаснут искры вражеских истребителей.
        - Если в течении пятнадцати-двадцати минут флот Скворга не переломит ситуацию в свою пользу, ему останется только покинуть поле боя. Иначе объединенные силы игроков зажмут его с двух сторон, после чего задавят огнём всех орудий.
        - Лейтенант Вейс, будь готов, через несколько минут всё решится, - приказал контр-адмирал к пилоту, а затем обратился к командирам всех кораблей, - товарищи, наша цель - флот одержимого. Но, атаку начнём через десять минут.
        Ожидание, во время которого Первому игроку так и не удалось продавить защиту адмирала Буса, изрядно напрягало. Ещё пара линкоров с каждой стороны выбыла из боя, и Владимир решился:
        - Капитанам «Марийца» и «Победы», цель - флагман одержимого, главным калибром, залп!
        Несколько секунд накачки, и смертоносные сгустки энергии с ускорением понеслись в направлении противника. Два супердредноута и линкор били в одну точку. Корабль, прикрытия разорвало на две части, а щиты флагмана, полыхнув, погасли. Судно одержимого, отработав маневровыми, начало перемещаться подальше от столь опасных противников, а флот Скворга перешёл к обороне, перестав атаковать корабли адмирала Буса.
        - Контр-адмирал, поступил запрос на соединение от одержимого и командующего сводного флота одновременно, - беспристрастно сообщил искин. Когда корабль вступил в бой, время несётся, как сумасшедшее, и подобный тон очень сильно выбивается из окружающей обстановки. Поэтому Владимир полученную информацию машинально сделал приоритетной.
        - Соедини сразу с обоими, но с условием - адмирал будет слышать, но не сможет говорить, пока я не прикажу отключить Скворга.
        - Хуман, ты что творишь? - с ходу набросился Первый игрок на Бахтерева, - я же сказал, что не буду нападать на Землю, это не в моих интересах.
        - Пока не в твоих. Но, как только подомнёшь под себя игроков, на всякий случай уничтожишь всех, кто знает, что ты на самом деле такое!
        - Ты глупец, хуман. Если объединенный флот одержит победу, твой мир уничтожат в ближайшие несколько дней.
        - Ты очень плохого мнения о нас, одержимый, - улыбнулся контр-адмирал, - объединенных сил, даже с тем флотом, что так спешит на выручку, не достаточно, чтобы продавить оборону Земли.
        - Мы ещё вернёмся к этому разговору, хуман, - налившиеся чернотой глаза Скворга были полны ярости, он расхохотался, - если ты доживёшь!
        - Сигнал с корабля одержимого прерван. Флагман игрока совершает манёвр, похоже он покидает бой!
        - Лейтенант Вейс, приступай к выполнению задания, - отдал приказ Владимир и, получив утвердительный ответ от пилота корвета-невидимки, сосредоточился на экране видеосвязи, - адмирал Бус, я позволил вам услышать мою беседу с одержимым только с одной целью - дать понять, что вы не сможете выполнить поставленную перед вами задачу. Предлагаю уничтожить игрока Скворга и его флот, а затем мирно разойтись.
        - Контр-адмирал, я больше не командующий флотом, могу лишь передать ваше предложение уважаемому Шииду, который взял управление сводным флотом на себя, - адмирал Бус на секунду отвернулся от экрана, чтобы отдать какое-то распоряжение, а затем продолжил, - я уже понял, что не смогу выполнить приказ, даже если у меня будет вдвое больше кораблей. И мне ясно, что первый игрок Шиид погубит весь флот возле вашей планеты.
        - Контр-адмирал, задание выполнено! - раздался в динамиках шлема голос Палыча, - корабль Скворга уничтожен и в настоящее время его обломки по инерции движутся прочь от места боя.
        - Хорошая работа, лейтенант, - Владимир еле сдержал улыбку. Наконец-то удалось убить носителя! Ещё бы посадить пожирателя в клетку и можно переключиться на Шиида, - адмирал Бус, Скворг уничтожен, но тварь, что сидела в нём, сейчас где-то в открытом космосе и её нужно изолировать.
        - Контр-адмирал, поступил сигнал с одного из кораблей флота одержимого, - в который раз перебил Владимира искин.
        - Перебрось соединение на капитана Ануфриева, пусть выслушает, даю ему право принимать решения, - произнёс Бахтерев, про себя порадовавшись, что противник совершенно не знает земных языков, а пирейского тем более, - адмирал, предлагаю временно прекратить боевые действия и нейтрализовать пожирателя.
        - У вас есть необходимое оборудование? - с удивлением спросил Бус, - если да, то я объявляю по флоту угрозу класса А и временно вывожу остатки флота из боя. В данной ситуации вступают в силу законы Альянса, нарушение которых карается строго. Если вы не имеете подобной технологии, прошу немедленно покинуть зону боевых действий и вместе с нами дожидаться прибытия специальных сил флота Альянса.
        - У нас есть нужное оборудование, можете объявлять что угодно, главное - не мешайте. С остатками флота Скворга мои люди сейчас ведут переговоры, думаю, они тоже присоединятся к временному перемирию.
        - Хорошо, контр-адмирал, - произнес бывший командующий, - я уже объявил тревогу и выхожу из боя.
        - Корабли сводного флота начали маневр уклонения, курс - прочь от Земли, - сообщил ИИ «Возмездия», - капитан Ануфриев ведёт переговоры с заместителем Скворга, подключиться к их беседе?
        - Да, нужно сообщить о договоренностях.
        В течении часа произошло три ключевых события, в корне изменивших ситуацию в солнечной системе. Во первых, временно командующий остатками флота одержимого сдал все корабли землянам, передав ключ-коды. Без этих девайсов, являющихся важнейшей частью управления, новейшие боевые корабли превращались в неподвижные гробы. Во вторых, Шиид, не пожелавший поддержать угрозу класса А, внезапно из командующего флотом превратился в пленника, запертого в своей собственной каюте, а все офицеры вновь перешли под командование адмирала Буса, который отвёл корабли подальше от опасного места и принялся ждать, когда мы пленим пожирателя. И в третьих, мы обнаружили энергетического паразита, успевшего перебраться в тело техника. Благодаря сверхчувствительным сканерам «Возмездия», место нахождения твари нашли быстро, дольше возились, доставая еле живое тело из внутренностей линкора, вернее носовой его части, из которой вырывались последние струйки атмосферы. Когда пожиратель был извлечён и посажен в специальную энергетическую клетку, адмирал Бус вновь вышел на связь.
        - По законам Альянса миров, обнаружив пожирателя, я должен немедленно сообщить об этом в специальный отдел флота, при этом не удаляться от места обнаружения угрозы, пока каждый из присутствующих разумный не пройдет проверку спецслужб. Информацию я уже отправил в штаб флота и теперь полагаюсь лишь на ваше благородство, контр-адмирал Бахтерев.
        - Сколько времени понадобится флотским, чтобы прислать сюда корабль со спецгруппой? - Владимир раздумывал, как отреагирует офицер регулярного военного флота на то, что происходит на Земле.
        - От десяти до пятидесяти дней, - сообщил адмирал, - зависит от массы обстоятельств, включая достоверность полученной информации.
        - Какова ваша автономность? - задал Владимир вопрос, от которого в глазах Буса промелькнуло уважение.
        - Тридцать суток, - угрюмо ответил флотоводец, - мы рассчитывали завершить компанию в течении двух-трёх дней. На кораблях уважаемого Шиида припасов вдвое меньше.
        - Когда начнёте страдать от голода, мы обменяем месячный запас продуктов и воды на Шиида, - Бахтерев оскалил зубы в хищной улыбке, больше похожей на оскал, - понимаю, что сейчас ты не готов на такой шаг, но через три недели приоритеты могут сильно поменяться.
        ГИПЕРПРОСТРАНСТВО. ЛИНКОР «ДАЛЬНИЙ».
        - М'Бата, что чувствуешь? - этот вопрос я задавал сенсу ежедневно, едва нам стоило уйти в гиперпрыжок.
        - Как обычно, командир, - отозвался лейтенат, - на Земле всё хорошо. Чувствую много работы впереди, больше ничего.
        - Про то, что работы много, я раньше тебя узнал, - меня сильно рассмешили слова сенса, - но это даже хорошо, боец должен быть постоянно при деле.
        Твою дивизию! Ещё двадцать восемь дней пребывать в неведении, - именно столько остаётся до прибытия на Землю!
        Глава 19
        Ответный визит вежливости
        - Адмирал, до выхода из гиперпространства осталось два часа ровно, - голос Деана, раздавшийся из динамиков внутренней связи, отвлёк меня от размышлений. Потянувшись, словно кот, я рывком поднялся на ноги и потопал в душевую. Пока стоял под струями ионизированного воздуха, жутко захотелось под настоящий душ. Чтоб горячие струи воды обжигали кожу, чтобы чувствовать, как с грязью и потом смывается усталость, а после чувствовать свежесть и бодрость.
        Кружка кофе и плотно набитая трубка смогли слегка успокоить мои нервы - два месяца уже прошло, как ничего не известно о Земле. И пусть М'Бата утверждает, что всё там хорошо, дурацкие мысли нет-нет, да и посетят голову.
        У встреченных членов экипажа взгляды были тревожными, даже у марийцев. Волнительный момент возвращения - что их ждёт там, родные, или же осколки планеты, кружащие в космическом пространстве?
        - Адмирал на мостике! - увидев меня супруга первой отдала команду.
        - Вольно, - коротко бросил я, - Деан, доклад по моральному и физическому состоянию экипажа!
        - Здоровье членов экипажа в среднем выше нормы. У нескольких землян за последние четверо суток зафиксирован всплеск немотивированной агрессии. Электроник уже решил эту проблему, организовав соревнование, завязанные на живучесть корабля. В настоящее время уже объявлены финалисты, через пол часа станет известен победитель.
        - Добро, - улыбнулся я. То, что андроид устроил настоящую зарницу на судне, мне было известно, но только сейчас пришло осознание её масштаба. Искин привлёк всех без исключения - нам бы в армии такого зама по воспитательной работе, и служба была бы веселее.
        Как всегда, перед неизвестностью, последние минуты растянулись в часы, в рубке чувствовалось возбуждение. Все внезапно превратились в молчунов, звучали лишь короткие, отрывистые команды.
        - До выхода из гиперпространства осталась одна минута, - наконец-то произнес ИИ, - даю отсчёт.
        «Дальний» вывалился из гипера в районе орбиты Марса, причем между ним и Землёй оказалось солнце. Несколько часов на маршевых двигателях, чтобы добраться до родной планеты.
        - Деан, сканируй дальний и ближний космос, - отдала приказ Лиана, - и соедини с первым же нашим кораблем, до которого дотянешься лучом.
        На тактическом экране стали проявляться объекты. Солнце, планеты, а затем точки кораблей. Четыре зелёных, обозначающих своих, два десятка синих, нейтральные или дружественные, и четыре оранжевых метки, предположительно вражеские, в настоящее время неподвижно замершие в космосе.
        - Поступил запрос на соединение, сигнал с супердредноута «Возмездие», - буднично произнес Деан.
        - Адмирал, с возвращением! - на экране появилось улыбающееся лицо Владимира, - разреши доложить! За время твоего отсутствия была отбита атака сводного флота, без потерь с нашей стороны. Захвачены в плен два Первых игрока - всем известные Скворг и Шиид. Остатки флота одержимого перешли под наше управление, в настоящее время идет набор новых экипажей, из землян, от старых остались лишь специалисты. Двадцать дней назад одержимый Скворг, вместе с пленниками и остатками сил игроков, под контролем военного флота Альянса миров покинул Солнечную систему. В настоящее время на Земле идет набор добровольцев для флота и работы на верфи!
        - Володя, - я махнул рукой на все уставы, не та ситуация, - твою дивизию, у меня гора с плеч! Ты представляешь что это - два месяца лететь домой, зная, что там идёт война, и не иметь возможности помочь? У всего экипажа седых волос прибавилось за время полёта.
        Дома! Словно моряк дальнего плавания, возвращающийся домой раз в полгода. Постаревшая, осунувшаяся мама, с лёгкой укоризной во взгляде. Совсем поседевший отец, у которого на лице тоже морщин прибавилось. Выросшая племяшка, из худощавого подростка превратившаяся в настоящую красавицу. Старый дворовый пёс Верный, по прежнему свирепый для чужаков, и ласковый для своих. И снег, крупными хлопьями падающий за окном. Я, наблюдая за тем, как соседский пёс пытается ухватить снежинки пастью, погрузился в свои мысли.
        Прошло уже три дня, как мы вернулись в солнечную систему и сутки, как сели на Землю. «Дальний», расположившись на одном из немногочисленных полей Прокопьевского района, разгружал привезенное с Архона оборудование. Оно тут же перегружалось на фрегаты, которые доставляли ценный груз куда следует. На все корабли, без исключения, были установлены радары, разработанные Чуури'су, а на линкоры и супердредноуты ещё и устройства, блокирующие псионическую атаку. А на «Дальнем» имелся ещё и запасной комплект - подарок для членов Большого совета. Параллельно на флагман шёл набор членов экипажа, из уже обстрелянных и опытных, кто успел повоевать не только в последнем сражении у Земли, но и не раз побывать в гиперпространстве. Задача, которую я самолично возложил на плечи будущей команды, была далеко не простой. Если основной флот направлялся в рейд по резиденциям и владениям Первых игроков, то мне предстояло лететь в самое логово, к столичному миру Альянса. На завтра была запланирована встреча с послом, прибывшим вместе с военным флотом. Большой совет решил, что поимка столь опасной твари, как пожиратель,
заслуживает принятие нашей планеты. Нет, не в Альянс, а всего лишь как один из независимых миров, но и это было огромным шагом вперёд. С Землёй начали считаться!
        - Фёдор, давно проснулся? - раздался за спиной голос супруги. Как же приятно слышать, когда она произносит моё имя. Лиана томно потянулась, заставив мои мысли повернуть совершенно в иное русло.
        - Час назад, - поднялся с кресла и подошёл к кровати, - внизу уже стол накрыт, специально не стал завтракать, тебя ждал.
        Спустя час мы, разгоряченные, уже спускались на первый этаж. Времени до прибытия за нами корвета оставалось ровно, чтобы успеть поесть и попрощаться.
        - Сынок, вы не пропадайте так долго больше, мы ж переживаем, - напоследок произнесла мама, когда прощались, - все понимаю, но и ты пойми. Такое творится вокруг, жуть сплошная!
        - Теперь почаще дома буду, - не моргнув, соврал я. Ну не буду же я рассказывать матери, какая задница нависла над всей нашей галактикой, - ты не переживай, мам, самое главное - угрозу со стороны игроков мы устранили.
        - Так и оставались бы дома, неужто без вас не справятся?
        - Мам, я же вчера объяснял, что единственный из землян, кто имеет гражданство Альянса миров.
        - Правда, чего ты, мать, давишь на сына, - вмешался дед, - большой уже, сам знает, что ему делать! Ты Фёдор, главное не забывай - правнуками порадуй, уважь старого!
