Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Командная игра Алексей Губарев
        По кромке удачи #4
        Космические верфи работают на пределе возможностей, на Земле полным ходом идёт мобилизация, а Фёдор прикладывает все силы в поисках новых союзников в Альянсе миров, чтобы достойно встретить армаду Бессмертных. Близится решающая битва, и адмирал Басов намерен в ней победить!
        Губарев Алексей
        Командная игра. Книга четвертая
        Глава 1 Первый флот Земной Федерации
        - Адмирал, фиксирую выход малого корабля, класс корвет. Движется курсом на «Мирад», - докладывал ИИ линкора, - ответ на запрос свой-чужой положительный. Поступает запрос на соединение.
        - Соединяй, - произнёс я, размышляя, радоваться мне, или приготовится к плохой новости.
        - Товарищ старшина, - с экрана на меня смотрело смутно знакомое лицо, - разрешите доложить! Лейтенант Шиков, прибыл по приказу капитана Ануфриева. Супердредноут «Мариец» в настоящий момент исследует место масштабного космического сражения между Бессмертными и Скитальцами. На борту корабля обнаружено пятнадцать разумных, попавших под вражеское влияние. Из-за их действий «Мариец» вышел из гиперпространства раньше времени. Корабль при этом обошёлся без повреждений.
        - Сергей? - наконец-то узнал я говорившего, на лице которого расцвела довольная улыбка, - твою дивизию, почему не сообщил, что вступил во флот?
        - Так благодаря вам на Земле все вверх дном перевернулось, командующий! Вот и я решил присоединиться, - старый друг, контакты с которым я потерял сразу после армии, продолжал щериться во все тридцать два зуба, - выгнали меня из медвежьего угла. А тебя беспокоить - ты сейчас большой человек, а я пешка мелкая.
        - Ладно, не прибедняйся! В общем, сейчас на карантин, пройдешь обследование, а потом расскажешь всё обстоятельно, что произошло на «Марийце», и чего вы там нарыли.
        Через два часа я сидел с Сергеем в одной из никем не занятых кают для офицеров, и слушал его рассказ, про себя размышляя - если и нет бога, то существует некий вселенский разум, который временами даёт одним, и забирает у других. Это сколько звёзд должно было сойтись, чтобы супердредноут вышел из гипера там, где нужно. Старый друг как раз дошёл до самого интересного, и я выгнал из головы все лишние мысли, внимательно слушая его.
        - Тысячи четыре звездолётов класса линкор со стороны Бессмертных, и сотни три кораблей класса супердредноут со стороны Скитальцев. Размен примерно один к пяти в пользу космических кочевников. Ты понимаешь, старшина, они их уделали! Непонятно только, почему оставили почти целый корабль, имеющий лишь незначительные повреждения. Собственно, ради него капитан Ануфриев и задержался в системе - хочет притащить, как трофей.
        - Деан, уже изучил полученную информацию? - обратился я к ИИ.
        - Только что завершил анализ, - отозвался искин, - по рисунку обломков можно предположить, что данный бой выиграли Скитальцы. Также отсутствует четыре десятка их кораблей-астероидов, не меньше. Скорее всего флот Бессмертных выбило из гиперпространства, как уже случалось с «Дальним» при встрече с космическими кочевниками.
        - Так, Деан, ну-ка рассчитай, можно ли использовать особенность кораблей Скитальцев, чтобы дробить вражеский флот на несколько частей, - я тут же ухватился за новую идею, - чтобы выбивать их из гиперпространства частями и уничтожать. И отыщи всю известную информацию по расе Кочевников. Можешь связаться с Землёй и задать вопросы искину корабля этой расы. Он должен был уже полностью восстановиться.
        - Принял, - ответил искин, - приступаю к задаче немедленно.
        - Ну, теперь рассказывай, куда пропал после службы, - я поставил на стол бутылку кедровой настойки и два стакана. Янтарная жидкость благородно заиграла за гранёным стеклом, а воздух наполнился коньячным ароматом. - вздрогнули!
        Чокнулись, выпили. Настой мягко скользнул по горлу, миновал пищевод и уже там, внутри, разошёлся теплом по телу.
        - Хорошо-то как, - Сергей поставил стакан обратно, - я ж, представляешь, не пил лет двадцать! А вот с тобой встретился и понял, выпью!
        - Так вот ты чего пропал. Боялся, что спою тебя, - я рассмеялся.
        С другом мы просидели несколько часов. Вспомнили былое, рассказали о жизни после службы. Оказалось, Шиков работал лесником, где-то в Иркутской области. И вышел оттуда, когда недалеко от его заимки упал десантный бот пришельцев. Разглядев инопланетную технику, Сергей понял, что дело нечисто, завёл свой старый УАЗ и отправился в райцентр. Там задержался, потом случайно забрёл в вербовочный пункт, после чего и оказался во флоте, с назначением в пилоты. Как он попал в тайгу, друг не стал рассказывать, лишь поморщился болезненно на мой осторожный вопрос.
        - Хочешь ты или нет, а я тебя заберу к себе, - произнёс я под конец беседы, когда настойка была уже выпита, мною выкуплена трубка, а Сергеем пара самокруток. Контр-адмирал Бахтерев на сегодняшний день взял командование на свои плечи, а Лиана просто приказала, чтоб я устроил себе выходной.
        - Да я ж только за, - улыбнулся старый друг, - только Александр Петрович меня просто так не отдаст, я у него на хорошем счету.
        - Адмирал, начальный анализ по новой тактике боя завершён, - раздался голос Деана, - так же мне удалось передать твои пожелания искину корабля-астероида. Только что пришел инфопакет с запрашиваемой информацией.
        - Эх! Вот и закончился выходной, - произнёс я, поднимаясь, - это твоя каюта, камрад, сутки отсыпных, потом обратишься к Деану, он подскажет, где найти командира звена. Рад был увидеться!
        Выпитое, на удивление, настроило на рабочий лад, поэтому я, укрывшись в нашей с Лианой каюте, уселся за рабочую консоль. Супруга отдыхала после вахты, что-то пробурчав в полусне на марийском, перевернулась на другой бок и продолжила просмотр снов.
        Первым делом я прогнал макет разрабатываемой искином тактики, от чего весь хмель мигом улетучился из головы. Едрёна кочерыжка, да если всё выгорит, мы сможем разорвать армаду Бессмертных на мелкие части, И тут вырисовывается совсем иное будущее. Как бы ещё в этот расклад добавить Скитальцев, которые оказались совсем не из тех, что живут по принципу - моя хата с краю. Ведь могли же уйти, не вступать в бой. Но нет, вступили и уничтожили флот Бессмертных полностью, не считаясь с потерями.
        - Адмирал, пришел запрос на соединение от управляющего искина «Мирада», - раздался в наушнике голос Деана.
        - Секунду, - я выскользнул из каюты, и уже снаружи произнёс, - соединяй.
        - Адмирал, - в голосе ИИ слышалась торжественность, - первый авианосец готов к пробному полёту.
        - Уже? - удивился я.
        - Второй выйдет из сборочного дока через два дня. Два линкора, заложенных сорок два дня назад, готовы на шестьдесят процентов. Причальные доки уже перегружены малыми кораблями, в наличии сто пятьдесят корветов и шестьсот истребителей. Потребности двух авианосцев они перекрывают, а вот дальше потребуются искины первого и второго поколения.
        - На «Дальнем» есть большой запас вместилищ искусственного интеллекта, их скоро должны доставить на главный склад. Что касается сверхтяжелых кораблей - реально создать супердредноуты, на которых будет установлен ИИ шестого или пятого поколений?
        - Для утверждения и корректировки проекта мне понадобится хороший инженер-конструктор, - ответил искин верфи, - и в помощники не помешало бы два дополнительных искина, не ниже четвертого поколения.
        - Найдём, - ответил я, - что у Чуури'су, он передаёт тебе информацию о проделанной работе?
        - Новые нейтрализаторы уже готовы к установке на корабли флота. Роботы-техники ожидают прибытие флагмана, чтобы начать монтаж первого устройства.