        Линкор, корпус которого стоял на опорах, выглядел чудовищно инородным посреди поля. Рядом стоял врегат, выглядевший крохой по сравнению с «Дальним». Едва мы приземлились, от малого корабля к нам двинулась небольшая гравиплатформа, на которой сидел Пётр и ещё несколько техников.
        - Адмирал, - издалека крикнул он, - предлагаю взять этого малыша с собой!
        - Фрегат? - за время полета я хорошо изучил ТТХ линкора и знал, что для малого корабля места точно не хватит, - куда ты его засунуть решил?
        - Я уже снёс переборки в отсеке для истребителей с левого борта, места получилось даже с запасом, - лицо бортинженера озарила довольная улыбка, - итого мы берем с собой два корвета и малый корабль с установленной системой маскировки.
        - Невидимка? - уточнил я и получил в ответ утвердительный кивок, - хорошо, берём. Сколько времени на погрузку уйдёт?
        - Это от Палыча зависит, вернее от его опыта управления подобными кораблями.
        - То-есть, опыт отсутствует? - мне захотелось выматерится, - даю вам сорок минут, если не успеете - возвращаем корветы и улетаем. По истечении времени доклад капитану «Дальнего».
        - Есть, товащ адмирал! - гаркнул Пётр, а его лицо ещё больше расцвело в улыбке. Стало ясно, что они успеют.
        Приветствие на мостике и краткий доклад искина о состоянии корабля, затем тестовый прогон всех систем линкора. Через двадцать с небольшим минут вошли Петр и Николай Павлович, доложив об успешно проведенной операции.
        - Капитан Басова, поднимай корабль на орбиту, - наконец отдал я команду. «Дальний» вздрогнул, на миг палуба качнулась под ногами, а затем на обзорных экранах стало видно, как Земля с большой скоростью удаляется. - Деан, организуй дальнесвязь с Архоном.
        - Адмирал! - спустя пару минут, когда линкор уже покинул атмосферу, на экране появился мало знакомый мне мариец в звании лейтенанта, - за время твоего отсутствия происшествий не было. Завершена подготовка третьего экипажа, все имеющиеся на главной базе корабли готовы к перелёту. Научная группа свернула всё оборудование и полным составом отправлена на Мирад.
        - Добро! - позавчера я разговаривал с Чуурису, и был уже в курсе его решения перебазироваться на верфь, в чём поддержал его. Слишком ценным был безумный учёный, чтобы оставлять его на планете, координаты которой известны врагу. Дав пару указаний дежурному лейтенанту, прервал дальнесвязь и попросил ИИ организовать видеоконференцию с контр-адмиралом Бахтеревым и капитанами других кораблей, отправляющихся на территорию Альянса. А так же полковника Ниана, который в подробностях знал, что происходит в центрах обучения и как обстановка на планете в целом.
        Ожидая, когда офицеры выйдут на связь, я ещё раз обдумал, всё ли правильно мы делаем. Флот будет сопровождать нас до столичной планеты, где пробудет какое-то время. На месте планировалось определить, оставаться им, или отправляться на захват систем, принадлежащих Первым игрокам. А ещё они должны были посетить Арену, чтобы уничтожить там всю инфраструктуру. На общем совещании было решено лишить Первых игроков основного источника воздействия на жителей Альянса миров.
        - Адмирал? - прозвучал голос Владимира, возвращая к реальности. С экрана на меня смотрели пять пар глаз.
        - Товарищи офицеры! - я встряхнул головой, - полковник Ниан, краткий доклад по ситуации на Земле, а потом можешь отключится - знаю, у тебя дел по горло.
        - По завершенным проектам, - начал свою речь командующий сухопутными войсками, недавно повышенный сразу до полковника, - обе военные базы на Луне в настоящее время полностью укомплектованы персоналом, все работы завершены. В стадии разработки - начата установка ещё девяти генераторов щитов в крупных городах Земли. В стадии формирования ещё восемнадцать точек противокосмической обороны, под них сейчас расчищаются участки. Четыре центра подготовки космодесантников, военных и сопутствующих специалистов работают в полную силу. Более тысячи офисов для набора рекрутов работают по всей планете. Мы уже сейчас можем отправить на подготовку более двух миллионов бойцов и десять тысяч будущих специалистов, но у нас нет столько инструкторов, поэтому большая часть прошедших отбор отправлены по домам. По политической обстановке - месяц назад было окончательно утверждено одно мировое правительство, с которым мы сейчас и сотрудничаем. Сегодня запланирована встреча, на которой будет решаться уничтожение всего ядерного вооружения, а так же удаление радиационных и химических отходов с планеты. Мы уже начали
строительство генератор звёздной энергии, чтобы запитать от него системы ПКО. Это существенно усилит оборону планеты.
        Полковник рассказал ещё о нескольких проектах, находящихся в стадии проектирования. Марийца очень сильно беспокоило, что сами земляне ужасно относились к своему миру, буквально убивая планету. Его, выросшего на опорной базе, где каждый вдох был посчитан и учтён, до глубины души поразило наше отношение к своему дому.
        - Перестраиваемся в походный ордер - наконец отдал я приказ, который ждали капитаны всех кораблей. Владимир, так и не нашедший себе на «Возмездие» замену, оставался бессменным командиром супердредноута. - курс на столичный мир Альянса.
        Два супердредноута, два линкора и крейсер «Бесстрашный», одновременно начали разгон. Василий, от которого я всё совещание ждал привычных дурацких высказываний, вел себя необычайно тихо, видать кто-то провел с ним серьёзную беседу, заставив остепениться. Но, когда мы стали удаляться от родной планеты, Деан сообщил, что капитан Чижов подал запрос на соединение.
        - Рассказывай, камрад, - я смотрел на непревычно серьёзное лицо старого друга.
        - Бас, - Василий впервые за долгое время обратился ко мне старым, ещё с детства данным прозвищем.
        - Ну! Чего мнёшься? - я не узнавал своего друга, - влюбился что-ли по-настоящему?
        Лицо друга внезапно покраснело и я понял, что своей шуткой попал точно в цель. Василий пожевал губы, подняв взгляд куда-то в потолок. А затем выпалил:
        - Друг, сейчас уже не успеем, но по прибытию в столичный мир, прошу провести церемонию!
        - Да ладно? - на мое восклицание друг ещё больше покраснел и опустил глаза в пол. - Всё, всё, уговорил! Проведу, так и быть. Кто хоть твоя избранница?
        В место ответа Василий что-то сказал своему искину и изображение сменилось. Вместо капитана Чижова на экране появилось лицо симпатичной девушки, с такими же глазами, как у Лианы. Марийка, кто бы сомневался. Только неземная красотка могла покорить сердце друга. Я хмыкнул, после чего изображение тут же сменилось, с экрана на меня вновь смотрел Василий. Я молча показал ему большой палец и подмигнул, от чего друг совсем уж стал красным.
        - До перехода в гиперпространство осталось пять минут, - прозвучал голос Деана, а связь мгновенно оборвалась, - всем приготовиться.
        Чем заняться большому количеству людей, в замкнутом пространстве, в течении двух недель? Верно, тренировкой. Две трети команды раньше не бывало на таком большом корабле, поэтому день за днём мы проводили учения, отрабатывая самые непредсказуемые ситуации. Пилоты корветов, под командованием лейтенанта Вейса не вылезали из симуляторов, отрабатывая взаимодействие как между собой, так и с пилотами «Дальнего».
        Две недели промелькнули, как одна. По словам Электроника, за это время экипаж в достаточной мере освоился на линкоре, чтобы правильно среагировать на внештатную ситуацию.
        Традиционное оповещение ИИ о скором выходе из гиперпространства застало меня идущим на мостик. Рядом шагал М'Бата, изрядно повысивший свои возможности благодаря сенсам с планеты Рист.
        - Командир, это покушение явно спланировано игроками. Я чувствую, что воздействие было откуда-то со стороны, - чернокожий лейтенант уже минут пять пытался мне объяснить, каким образом он заглядывает в будущее, - поэтому я предлагаю прикрыться крейсером, тогда повреждения будут не столь серьёзными.
        - И что, без потери корабля никак не обойтись? - то, что рассказал М'Бата, мне очень не нравилось.
        - Нет. Игроки в любом случае нанесут удар, чтобы запугать. Повреждение крейсера - это минимальные потери, после которых противник остановится. Повторную атаку ему не даст совершить Большой совет, они будут землю рыть, но найдут продажных офицеров.
        - Что ж, у меня даже есть причина, чтобы на момент нападения снять с «Бесстрашного» весь экипаж, - я уже принял полученную от сенса информацию, - к тому же, по законам Альянса повреждение корабля развяжет нам руки и совет не станет вмешиваться, если мы начнём давить игроков, как тараканов. А ты с сегодняшнего дня будешь всегда рядом, вдруг ситуация изменится!
        - Вольно! - отдал я команду, едва оказавшись на мостике, - Деан, как только вынырнем в обычное пространство, свяжись с «Бесстрашным».
        Как всегда в момент перехода, на миг появилось чувство невесомости, а сердце словно пропустило удар. Тактическая карта стала заполнятся космическими телами и объектами искусственного происхождения. ИИ тут же выполнил мой приказ, наладив связь с Василием, и после нашего разговора крейсер, сманеврировав, прикрыл собою правый борт линкора.
        - Адмирал, с «Возмездия» поступил запрос на соединение, - доложил Деан, - контр-адмирал Бахтерев принял сигнал от военного корабля Альянса и перебрасывает его на «Дальний».
        - Гражданин Басов! - с экрана на меня смотрел хорошо знакомый офицер, - вашим кораблям предоставлен коридор, нарушение его границ будет расцениваться, как враждебные действия. Добро пожаловать на столичную планету Альянса миров!
        - И я рад тебя видеть, Аур! - улыбка сама наползла на моё лицо, - мы прилетели с миром, поэтому не жди от нас неприятностей. Кстати, всё забываю спросить, какое у тебя звание?
        - Оно не известно даже моим подчинённым, - улыбнулся в ответ офицер, - значит узнал меня, чемпион? Рад встрече, а в цвете последних событий ещё и удивлён безмерно! Как ты умудрился так быстро обзавестись военными кораблями, а потом ещё и разбить флот игроков? Дважды!
        - Это долгая история, Аур! Надеюсь, нам удасться с тобой поговорить об этом.
        - Хорошо. Тут Мирта желает с тобой побеседовать, не против? - от последних слов офицера я чуть не выругался.
        - Ещё как против! Пусть она ищет жертву в другом месте, Альянс миров достаточно большой, чтобы она могла не повторяться.
        Глава 20
        Неудачные переговоры, удачные знакомства
        Нас сопровождали. Специальный крейсер Аура, а с ним ещё два корабля, мало чем уступающие супердредноутам Федерации. Слишком приблизиться к столичному миру не позволили, становив на расстоянии, слегка превышающим дальность главных орудий «Возмездия». Видимо хорошо изучили возможности супердредноутов. В итоге мы оказались под прицелами двух орудийных платформ, пушки которых внушали уважение.
        - Адмирал Басов, мне поручено сопроводить вас на столичную планету, - речь командира крейсера изменилась, став официальной, - в течении пяти минут мой катер состыкуется с вашим кораблём, ожидайте. Да, с собой можете взять не более десяти разумных.
        Группа сопровождения была отобрана и подготовлена заранее. В итоге у стыковочного шлюза стоял я, Пётр с помощником, М'Бата и шесть наиболее подготовленных штурмовиков в полном обвесе. Дополняла картину небольшая гравиплатформа, с двумя чёрными кофрами. Внутри подарок для правящей верхушки Альянса.
        Катер, что прислали за нами, был незнакомой конструкции, раза в три больше того, на котором мне пришлось покинуть столичный мир после известных событий. Сразу за стыковочным рукавом нас встречал Аур, лицо которого было хорошо видно за прозрачным забралом скафандра.
        - Прошу на борт, - произнёс он, приглашающе махнув рукой, - Большой совет уже ждёт вас, адмирал.
        Бросив взгляд на М'Бату, я уловил лёгкий кивок сенса и смело шагнул на борт катера.
        В этот раз на Большой совет я прошёл не один, а с Петром, тащившим за собой на три раза проверенную местными безопасниками гравиплатформу. В отличии от прошлого моего посещения, сегодня освещение в зале работало исправно, полностью давая рассмотреть круглое помещение. Вдоль стен в несколько ярусов расположены ложи, в большинстве которых и находились члены Большого совета. И круглая площадка в центре, на которой мы остановились, осматриваясь по сторонам. Все было сделано так, чтобы разумный, оказавшись в середине залы, чувствовал себя маленьким, жалким просителем. Только мы видели помещения и побольше, раз этак в пятьдесят, поэтому не впечатлились. Более того, Пётр уловил мой знак рукой, слегка опустил платформу и мы в наглую уселись на её край. Пусть члены совета первыми начинают беседу, мы сюда не помощи просить пришли, а принесли информацию. Важную информацию!
        - Гражданин Басов, с какой просьбой на этот раз вы хотите обратиться к нам? - наконец прозвучал смутно знакомый, шипящий голос. Именно он задавал мне при прошлой встрече вопросы. Что ж, ответим.
        - Я пришёл сюда не просить, - мой голос звучал в разы тише, казалось, что меня просто не услышат. Да и хрен с ними, хотят играть в хозяев положения, пусть. Мое дело рассказать и показать, - для начала хочу показать вам кое-что. Пётр, включи изображение!
        Друг открыл самый большой кофр, нижняя часть которого являлась панелью управления, а верхняя была 3Д проектором. Бортинженер активировал прибор и над нашими головами появилась проекция корабля бессмертных. В зале совета повисла мертвая тишина.
        - Уважаемые члены совета, вам знаком подобный дизайн кораблей? - в этот раз мой голос прозвучал гораздо громче, а в ложах началось движение, шепотки, и атмосфера величественности в зале полностью исчезла. Я, не дожидаясь ответа, продолжил, - мы владеем информацией о приближающейся к нашей галактике армаде подобных кораблей. Их тысячи, возможно десятки тысяч! И они достигнут окраины Альянса миров влечении полутора лет.
        - Чемпион, это всё, что ты хотел нам сказать? - после очень долгой паузы произнёс всё тот же голос, а мне наконец удалось вычислить говорившего. Синекожий ящер, с змеиной головой и длинным раздвоенным языком, не удивительно, что он шепелявил.
        - Могу предположить, что вы уже встречали подобные корабли, и эти встречи всегда оканчивались боем. Мы называем этих существ бессмертными, и точно знаем, что они очень сильные сенсы.
        - К чему ты клонишь? - в этот раз со мной заговорил другой член совета, гуманоид, - хочешь, чтобы мы взяли под защиту твой мир?
        - Под защиту? - я не смог сдержать смех, - вы? Видимо вы меня не поняли. На нас надвигается армада, цель которой - уничтожить все формы жизни, чтобы освободить место для своей расы.
        - Хуман, неужели ты хочешь предложить нам сотрудничество? - в голосе гуманоида слышалась насмешка.
        - На входе в зал мы передали вашей службе безопасности носитель с информацией. Предлагаю вам ознакомиться с его содержимым, - ответил я, улыбаясь. На совещании командиров мы приняли решение - поделится полученной от расы Скитальцев информацией с Альянсом. Не только с Советом, а со всеми. Окраинные и центральные миры, союзы планет - все должны знать о нависшей над ними угрозе. Кто-то попытается сбежать, другие не поверят и продолжат жить, как ни в чем не бывало. Но найдутся и те, кто примет полученную информацию к сведению и начнёт готовится. С теми, кто станет действовать, мы и будем сотрудничать, независимо от того, какое решение примет Большой совет.
        - Наши эксперты утверждают, - вновь зашипел змееголовый, - что полученная информация правдива. Совет Альянса благодарен тебе, чемпион. Какую награду ты хочешь получить?
        - Это не всё, - я с трудом сдержался, чтобы не обматерить этих идиотов. Ведь они прекрасно понимают, что флот, с которым я прибыл, имеет реальную силу, а последние события это подтверждают. Да, у Альянса десятки, возможно сотни подобных флотов, но ведь ситуация такова, что нужно радоваться каждому лишнему кораблю!
        - Говори, чемпион, - в шипящем голосе ящера слышалось недовольство.
        - Нам удалось исследовать один из кораблей противника и получить весьма ценную информацию. Мы выяснили, каким образом Бессмертные заранее узнают место прокола пространства. Пётр, продемонстрируй!
        Друг показал ещё один ролик, заснятый военной станцией «Коллос». На нем два корабля Бессмертных, какое-то время дрейфующих в открытом космосе, вдруг начали движение. Синхронно совершив поворот, они устремились прочь от того места, откуда шла съёмка. Ускоренная перемотка голографического видео, и вот, буквально под орудия двух линкоров из гиперпространства вываливается крейсер «Дальний». И сразу начинает маневрировать, уходя из под обстрела.
        - В этом кофре, - по окончании ролика я похлопал рукой по пластику, - находится прототип, собранный нашими учёными. Эффективность несколько уступает прибору бессмертных, но, наше изделие работает. Я не буду вдаваться в подробности, вы сами сможете провести испытания, оценив пользу такого прибора. Или же кто-нибудь из вас может подняться на борт моего корабля и я наглядно покажу работу прототипа.
        - Что думаешь? - обратился к другу. Члены совета вновь приступили к обсуждению, на несколько минут совершенно забыв о нас.
        - Думаю, что эти либерасты захотят сотрудничать лишь тогда, когда флот вторжения начнет захватывать одну планету Альянса за другой. И то, постараются бросить нас в самое пекло, чтобы прикрыть какое-нибудь отступление, - ответил Пётр, подтвердив мои мысли.
        - Чемпион, - ко мне опять обратился гуманоид, - мы принимаем этот подарок. Я лично поднимусь на твой корабль, чтобы убедиться в работоспособности прототипа. Что ты хочешь взамен?
        - Миры! - от моего заявления у гуманоида глаза увеличились вдвое. Пришлось пояснить, - позвольте нанести удар дар по мирам Первых игроков. Иначе, я уверен, с их стороны повторятся агрессивные действия! Как гражданин Альянса, понёсший серьезные потери, отбиваясь от объединённого флота, желаю возместить полученный ущерб. Закон Альянса миров разрешает гражданину лично стребовать долг с оппонента.
        - Хуман, ты понимаешь, что военный флот Альянса не станет помогать тебе в этом? - к разговору подключился ещё один разумный, - у Большого совета и так слишком много хлопот, особенно после полученной от тебя же информации!
        - Мы не просим о помощи, - постарался я успокоить вспыльчивого ксеноса, - нам всего лишь нужно подтверждение, что земляне в праве требовать компенсацию за причинённый ущерб!
        Обратная дорога прошла без происшествий. Правда пришлось подождать Жихуна - гуманоида из совета. Он сдержал слово и присоединился к нам, прихватив с собой десяток охранников. Экипаж катера так же сошёл на линкоре, увеличив число телохранителей гуманоида.
        - Каждые три минуты из гиперпространства в систему выходит судно, поэтому мы быстро вернёмся, - объяснял Аур члену совета, переживающему, что придется здесь задержаться. А вот я точно знал, что Жихун побудет моим гостем несколько дольше, чем рассчитывал. М'Бата, контролировавший всё это время обстановку, заранее сообщил, что нападение произойдёт в течении получаса после нашего возвращения. Поэтому экипаж «Бесстрашного» уже давно перебрался на флагман и Василий управлял крейсером дистанционно, с помощью искина.
        Показать работу радара всё же успели. Жихун воочию убедился, что мы можем улавливать возмущение пространства задолго до выхода судна из гипера. А затем я пригласил высокого гостя поприсутствовать на церемонии и член совета не стал отказывать мне. Он нехотя дал согласие, и Лиана уже начала обращение к капитану Чижову, когда всё началось.
        - Адмирал, мы подверглись атаке со стороны Альянса! - произнёс Деан в гарнитуру, в то время как по кораблю взвыла тревожная сирена.
        - Щиты на максимум! - Лиана, проводившая церемонию, тут же начала отдавать приказы, - всем занять боевые посты, приготовится к отражению атаки!
        Позже, через пару часов, мы выяснили, насколько нам повезло, что на борту присутствовал член совета. Хотя, будь иначе, наш штатный сенс выдал бы иной прогноз. Мы, скорее всего, вообще бы не стали приближаться к столичной планете.
        Выяснилось следующее - кто-то из Первых игроков подкупил одного из младших офицеров, служащих на мониторе. У того под контролем имелось одно из орудий, которое и открыло огонь по нашему флоту. Узкий сектор, простреливаемый этим орудием, не позволил попасть в флагман, так как его прикрывал «Бесстрашный», с работающими на максимуме щитами. В итоге, у крейсера перегружен генератор щита и достаточно сильные повреждения корпуса. А уж что творилось в это время на самой столичной планете!
        Члены совета в Альянсе неприкасаемые. Любой, покусившийся на их благополучие, считался угрозой номер один, на уничтожение которой бросали все силы. Так произошло и в этот раз. Офицера, открывшего стрельбу, через несколько минут уже допрашивали, используя самые жёсткие спецпрепараты. Всё это я, вместе с Жихуном наблюдал в прямой трансляции с экрана видеосвязи.
        Офицер и не сопротивлялся особо. Обычная схема - якобы безпроигрышная ставка, следом полное банкротство и угроза от кредиторов. Сколько подобных историй я видел во время чтения книг и просмотров фильмов. В Альянсе подобными методами тоже не брезговали.
        - Адмирал Басов, - ну надо же, член совета таки признал мой статус, заговорив, как с равным, - Альянс миров готов возместить причиненный террористами ущерб. Более того, я, от имени своей фракции, готов заключить с Землянами договор о сотрудничестве. Мы прекрасно понимаем, какая угроза нависла над Альянсом, да и всей галактикой.
        То, что мне удалось получить у фракции Жихуна, для флота было бесценным подарком. Мы получили в свое пользование два абсолютно новых, муха не сидела, рудовозов, и два рудодобывающих комплекса. К кораблям и технике были выделены квалифицированные специалисты, что удваивало ценность полученного.
        Разумеется, все это мы получили не даром, пришлось выложить ещё пару козырей - рассказать о возможности Бессмертных совершать ментальные атаки. И, как следствие, поделиться ещё одним прибором, вернее его чертежами и способом изготовления. Ну и предоставить бронескаф Федерации, как ещё один способ защититься от врага.
        Расставались мы с Жихуном в хорошем настроении, весьма довольные собой. Помимо заключения договора с его фракцией, состоялась долгая беседа с Большим советом. Вместо компенсации за повреждённый крейсер, правители Альянса дали добро на уничтожение инфраструктуры возле Арены. С подачи все того же гуманоида мы знали, что Большая игра встала совету поперёк горла. Мы, как пострадавшая сторона, имели право лишить Первых игроков одного из главных козырей, заодно избавив совет от давней проблемы. Были в законодательстве Альянса миров какие-то подводные камни, не дающие вмешаться и решить дело самостоятельно.
        - Деан, приказ по флоту - отходим за пределы действия орудий мониторов, не станем дразнить наших друзей, пока ожидаем прибытие рудовозов, - распорядился я, как только были окончены переговоры, а повреждённый крейсер уже загружен на борт «Возмездия», - как только перебазируемся, организуй совещание с командирами кораблей.
        Корабли Альянса не стали сопровождать нас, оставшись возле планеты. Оказалось, то время, пока мы находились под прицелом орудий, я находился в сильнейшем напряжении, и лишь оказавшись в безопасности, почувствовал облегчение. Навалилась слабость и желание поспать, от которых пришлось избавляться спецсредствами. В общем, через пятнадцать минут я уже завершал свой рассказ, глядя на лица трёх капитанов и одного контр-адмирала.
        - Что скажете, товарищи офицеры? - лица камрадов были угрюмыми, и неудивительно. Нам буквально указали на своё место, мол, сидите тихо в своей песочнице, вот вам игрушки, сильно не балуйтесь.
        - Готовиться будем, - первым нарушил тишину Александр Петрович, - времени ни так уж и много осталось. Только при текущем раскладе может ну их, этих игроков. Козней они нам сделать уже не успеют, им сейчас от конкурентов бы отбиться. А нам сейчас нужно пройтись по окраинным мирам, сообщить всем разумным о грозящей опасности, после чего плотно заняться строительством флота.
        - Ну, миры Шиида и Скворга всё же стоит прибрать к рукам, - взял слово Владимир, - они практически беззащитны. Постоянно мы их не сможем держать под контролем, но и объявить своей собственностью обязаны, иначе нас не будут воспринимать всерьёз.
        - Воробьёв? - обратился я к самому молодому капитану.
        - Уничтожим Арену, и Первым игрокам придёт конец, - Михаил подтвердил мои мысли, - ну и свое забрать надо, тут я согласен с контр-адмиралом.
        - Электроник, какой флот дислоцируется возле Арены? - обратился я к андроиду. Бывший ИИ научного крейсера лучше всех знал, какие силы охраняют планету-амфитеатр.
        - Два крейсера производства Альянса, две-три сотни истребителей, и станция, достаточно хорошо вооружённая, - доложил искин, - для уничтожения группировки понадобятся все четыре корабля, что у нас имеются на данный момент. Выход из строя «Бесстрашного» не был запланирован, из-за чего флот оказался ослаблен.
        - Хм, проблема, - я задумался. «Дальний» должен был сопроводить рудовозы до Земли, чтобы набрать на корабли и комплексы экипажи из людей, а затем отправить их к Мираду. Самому же вновь отправится на Архон, чтобы забрать там побольше ценных металлов. Оттуда, мимоходом заскочив на Рист и набрав там добровольцев, прямым курсом на Мирад. Верфь - вот на чём стоит сосредоточить всё внимание. А сейчас нужно будет всё переигрывать. Чтож!
        - Слушаем меня! - я остановил все ненужные дебаты, - Деан, вызови в рубку лейтенанта Вейса. В общем, действуем следующим образом!
        Спустя десять часов наш флот, состоящий из шести кораблей, покинул столичный мир. Пожалуй, это был самый короткий прыжок за всё время, меньше двух суток. За это время я позволил экипажу отдохнуть как следует, сам тоже выспался хорошенько. Ну и брачную церемонию, сорванную из-за атаки, Лиана всё таки завершила.
        - Адмирал, до выхода из гиперпространства осталось тридцать минут!
        - Принял! - отозвался я, завершая разминку, - лейтенанта М'Бату направь в офицерскую кают-компанию.
        Мои встречи с сенсом перед каждым выходом из гипера уже стали традицией. Чернокожий парень ждал меня за столиком, на котором стояли две кружки, а в воздухе витал аромат кофе.
        - Ну как, что-нибудь новое почувствовал?
        - Всё без изменений, командир. По прежнему чувствую, как тяжело разумным в том мире, куда мы летим. Нас примут, как избавителей. Поверь, я знаю, каково это - жить, в любой момент ожидая смерти. За косой взгляд, или просто за то, что вовремя не спрятался.
        - Остановись, воин, я услышал тебя! - пришлось прервать сенса, - лучше пока не используй свой дар, отдохни.
        Краткий миг перехода, и вот мы уже медленно дрейфуем в направлении планеты, издали похожей на зелёный шар с розовыми разводами.
        - Сканеры дальнего космоса фиксируют четыре корабля класса крейсер, - доложил Деан через пару минут, - движутся прочь от планеты с ускорением, предполагаю, хотят покинуть систему. Возле планеты и на её поверхности находятся ещё четыре десятка кораблей, транспортники и внутрисистемники, военные суда отсутствуют. На орбите находятся две боевые платформы, предполагаемая сила разового залпа соответствует супердредноута Федерации.
        Убегающие корабли не пожелали выйти с нами на связь, зато силы планетарной обороны первыми потребовали объяснить, по какому праву мы вторглись на частную территорию. После короткого общения нас встречали уже не как захватчиков, а как освободителей, при этом требуя взять под защиту несчастных аборигенов.
        - Похоже, во владениях Первых игроков нас ждут только проблемы. - подвёл я итог очередного совещания, - одержимый выжал до суха все активы Скворга, чтобы снарядить флот самыми современными кораблями. Захваченные нами суда - единственное, что мы получим от этих тварей. Заправляем топливом рудовозы и держим курс на Арену, пора разрушить этот ад!
        Глава 21
        Секрет дальней связи Большой игры
        Четыре плановых выхода из гиперпространства. Четыре окраинных мира, получивших информацию о скором прибытии в нашу галактику врага. А затем Арена!
        Нас ждали. Помимо ожидаемых сил обороны, на орбите доролнительно находился десяток различных кораблей, в основном линкоров. Может кто-то из Большого совета проболтался, может у кого-то из Первых игроков были хорошие аналитики, для нас в текущей ситуации не имело значения. Нет, наш флот не находился в безвыходной ситуации, расклад сил был примерно равным. К тому же мы в любой момент могли покинуть систему, в которой располагалась Арена. Но, стоит так поступить, и игроки будут подумать, что мы не столь сильны, и в самый неподходящий момент вновь наведаются к Земле. Нет, решать с Большой игрой нужно было прямо сейчас, или постоянно держать большой флот в солнечной системе, что существенно замедлит выполнение задуманного.
        - Уходить нельзя, - подтвердил мои мысли Владимир, - эти твари, как шакалы! Почувствуют слабость, загрызут. Нужен хороший план, в лоб мы их не возьмём.