        - Покажи кандидатов на капитанские должности, - я достал из футляра на поясе очки-визоры, - земляне среди них есть?
        - Семнадцать человек, - ответил ИИ верфи.
        На строящиеся линкоры кандидаты нашлись быстро - Александр Логанов и Николай Самокрутов. Первый - в прошлом командир спецназа, второй - капитан ВВ, уволенный по ранению ещё в первую чеченскую компанию. Оба с богатым боевым опытом, да ещё и земляки, стало быть поймут в нужный момент правильно.
        А вот капитанов авианосцев выбрать оказалось весьма трудно. Усложняло выбор то, что пилоты малых кораблей почти все были с Земли. У большинства из них уже имеется реальный опыт военных лётчиков, считай готовые асы. А значит и командиры им нужны опытные. Мне на ум приходил лишь один человек, который и сам потянет должность, и на второй корабль найдёт достойного кандидата.
        - Деан, пригласи в кают-компанию лейтенанта Вейса. Хватит ему от ответственности увиливать, пора впрягаться по полной! Я знаю, что Палыч не прошёл критерии на командира средних и больших кораблей. Но я точно знаю, он не подведёт. Уж чем, а руководить москитным флотом точно сможет.
        Едва разобрался с ближайшими назначениями, с трудом убедив Николая Павловича занять капитанскую должность, как в кают-компанию вошёл Пётр. Обрадованный моим присутствием, он тут же уселся напротив, хитро улыбаясь.
        - Давай колись! - не выдержал я, - дел невпроворот, некогда в угадайку играть!
        - В общем, среди полученного с секретного объекта пакета данных, я нашёл способ, как исключить ИИ из конструкции судна, практически не нанеся при этом вреда.
        - Та-ак, давай подробности!
        Всё оказалось просто. Федераты одно время предполагали, что искусственные интеллекты могут взбунтоваться, и поэтому изначально заложили в конструкцию всех кораблей возможность смены ИИ на обычные компьютеры. Уже гораздо позже искинам стали устанавливать базовый свод законов, но конструкцию кораблей по какой-то причине не изменили.
        - К сожалению мы не сможем наделать копий супердредноута, это судно было спроектировано незадолго до войны и его конструкция не предусматривает отсутствия ИИ, разве что установка нескольких попроще, вместо одной семёрки. Но, стоит поэкспериментировать с другими кораблями, ради чего я и пришёл к тебе. Мы тут с Электроником посидели недавно, подумали, и пришли к выводу - а почему федераты не использовали ракетное вооружение на кораблях? На штурмовых ботах, да и обычных мехах имеются ракетные установки, весьма эффективные, надо заметить. Причём отсутствие на том же крейсере генераторов накачки и орудий главного калибра даёт возможность установить серьёзную ракетную установку, которая разовым залпом может нанести на порядок больше урона. Да и частота выстрелов увеличится вдвое, если продумать хорошо заряжающий механизм.
        - Пётр, ты дело говоришь, от меня то что требуется? - если не остановить друга, он продолжит рассказывать, вдаваясь в детали, поэтому я перевёл разговор в нужное русло.
        - Отдай под опытные образцы одну сборочную линию, - попросил Пётр, - все равно пять сразу искин «Мирада» не потянет. А мы справимся! Если что, установим искин с военной станции.
        - Сколько всё это займет времени?
        - Опытный образец будет готов через три недели. Затем по три корабля подобного класса в месяц, при условии, что мы не задействуем дополнительные линии производства. Единственное - на такие корабли нужна будет опытная команда, новички не потянут.
        - Рассчитывай на один экземпляр, посмотрим, насколько сложнее им будет управлять.
        Едва «Дальний» встал в разгрузочный док, я отдал приказ через час собраться всему командному составу флота в центре управления «Мирада». Сам прибыл на место за пол часа, поздоровался с полковником Такедой и затребовал у искина одну из консолей управления. Развернув перед собой экран, вывел на него данные по флоту и сосредоточился на сухих строчках:
        Корабли производства Федерации рас.
        Боевые корабли сверхтяжелого класса:
        Супердредноут «Возмездие».
        Супердредноут «Мариец».
        Боевые корабли тяжёлого класса:
        Линкор «Дальний» (флагман).
        Линкор «Победа».
        Линкор «Риния» (экипаж укомплектован на 30 %).
        Авианосец «Таран» (экипаж укомплектован на 90 %).
        Боевые корабли среднего класса:
        Тяжёлый крейсер «Бесстрашный».
        Тяжёлый крейсер «Артон» (экипаж укомплектован на 30 %).
        Тяжёлый крейсер «Токива» (экипаж укомплектован на 85 %).
        Вспомогательный крейсер «Фусо» (экипаж укомплектован на 60 %).
        Вспомогательный крейсер «Кузбасс».
        Боевые корабли подкласса фрегат:
        2.
        Места приписки:
        1 - линкор «Дальний»
        1 - космическая многоцелевая верфь «Мирад».
        Малые судна военного назначения.
        корветы:
        327.
        Истребители:
        774.
        Крейсер «Защитник»:
        В настоящее время отправлен на утилизацию.
        Не боевые корабли производства Федерации рас.
        Средний транспортник:
        2.
        Средний рудовоз:
        1.
        По кораблям, взятым с боя у Первых игроков - численность их внушала, а вот качество было ниже среднего. Если новейшие линкоры одержимого были в хорошем состоянии, то остальные имели пятидесяти процентный износ. Но, не это было главной проблемой трофейных судов. Их реакторы прыжковых двигателей питались редкими и крайне дорогостоящими элементами. При наших ресурсах использовать этот флот было расточительством. Поэтому все корабли базировались в околоземном пространстве, дополняя систему обороны. К тому же, рекрутам нужно набираться реального опыта космических сражений, и трофейный флот был весьма кстати.
        В течении получаса командиры кораблей собрались в центре управления. Поприветствовав всех, я сначала рассказал новости, которыми порадовал высших офицеров. Затем затребовал связь с Деаном и попросил ИИ линкора показать новую тактику боя с Бессмертными.
        - Адмирал, - обратился ко мне капитан «Токивы» после просмотра небольшого видеофайла, созданного искином, - у нас есть возможность связаться с кочевниками? В противном случае не вижу смысла в подобном ведении войны.
        - Сама тактика подразумевает тесное сотрудничество с флотом Скитальцев, - пояснил я дотошному японцу, - представим себе, три флота - наш, Альянса и космических путешественников, собранные в одном месте. Корабли кочевников блокируют гиперпространство в момент перемещения врага. корабли Бессмертных начинают вываливаться в обычное пространство, и когда их набирается определённое количество, Скитальцы снимают блокировку. Сводный флот Земли и Альянса связывают группировку противника боем, не давая уйти в очередной прыжок и позволяя звездным путешественникам выбрать наиболее удачный вектор атаки. Численное превосходство, удар с трёх сторон - у врага просто не останется шансов. В такой тактике имеется две основные проблемы - как призвать на свою сторону Скитальцев, и каким образом можно вычислить вектор перемещения флота Бессмертных! Деан, сколько времени тебе понадобится для точного определения - стоит нам работать в этом направлении, или нет?
        - От двадцати до сорока часов, - отозвался искин, - сейчас инженеры крейсера «Бесстрашный» пытаются наладить дальнесвязь напрямую с ИИ корабля-астероида. Если им это удастся, я быстро получу ответ на самые важные вопросы.
        - В таком случае, обсудим планы на ближайшее будущее, - я посмотрел на командира «Ринии», - капитан Ваари'су, на сколько ринийцы готовы к эвакуации?
        - Все предприятия, не связанные с жизнеобеспечением, демонтированы и готовы к транспортировке. Большая часть населения планеты готова покинуть Ринию прямо сейчас.
        - Как идут наши переговоры с окраинными мирами? - я перевел взгляд на майора Миронюка, одного из старших офицеров отдела по связям с иными расами. Таковой отдел был сформирован накануне нашего отбытия к Архону. Для этого был задействован искин «Бесстрашного», лично отобравший людей, расположенных к такой работе.
        - Мы заключили предварительные соглашения с тремя планетами, население которых сильно пострадало от действий Первых игроков. Главное условие соглашения - вместе с переселенцами мы выделяем полноценную эскадру.
        - Да хоть две, главное - вывести из под удара население Ринии, - перебил я дипломата, - заключайте полноценные договора, времени почти не осталось. Большой совет по прежнему не идёт на сотрудничество?
        - После полученной от вашей экспедиции информации, а так же обнаруженном Александром Петровичем месте сражения, наше сотрудничество станет гораздо плодотворнее. На данный момент нам удалось взять у совета в долгосрочную аренду десять больших транспортников, которые сейчас находятся на полпути к Ринии. На борту этих кораблей поместится до трети населения планеты.
        - Отлично! Заключайте договор со всеми тремя мирами, наши союзники позже определятся, на какой им будет комфортнее. В помощь отделу по связям выделяю крейсера «Токива» и «Фусо», а так же до тридцати трофейных кораблей устаревшей модификации. Точнее договоритесь с полковником Нианом, корабли, находящиеся в солнечной системе, находятся в его подчинении.
        - Адмирал, разреши приступить к выполнению приказа, - дипломат поднялся на ноги.
        - Действуй, майор! - дождавшись, когда Миронюк, а также капитаны двух крейсеров покинут центр управления, я вновь обратился к присутствующим, - товарищи офицеры, в течении ближайших двух недель к нам поступит ещё четыре корабля, а посему предлагаю сформировать первый ударный флот Земной федерации!
        Глава 2 Проба сил
        - Адмирал, флот вышел из гиперпространства в полном составе. Ближнее сканирование не обнаружило вражеских кораблей.
        - Приказ по флоту - занять оборонительное построение и ждать результатов дальнего сканирования. Запросы от союзников переводить сразу на меня. М'Бата, что скажешь?
        - Прямой угрозы по-прежнему не чувствую. Всё зависит от наших действий, - ответил сенс, - вероятности нашего поражения так же не ощущаю.
        - Это хорошо, - произнёс я, - поражение для нас смерти подрбно.
        Потянулись томительные минуты ожидания. Окраина Альянса миров, дальняя от Земли. Именно здесь всё чаще стали появляться корабли Бессмертных. Наш флот добирался сюда более месяца, совершив три прыжка. Первым прыжком мы доставили беженцев с Ринии к их новому дому - малонаселённой планете, жители которой с радостью приняли ринийцев. Аборигены выигрывали во всём, начиная с получения новых технологий, которые существенно облегчает им жизнь, и заканчивая двумя линкорами производства Альянса на орбите.
        Высадив пассажиров вместе с их добром, мы взяли курс на центральные миры. В этот раз в на столичной планете к нам было совершенно иное отношение. И разговор был уже на наших условиях. С планеты к нам поднялся посольский катер, на борту которого было семь членов Большого совета, уполномоченных говорить от лица всего Альянса.
        Как выяснилось, такая резкая смена поведения была не только из-за мощного флота Земной федерации. Переданные нами технологии весьма выручили в последних двух сражениях - удалось эвакуировать почти всех мирных жителей и правильно организовать оборону, благодаря чему резервный флот подоспел вовремя и Альянс впервые одержал победу над флотом Бессмертных.
        К тому же мы прибыли с дарами. Пётр с Чуури'су нашли в бронескафе федерации причину, которая не позволяла проникать сквозь него пожирателям, а так же защищала от ментального воздействия. В композит бронескафа был добавлен крайне редкий элемент, инней, благодаря которому вооружение космодесантников приобрело дополнительную защиту.
        Нейтрализаторы с обновленными мембранами, секрет иннея - Большой совет, уже потерявший две звёздные системы и один флот, подобным дарам был безумно рад. К тому же мы не стали вмешиваться во внутренние дела Альянса, когда использовали корабль Скитальцев, как ретранслятор. Ограничились окраинными мирами, за что нам были благодарны. Как выяснилось, Первые игроки вовсю пиарили производимый ими товар во время Большой Игры, зачастую не совсем законный товар. Мы лишили игроков не только флота и кровавой игрушки, мы лишили их всего.
        И вот наш третий выход из гиперпространства. До окончания сканирования дальнего космоса осталось меньше минуты. И союзники почему-то не выходили на связь.
        - Обнаружено большое скопление кораблей вблизи второй планеты. Многочисленные всплески энергии, предположительно идут боевые действия.
        - Приказ по флоту - курс на вторую планету! - отдал я распоряжение, - Деан, полный расклад - сколько кораблей у противника, сколько у обороняющихся?
        - Недостаточно информации. Предположительно один к трём, через три минуты информация будет более полной.
        - Твою дивизию, с таким превосходством союзников распылят, пока мы добираться будем. Приказ командирам кораблей - выпустить москитный флот, пилотам корветов и истребителей, на форсаже к планете! Имитировать атаку, отвлечь на себя силы противника. В прямое противостояние до подхода основного флота не вступать. Ваша цель - оттянуть врага от кораблей союзника.
        Один за другим посыпались доклады офицеров, а спустя три минуты почти тысяча малых судов с приличным ускорением ринулась вперёд, быстро удаляясь от флота. Тактический экран тем временем получал от ИИ всё больше информации. Вот начали подсвечиваться красным вражеские линкоры, образующие идеальный полукруг, охватывающий планету, а вместе с ней и корабли союзников. Двадцать три новейших линкора Альянса, два тяжёлых рейдера, не сильно уступающих размерами супердредноутам Федерации, и четыре оборонительных платформы. Одно название, а не флот, по меркам Бессмертных. Враг имел в наличии сорок семь линкоров и пару десятков крейсеров, круживших вокруг планеты в поисках уязвимого места.
        - Общая видеосвязь по флоту! - развернулся ещё один экран, разделенный на квадраты. С каждого из них на меня смотрел командир корабля. - товарищи офицеры! Действуем по четвёртой тактической заготовке, но будьте готовы в любую секунду идти на прорыв к планете. Если противник опытный, он не даст нам соединиться с союзниками. Какие-нибудь вопросы или предложения?
        - Что делать, если враг пойдёт на таран? - спросил капитан Ануфриев, - щиты не выдержат такого удара. Учитывая их численное превосходство, простой размен принесёт им победу!
        - Не пойдут! Никто из них не готов на самоубийство, ведь у Бессмертного впереди вечность. Вспомни, как они воевали на Архоне. Не лезли напролом, а маневрировали, - ответил я, - значит предложений нет? В таком случае работаем!
        Супердредноуты шли уступом, на острие атаки, пятёрка линкоров продолжала формировать клин. Авианосцы, сопровождаемые средними кораблями, держались внутри построения. Слабовооруженные, они не могли повлиять на ход боя, а вот прикрыть мощными щитами группу крейсеров им было по силам.
        - Противник выпустил встречную группу малых кораблей, - доложил искин, - фиксирую шестьсот тридцать пять целей. Идут на перехват нашему москитному флоту
        - Капитан Меан, принимай бой, - отдал я приказ командующему малыми кораблями, - и постарайся оттянуть на себя несколько линкоров противника.
        - Приказ понял! - коротко ответил мариец, а затем сам начал отдавать распоряжения, - группа Альфа, первая линия! Чтоб весь первый залп на себя приняли! Группы Гамма и Дельта - вторая атакующая конфигурация, возьмите их в клещи! Группа Бета - прикрывать корветы любой ценой!
        - Адмирал, половина вражеского флота начала маневр разворота, - доложил ИИ линкора. Да я и сам уже видел на тактическом экране, принявшем трёхмерное изображение, как два десятка вражеских вымпелов, сопровождаемых пятёркой крейсеров, вышли из атакующего полукольца и по крутой дуге заходили к нам в левый фланг. При этом они совершенно не обращали внимание на москитный флот, что было весьма глупо с их стороны. Трехкратное превосходство в численности и пятикратное по боевой мощи - наши малые корабли сметут истребители противника в считанные секунды. А затем зайдут в тыл атакующих нас кораблей, и пятёрка крейсеров никак не спасёт неповоротливые линкоры от слабого, но прицельного огня сотен истребителей и десятков корветов.