        Идею, как обычно, подал Пётр. Запас мин, привезённый с Архона, всё ещё хранился на борту «Дальнего», и бортинженер уже давно положил на них глаз. Вообще, друг хотел разработать тактику, при которой небольшое судно, вроде фрегата, под невидимостью проникает в охраняемую зону и оставляет там смертоносные подарки. Но, учитывая, что у мин имеются свои двигатели и они способны на маневры, почему бы их не использовать в качестве очень медленных торпед, которые невидимы для противника. Выслушав Петра, я приказал Деану провести расчёты, можно ли таким способом уменьшить вражеский флот, или вывести из строя орбитальные базы, охраняющие Арену. Искин только приступил к заданию, когда с одного из кораблей противника на «Возмездие» поступил сигнал связи. Владимир оперативно перебросил запрос на флагман и на меня с экрана уставился знакомый инопланетянин - гигантский шмель. В этот раз он не восседал на огромном троне, сиденье под его мохнатой задницей было обычным, из-за чего распорядитель Большой игры как-то скособочился.
        - Чемпио-он! - прожужжал полосатый, - ты решил присоединиться к новым гладиаторам? Весьма похвальное желание. К тому же, это очень сильно поднимет рейтинг Большой игры. Настолько, что мы готовы поделится с тобой будущей прибылью.
        - Ты говоришь от имени всех Первых игроков? - поинтересовался я, - или от себя лично?
        - А нет больше Первых, - распорядитель издал громкие жужжащие звуки, которые я воспринял как смех, - твоими стараниями, чемпион, мои подчинённые уничтожили большую часть этих жадных выродков, не желавших делиться. Оставшиеся попрятались в таких норах, в которые приличный разумный никогда не полезет.
        - То-есть ты утверждаешь, что являешься единственным хозяином Большой игры? - задал я вопрос, от которого зависело многое.
        - С недавнего времени, - шмель вновь громко зажужжал, - так что, чемпион, принимаешь моё предложение?
        - Давай сделаем так! Я сейчас перешлю на твоё судно файл с информацией, а ты, ознакомившись с ним, скажешь, что думаешь о содержащейся там информации. Деан, отправь на корабль распорядителя пакет, что нам передали Скитальцы.
        - Чемпион, ты меня заинтересовал ещё больше, - прожужжал распорядитель, - я вновь свяжусь с тобой, как только изучу полученный файл.
        - Адмирал, я закончил рассчёт, - обратился ко мне искин, едва потух экран связи, - при использовании новой тактики наши шансы на победу составляют семьдесят два процента. Если использовать в бою повреждённый крейсер, шанс увеличится до семидесяти пяти процентов, но «Бесстрашный» скорее всего будет уничтожен.
        - Поясни подробней! - я не понял, что хотел донести до меня Деан, уточнив о возможном уничтожении крейсера.
        - Даже с большими повреждениями корабли Федерации могут совершать гиперпрыжки. Скорость на марше у наших судов выше, чем у Альянса. Повреждённый корабль всегда успеет выйти из строя и отступить. У «Бесстрашного» сильно поврежден маршевый двигатель, он просто не сможет набрать скорость для прокола пространства. А взять его обратно на борт супердредноута может не хватить времени.
        - Ясно. Электроник, давай теперь ты, - обратился я к андроиду, - рассчитай оптимальный вариант будущего боя, только учти мой взгляд на ситуацию.
        - Вероятность победы составит девяносто процентов, - доложил Электроник через несколько минут. В это время я уточнял у Владимира, на сколько удалось восстановить повреждённый крейсер. Получив от андроида подтверждение своим мыслям, я начал отдавать приказы:
        - Флоту, атакующее построение! Лейтенанта Вейса срочно на мостик! Техникам - начать погрузку мин на фрегат.
        - Адмирал, на связь вновь вышел командующий противника, - доложил ИИ линкора, едва корабли начали перестраиваться.
        - Давай его сюда, - похоже, мохнатому не понравились наши движения, - слушаю тебя, распорядитель!
        - Чемпион, ты когда-нибудь интересовался, каким образом информация с Арены в считанные минуты распространяется по всей галактике? Хотя, даже если и так, ты не смог найти ответов на свои вопросы. Ну так слушай! - вместо ожидаемых мною вопросов, мохнатый повел разговор в совершенно непонятное русло, - станция, что висит на орбите Арены и принимает будущих игроков, была создана не на верфях Альянса. Её основа - огромный корабль неизвестной цивилизации, найденный очень давно одной рудодобывающей корпорацией. Находка была практически бесполезна - многие системы безнадежно повреждены или уничтожены, к тому же работали они на совершенно неизвестном Альянсу принципе. Лучшие учёные пытались разгадать секреты корабля, но добились лишь одного - возможности использовать систему связи. Так и не добившись больше никаких результатов, исследования прекратили, а дольщики той корпорации стали самыми первыми игроками. Они были не дураки и нашли применение находке. В итоге корабль неизвестной цивилизации до сих пор приносит деньги их потомкам. А теперь, чемпион, представь мое удивление, когда мои техники обнаружили,
что структура переданного тобой файла полностью идентична сигналам, которые исходят от систем связи древнего корабля. Ответь мне, откуда у тебя появился этот файл?
        - Ты уверен, что хочешь получить ответ именно на этот вопрос? - похоже, я оказался прав и пытаться договориться с этой тварью абсолютно бесполезно.
        - Я посмотрел видео, вложенное в файл, оно меня не заинтересовало. Разовая акция, дважды на такое не поведутся, подобный проект даже затрат не окупит.
        - Слушай меня внимательно, мохнатый, - вот сука, не заинтересовало его, не выгодно, видишь ли. Почему? Ну почему никто не верит в приближающуюся угрозу? Хотя, чему я удивляюсь, у нас на Земле тоже никто не верил, пока у планеты не появился вражеский флот. Я вновь перевел всё своё внимание на распорядителя, - даю тебе два часа, чтобы вы могли разоружиться и передать все корабли в моё подчинение. По истечении этого времени мой флот уничтожит здесь всё, включая саму Арену!
        - Адмирал! - от входа на мостик раздался голос Вейса и я прервал видеосвязь.
        - Вольно, лейтенант! - я жестом подозвал пилота, одновременно разрывая видеосвязь, - Николай Павлович, задание, что предстоит тебе выполнить, серьёзное. От него зависит, уничтожим мы Большую игру, или нет. Прогоните с Петром пару раз на симуляторе предстоящую операцию, чтоб потом легче было.
        Через два часа распорядитель на связь не вышел. Да и по действиям флота и орбитальных систем защиты было ясно - мохнатый готовится к бою. Мы тоже пришли в движение. «Бесстрашный», частично восстановленный в отсеке супердредноута, вновь присоединился к строю, как и весь москитный флот. Пока наша группировка разворачивалась в атакующую формацию, фрегат Вейса незаметно покинул борт линкора и в данный момент уже приближался к скоплению вражеских кораблей. Шесть мин, расположившихся в его отсеках, в скором времени должны были сильно удивить врага.
        - Деан, начинай трансляцию файла, полученного от Скитальцев, на все корабли противника, - задействовал я очередную нашу задумку. Этим действием мы рассчитывали если не вывести часть вражеских кораблей перед боем, то хотя бы заставить сомневаться.
        - Фиксирую интенсивный обмен информацией между кораблями, - спустя минуту доложил ИИ, - противник начал маневрировать с неясной целью, подобное построение не подходит к оборонительной тактике, но и на атакующую не похоже.
        - Лейтенант Вейс, не задерживайся, через десять минут мы выйдем на дистанцию уверенного попадания, - поторопив пилота, перевёл внимание на командиров супердредноутов, - если нам удасться вывести из боя хотя бы одну орбитальную батарею, считай победа за нами. Сейчас замедляемся до предела, минимальная скорость движения. Как только мины сработают, открыть огонь из носовых орудий. Помните, наш противник - это солдаты удачи, ценящие свои жизни. Если они начнут терять корабли, скорее всего бросят своего нанимателя и рванут куда подальше!
        Первый залп пришелся по вражескому линкору. И сразу же стало ясно - ни черта распорядитель не знает, против кого сражается. Вместо попытки сманеврировать, чтобы уклониться от сдвоенного попадания, корабль продолжал стоять неподвижно. Через несколько секунд вместо него образовался огненный шар, видимо взорвался реактор. Тут же прилетела ответка от орудийной платформы, просадив щиты «Возмездия» на пятьдесят процентов. Флот противника наконец сообразил, что к чему и начал неуклюже перестраиваться, уходя под защиту орбитальной обороны. До подрыва мин ещё два крейсера превратились в груду обломков. Вторая платформа, набрав приличную скорость, шла на сближение с первой, когда мины достигли своей цели. Пять мощных взрывов, произошедших в непосредственной близости с целью, раскололи её надвое. Мы не ожидали такого эффекта от взрыва, а уж противник тем более. Часть кораблей просто смяло одной половиной платформы. Другая, паря воздухом по линии разлома, медленно двинулась вправо, заставляя вторую орбитальную крепость замедлиться, чтобы избежать столкновения. К этому времени линкоры так же вышли на дистанцию
огня главного калибра. Крейсер и москитный флот я тут же отправил в тыл, прикрывать подаренные рудовозы, было ясно - и без них справимся. Параллельно связался с Вейсом.
        - Лейтенант, с какой целью оставил одну мину?
        - Адмирал, для распорядителя оставил. Флагман ещё в самом начале боя отделился от флота и сейчас уходит в направлении третьей орбитальной.
        - Это не военная база, - улыбнулся я, - вижу, что ты уже возле неё. Сначала подумал, подорвать хочешь. Сколько времени до столкновения мины с флагманом?
        - Искин даёт три минуты, - доложил пилот.
        - Приказ по флоту, маневр уклонения! Выходим из боя, - тут же отдал я приказ. А затем, поддавшись какому-то чутью, отдал ещё один приказ, - Деан, ты сможешь направить на главную вражескую базу тот же пакет информации, что мы получили от Скитальцев?
        - Да, адмирал!
        А можешь сформировать новое послание, чтоб оно по структуре соответствовало этому пакету?
        - Мне понадобится несколько минут на формирование файла, - ответил ИИ, - какое будет содержание у послания?
        - Внимание, угроза! Немедленно покинуть орбиту планеты! - я быстро собрал свои мысли в короткий приказ.
        - Адмирал, флагман распорядителя не уничтожен, но сильно поврежден взрывом и в настоящий момент совершает вынужденную посадку на планету, - доложил Палыч, заставив вновь сосредоточится на тактической карте. Красный маркер корабля с мохнатым на борту уже миновал атмосферу планеты и через минуту должен был приземлиться на её поверхность. Остальные красные точки собрались возле крупного маркера орбитальной батареи и пока затаились. Наш флот тем временем, отдалившись от Арены, в ближайшие пару минут должен был вновь нацелиться на вражескую группировку.
        - Адмирал, послание сформировано, отправлять? - обратился ко мне ИИ линкора.
        - Отправляй, - подтвердил я и вновь обратился к командирам кораблей, - приказ по флоту, всем прекратить движение! Лейтенант Вейс, выдвигайся к месту посадки флагмана, проведи разведку.
        Ожидание затянулось. Я уже было решил, что ошибся, но тут вмешался М'Бата, указав на тактический экран:
        - Командующий, на том месте, где большая красная точка, происходит странное. Я чувствую, как там просыпается кто-то огромный!
        - Главное, чтобы этот огромный оказался дружественным, - ответил я, наблюдая, как красный маркер начал медленно удаляться от планеты. - Деан, изображение, быстрее!
        На месте, где раньше располагалась база, сейчас находился какой-то мусор. Словно в том месте недавно прошёл бой и сейчас остатки подбитых кораблей медленно дрейфовали на орбите Арены. Сама база в это время, оставляя за собой шлейф из всё тех же обломков, довольно быстро удалялась от планеты.
        - Деан, срочно сформируй новое послание, - я забеспокоился, что корабль, который для нас просто находка, наберёт скорость и уйдёт в прыжок, - пусть остановится и ожидает дальнейших инструкций!
        - Принял, выполняю, - отозвался искин.
        - Адмирал, для чего нам эта лоханка? - задал вопрос Александр Петрович, явно не понимая его ценности.
        - Капитан Ануфриев, этот корабль - наш шанс сообщить всему Альянсу миров о надвигающейся угрозе. С него же можно провести общегалактическую трансляцию!
        - Охренеть! - не сдержался Василий, - как мы раньше до этого не додумались?
        - Потому что не имели нужной информации, - ответил Владимир, - адмирал, это сколько мы сил и времени сэкономим, если дело выгорит!
        - Корабль Скитальцев подчинился приказу, - раздался голос Деана, - остановил движение и просит дальнейших указаний.
        - Пусть ожидает. Хотя нет, спроси, может он перемещаться в гиперпространстве? - сейчас станет ясно, осуществима моя задумка, или придется обустраивать на Арене ещё одну базу, - да, пусть сообщит, в каком он состоянии!
        - Принял, - ответил искин и тут же добавил, - адмирал, одновременно с трех кораблей вражеского флота поступил запрос на соединение.
        - Выведи все три на отдельный экран, послушаю, что они хотят предложить, - распорядился я. Что ж, все трое не гуманоиды. Два ящера и один псоглавец, на Шиида похож. Едва их морды появились на экране, как они разом залаяли и зашипели. Я с трудом понял, чего эта троица хочет. А хотели они одного - под шумок урвать кусок пожирнее, предав своих и нанести удар в спину. Я даже отвечать не стал, просто попросил ИИ, чтобы он переслал запись с переговорами на другие корабли и орбитальную платформу. Через пару минут на орбите завязался короткий бой, после которого вражеский флот сократился аж на шесть кораблей. Оставшиеся четыре линкора и три крейсера отделились от платформы и быстро начали удаляться от Арены, явно разгоняясь для гиперпрыжка.
        - Адмирал? - Владимир явно не хотел отпускать противника.
        - Пусть уходят, - решил я, - расскажут другим, что с землянами связываться не стоит. Деан, что там наш новый знакомый. И кто он вообще такой, искин корабля, или что-то иное?
        - Очень примитивный разум, - ответил ИИ, - может выполнять определенный набор команд. По уровню интеллекта соответствует искину первого поколения, без возможности саморазвития.
        - Каково его состояние?
        - Корабль исправен на семьдесят шесть процентов. Не работает система жизнеобеспечения, двигатели, как маневровые, так и прыжковые в хорошем состоянии. В данный момент может совершить два гиперперехода, затем необходимо пополнить реактор. Список требуемых элементов, - искин начал перечисление.
        - Стоп, это к бортинженеру, - перебил я Деана, а затем обратился к командирам кораблей, - камрады, мы только что выиграли туеву кучу времени! Предлагаю разобраться с оставшейся платформой и возвращаться домой!
        Орбитальная батарея сразу приняла наши условия, едва мы попытались связаться с командованием. Практически весь её экипаж, сев на два небольших транспортника, убыл в сторону центральных миров. Мы же, воспользовавшись одним рудовозом, прицепили к нему трофей специальными сцепками, а затем стали наблюдать, как эта безумная конструкция наберает нужную для прыжка скорость. Лишь когда получившийся тягач вместе с прицепом исчезли в гиперпространстве, мы вздохнули с облегчением. Второй рудовоз, корабль Скитальцев и «Возмездие» с «Бесстрашным» на борту так же ушли в гиперпрыжок, а наша троица осталась. Нужно было довести до конца ещё одно дело.
        - Деан, ну как, получилось создать качественный эпизод? - спросил я ИИ, при этом наблюдая по видео за происходящим на Арене. Там, по каменистой пустыне полз здоровенный шмель. За ним тянулся голубоватый след, начинающийся почти от упавшего корабля. И по этому кровавому следу двигался зверь. Вернее, превратившийся в зверя разумный - знакомый мне ушан. Бронекостюм у гладиатора частично отсутствовал, из оружия только клинок, покрытый голубой кровью, одно ухо оторвано, вместо него страшный шрам. Иногда камера захватывала выражение лица одичавшего хумана. Искаженное яростью, смешанной с предвкушением, от его вида мороз пробегал по коже.
        - Осталось запечатлеть финальную часть и можно будет сворачиваться.
        - Хорошо. Аркадий, главное вовремя останови гладиатора, - обратился я к штурмовику, под невидимостью шагающему вслед за одноухим. Расстояние приходилось держать приличное, чтобы ушан не услышал звук шагов. По той же причине боец не стал отвечать мне - чтоб не выдать себя.
        Наконец ушан нагнал бывшего распорядителя. Лицо его исказила гримаса лютой ненависти, он зарычал, словно дикий зверь, а затем метнулся к мохнатой твари, которая, почувствовав близкую смерть, попыталась ускориться. В этот же момент раздался хлопок, а из ниоткуда появившаяся сеть сбила с ног гладиатора, замотавшись вокруг его тела. Тут же со всех сторон к валяющимся на камнях телам бросились бойцы, вышедшие из невидимости.
        - Адмирал, что делать с этим насекомышем? - обратился ко мне старший штурмовой группы.
        - Аптечку универсальную оставьте ему, а гладиатора с собой забераем. Все, парни, дело сделано, пора домой возвращаться.
        Через двадцать минут флот начал разгон. Я, как и большая часть экипажа, не заступившая на вахту, готовились как следует отдохнуть ближайшие несколько часов. Стоя под ионным душем, я насвистывал одну из песен Высоцкого. Арена прекратила своё существование раз и на всегда. Скоро весь Альянс миров увидит, что случилось с их главной развлекательной передачей. А после ещё и узнает, что их спокойной, беззаботной жизни приходит конец!
        Глава 22
        Оборона Архона
        - Приветствую, командующий! - скрипящий, раздражающий голос сумасшедшего учёного раздался в динамиках шлема.
        - Здравствуй, Чуури'су, - я непроизвольно поморщился, глядя на гибрид человека и жуткой твари - центуриона биомехов, - как тебе на новом месте?
        - Удивлён, что меня перед началом войны не перевели сюда. Здесь велись работы как раз по моему профилю, причем использовали именно мои наработки. База знаний, собранная на Архоне, идеально легла на исследования здешних учёных. Возможно, через несколько лет я продолжу их работу.
        - Они изучали возможность стать бессмертным? - уточнил я.
        - Не совсем, но близко к этому, - не стал распространяться учёный, - адмирал, я обнаружил, что здесь велись разработки того самого оружия, с помощью которого Федерация остановила биомехов, но и сама погибла.
        - Мы можем воспользоваться этими наработками? - поинтересовался я, - подобное оружие, это серьезный аргумент в войне с бессмертными.
        - Я выделю пару специалистов, которые займутся исследованием, но быстрых результатов не обещаю - ответил Чуури'су, - среди ринийцев нет хороших специалистов в данном направлении, им придется многое изучить с нуля. Всё, меня больше новостей нет, соединяю с ИИ Мирада.
        - Адмирал, - искусственный голос искина был гораздо приятней, - поставленные тобой задачи решены на сорок процентов. Заложен один авианосец и четыре тяжёлых крейсера. Из-за дублирования генератора щита пришлось внести незначительные изменения в конструкцию. Потеря в маневренности составит около двух процентов. Прибытие линкора ожидается в ближайшие двое суток.
        - Что по москитному флоту?
        - Материал для изготовления четырёх сотен истребителей и пяти десятков корветов имеется. Как только «Победа» доставит искины первого-второго поколения, можно запускать линию производства. И я очень надеюсь на рудодобывающие комплексы, старые запасы деталей для больших кораблей закончатся быстро.
        - Через три месяца содержимое складов Архона будет на Мираде, в наших планах забрать все самое ценное одним рейсом. Редких элементов хватит на производство нескольких флотов, а уж распространенные металлы мы сами добудем.
        Завершив разговор по дальней связи, я задумался. Прошло уже полтора месяца, как мы вернулись с Арены. С тех пор Земля преобразилась. Большой, полноценный флот из трофейных кораблей производства Альянса постоянно находился в Солнечной системе. Из старых членов экипажей там осталась едва ли пятая часть, все остальное заняли мои соотечественники, то-есть земляне. Мощная орбитальная крепость, доставленная от планеты-амфитеатра, в настоящий момент уже прошла модернизацию, превратившись в настоящую твердыню. Электроник, сделав рассчёты, пришёл к выводу, что оборона Земли в настоящий момент избыточна.
        Полным ходом шла работа с кораблём Скитальцев. Вернее, от нас требовалось лишь поставка в необходимых количествах запрашиваемых ресурсов, а восстановление разрушенных систем корабль проводил сам. Я даже подумал, а не родственники часом скитальцы и биомехи, но Электроник меня убедил в обратном. Биомехи состояли из псевдоплоти и металла, даже корабли, а судно космических путешественников восстанавливалось, используя в основном минералы с кристаллической решёткой. Со слов андроида, после восстановления гигантского звездолёта, его база данных станет доступна и мы сможем узнать, куда делся экипаж и с какой миссией корабль Скитальцев оказался в галактике Млечный путь.
        - Адмирал, поступил сигнал с «Возмездия», - Деан прервал мои размышления.
        - Соединяй, - коротко распорядился я и, увидев на экране контр-адмирала, спросил, - ну как, снова пусто?
        - Так точно, - было видно, что Бахтерев немного расстроен, - техника вся изношена, в аккумуляторах не грамма энергии. Несколько скелетов найдено в помещениях и большое кладбище в одной из пещер. Сворачиваемся?
        - Да, теперь идём без остановок до самого Архона. С Землёй и верфью я связался, так что загружай спутник на борт и набираем разгон, - козырнув, Владимир отключился, а я обратился к искину, - Деан, оповещение по флоту, через пятнадцать минут уходим в прыжок.
        Наша очередная попытка найти выживших вновь провалилась. По координатам, в которые мы вышли из гипера, раньше имелось несколько рудоперерабатывающих баз. Сейчас от них остались только остовы, а единственное найденное место, где жили федераты, было давно мертво. В общем, пустышка. Чтобы найти выживших, нужен большой флот, которым можно прочесать Млечный путь, как гребнем. Нет уж, только сами, своими силами. К тому же есть ринийцы, которые в случае неудачи попадут под удар одними из первых. А потому крайне заинтересованы в скором формировании флотов.
        - До прыжка осталось пять минут, - доложил ИИ. Ну вот, очередной месяц, загруженный учениями, слаживанием команды, и тактическими разработками, которые в большинстве своем не пригодятся. Потому и было приоритетным восстановление корабля Скитальцев. Ведь тогда мы сможем связаться с флотом космических путешественников, которые знают о Бессмертных больше, чем сообщили нам в послании. Не могут не знать! Сейчас мы катастрофически нуждались в информации. Даже пленные поведали слишком мало, чтобы искины могли разработать правильную, эффективную тактику против врага.
        Потянулись однообразные дни. Встать по сигналу, бронескаф на себя, пробежка в тренировочном зале. Собрание командного состава в офицерской кают-компании, затем прогулка на мостик, где старший офицер коротко докладывает о текущем состоянии корабля. После мозговой штурм и разбор различных тактических ситуаций, который сразу же закрепляется в симуляторе. Душ, краткий разбор полетов. Вновь кают-компания, или командная игра в тренировочном зале. В промежутках завтрак, обед и ужин. Нагрузка, как физическая, так и умственная почти предельная. В конце корабельного дня ноги и спина гудят, как старая трансформаторная будка. Возвращаясь в каюту, иногда радуешься, что сегодня супруга заступает на пост и ты просто будешь спать. Иначе присутствие любимой женщины придает сил, откуда только берутся, и тогда на следующее утро чувствуешь себя счастливым, но совершенно обессиленным.
        - Адмирал, до выхода из гиперпространства осталось два часа. - наконец я услышал от ИИ долгожданную фразу.
        - Вызови лейтенанта М'Бату на мостик, через пятнадцать минут, - распорядился я, вдыхая аромат кофе. Самые привередливые гурманы Земли ни за что не догадались бы, что напиток сделан совсем не из молотых зёрен. - Электроник, что скажешь, приблизился экипаж линкора к среднему уровню, принятому на флоте Федерации?
        - В дисциплине вы по прежнему уступаете, - ответил андроид, сидящий напротив, - по нормативам укладываетесь. А вот в симуляторах, как и в реальном бою, ваши показатели выше всяких похвал. Но, тут все объяснимо, Федерация практически не воевала, не было достойных соперников. Возможно это стало дополнительной причиной, из-за чего они проиграли войну.
        - Один мой соотечественник, великий полководец, сказал: «Тяжело в учении, легко в бою.» Вот мы и готовимся, к последнему и решительному. - когда я поднялся на мостик, М'Бата был уже там, и выглядел он крайне озадаченным.
        - Командующий, я не могу понять, что нас ждёт впереди. - сообщил он, а в голосе была тревога, - несколько часов назад все было спокойно, а сейчас словно туманом затянуло. Первый раз такое, чтоб я не мог понять, что нас ждёт впереди.
        - Деан, какие предположения? - спросил я у ИИ. У него целая база данных по сенсам, возможно есть пояснения по ситуации.
        - Есть два варианта, - ответил искин, - первый - впереди так называемый перекресток вероятностей, когда малейшее отклонение от нормы приводит к совершенно неожиданным результатам. Второй - мы слишком мало знаем о сенсах Бессмертных. Возможно, они умеют как-то воздействовать на пространство, из-за чего лейтенант М'Бата не может прозревать будущее.
        - Нет уж, будем придерживаться первой версии, - произнес я, - иначе как-то боязно становится. Пусть оружейные рассчёты приготовится открыть огонь сразу, едва мы выйдем из гиперпространства. Сразу задействовать глубокое сканирование космоса, чтобы нащупать возможных противников, укрытых полями искажений. И лейтенанта Вейса с командиром штурмовиков на мостик, срочно!
        - Адмирал, лейтенант Вейс…
        - Вольно, - прервал я пилота, - Палыч, готовь свой фрегат к возможному абордажу. Лейтенант Краст, поднимай взвод штурмовиков со всеми средствами усиления и грузитесь на невидимку. Временно побудете в подчинении у Николая Павловича. Задачу пока не могу поставить, просто будьте наготове.
        - Принял! - командир штурмовиков отдал честь и тут же покинул мостик.
        - Приказ по кораблю, приготовится к бою! - распорядилась Лиана, - пилотам корветов, занять свои машины, старт по команде. Всем, полная герметизация бронескафов.
        Вам когда-нибудь приходилось стоять рядом с звенящим колоколом? Настолько близко, что звук передается телу, которое от вибрации всё дрожит, а зубы начинают слегка постукивать? А вот я, да и весь экипаж это почувствовал на своей шкуре. Едва «Дальний» оказался в обычном пространстве, как всех изрядно «взбодрило». И тут же один за другим посыпались доклады:
        - Прямо по курсу два вражеских судна!
        - Завиксировано срабатывание ментального нейтрализатора!
        - Из гипера вышли «Возмездие» и «Мариец», вражеские корабли начали манёвр уклонения!
        - По линкору бессмертных главным калибром, огонь! - рявкнул я, перекрывая всех на мостике. Тактический экран показывал, как ближайший к нам корабль противника пытается уйти из под мощных орудий супердредноутов, подставляя под наши левый борт. Руолан отработала чётко, и в корпусе линкора Бессмертных, ближе к кормовой части, появилась пробоина. Уж не знаю, куда пришлось попадание, и почему защита у противника оказалась столь слабой, но результат меня порадовал. Ненадолго.
        - Фиксирую вражеский флот, численность - восемь линкоров, четырнадцать кораблей класса крейсер, шестьдесят четыре истребителя, - доложил Деан, - находятся с обратной стороны планеты, ведут бой одновременно с двумя военными станциями Федерации.
        - Общую видеосвязь, с кораблями, станциями и поверхностью! - затребовал я, - продолжать вести огонь по вражескому линкору.
        - Адмирал, - раздался в динамике шлема голос искина Коллоса, - цель противника - высадить десант на планету, им очень нужна главная база флота. Наше состояние натекущий момент - у станции «Бахат» серьезные повреждения, тридцать процентов вооружения выбыли из строя, система защиты практически на нуле. «Коллос» - работает на восемьдесят процентов от нормы. «Илат» - полный, стопроцентный функционал.
        - Адмирал, говорит заместитель коменданта главной базы флота, лейтенант Карпенко - после ИИ я принял доклад с поверхности планеты, - мы в осадном положении, на объекте действует протокол «Изоляция». Задействованы системы пассивной и активной защиты, оборонительные турели периодически сбивают вражеские истребители.
        - Сколько времени прошло с момента нападения?
        - Восемь земных суток, - чётко ответил офицер, - каждые три-четыре часа происходит ментальное воздействие. Мы практически постоянно в бронескафах. К сожалению, нейтрализатор перестал работать сразу же, лопнула мембрана.
        - Командиры кораблей, задействовать весь москитный флот. Деан, лейтенанта Вейса на связь, - в голове начал постепенно вырисовываться план действий. Как хорошо, что на главной базе не сработал нейтрализатор, благодаря этому нас встретили не залпом орудий, а ментальным ударом.
        - Вражеский линкор получил критические повреждения, второй корабль вышел из зоны поражения и в настоящий момент удаляется, - это уже Лиана.
        - Крейсер противника не преследовать, - короткая команда, и сразу же приказ Палычу, - лейтенант Вейс, в режиме невидимости покидаешь борт линкора и держишь курс на главную базу, в поддержку возьми два корвета. Там по возможности зачищаешь прилегающую местность от вражеских истребителей. Тактическую обстановку получишь от искина военной станции. Основная задача - снять блокаду с базы и оценить реальную обстановку на планете!
        - Есть! Приступаю к выполнению! - пилот отдал честь и отключился, а я наконец-то добрался до управления флотом.
        - Командирам кораблей, перестраиваемся в атакующий ордер, вторая формация, - затем перевёл внимание на ИИ, - Искин «Илата», сколько времени понадобится, чтобы станция присоединилась к бою?
        - Около двух часов, - доложил искусственный интеллект третьей военной станции, держащей оборону с противоположной стороны планеты, - на подобное действие нужен приказ наивысшего командования, по протоколу запрещено нарушать защитный периметр.