        - Приказ по флоту - скорректировать курс, чтобы выйти в лобовое столкновение с атакующей группой. На десять процентов замедлить ускорение.
        - Адмирал, на связь вышел командующий флотом союзников, - доложил Деан. Где-то внутри стало нарастать чувство боевого азарта. Андреналин мощными порциями поступал в кровь, заставляя мозг работать на порядок быстрее. Вот оно, то ощущение, ради которого стоит жить и сражаться. Главное, выжить!
        - Соединяй!
        - Адмирал Басов, - на экране видеосвязи появилась морда ящера, - я, командующий двенадцатым флотом внешних военно-космических сил Альянса миров, благодарен вам, что вступили в бой с превосходящими силами противника. Теперь у нас есть шанс дождаться подмоги с метрополии. Меня интересует, каковы ваши дальнейшие планы - прорываться под защиту оборонительных платформ, или оттянуть на себя часть вражеского флота, удерживая его поблизости.
        - Первое - если не получится нанести противнику серьезный урон, - ответил я, - в противном случае постараемся заставить врага бежать. Командующий, в случае нашего успеха будь готов начать контратаку.
        - Адмирал, малые корабли вступили в бой, противник несёт крупные потери, - доложил искин. Количество на тактическом экране красных точек начало стремительно уменьшаться, а слева от трёхмерной карты появились две колонки цифр. Одна показывала наши потери, вторая - сбитые истребители бессмертных. И пока соотношение было один против пятнадцати.
        - Вижу. Передай Меану, по окончании боя пусть выделит десять корветов, которые подберут выживших пилотов. Сама группировка после уничтожения истребителей врага немедленно выдвигается в тыл приближающемуся к нам флоту. И дай командира невидимок, пора уже им выдвигаться.
        - Адмирал! - на экране появился капитан Шиков, - десять корветов и один фрегат находятся в одной минуте от флота.
        - Капитан, слушай задачу, - я сосредоточился на тактическом экране, - отрыв от флота четыре минуты. Сброс мин на пути следования противника, а затем возвращаетесь на максимальной скорости. Деан, перешли невидимкам предполагаемый маршрут флота Бессмертных. Сергей, выбей хотя бы два вымпела, этого будет вполне достаточно. Сообщи искину «Дальнего», когда выберешь цели.
        - Сделаем, командующий! - Шиков отдал честь, а затем его изображение исчезло.
        - Командирам супердредноутов, ваша задача - вывести один, желательно два линкора противника до начала боя, - переключился я на командиров сверхтяжелых кораблей, - затем весь флот перестраивается в оборонительную формацию. Дальше действуем по обстановке - совершаем манёвр уклонения, или открываем огонь из всех орудий на подавление, пока москитный флот снимает защиту с вражеских линкоров.
        - Адмирал, на связи капитан Меан, - доложил ИИ линкора.
        - Командующий, малые корабли противника уничтожены на восемьдесят процентов. Оставшиеся вышли из боя и взяли курс на атакующий планету вражеский флот. Мною оставлено семь корветов для подбора потерпевших крушение пилотов. Мы выдвигаемся на перехват кораблей, идущих на сближение с нашим флотом.
        - Передай всем пилотам координаты сброса мин, чтобы не подорвались случайно. Следующий доклад жду после нашей общей атаки.
        - Адмирал, мне не нравятся несколько вражеских кораблей, - М'Бата влез со своими предчувствиями несколько не вовремя, но я дослушал его, - Бессмертные задумали что-то нехорошее.
        Сенс как в воду глядел! Сначала противник не попался в одну и ту же ловушку второй раз. Только мастерство пилотов позволило подорвать один из линкоров, остальные корабли противника совершили манёвр уклонения, избегая мин и удаляясь от москитного флота. Против супердредноутов враг вроде спасовал. Сдвоенный залп, и вражеский вымпел тут же потерял ход, а через несколько секунд взорвался сверхновой, сбивая с курса свои крейсера и доводя до истерики точную электронику. И вот это мне совсем не понравилось.
        - Какого хрена! - не сдержался я, - что это взорвалось?
        - Что-то неизвестное, - ответил ИИ, - похоже взорвался ракетный отсек. Только мощность взрыва втрое превышает максимально возможную.
        - Приказ по флоту - начать манёвр уклонения! Сбросить ложные цели, - я понял, что это непростые Бессмертные, и они полны сюрпризов, - капитану Меану - всем малым судам вернуться на свои корабли. Прорываемся к планете, под защиту орудийных платформ.
        Мы не успели совершить манёвр уклонения, когда противник совершил свою главную ошибку - псионы Бессмертных нанесли удар. Новейшая разработка Чуури'су показала себя во всей красе - даже М'Бата, использующий свой дар в пассивном режиме, кулём рухнул на палубу, оставшись лежать неподвижно. Индикаторы бронескафа показывали, что он жив, но без сознания. Руолан, сидевшая за пультом управления, пострадала меньше, встроенной в бронескаф аптечки хватило, чтобы привести её в чувство.
        А вот Бессмертные пострадали куда серьёзней. Из восемнадцати линкоров четырнадцать резко потеряли ход, начав рыскать по курсу. Оставшиеся корабли попытались совершить манёвр уклонения, из-за чего произошло несколько столкновений внутри построения.
        - Всем кораблям, курс на вражеский флот! Огонь из всех орудий. Капитану Меану - начать преследование уцелевших кораблей. Без ненужного риска, достаточно задержать. Деан, капитана Шикова на связь, немедленно!
        - Адмирал? - Сергей сосредоточенно смотрел с экрана видеосвязи.
        - Я вижу - на фрегате осталось две мины, нужно сбросить их по ходу вражеских кораблей, что сейчас пытаются оторваться от нас.
        - Принял! После сброса все данные передам нашим москитам и на флагман!
        - Действуй! - я перевел взгляд на тактический экран. Красные маркеры линкоров Бессмертных гасли один за другим, главный калибр супердредноутов не оставлял им никаких шансов. Через несколько секунд к расстрелу неподвижных мишеней присоединился флагман. Другие корабли направились за беглецами. Из четырёх линкоров и трёх крейсеров, не попавших под воздействие нейтрализаторов, к основному вражескому флоту вернулись лишь два средних корабля. Капитан Шиков сумел удачно расположить мины и вывести из строя два линкора, а остальных задержали истребители, буквально перепахавшие поверхность тяжёлых кораблей и уничтожив один средний.
        Не прошло и тридцати минут с нашего вступления в бой, а ситуация поменялась координально. Теперь против тридцати двух вымпелов бессмертных - с учётом крейсеров, как три за один, у Альянса было двадцать семь - так же, учётом тяжёлых рейдеров, как один за два. А так же две орудийных платформы, каждую из которых можно было приравнять к пяти вымпелам. Плюс наши корабли, общим числом девять вымпелов и тысяча малых судов, которые прямо сейчас могли уполовинить вражеский флот, правда, с большими потерями.
        - Адмирал, с одного из кораблей Бессмертных поступил запрос на соединение, - доложил Деан, - связаться пытаются с одним из супердредноутов.
        - От противника сигнал не принимать, можно попасть под воздействие. Соедини меня с командующим двенадцатого флота, хватит ему в обороне отсиживаться. И пусть невидимки готовятся к новому вылету, бой ещё не закончен.
        Бессмертные, как я и предполагал, не привыкли сражаться в меньшинстве, да и смелости в них не наблюдалось. Обычные паразиты, давящие числом. И, если получают достойный отпор, тут же отступают. В общем, я совсем не удивился, когда Деан доложил:
        - Адмирал, остатки вражеского флота покинули орбиту планеты и полном на ускорении двинулись прочь из системы.
        - Пусть уходят. Лейтенанта Карпенко срочно на мостик. Нам нужно тщательно осмотреть оставшиеся корабли противника. Организуй видеосвязь с командным составом флота, со всеми без исключения. Да, что там с М'Батой, пришёл в себя?
        - Лейтенант М'Бата находится в медкапсуле, курс лечения продлится ещё четыре часа. При диагностике было зафиксировано полное ментальное истощение.
        - Похоже, парню нужно изучить какие-то защитные техники, - проворчал я себе под нос, а затем сосредоточился на экране видеосвязи. - Товарищи офицеры, бой закончен! Уцелевшие корабли противника в течении часа уйдут в гиперпрыжок, поэтому мы можем спокойно обсудить наши дальнейшие действия. Первый вопрос - какие у нас потери? Капитан Меан, краткий доклад!
        - Потеряно двенадцать малых кораблей, в том числе один корвет, - доложил командир москитного флота, - пилоты четырех истребителей и экипаж корвета выжили, в настоящий момент их уже подобрали.
        - Семь пилотов, стало быть, - я сжал кулаки, - тела убитых подобрать и поместить в криокапсулы на «Возмездии». Теперь главное! Все заметили, как неестественно мощно взорвался линкор Бессмертных, получив пару попаданий от сверхтяжелых кораблей? Я изучал на досуге состав вооружения вражеских кораблей и могу смело утверждать - такого взрыва не могло произойти, даже если мы поразили отсек с боезапасом. Отсюда сделаем вывод - похоже наш противник учёл прошлое столкновение и приготовил для нас сюрприз. Предлагаю сформировать несколько технических групп, которые тщательно исследуют подбитые нами корабли. Товарищи офицеры, жду от вас предложений.
        - Там могут быть живые, придется поисковиков усиливать штурмовыми отделениями, - дополнил меня контр-адмирал Бахтерев, - я приказал искину вычислить, в каком месте линкора Бессмертных произошёл взрыв, и ему удалось локализовать нужные нам отсеки.
        - Отлично! Значит сэкономим время, - обрадовался я, - в таком случае формируем отряды и направляем на пять-шесть вражеских кораблей, которые выглядят менее повреждёнными. Ответственным назначаю контр-адмирала Бахтерева, мне ещё предстоит беседа с командующим двенадцатого флота.
        Глава 3 Секреты Скитальцев
        Моё общение с командующим двенадцатого флота прошло плодотворно. Опытный офицер уже приготовился к бесславной гибели, совершенно не ожидая помощи. Когда наш флот пошёл, как думал адмирал, на прорыв, у него появилась надежда, хотя бы продержаться до прибытия подкрепления. Но, чтобы одержать победу, такого он даже не рассматривал.
        Единственное, что омрачило нашу победу, помимо смерти пилотов истребителей, это гибель полутора десятков бойцов из двух штурмовых групп, нарвавшихся на искуственых солдат Бессмертных. Сканирование подбитого линкора показало наличие жизни, но штурмовики решили, что справятся с десятком противников. Справились, ценой жизни пятнадцати человек. Один плюс - враг заставил уважать себя, и в будущем космодесант будет действовать предельно осторожно.
        В итоге мы возвращались не только с победой, но и приобрели весьма ценную информацию. Первое - враг учится, и учится быстро. Ракеты, обнаруженные на одном из линкоров Бессмертных сильно отличались от тех, что нам удалось захватить при сражении на Архоне. Почти на треть больше в длинну и раза в четыре мощнее. Проведённые Петром испытания показали, попадание одной такой ракеты просадит щит линкора процентов на семьдесят, а крейсер производства Федерации просто уничтожит. После того, как мы получили нужную информацию, вражеские корабли отдали на растерзание двенадцатому флоту и научникам. На планете полным ходом шла эвакуация, за сутки, потраченные нами на исследования, в систему уже вошло с десяток транспортных кораблей, и ещё столько же было на подходе.
        - Деан, соедини меня с командующим союзников, - приказал я искину, когда все испытания были проведены, экипажи прошли обследование на полиграфах, а флот находился в готовности.
        - Адмирал Басов, уже покидает нас? - флотоводец Альянса выглядел уставшим.
        - Мы выполнили свои договоренности, - ответил я, - к тому же получили новую информацию, которую нужно срочно доставить в научные центры. Бессмертные быстро учатся, и нам следует не отставать от них, иначе в следующем бою уже они нас легко разделают.
        - Что ж, от моего лица Альянс благодарит за помощь в отражении атаки и спасение колонии. Если вдруг судьба вновь нас сведёт в бою, я бы хотел оказаться с вами на одной стороне, адмирал! - командующий ощерился клыками, видимо так улыбнулся, - как говорили мои предки, ровного пути!
        - Деан, приказ по флоту, - обратился я к искину, едва завершил разговор с флотоводцем, - начинаем разгон для гиперпрыжка. Дублируй координаты выхода на все корабли. Нужно зарядить реакторы, заодно исследовать ещё одну систему,
        Две недели полёта, во время которых Пётр трижды выдёргивал меня в свой инженерный отсек. Друг, со свойственной ему дотошностью пришёл к выводу, который заставил задуматься.
        - Фёдор, они же падальщики, эти Бессмертные, - говорил он, разворачивая над плоской панелью трёхмерные проекции трофейной ракеты и снаряд из боекомплекта тяжелого мехбота, - смотри, они же практически одинаковые! Лишь материал частично отличается, да размеры. Эти уроды даже начинку не стали менять, из-за чего у них бывают самоподрывы. Слишком слабая оболочка у боеголовки, в двое уступает оригинальной по прочности. Поэтому и сила взрыва не столь критична.
        - Ты это к чему клонишь? - поинтересовался я, действительно подмечая много общего в обоих снарядах.
        - К тому, что мы можем частично предвидеть действия противника. Фёдор, наш с Электроником проект «Сокол», если его увеличить с размера фрегата до линкора, превратился бы в оружейную систему, выстрел которой легко уничтожил бы супердредноут первым же залпом! А Бессмертные, увеличив масштаб, едва ли добились большей эффективности, нежели мы. - инженер перевёл дух, сделав пару глотков из фляжки. - Пока мы находимся в гипере, можно основательно загрузить Деана, пусть рассчитает возможные варианты, думаю, подобную информацию можно использовать с пользой.
        Второй вызов был столь же неожиданным, как и первый. В этот раз Пётр выглядел так, словно неделю не спал, сидя на кофе с коньяком. Глаза красные от воспаления, волосы растрёпаны, а взгляд, как у безумного. Нужно поговорить с Руолан и Лианой, пусть они вправят мозги этому стахановцу.
        - Смотри! - торжественно произнёс доморощенный Кулибин, запуская на объёмном экране какой-то ролик. На нём от небольшого корабля со смутно знакомыми очертаниями, словно в замедленной съёмке, отделился снаряд. Так же медленно ракета, а это была она, приблизилась к линкору Бессмертных. Хлопок, и боевая часть снаряда разделилась - меньшая с ускорением рванула вперёд и вонзилась в борт вражеского корабля, который буквально поглотил её. Зато вторая, ударив в то же место, с небывалой лёгкостью пробила броню линкора, прошила ещё пару переборок и уже там взорвалась. Взрывная волна буквально разворотила корабль изнутри, заполнив красным почти третью часть судна.
        - Мы прекрасно знаем, что броня на кораблях Бессмертных на семьдесят процентов состоит из биомассы. Против энергетического, да и кинетического снаряда она невероятно эффективна. Даже обычная ракета с трудом пробивает толстый слой такой брони. Вот Чуури'су и подумал, а что мешает нам создать особый реагент, вроде кислоты, который за считанные мгновения внедряется в биомассу брони, нарушая её структуру. Когда мы узнали, что нейтрализатор не выдерживает разового мощного воздействия, учёный переключился на его модернизацию, а я взял на себя разработку реагента. Результат ты видел на тестовом видеоролике, осталось лишь пройти полевые испытания.
        - Хм! Где ты предлагаешь использовать эти наработки? Чисто на ракетоносцах, или ещё где-то?
        - Пока не думал об этом, - задумчиво произнёс друг детства, - нужно поставить задачу искину.
        - Вот и хорошо! Деан, задача понял?
        - Так точно, адмирал! Найти целевое и эффективное применение новой разработке, - ответил ИИ линкора.