        - Приказываю немедленно начать сближение с другими станциями. Через час остановить движение и, если не будет дальнейших указаний, возвращаться на исходную позицию, - отдал я необходимое распоряжение, а затем сосредоточился на тактическом экране. От основного вражеского флота отделилось пять линкоров и двенадцать крейсеров, к которым присоединились все истребители. Серьезная сила, поэтому я спросил, - Деан, каковы прогнозы нашего столкновения?
        - Вероятность нашей победы составляет сорок процентов. У нас хорошее преимущество в москитном флоте, практически двойной перевес, но по вымпелам мы уступаем вдвое. Рекомендую нанести противнику урон главным калибром супердредноутов, Бессмертные не знакомы с этими орудиями, можно вывести один-два линкора из строя, а затем уйти под защиту военной станции.
        - Приказ по флоту - курс на «Илат», изобразим испуг, - тут же сориентировался я, - лейтенант М'Бата, что чувствуешь?
        - Они уйдут, - сенс стоял, подпирая спиной стену. Парню явно было не по себе, - нужно уничтожить как можно больше врагов, тогда они отступят. Слишком сильное давление, голова кружится!
        Лиана тут же отдала приказ, и лейтенанта взяли под руки два космодесантника, не давая тому упасть. Через пару секунд на мостике появилась старший медик, так что за состояние нашего уникума я сильно не переживал, Зинаида кого угодно на ноги поставит.
        - Соедини меня с искином «Илата», - обратился я к Деану и, едва появилась связь, отдал очередной приказ, - прекратить движение, приготовится к обороне. Открывать огонь только по сигналу!
        - Адмирал, поступил запрос на соединение от вражеского корабля, - на меня словно пахнуло смертью, когда я услышал слова ИИ линкора.
        - Нельзя с ними разговаривать! - М'Бата, едва стоящий на ногах, внезапно оживился, - они могут воздействовать на разум человека.
        - Разорвать соединение! Приказ по флоту - не принимать никаких сигналов от противника! Продолжаем имитировать отступление.
        У нас получилось. Выход на орбиту Архона, практически сразу под защиту станции. Вражеские крейсеры, словно почуяв, что добыча ускользает, вырвались далеко вперёд. В надежде прижать нас огнём, заставить маневрировать, они не успели сделать и выстрела. Когда оба супердредноута совершили маневр уклонения, а затем, словно в тире, начали выбивать один корабль противника за другим, а «Дальний», сопровождаемый москитным флотом, пошёл на перехват. Когда флагман вышел на на дистанцию уверенного поражения, из двенадцати вражеских судов осталось шесть. Нам, дав бортовой залп, удалось серьезно повредить еще два крейсера. Подранки ушли в открытый космос, а оставшаяся четвёрка рванула обратно, под прикрытие более крупных кораблей.
        - Противника не преследовать! - отдал я приказ по общей связи, - отходим под защиту станции. Пилотам истребителей и корветов, организовать прикрытие!
        Укрываться за станцией не пришлось. Враг впечатлился возможностями супердредноутов и больше не спешил. Флот Бессмертных замер в удалении, а затем вновь последовало несколько попыток наладить связь. Потерпев неудачу, враг притих, замерев в отдалении. То же самое происходило и на другой стороне планеты, корабли противника отошли на безопасное расстояние от военных станциц и зависли в ожидании.
        - Лейтенант М'Бата, что скажешь? Опасна для нас текущая ситуация? - в который уже раз обратился я к сенсу.
        - Надо действовать, Адмирал, - ответил сенс, - они сейчас слитно ударят по нашему разуму. Я, Руолан, другие сенсы - можем потерять сознание, вы нет.
        - Командирам корветов-невидимок, приготовиться к вылету, - скомандовал я по общей связи. Тактика, что мы использовали против Первых игроков, могла и здесь принести пользу. На каждом супердредноуте имелась пара малых кораблей с установленной системой искажения пространства. Системы обнаружения «Возмездия» и «Марийца» с трудом находили такие корветы, а вот невидимку Бессмертных радары супердредноута в прошлом сражении обнаружили. Рисковать не стоило, но подойти на дистанцию уверенного попадания противника и сбросить мины по возможным векторам атаки - вполне допустимо.
        - Адмирал, на связи лейтенант Вейс, - сообщил ИИ линкора.
        - Противник начал движение! - перебил его первый помощник капитана. Ну, опять началось.
        - Невидимкам - старт немедленно! Деан, проложи оптимальные маршруты для минёров, - я перевел взгляд на экран видеосвязи, - Палыч, доклад!
        - Контроль вокруг базы восстановлен, сбито семь вражеских истребителей. Для воздушных боёв крайне слабый противник, парни вдвоем, без моей помощи справились. На соседнем материке искинами военных станций зафиксирована посадка трёх малых кораблей класса корвет. Прошу дальнейших указаний.
        - Выдвигайся в точку высадки, проведи тщательную разведку. В бой вступать только при обнаружении, - отдал я приказ, вновь сосредоточившись на врадеском флоте.
        Бессмертные решили покончить с нами одним ударом, собрав все силы в один кулак. «Коллос» и «Бахат» остались в одиночестве и сейчас ремонтные дроны спешно восстанавливали выжженные энергоконтуры силовых полей. Обе станции были практически без щитов, хоть и оставались грозной силой.
        - Командир звена невидимок на связи, - доложил Деан.
        - Товарищ адмирал, - в динамиках шлема зазвучала русская речь, - через пятнадцать секунд будем на позиции. Разреши рискнуть! Хочу подобраться ближе, если не засекут, я линкору под нос мину сброшу.
        - Уверен? - уничтожение даже одного вымпела развязывало нам руки. Получив от пилота подтверждение, я дал добро, но с условием - действовать предельно осторожно. А сам обратился к командирам супердредноутов, - флот, начинаем разгон на встречу противнику. Если у невидимок получится задуманное, мы можем оказаться в большинстве и тогда самое время нанести удар. Деан, сколько минут до подлета остальных кораблей противника?
        НЕИЗВЕСТНАЯ ЗВЁЗДНАЯ СИСТЕМА. ПЛАНЕТА АРХОН.
        - Старший на одну голову! Мы готовы нанести удар, - Ри'н обратился к адмиралу флота, - все псионы восстановили резерв, мощность уже привышает необходимую вдвое.
        - Действуй, младший на одну голову, - отдал приказ трехголовый Дин'ан, - а я, пожалуй, присоединюсь к вашей атаке. Моё сознание жаждет убийства низших!
        Глава 23
        Эвакуация
        Наша задумка с невидимкой едва ли могла сработать. Корвет Бессмертные не обнаружили, но! Их сенсы почувствовали опасность. По этой причине и минные поля, установленные всюду, оказались не эффективны. Едва малое судно с подарком на борту стало приближаться к линкору противника, тот открыл огонь из всех орудий, включая главный калибр. На тактическом экране было видно, как корвет стал выписывать зигзаги, пытаясь прорваться к кораблю Бессмертных. Чтобы облегчить пилоту задачу, я приказал флоту выдвигаться на огневой рубеж. А затем случилось это! Мощный ментальный удар, который почувствовали все, прокатился по палубам «Дальнего». На краткий миг неимоверно сильно заболела голова, словно в мозг воткнули раскалённое шило. А затем боль исчезла. В общем канале раздался голос бортврача:
        - Лейтенанта М'Бату в медотсек, срочно! Старшего бортстрелка туда же. - наш сенс безвольно повис на руках у дюжих космодесантников, которые тут же положили его на медицинскую гравиплатформу и покинули мостик. Я же сосредоточил свое внимание на тактическом экране. И поняв, что происходит, отдал приказ:
        - Приказ по флоту - полный вперёд! Противник частично потерял управление над своими кораблями, это наш шанс на победу!
        - Адмирал, нейтрализатор поврежден, лопнула мембрана, - доложил ИИ линкора, - на других кораблях произошло то же самое. Похоже, прибор не выдерживает сильного удара.
        - Адмирал, лейтенант Иванов сбросил мину, подрыв через семь, шесть, - к командному чату подключился Электроник, частично разгрузивший Деана, - три, два, активация!
        Маркер одного из вражеских линкоров на тактическом экране сначала окрасился в серый, а затем погас. И тут же, не успел я скомандовать, поступил сигнал на соединение от лейтенанта Вейса:
        - Адмирал, мы подверглись атаке зенитных орудий. Оба корвета сбиты, экипаж одного погиб, второй упал в непосредственной близости от противника. Я заснял место, так привлекшее внимание Бессмертных. Это ещё одна база Федерации, при чём сильно повреждённая, купол разрушен практически полностью. Там целый квадрат взят под контроль Бессмертными. Похоже, они ведут раскопки. Каковы будут дальнейшие указания?
        - Высаживай десант, пусть на месте проведут разведку, оценят силы. Сам тщательно просканируй с воздуха весь квадрат, вдруг какие сюрпризы обнаружатся. Если ситуация изменится, сообщи немедленно, - я переключил все внимание на вражеский флот. Корабли противника начали выравнивать строй и уже набирали скорость, уклоняясь от прямого столкновения. Но до выхода на дистанцию уверенного попадания супердредноутам оставалось меньше минуты, и линкоры Бессмертных не успевали выскользнуть из зоны поражения.
        - Адмирал, на связи лейтенант Карпенко, - сообщил ИИ, - у него важное сообщение.
        - Адмирал, только что искин главной базы получил сигнал о помощи. Источник - ИИ закрытого объекта, нам не известного. Просит нанести по указанным координатам удар с орбиты немедленно. Причина - к противнику может попасть секретная информация, связанная с оружием последнего шанса. Видимо…
        - Связь с этим искином на меня, срочно! - гаркнул я в микрофон шлема, - Деан, приказ десантной группе, высаживающейся на поверхность - выдвинуться к месту расположения противника и вступить с ним в бой! Пусть делают всё, что угодно, главное - отвлечь вражеские силы от закрытого объекта. Всю известную информацию немедленно перебросить командиру штурмовиков! И где этот чёртов искин, который не пожелал связаться с наивысшим офицером Федерации, когда мы буквально каждый метр поверхности Архона просканировали?
        - Адмирал, соединение с искином закрытого объекта напрямую невозможно. Сигнал ИИ глушат, он с трудом пробивается до главной базы флота, - ответил лейтенант Карпенко, - перебрасываю вам пакет информации, у меня нет допуска ознакомится с его содержимым.
        - Деан, передай Электронику полученный файл, я даю разрешение на разбор информации. И перенаправь корветы-невидимки по координатам лейтенанта Вейса, что-то говорит мне, что там они будут нужнее.
        На тактическом экране тем временем потухло ещё два средних вражеских маркера, а с ними два десятка точек - истребителей Бессмертных. Остальные истребители, отклонившись от курса больших кораблей, направились к Архону.
        - Командирам кораблей, прекратить преследование вражеского флота, возвращаемся под защиту военной станции, - отдал я приказ, а затем до меня дошло, куда направляются истребители противника, - всем пилотам корветов и истребителей, курс на Архон, Деан, скинь москитному флоту координаты скрытого объекта. Электроник, уже распаковал полученную информацию?
        - Если эти данные попадут к Бессмертным, у нас не останется шансов на победу, - в голосе андроида послышалась обречённость, - помимо координат всех военных и гражданских объектов, там имеется информация о способах шифрования дальней связи, работы искажающих полей, оружие последнего шанса. Мы станем для врага открытой книгой. Искин секретного объекта после обрушения находился в отключённом режиме. Появление чужаков активировало протокол «Свой-чужой», благодаря чему искин был вновь включён. Поэтому мы не смогли с ним связаться, как и обнаружить при сканировании.
        - Командирам кораблей, а так же искину «Илата» - немедленно взять под контроль участок поверхности. Деан, сообщи координаты, а затем свяжись с лейтенантом Карпенко и передай, чтоб готовились к эвакуации. И пусть убедится, что система самоуничтожения в порядке.
        - Приказ принял! - чётко ответил ИИ линкора, а затем добавил, - Лейтенант Вейс на связи.
        - Адмирал, их здесь сотни, если не тысячи! Мощная противовоздушная оборона, работают по площадям, на авось. Я дважды чудом уклонялся от попаданий. Необходима хорошая наземная группировка, наших космодесантников зажали в каких-то пещерах. Можно нанести орбитальный удар, но тогда весь взвод скорее всего погибнет.
        - Время есть, не нагнетай, Палыч! - я сам не заметил, как повысил голос, - к вам сейчас гости пожалуют, встретьте их как полагается! Экипаж корвета удалось подобрать?
        - Они к десантной группе прибились - сообщил пилот, - жаль, не могу с ними связаться сейчас, тут мощнейшие помехи, противник всё глушит!
        НЕИЗВЕСТНАЯ ЗВЁЗДНАЯ СИСТЕМА. ПЛАНЕТА АРХОН. ШТУРМОВОЙ ВЗВОД. ОПЕРАТОР МЕХБОТА СВЯТОСЛАВ.
        Мех слушался плохо. Попадание здоровенного скального обломка деформировало левый сервопривод, из-за чего система наведения подтормаживала. Вести заградительный огонь это не мешало, как и прикрывать отход взвода, но бесило изрядно. И камрадов, как на зло, накрыло первым же залпом, ещё рассредоточится не успели. Из трёх мехов остался только он.
        - Связь нихрена не работает, - уже в который раз ругался взводный, - Сенсей, что там?
        - Ещё одна пещера, а дальше тупик, - сообщил боец, исследовавший пути отхода, - мы в ловушке. Если эти суки жахнут зенитками, нас с породой перемещает.
        - Отставить панику! Сват, - обратился командир к Святославу, - на сколько твоего боекомплекта хватит?
        - Минут на сорок боя, - отозвался оператор, сожалея о похороненной под скальными обломками гравиплатформе с боекомплектом, - ну и ракетной установкой жахнуть могу, если из пещеры выйду.
        - Да их там, как тараканов на кухне в ночное время, - отозвался пилот корвета, которого сбили несколько минут назад, - и зениток под каждым кустом натыкано. Нас за пару секунд сняли, как уток.
        - Датчики движения засекли противника, - доложил техник из первого отделения, - полтора десятка богомолов.
        - Вот же нелюди, понарожают страховидл, а ты отстреливай их, - выругался Андрей, взводный гранатометчик, - Кэп, мне готовить шайтан-трубу?
        - Отставить! - приказал командир, - комплексы легко их дырявят. Макс, Рид, Кор - встретьте гостей, как полагается. Сват, прикрываешь!
        Едва трое бойцов двинулись в направлении выхода, укрываясь за здоровенными каменными обломками, как в пещеру влетело две ракеты, оставляющие за собой дымный след.
        - В укрытие! - рявкнул командир. Святослав, словно в замедленной съёмке, смотрел на приближающуюся смерть, а в это время его руки жили своей жизнью, повторяя вбитые в подкорку движения, тысячу раз проделанные на тренировках. Два хлопка, и от мехбота вверх отстреливают ложные цели, а левый манипулятор уже наводится на приближающуюся смерть.
        - Фших! - сгусток энергии срывается с оружия, а следом второй, - фших.