        - Вот и хорошо! А ты, Пётр, прямо сейчас отправляешься в регенирационную капсулу, где проведёшь не меньше суток. Ты себя в зеркале видел? Бомжы зимой лучше выглядят, чем ты сейчас.
        На третий вызов старшего бортинженера я не спешил. Спокойно закончил завтрак, выслушал краткий доклад искина, и лишь после отправился в научную лабораторию. В этот раз в отсеке были Руолан, М'Бата и сам Пётр, выглядевший на этот раз, как здоровый человек.
        - Адмирал в отсеке! - Старший бортстрелок первой подала команду.
        - Вольно! Пётр, с какой целью на этот раз вызвал?
        - Командир, он придумал способ, как защитить сенсов от воздействия Бессмертных, - первым произнес М'Бата, лицо которого просто светилось радостью. Ещё бы, после каждого удара его буквально откачивать приходится, а потом ещё пару дней в регенирационной капсуле.
        Способ, как выяснилось, придумал не бортинженер, а разработал искин, используя имеющиеся у него данные. Тяжёлый шлем, раза в два массивнее, чем у штурмовиков, на который явно не пожалели инней.
        - У сенсов головы то выдержат такую тяжесть? - поинтересовался я.
        - Вес всего лишь на треть больше обычного шлема, - не понял шутки Пётр, - зато защита практически сто процентная. Единственный минус - при закрытом забрале дар сенса становится менее эффективным, примерно вдвое. Но, в момент атаки наши уникумы будут в полной безопасности.
        - По лицам вижу, вы уже и испытания провели, - я ещё раз осмотрел изделие, которое никак нельзя было назвать кустарным, - меня то зачем позвали?
        - Так и тебе сладили, на всякий случай! - расплылся в улыбке Пётр, - ты ж командующий, а мы о противнике слишком мало знаем ещё. Вдруг у них есть псионы, которые в десятки раз сильнее тех, с которыми мы сталкивались? Потому и защита у командующего должна быть самой лучшей.
        - Вот жеж! - выругался я, но затем вспомнил случай с «Марийцем» и прикусил язык. Не перевели бы мы бронескафы в герметичное положение, и нас взяли бы тёпленькими. - давай сюда свою приспособу, изобретатель!
        Шлем был тяжелее, и при надобности не убирался в нишу на спине, лишь складывался наполовину, открывая лицо. Я повертел головой, убедился, что чувствую себя вполне комфортно и прищурился:
        - Старший бортинженер, приказываю в кратчайшие сроки снабдить подобной защитой всех сенсов и командиров, начиная от высших званий!
        - Есть! - лицо Петра стало кислым, словно лимон проглотил. Вот такая вот она, инициатива на флоте!
        Через сорок часов, проведенных с Лианой большей частью в постели, где мы совсем не разговорами занимались, «Дальний» вышел из гиперпространства. В течении нескольких секунд пришли доклады со всех кораблей об удачном прыжке. Сканирование Дальнего космоса ничего не обнаружило, кроме белого гиганта, и жёлтого карлика, частично укрытого от нас астероидным полем. Ещё одна пострадавшая система, с уничтоженной планетой, население которой, по устаревшим данным Федерации, составляло три миллиарда разумных. Не задерживаясь, флот прошёл штатную процедуру подзарядки и направился прямым ходом к Земле.
        За короткий, меньше недели, перелёт экипажи кораблей как следует отдохнули, и когда мы очутились в солнечной системе, вновь были готовы к бою, а точнее к ударному труду. На Земле нас ждали новобранцы, а так же новости о Скитальцах.
        - Адмирал, поступил запрос на соединение от полковника Ниана. - сообщил искин корабля, пока я смотрел тактическую карту.
        - Соединяй! - коротко бросил я и, едва на экране связи появился командующий обороной планеты, произнес, - вольно, полковник! С последнего нашего крайнего разговора было что-то важное?
        - Так точно, адмирал! Если коротко, то мы буквально двое суток назад узнали, что Скитальцы разрознены. Думаю, тебе лучше самому побеседовать с искином корабля, он каким-то образом адаптировался под окружение и теперь даже мыслит понятными гуманоидам критериями.
        - Что ж, побеседуем. Каково настроение у населения Земли? - последние новости, в которых Ниан сообщил о начале строительства новейших энергостанций, с параллельной утилизацией атомной энергетики, мне пришлись по душе. Медленно, но мы очищали нашу планету от того мусора, которым сами же и загадили свой единственный дом. Нет, на Земле не настали времена, когда исчез голод и у всех появились равные возможности. Я чётко приказал командующему обороной не вмешиваться в политику и межрасовые распри. Энергетику и стратегическое вооружение нам пришлось взять под свой контроль, как и радиоактивные отходы, вместе с химическими промышленностью и оружием. Идиотов, желающих зла ближнему своему, хватает всегда. Работников и специалистов, попавших под наш контроль, Ниан взял на обеспечение - золотой фонд мы ему организовали одной ходкой транспортника. В общем, на Земле сейчас было относительно спокойно, и в ближайшее время каких-то проблем не ожидалось.
        - Поток желающих вступить во флот резко уменьшился, - Ниан, отвечая на мой вопрос, сделал рукой жест, означающий у марийцев замешательство, - а из тех, что прошли отбор, некоторые приходят повторно и просят вычеркнуть их из списков. Причина как правило одна - не верят в реальность угрозы.
        - А вот это плохой признак! - мне очень не понравилась последняя информация, - в каких странах такое происходит чаще всего?
        - Проще сказать, в каких не происходит, - покачал головой мариец, - так называемый азиатский сектор практически не имеет отказников. Нет таковых и на японских островах. Очень мало отказавшихся в Южной Америке и Африке. Европа и Северная Америка имеет на порядок больше снявших свою кандидатуру, чем другие континенты. В европейской части РФ так же довольно много отказников.
        - Это плохо, Ниан! - я до хруста в суставах сжал кулаки, - кто-то пытается усиленно нам навредить. Представь, сколько человек просто не пришли сообщить о смене своего решения? Даю добро на ментасканирование всех, кто придёт с желанием выйти из добровольцев. Ну и запустить бойцов под маскировкой не помешает. Пусть разведают, кто это так ловко промывает мозги населению. Нужно выявить всю сеть, а затем провести показательную порку, возможно с расстрелом зачинщиков. Ишь ты, не верят они в угрозу! А знаешь что, не нужно их расстреливать, изолируй на время от общества, и первым же рейсом всех на передовую, пусть воочию убедятся, какие мы им сказки рассказываем!
        - Адмирал, произошло что-то нехорошее? - спросила подошедшая со спины Лиана.
        - Могло произойти, задержись мы ещё на пару месяцев, - я сделал несколько глубоких вдохов, успокаиваясь, - нет, ну что за черти! Лжём мы, видите ли!
        Спустя несколько часов «Дальний» пришвартовался к огромному кораблю Скитальцев, выглядевшему сейчас весьма грозно. Ровная, поглащающая свет поверхность, словно клубилась тьмой. Пётр сказал, это какое-то искажающее поле, что-то наподобие энергетического щита федератов.
        - Адмирал, малый десантный шлюз состыкован. - раздался в ухе голос Деана, - возможен небольшой перепад давления при открытии.
        Створка шлюза медленно опустилась наружу, открывая небольшой, слабо освещённый туннель. Я, в сопровождении десятка штурмовиков и старшего бортинженера покинул борт линкора и двинулся к виднеющемуся впереди яркому свету.
        - Маха, приветствую тебя на борту Звёздного дома! - внезапно раздалось из гарнитуры. Голос был необычным, словно в нём звенел металл. Я тут же поднял руку, останавливаясь на месте.
        - Деан, кто со мной говорит?
        - Искусственный интеллект корабля Скитальцев, - ответил ИИ «Дальнего», - технологии звездных кочевников приблизительно равны уровню Федерации рас, а в некоторых направлениях значительно опережают.
        - Благодарю, Деан. Искин, кто такой Маха? И как мне обращаться к тебе?
        - Маха - ответственный за жизни разумных, военный вождь, - вновь произнёс металлический голос, - я являюсь духом и хозяином Звёздного дома. Ты Маха, в праве дать мне новое имя, так как я возрождённый и не могу помнить предыдущее!
        - Твою дивизию, что за бред! - выругался я, но тут же успокоился, а на лицо сама собой наползла улыбка, - дух Звёздного дома, говоришь? Тогда я дам тебе имя Кузя.
        - Принято, Маха. - произнес искин, в то время как в общем канале связи раздались смешки.
        Кузя рассказал многое. Наша беседа продлилась более двух часов, и вопросов после нее у меня только прибавилось.
        Во первых, выяснилось, что Скитальцы не единый народ. Они разделены, как и страны планеты Земля, на расы. И эти расы практически не пересекаются между собой. Кузя просмотрел файлы, на которых мы сталкивались с кочевниками, после чего разъяснил различия.
        - Первые, кого вы встретили - это раса Отверженных. Мои создатели презирают этих падальщиков. Никакого развития, вечно в поисках ресурсов, добыча которых не требует усилий. Они всегда избегают боевых действий, предпочитая отступить. Их корабли не имеют вооружения, и как правило, им нет никакого дела до всех, кроме своей расы. То, что Отверженные связались с вами и предупредили об угрозе - не обычное для них поведение. Значит угроза для жизни в этой галактике очень высока.
        - А твои создатели к какой расе принадлежат? - задал я внеочередной вопрос.
        - Меня вырастила раса Исследователей - те, кто постоянно ищет новое и совершенствуется, делясь знаниями со всеми Скитальцами, как вы нас называете. Я не знаю, что случилось с экипажем, восстановить удалось только базову память. Возможно с планеты, от которой забрали корабль, на борт был занесён какой-то вирус, убивший всех Вета. Цель прибытия на планету тоже не помню.
        Корабли, обнаруженные капитаном Ануфриевым на месте масштабного космического сражения, Кузя распознал и обрадовался:
        - Это раса Защитников. В присланном тобой, Маха, файле видно, что Союз вышел победителем в сражении, значит уцелевшие корабли сообщили о вторжении Врага и Защитники готовятся к отражению.
        - Врага? - ухватился я за самое главное, - твои создатели уже пересекались с Бессмертными?
        Глава 4 Сорок тысяч лет войны
        После беседы с искином «Исполина», так мы назвали корабль производства Скитальцев, я собрал всех командиров и научников на видеоконференцию. Каждый предварительно прослушал запись моего разговора с Кузей, после чего я предложил каждому высказаться.
        - Учитывая, что ИИ корабля не может связаться со своей, так сказать, фракцией, - взял слово контр-адмирал Бахтерев, - нам следует сосредоточиться на восстановлении второго судна. Через него мы сможем наладить контакт с расой Защитников, а это серьёзный союзник, насколько я понимаю. При соотношении один к десяти разгромить большой флот Бессмертных, нам такие результаты и не снились.
        - Чуури'су уже получил соответствующие распоряжения, часть мощностей рудодобывающих комплексов выделены на повреждённый корабль, - ответил я, - какие ещё предложения будут?
        - Нужно у Большого совета Альянса запросить информацию, не может такого быть, чтоб они ничего не знали о Скитальцах, - внёс дельное предложение капитан Логанов, - вычислить место, где чаще всего встречают корабли кочевников и оттуда в разные стороны отправить сигнал. Даже если он будет устаревшим, на него должны обратить внимание.
        - Информацию мы выкупим, так будет надёжнее, - ответил я, - хотелось бы услышать, что думают о сложившейся ситуации наши учёные!
        - Адмирал, то, как восстанавливается корабль Скитальцев - это невероятно! - произнёс бортинженер «Возмездия», пиреец с Ринии, - если освоить технологию молекулярного воздействия на металлы…
        - Отставить! - прервал я научника, - теорию приберегите для другой беседы, сейчас меня интересуют конкретные предложения, которые мы в силах осуществить в ближайшее время. Например, как быстро мы снабдим командный состав флота новыми шлемами! В какой стадии разработка методик, по которым будут учиться пилоты? Я имею ввиду тех, кто примет командование над кораблями, на которые не хватило искуственных интелектов!
        - Производство шлемов, уже запущено, - ответил Пётр, сидевший в нескольких метрах справа, - непосредственно на тяжёлых и сверхтяжелых кораблях. Ремонтные мастерские справятся с задачей в течении двух суток, благо, с расходниками проблем нет. Методики были разработаны две недели назад, на «Мираде» по ним уже занимаются два десятка будущих пилотов. В настоящее время идут испытания первого ракетоносца, Святослав Тихонов доволен новым кораблём.
        То, что бывшие операторы мехботов оказались наиболее подходящими кандидатами на управление судов без установленных ИИ, меня не удивило. Как выяснилось в ходе обсуждения, так же хорошо справлялись пилоты самолётов, капитаны морских судов и, что заставило улыбнуться, машинисты поездов. Видимо данные профессии давали какие-то навыки, необходимые для пилотирования малых и средних кораблей.
        Новости с верфи порадовали - за время нашего похода со стапелей сошли четыре линкора и четырнадцать ракетоносцев, а на подходе были ещё один авианосец и тяжёлый крейсер. Производство истребителей и корветов временно приостановили, в грузовых доках стояла тысяча малых кораблей. Единственной проблемой была сильная нехватка искуственных интелектов. Хоть на секретной базе и была информация по их производству, сам процесс выращивания умных кристаллов занимал довольно долгое время.
        - Меня вот ещё что интересует, - поднял я под конец тему, которой до последнего не хотел касаться, - оружие последнего шанса, стоит ли работать в его направлении в ближайшее время? Технология производства этих супербомб очень сложная, требующая серьезных ресурсов и удаления от обжитых миров.
        - Я бы повременил, - мнение Бахтерева совпало с моим. Из присутствующих лишь Василий предложил спроектировать корабль, полностью управляемый ИИ, на борту которого поместить шайтан-заряд и отправить на встречу вражеской армаде. И отправлять такие подарки до тех пор, пока враг не кончится.
        - Адмирал, появились первые результаты по делу, которое мы обсуждали сегодня днём, - обратился ко мне Ниан, когда совещание было окончено и командиры один за другим отключались. Деан по моему приказу оставил на связи только полковника.
        - Что там, рассказывай! - обратился я к Ниану.
        - Отправляю файл с информацией, это нужно увидеть, - ответил командующий обороной, - мне, не землянину, трудно понять происходящее.
        Искин запустил на смотровом экране полученный с Земли ролик, транслируя звуковое сопровождение мне в гарнитуру. Видео короткое, всего четыре минуты, но мне хватило, чтобы понять происходящее на планете.
        - Суки! Вернулись к своим старым, проверенным веками методам! - выругался я и, видя недоумение на лице Марийца, пояснил, - у нас несколько основных религий. Ну, как вы оказываете уважение вселенскому разуму, которого никогда не видели, так и земляне, только в совсем другой форме. В давние времена это поклонение предприимчивые люди повернули в свою пользу, с годами превратив религии в инструмент воздействия на массы. И вот теперь, когда средства массовой информации недоступны, какие-то твари вернулись к старым методам воздействия. И цель у них - саботировать формирование флота. Что ж, придется мне принять непосредственное участие в выявлении уродов. Деан, приказ по флоту, полная высадка десанта на поверхность. Командующего москитным флотом, срочно на связь!
        - Адмирал! - капитан Вейс смотрел на меня с удивлением. Ещё бы, только что распустил всех, а через десять минут срочно требует к себе.
        - Палыч, слушай внимательно! На Земле активировались какие-то пи… Уроды. Всячески противодействуют набору рекрутов, а так же отговаривают уже прошедших отбор. Работают организованно, а вот цель, которую они преследуют, я никак не пойму. Но, вред от их действий очевиден, стало быть, нужно вычислить их всех и направить на ментасканирование. Твоя задача - обеспечить быструю переброску групп штурмовиков в указанные точки, прикрывать с воздуха во время изъятия возможных вредителей, а при случае ликвидировать угрозу! Руководить операцией буду лично. В общем, поднимай своих птичек.