        Тут же время возвращает свой обычный бег, а туннель накрывает грохот двух взрывов. Фильтры изрядно гасят шум, по броне дробно стучат осколки. Повезло, у ракет боевая часть была начинена шрапнелью, а не боеголовками. Иначе обрушение свода и братская могила обеспечены.
        - Кэп, все живы? - спросил Святослав больше для своего успокоения. Тактический экран, проецируемый прямо перед глазами, показывал - почти все живы, кроме троицы, ушедшей вперёд, - разреши пройти к выходу, пока нас не накрыли чем-нибудь посерьёзнее!
        - Давай, действуй! - отозвался командир, - Сенсей, прикрой меха. Фугас, расчехляй тубус, надо прорываться из этой ловушки.
        Тела троих космодесантников превратились в решето, бронескафы не выдержали попаданий шрапнелью. Не задерживаясь, Святослав двигался вперёд, не отводя спарки на правом манипуляторе от возможного места появления вражеских бойцов. И не зря! Едва впереди что-то мелькнуло, система наведения выхватила цель, рука чуть сместилась, наводя оружие, а мозг сам дал приказ открыть огонь.
        - Тух-тух, - и через секунду по следующей цели, - тух-тух.
        С правой стороны засверкали вспышки, это Сенсей открыл огонь из стрелкового комплекса. Третий богомол, укрывшийся от Святослава за изгибом стены, отделился от неё и рухнул с простреленной треугольной головой. Не задерживаясь, оператор меха рванул к выходу, не желая больше впускать сюда вражеских ракет.
        - Все вперёд! - скомандовал кэп, - и только попробуйте ещё кто-нибудь сдохнуть, лично того зашибу!
        Шаг, второй, третий, - выход приближался. Сенсей не отставал, держась в трёх метрах справа. Проклятье, почему нет связи? Святослав постоянно держал систему связи меха активной, но из динамика слышалось лишь шипение. Сенсоры мехбота зафиксировали впереди движение, пометив красным предполагаемое расположение противника, и все внимание переключилось на угрозу.
        - Фших, - сгусток энергии унёсся в направлении врага, - фших, фших!
        Готов, двигаемся дальше. До самого выхода противников больше не было, а вот дальше пошли неприятности. Обзор из-за узкого прохода был маленьким, зато снаружи вообще невозможно было заглянуть глубоко в тоннель. И сейчас у входа расположилось сразу пять противников, очень сильно похожих на центурионов биомехов. Более приземистые, покрытые хитиновыми пластинами, внушающими своей толщиной. Это были явно бронированные твари, которых разве что энергетическая пушка левого манипулятора пробьет. Кинетическая спарка вряд ли прошьет такую толщину, но должна сработать как оружие останавливающего действия.
        - Кэп, здесь пять биотанков, соответствующих центурионам биомехов, только броня потолще. На спинах тварей пусковые трубы, похоже, это они ракеты запустили, - доложил Святослав командиру, - сейчас не двигаются. В паре километров что-то грохочет, словно бой идёт, похоже эти страховидлы без управления остались. В общем, двоих смогу завалить, но остальные меня самого на части разорвут. Если Фугас возьмёт на себя пару, то с последнего я отвлеку, а вы в это время уходите вдоль скалы. До деревьев доберётесь, считай спасены.
        Спустя тридцать секунд рядом занял позицию ракетчик.
        - Как цели распределили, - спросил Фугас. Выдав один тубус Сенсею, он выцеливал центуриона, стоящего справа. Огромные жуки по прежнему не двигались, видимо ожидая команды, что было космодесантникам на руку.
        - Работаем, - буднично произнес ракетчик и выжал пусковую кнопку. В этот же момент Святослав активировал пушку, расстреливая центрального. Конечно же всё пошло не по плану. Вторая ракета прошла мимо твари, разорвавшись за спиной центуриона, что сильно замедлило его, но не остановило. Оператор меха успел свалить двоих, потратив на каждого по пять выстрелов, а третьего принял на полутораметровый клинок, выскочивший в последний момент из правого манипулятора. Более тяжёлый, центурион снёс своей тушей мехбот и они закувыркались по камням.
        Для Святослава всё смешалось, и единственное, что он хотел, это навести левый манипулятор на тварь и расстрелять её. На общем канале слышались маты и какие-то приказы, но оператору было не до этого. Клинок из сверхпрочного сплава намертво засел в туше центуриона, не давая высвободиться и произвести добивающий выстрел.
        - Сват, твою дивизию, замри! - обращение командира наконец-то дошло до сознания Святослава. Он замер, выполняя приказ. Пару секунд ничего не происходило, затем тяжеленная туша соскользнула в сторону, легко снявшись с клинка. Затем последовала новая команда, - навались, хлопцы!
        Опорные конечности наконец-то обрели подвижность и Святослав смог поднять меха в вертикальное положение. Осмотрелся и ничего не понял.
        - Кэп, как вы последнего завалить умудрились?
        - Не мы, а ты, - усмехнулся Андрей, - когда вы покатились кубарем, последний центурион за вами бросился. Ну и с ходу налетел на вас, барахтающихся. А ты в этот момент в запале рванул свою железяку, кончик которой из спины убитого биомеха торчал. Она в сторону качнулась, а затем резко вышла на пол метра, аккурат в глазницу твари. Тот лишь вздрогнул, да и свалился замертво.
        Клинок не пожелал складываться, что-то повредилось в нём, поэтому Святослав прикрывал отход поредевшего взвода можно сказать, с мечом в руках. Далеко отойти не удалось, едва бойцы укрылись за тонкими, невероятно высокими деревьями, как появилась ещё одна вражеская команда. Всё та же пятёрка центурионов, два десятка богомолов, а за их спинами шли несколько погонщиков. Низкорослые, по сравнению с своими подчинёнными, похожие на прямоходящих лягушек с двумя головами.
        - Кэп, уводи взвод в укрытие, я их ракетной установкой сейчас накрою - обратился к командиру Святослав, опуская мехбота в нижнее положение, - слишком близко мы, зацепить может.
        - Сам потом выберешься? - спросил командир.
        - Должен! Даю отсчёт перед пуском. Десять, девять, восемь, - на душе было легко. Тут всё ясно, или ты рискуешь своей жизнью, или погибает весь взвод. На самом деле выбора нет, есть лишь правильное решение, и всё остальное, - два, пуск!
        Свист реактивных снарядов, в считанные мгновения достигших расположения вражеского отряда. А затем между скал разверзся небольшой филиал ада. Ударная волна понесла меха, словно сухую ветвь ураганом. Если бы машина стояла в полный рост, Святославу пришлось бы не сладко. А так, протащило с десяток метров и бросила. А через пару мгновений в ушах раздался голос Адмирала Басова:
        - Группа Зэта один, кто-нибудь меня слышит? Приказываю немедленно покинуть квадрат сорок четыре, дробь, двенадцать. У вас осталось полторы минуты, после чего мы нанесем по квадрату удар с орбиты. Группа Зэта один, кто-нибудь меня слышит?
        - Адмирал, на связи лейтенант Зубов, - раздался в наушниках голос кэпа, - можно перемешивать квадрат с Землёй, мы покинули его несколько секунд назад.
        - Лейтенант, займите круговую оборону и ожидайте транспорт. Мы запеленговали ваше место положения, фрегат прибудет через пару минут.
        НЕИЗВЕСТНАЯ ЗВЁЗДНАЯ СИСТЕМА. ПЛАНЕТА АРХОН. ПИЛОТ ФРЕГАТА, ЛЕЙТЕНАНТ ВЕЙС.
        Стоило выдвинуться по координатам скрытого объекта, как все пошло на перекосяк. Двойка ведомых, в целях безопасности отстающая на добрых сто метров, на подлёте к заданному квадрату попала под шквальный огонь с поверхности. У пилотов не было шансов, мертвые зоны отсутствовали. Если бы Николай не вырвался далеко в перёд, его судно ждала та же участь.
        Первый корвет взорвался прямо в воздухе, второй частично потерял управление, и пилот смог его приземлить. Доложив командующему о случившемся, лейтенант Вейс высадил десант как можно ближе к упавшему корвету. Фрегат был оснащён искином второго поколения и такими же системами сканирования, как на крейсерах Федерации, но рассмотреть противника удалось только визуально. В квадрате сбоила не только связь, но и радары, из-за чего системы фрегата не засекли вовремя противника.
        Бессмертных здесь было много. Десятки укрытий, сотни, если не тысячи бойцов, хорошо подготовленные позиции. Враг хорошо приготовился к встречи. А внезапная, ни чем не обоснованная стрельба из зениток пару раз заставила сжать кулаки до хруста, так близко рвались снаряды.
        На территории секретного объекта недавно кипела работа. Техника Бессмертных почти разгребла завалы, дело явно подходило к концу, потому как на место раскопа прямо сейчас садился космический корабль, не уступающий размерами фрегату Николая. Лейтенант тут же связался с командованием и доложил об увиденном.
        - Палыч, невидимки на подлёте. Как только окажутся на месте, постарайся уничтожить обнаруженное судно и под прикрытием корветов уходи из квадрата. Москитный флот будет через минуту и возьмёт под контроль местность, а ты подбери десантников, лови их координаты.
        НЕИЗВЕСТНАЯ ЗВЁЗДНАЯ СИСТЕМА. ОРБИТА ПЛАНЕТЫ АРХОН. РУБКА УПРАВЛЕНИЯ СУПЕРДРЕДНОУТА «ВОЗМЕЗДИЕ».
        - Улетают, суки! - выругался Владимир, наблюдая через тактический экран, как от Архона удаляется вражеский флот.
        - Контр-адмирал, поступил приказ от командующего, - произнёс ИИ корабля, - приземлиться в квадрат девяносто восемь, дробь, семь.
        - Штурман, сажай по координатам, грузиться будем, - скомандовал Владимир, - искин, соедини меня с Адмиралом.
        - Володя, что-то случилось? - через несколько минут с экрана видеосвязи на контр-адмираа уставился сам командующий. Обратился по имени, как к старому знакомому. Лицо адмирала осунулось, под глазами тёмные круги, но голос твёрдый.
        - Фёдор, - так же, не по уставу спросил Бахтерев, - а ведь мы победили, не так ли? Практически без потерь.
        - Мы разворошили осиное гнездо, - поморщился командующий, - из-за этого вторжение может начаться гораздо раньше! Поэтому я и хочу забрать всё, что мы сможем взять, ещё раз лететь сюда будет глупо. Главную базу и один склад уже выбрали под чистую, даже искины сняли, остались только на военных станциях. Проверили системы самоуничтожения, они сработают, как только мы отдалимся от планеты. Да, придется в этот раз не заходить на Ринию, сразу на Мирад пойдём. У нас просто не остаётся места для разумных. На «Дальнем» даже тренажерный зал под потолок заставлен ящиками с рудой. Чем будет заниматься экипаж два месяца полёта, ума не приложу.
        - А с Архоном что? Вдруг здесь ещё есть какие-нибудь скрытые объекты?
        - Я же сказал, система самоуничтожения сработает. Оружие последнего шанса, заряд расположен прямо под главной базой. Только мы не увидим его действия, флот к тому времени уже в гиперпространстве будет. В общем, ждём, когда ты загрузишься, затем демонтаж вооружения и искинов станций, а после прямым маршрутом на верфь.
        Глава 24
        Враг среди нас
        - Адмирал, у нас ЧП, - сначала звуки будильника, а затем голос искина вывели меня из сна.
        - Что случилось? - от услышанного меня аж подбросило с кровати.
        - На плановом обходе грузовых отсеков двух техников придавило. Крепление лопнуло и орудийный накопитель со стеллажа упал, прямо на них.
        - Насмерть?
        - Одного да, голову размозжило, второй в регенерационной капсуле. Половину тела восстанавливать придется.
        - Кто крепил накопитель, уже нашли?
        - Да. Из обслуживающего персонала, землянин. В экипаж попал с последним набором, в данный момент беседует с первым заместителем капитана.
        - Какие беседы, на ментасканирование его, немедленно! - я уже оделся и вышел из каюты, - больше ничего не произошло?
        - Других происшествий не зафиксировано.
        Разбирательство затянулось. Сначала мужик согласился на сканирование, но когда дошло до дела, вдруг начал бунтовать, что-то кричать на неизвестном языке, и даже бросаться на космодесантников. Пара ударов по ребрам слегка усмирили его, но держать слетевшего с катушек мужика всё же пришлось. Ментасканирование длилось целый час. ИИ дважды прочёл память подозреваемого, прежде чем обнаружил вмешательство. А когда нашёл, мужик, разум которого находился под контролем искина, почти умудрился покончить с собой. Закончив копаться в голове несчастного, Деан доложил:
        - Нужно собрать командование, обнаружена серьезная проблема. И ещё, необходимо провести подобную процедуру у всего экипажа. Возможно, на корабле ещё имеются разумные с вражескими закладками.
        То, что мы узнали от искина линкора, мягко говоря, не радовало. Во время ментальной атаки, когда полопались мембраны на отражателях, нашелся идиот, который нарушил прямой приказ - полная герметизация бронескафа. Возможно таковых было больше, предстояло провести сканирование всего экипажа. Однако, сам факт подобного внедрения пугал до икоты.
        - Это что же получается, - взял слово Пётр, - мы могли ещё с первого боя получить подобных пассажиров, которые сейчас могут быть и на Мираде, и на Земле, и на любом корабле флота? Да нахрена Бессмертным тогда вообще воевать? Пару подобных ментальных атак, и противник сам сложит оружие, а затем добровольно уйдет к ним в рабство!
        - Я займусь исследованием этой проблемы, - сообщил Деан, - до выхода из гиперпространства ещё восемнадцать дней, достаточно, чтобы обследовать всех членов экипажа, а так же изучить механизм воздействия на разум.
        К работе ИИ линкора подключили Электроника, а так же снятого с «Коллоса» Арназа. Работа в разы ускорилась, ежесуточно удавалось обследовать семдесят-восемьдесят членов экипажа. Так что, за двое суток до выхода из гиперпространства, мы повторно собрали совещание.
        - Удалось выяснить следующее, - доклад взял на себя Электроник, - во первых, обнаружено лишь три члена экипажа, подвергшиеся воздействию, из десяти, в момент ментальной атаки не подчинившихся приказу обязательной герметизации. Все трое - земляне, из обслуживающего персонала. Причинить вред успел только первый, у остальных просто не было возможности что-то саботировать. Попытки удалить установки Бессмертных не увенчались успехом, первый пойманный сильном вмешательстве сошёл с ума, остальных временно погрузили в криокапсулы.
        - Почему не все десять получили установку? - задал я первый вопрос, который напрашивался сам собой.
        - Сила воли, - ответил андроид, - разумные, у которых она слабая, попали под полное воздействие, остальные испытали лишь кратковременные головные боли, не обратив на это внимания. Арназ в настоящее время составляет примерную шкалу, по которой можно будет заранее выяснить, подвержен ли разумный подобным воздействиям, или устойчив.
        - Что ж, три, это очень много, - нахмурился я, - из оставшихся семи был кто-нибудь из среднего командного состава?
        - Нет. Один техник-мариец, у него по какой-то причине не сработала герметизация, трое - операторы грузовых гравиплатформ, и трое - из младшего медперсонала. Все шестеро проявили халатность, все с Земли.
        - Кто бы сомневался. Первым же рейсом всех шестерых на землю, - распорядился я, - как только выйдем из гиперпространства, объявляем какую-нибудь эпидемию, и планомерно проводим ментальное сканирование всех без исключения, включая тех, кто находится на базе. На Землю отправляем такой же приказ. Хрен с ним, с этим временем, нужно выявить всех возможных марионеток. А в конце провести показательную казнь подвергшихся воздействию. Жить нормально они всё равно уже не в состоянии, а такой урок надолго запомнится всем, кто не желает выполнять приказы командования. Всех, кто нарушил приказ без уважительной причины, и не попал под воздействие, списать на Землю. Кто желает что-то добавить?
        - Я с Арназом разрабатываю программу, которую позже внедрим во все бронескафы, - взял слово Пётр, - она будет мгновенно выявлять нарушителей, вольных и невольных, и тут же отправлять доклад искину корабля. Это нужно для мгновенного выявления подвергшихся воздействию. Представьте, что под влиянием оказался пилот корвета-невидимки, у которого на борту противокорабельная мина!
        Кто-то сдавлено выругался, видимо представил ситуацию. Да я сам, как представил, стало как-то неуютно. От чего-то кольнуло сердце. Ох, не к добру! И самое плохое то, что наши сенсы до сих пор полностью не восстановились после того злополучного ментального удара. М'Бата дальше нескольких часов пока не может заглядывать в будущее, да и то, если будущее касается только его. Говорил, что через пару месяцев способности восстановятся.
        - Товарищи офицеры, - я поднялся из своего кресла, - приказываю! Объявить всему экипажу мою благодарность за проявленное терпение! Кто не на вахте, сегодня в меню кухни будет спиртное. Всем по сто грамм, для восстановления душевного равновесия. И пусть отдохнут как следует, скоро начнется настоящая работа!
        Первые неприятности ждали нас сразу после выхода из гиперпространства. Сканеры обнаружили появление лишь «Возмездия», «Марийца» мы так и не дождались. Я тут же связался с Владимиром и полковником Такеда, поставленным на должность командира верфи. Обрисовав им всю ситуацию и поставив задачи, тут же приказал наладить дальнесвязь с Землёй.
        - Адмирал, капитан Воробьёв на связи, - на экране появилось слегка улыбающееся лицо Михаила. Уловив что-то в моем взгляде, он тут же сменил тон, а лицо стало предельно серьезным, - за время твоего отсутствия, командующий, происшествий не было. Проведены следующие работы.
        Перечисление заняло несколько минут. Первое, и пожалуй одно из самых главных дел, это восстановление корабля Скитальцев. Полный доступ к базе данных, возможность трансляции любых сообщений на всю территорию Альянса миров, и мощнейшее вооружение, удар которого выдержит разве что супердредноут Федерации.
        - Мы провели несколько трансляций по окраинным мирам, предупредив всех, кто не входит в состав Альянса. Указали возможные координаты начала вторжения, приложили видео боёв с врагом, показали возможности Бессмертных. Надеюсь, большинство планет прислушаются, и распространят информацию по мирам Альянса.
        - Всё это может оказаться бесполезным, - произнёс я, выслушав бывшего напарника. И рассказал ему всё, что мы узнали во время полета в гиперпространстве. Распорядился донести полученную информацию до военных Альянса, а пол конец окончательно добил капитана, - Михаил, мы потеряли «Марийца». Что с ним, неизвестно, где искать - тоже. Так что, флот потерял один из самых сильных кораблей в нашей галактике. В общем, у вас работы не столь много, но проверить всех, участвующих в сражениях, необходимо! Деан, отправь файл с собранной информацией на Землю.
        Ещё две недели ушло на то, чтобы проверить каждого, кто был участником боёв на Архоне. На «Возмездии» выявили четверых, попавших под воздействие. Никто из них не успел проявить себя, всех нейтрализовали без шума. К шести землянам с «Дальнего», которых на время высадили на Мирад, присоединились ещё двенадцать с супердредноута. Все они дожидались ближайшего рейса на Землю.
        - Адмирал, на связи полковник Такеда, - сообщил Деан, выводя из тяжёлых размышлений.
        - Слушаю тебя, полковник, - произнёс я, сосредоточившись на экране видеосвязи. Для японца, к тому же в прошлом не военного, подобное обращение было неприятно, но ради одного офицера устав не переписывают.
        - Адмирал, разгрузка «Возмездия» завершена, - произнёс Такеда, - вспомогательные искины приступили к сортировке груза. Причальный док ожидает, когда «Дальний» совершит посадку. Появились новости от Чуури'су сана. Просил вас, тебя то-есть, зайти в научный сектор.
        - Благодарю, полковник, - улыбнулся я. Ох уж эти традиции, у каждого свои и избавится от них неимоверно сложно. - через десять минут линкор будет стоять в доке.
        Японец поклонился и отключил видеосвязь. Серьезный дядька, на земле управлял крупной компанией, а к нам попал прямо из реанимации. С недавнего времени мы повсеместно стали внедрять в медицинские учреждения медтехнику Федерации. Но, регенерационные капсулы для нас по прежнему были большим дефицитом, их набиралось едва ли четыре десятка, и все уже были распределены по кораблям, стрительство которых было уже начато.
        - Александр Петрович, где же вы потерялись, - сам не заметил, как мои мысли вернулись к пропавшему «Марийцу». Спутника дальней связи на борту супердредноута не было. Задержаться в гиперпространстве, со слов Деана, не возможно, даже если была диверсия. А вот выйти раньше - запросто. Могла быть и другая причина, совершенно безобидная. Например, миграция Скитальцев, не пожелавших в очередной раз останавливать свой флот, чтобы пропустить очередной корабль. К тому же, на борту «Марийца» был слабый сенс. В общем, мы надеялись, что супердредноут может объявиться в любую минуту.
        - Адмирал, посадка завершена, - сообщил искин. Весьма ощутимый толчок подтвердил его слова, - транспортная платформа ожидает тебя возле десантного шлюза.
        - Благодарю, Деан, - ответил я, поднимаясь из-за рабочей консоли, - передай старшему бортинженеру, что я жду его возле платформы через десять минут!
        Лиана, как капитан судна, плотно контролировала разгрузку линкора, поэтому я не стал её отвлекать, предупредил только, чтоб по окончании работ направлялась в каюту, которую мы занимали с ней в прошлый раз. Сам, сменив бронескаф на мундир, двинулся к десантному шлюзу.
        - Здравия желаю, адмирал. Что-то случилось? - старый друг уже ждал меня, сидя на краю гравиплатформы и что-то делая на 3D планшете, с которым не расставался последнее время. По тону Петра стало ясно, что я отвлёк его от чего-то важного.
        - Пока мы ожидали окончания карантина, наш учёный не сидел на месте, а продолжал работать. Думаю, он пригласил нас на демонстрацию нового нейтрализатора псионов, - бортинженер тут же изменился в лице, глаза загорелись нездоровым блеском. Вот же маньяк технологический!
        Через двадцать минут мы были на месте. Научный сектор преобразился до неузнаваемости. Перемещающиеся туда-сюда разумные, роботы-уборщики, постоянные оповещения из динамиков, встроенных в стены. Здесь кипела настоящая работа.
        Нас встретил помощник Чуури'су - пиреец. Несколько ринийских учёных, едва узнали, кто возглавляет научный отдел на «Мираде», с радостью присоединились к добровольцам и теперь составляли основной костяк. Эти ребята знали гораздо больше, нежели их земные коллеги, за тысячелетия вынужденной изоляции они не растеряли знания, бережно сохранив их и даже приумножив.
        - Адмирал, рад видеть тебя и твоего инженера, - встретил нас безумный учёный своим скрипучим голосом, - хорошо, что прихватил профильного специалиста, можно будет сразу забрать прототип. Да, я провёл модернизацию нейтрализатора, теперь он может работать в двух режимах. Первый - подавляющий, блокирует любые способности вражеских псионов. Радиус его действия будет зависеть от мощности накопителя, к которому будет подключён. Есть побочные эффект - при активации наши сенсы не в состоянии использовать свой дар, а у экипажа могут возникнуть головные боли, поэтому использовать подавитель нужно только при полной герметизации бронескафов. Второй режим даёт уже известный нам эффект - отражает направленную на него ментальную атаку. Я нашел способ укрепить мембрану, усилив её в сотни раз. Предполагаю, что теперь нейтрализатор не просто отразит, но увеличит вдвое, а то и в трое силу удара. Возможности полноценно испытать прибор в полевых условиях у нас нет, пленных псионов всего двое и мы бережём их. Скорее всего отражение убьёт их.
        - Сколько готовых нейтрализаторов нового образца в наличии? - Пётр тут же увёл разговор в нужное ему русло.
        - На данный момент только тестовый образец. Через шесть дней будет ещё двенадцать. Устройство гораздо сложнее предыдущего, установить можно только на корабли начиная от среднего класса.
        - На корветах можно ставить нейтрализаторы первого поколения, - отмахнулся старший бортинженер, - а новое изделие предлагаю прямо сейчас доставить на борт «Дальнего».
        - Адмирал, сигнал по дальней связи, - раздался в гарнитуре голос главного искина верфи, - с Земли.
        - Соединяй, - разрешил я, - в научном секторе можешь развернуть экран?
        - Командующий, - полковник Ниан был, как обычно, в бронескафе. Похоже, он вообще никогда не снимал его, - согласно твоему приказу, мы отправили по окраинным мирам пакет с новыми данными, а так же корвет-невидимку, чтобы связаться с Жихуном и напрямую сообщить ему о полученной информации. Спутник дальней связи по прежнему работает в мирах Альянса и пилот корвета час назад связался с Землёй.
        - И? - поторопил я командующего наземными силами.
        - Похоже, война уже началась! - наконец произнёс офицер.
        - Подробности имеются? - спросил я, лихорадочно соображая, что нам нужно предпринять в первую очередь.
        - Конкретная информация отсутствует, Большой совет сам ничего толком не знает. Потеряна одна звёздная система, в которой располагались две слабозаселенные планеты и пограничная эскадра Альянса - оттуда какое-то время поступали сведения, затем лишь сигнал бедствия, а два дня назад связь полностью прекратилась.
        - Что предпринял совет, известно?
        - Такой информации не поступало. Лишь благодарность за новые знания, всё.
        - В таком случае слушай внимательно, - я на несколько секунд задумался, соображая, как поступить правильнее. - пусть искин «Победы» соберёт всё, что нам известно по Бессмертным, обработает и подготовит пакет данных. Этот пакет нужно распространить по всей территории Альянса, включая столичный мир. Способы ведения войны, из уже известных, мотивы врага, их особенности. Системы предварительного обнаружения прокола пространства, защита от ментального воздействия, думаю искин справится, как выделить из бронескафа именно защитный контур. Всё это в кратчайший срок нужно донести до всего Альянса. Совершенно ясно, что Большой совет так и будет тянуть резину, толком не предпринимая никаких действий. Ещё пару месяцев промедления, и будет поздно что-либо делать.
        - Адмирал, зафиксировано возмущение пространства, - внезапно вмешался в разговор главный искин.
        - Твою дивизию! Обьявляй боевую тревогу! - отдал я приказ ИИ «Мирада», - Ниан, выполняй поставленную задачу. Как только разберёмся с неизвестными гостями, я сам свяжусь с Землёй! Пётр, ходу, у нас двадцать минут, чтобы оказаться на борту «Дальнего». Искин, связь с ответственным за оборону станции. Передать всем командирам кораблей - тридцать минут для полной готовности к боевому вылету!
        Гравиплатформа неслась на полной скорости к посадочному доку, а я в это время молился всем космическим богам, чтобы неизвестный корабль оказался «Марийцем», а не кораблём Бессмертных.
        Эпилог
        Первые сорок дней полёта в гиперпространстве прошли штатно. А на сорок первый день коридоры, отсеки и каюты «Марийца» наполнились тревожной сиреной.
        - Искин, доклад! - потребовал Александр Петрович, находящийся в этот момент на мостике.
        - Вмешательство в работу гипердвигателя, через несколько минут будет незапланированный выход в обычное пространство.
        - Каков характер вмешательства? - удивление капитана было безмерно. Что за полоумный придурок допустил в святая святых корабля неквалифицированного специалиста.
        - Это саботаж, умышленная порча энергопровода, - всё так же беспристрастно ответил ИИ супердредноута.
        - Отделение штурмовиков и бригаду техников немедленно на место происшествия. Приказ по кораблю, всем немедленно облачится в бронескафы, полная герметизация. Командира штурмовиков и старшего техника, выдвинувшихся на место происшествия - постоянная связь с мостиком.
        Космодесантники ещё не успели добраться до отсека с двигателем, как «Мариец» вывалился в обычное пространство. Ближнее сканирование космоса ничего не показало. На дальнее искину понадобилось пятнадцать минут, и Петрович переключил свое внимание на текущую проблему.
        - Капитан, нарушитель не обнаружен на месте, но известна его личность, - сообщил командир штурмовой группы, - это младший инженер. Искин обнаружил его местонахождение и заблокировал выход. Угроза жизни экипажу отсутствует. Жду дальнейших указаний.
        Доклад техника был более информативным. Выяснилось, что помощник инженера, пользуясь служебным положением, направился в двигательный отсек по своей инициативе. Все работало исправно, поэтому искин не пропустил его дальше тамбура. Тогда саботажник, а иначе его нельзя было назвать, установил на энергопровод гипердвигателя, проходящий в стеновой панели, хитрое приспособление и удалился. Устройство сработало через час, перерубив толстенный кабель в считанные секунды. Помощник инженера поступил глупо, ведь ИИ в текущем времени мониторит весь корабль, а потому сразу зафиксировал поломку и начал экстренный вывод судна из гиперпространства.
        Штурмовики взяли вредителя живым, отделавшись порчей одного штурмового комплекса и матерной тирадой бойца, лишившегося оружия. Александр Петрович тут же приказал тащить саботажника на допрос. И лишь через час, убедившись в абсолютной невменяемости помощника инженера, на которого не действовали спецпрепараты, отдал его искину. Сорок минут понадобилось искусственному интеллекту седьмого поколения, чтобы узнать причину сумасшествия человека.
        Две недели сканирования, восемь членов экипажа и семь пассажиров, бывших работников главной базы флота. Все пятнадцать разумных оказались одержимыми, иначе их просто нельзя было назвать. Всех поместили в карцер, на всякий случай обездвижив и погрузив в бессознательное состояние. И лишь после Александр Петрович сосредоточился на данных, полученных при сканировании дальнего космоса.
        - Искин, приказ для командного состава, всем прибыть на мостик немедленно!
        КНИГА ЗАВЕРШЕНА.
        16.10.2020.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к