        Они не ожидали от нас столь быстрой реакции. Прошло меньше года, а всеми уже позабылось, как решительно может действовать адмирал Басов, не гнушаясь самыми грязными, по мнению противников, методами. А у меня иного выбора просто не было. На карту поставлены не просто жизнь и благополучие тех, за кого я несу ответственность. Под угрозой полного уничтожения само понятие о жизни, как таковой. Члены Большого совета снабдили меня материалами, в которых находилось и несколько видеозаписей, показывающих планеты, всего несколько дней побывавшие в лапах Бессмертных. Руины городов, подвергшихся орбитальной бомбардировке, почерневшие, обуглившиеся деревья, попавшие под воздействие химического оружия. Враг не успел приступить к формированию атмосферы, но даже того, что он сделал, было достаточно. Достаточно, чтобы понять - или они, или мы! Договориться здесь не получится, только полное уничтожение. Если Первые игроки оставляли хоть какой-то шанс молодым мирам, то Бессмертные делали тотальную зачистку всех жизненных форм. Поэтому я не собирался церемониться с уродами, вставшими на пути к выживанию землян.
        Как и ожидалось, пойманные нами проповедники, психологи, а так же прочие говоруны знали мало, но не может быть так, что никто ничего не видел, никто ничего не слышал. Ментасканирование по крупице давало информацию, собирая её в одно место - на анализ к искину «Дальнего». Не прошло и суток, как появились первые результаты. Пятёрка корветов невидимок взяла под плотное наблюдение нескольких кукловодов. Используя продвинутое оборудование ребята из штурмовых отделений проследовали за гонцами, перемещающимися между зачинщиками. С такими не церемонились, выдёргивали прямо из постели, проводили ментасканирование и отправляли в отстойник. В течении вторых суток число пленных перевалило за тысячу, я и представить не мог, что столкнусь со столь большой сетью.
        На третьи сутки в разных странах внезапно резко возросло число несчастных случаев с летальным исходом. Гибли в основном уважаемые в обществе люди, и только я понимал, что все эти происшествия не случайны, просто кто-то хочет замести следы, оборвать все ниточки, ведущие к нему. Но, было уже поздно.
        - Адмирал, я вычислил главных кукловодов. - Деан был, как всегда, беспристрастен. - семнадцать человек находятся в своих резиденциях, и ещё шестеро пытаются скрыться.
        - Выведи маркеры целей на тактические экраны штурмовым подразделениям. Капитан Вейс, начинай операцию!
        Суда не было. Как и казни, я просто приказал искину как следует промыть мозги всем причастным к организации так называемого «Освободительного движения». Простых исполнителей через пару дней должны были вернуть домой, а вот самих зачинщиков я не собирался оставлять на Земле. Было у меня для них тёпленькое местечко!
        Пока я руководил операцией, успело произойти сразу несколько важных событий. Первое - капитан Тихонов завершил испытание ракетоносца - средний корабль был признан пригодным к эксплуатации, оставалось внести незначительные мелочи.
        Второе - разработанная Петром двухкомпонентная боеголовка показала результат, на который мы и не надеялись. Искусственно созданная Чуури'су бронепластина, вдвое превышающая по толщине обшивку вражеского линкора, была прошита новейшим снарядом на три четверти. ИИ «Мирада» тут же запустил ракеты в серийное производство.
        Но самое главное, это изменения на втором корабле Скитальцев. Видимо, у него восстановилась какая-то важная функция, потому что в какой-то момент от судна стали поступать сигналы, которые с трудом уловили сверхчувствительные сенсоры «Мирада». Боевой корабль космических кочевников раз за разом пытался наладить с верфью и находящимися рядом кораблями связь. Едва искин смог уловить эти сигналы, как полковник Такеда тут же связался с Землёй. Я, не долго думая, запросил соединения с Кузей и прямым текстом пояснил ему, что мне нужно.
        - Маха, я постараюсь перевести обращение корабля Защитников. Расы наших творцов довольно схожи и всегда сотрудничают. Раньше было так, я давно не имел контактов с творцами.
        Спустя пару часов, во время которых два ИИ Скитальцев сначала общались через дальнесвязь, а потом, каким-то образом вычислив координаты друг друга, напрямую, я услышал новость, которую посчитал лучшей за прошедший год. Мы узнали, что с Бессмертными сражаются не только Альянс миров и Земная федерация. Гораздо дольше с ними воюют Защитники. И эта война длится уже несколько десятков тысяч лет!
        - Деан, сообщи всем командирам кораблей - через тридцать минут видеосовещание! - я специально отсрочил общий сбор на пол часа. Мне хотелось провести их наедине с супругой. У Лианы как раз свободное время, она три часа назад передала пост старпому и должна отдыхать в нашей общей каюте.
        Я угадал. Моя марийка свернулась калачиком на кровати и спала. Быстро сбросил с себя одежду, постоял пару минут под ионным душем и, накинув чистую форму, лёг рядом с женой. Та, проснувшись, пристроила свою голову на моё плечо и сонно спросила:
        - Что-то случилось?
        - Так точно, - на лицо сама собой наползла улыбка, - похоже, мы не одни в своей борьбе с Бессмертными.
        Через полтора часа «Дальний» уже опускался на поверхность Земли, полностью занимая посадочное поле. В этот раз, из-за наведения порядка на планете, мне не удалось вырваться, так сказать, на побывку. Но, мои родичи решили, что если не гора идёт к, хм… В общем, пока в основной шлюз грузились рекруты, через малый десантный на линкор проникла диверсионная группа, которой руководил лично мой дед.
        - Внук, я конечно понимаю, большим человеком стал, но! О родных забывать - совсем не дело, скажу я тебе.
        - Форс-мажор, - изобразил я виноватый вид, - тут, понимаешь, такие дела завертелись, спать некогда, а ты говоришь, родных не забывать.
        - Ага, знаем мы дела эти, - хохотнул отец, - я ж тебе говорил, старый, это Фёдор постарался, чтобы тунеядцы из города испарились. Пару дней уже эти лоботрясы по улицам не ходят, народ своими речами не смущают. А вообще, сын, ты нам кратко поведай, что да как. А то переживаем, твои то не делятся информацией, всё намёками больше.
        - Да нормально всё, пап. Одних союзников нашли, сейчас со вторыми переговоры ведём. Глядишь, через годик всё устаканится, в круиз вас отправлю, галактический. На инопланетян посмотреть, себя показать.
        - Смотри, шутить пытается, - хмыкнул дед, - стало быть, дела в гору пошли. Ты нам вот что скажи, когда правнуками нас порадуешь?
        - Адмирал, до окончания погрузки пятнадцать минут, - доложил искин, спасая нас с Лианой от щекотливого разговора. Мы с супругой для себя решили - пока война не кончится, даже не думать о детях. Поэтому ответил деду коротко:
        - Мы работаем в этом направлении! Вам, кстати, уже пора, через пятнадцать минут «Дальний» взлетает.
        - Вот шельма, выкрутился, - рассмеялся глава семейства Басовых, - когда в следующий раз домой вернёшься?
        Галактика «Млечный путь». Рукав «Лебедя». Неизвестная звездная система. Флагман Первого флота расы Защитников.
        - Маха Атама Капур, только что пришло сообщение от командующего седьмым флотом, Маха Чакрана. - главнокомандующего вывел из созерцания старший помощник. Чакран не станет беспокоить Маха Атама по пустякам, значит информация важная. Командующий загрузил сообщение в сознание, просмотрел его несколько раз, тщательно обдумал, а затем принял решение.
        - Амруд, передай мою волю Маха Чакрану. Пусть отправит по присланным координатам разведывательноё судно. Разведчик должен ознакомиться на месте с ситуацией и, не вмешиваясь, доложить мне напрямую всё, что узнает. И ещё, мне нужна сводка по седьмому рукаву этой галактики. Есть ли развитые цивилизации, каков их уровень. Сколь сильна деятельность вражеских кораблей в этом секторе, получают ли отпор от аборигенов. Отправь эскадру Таши Сарба, давно он не пересекался с Врагом.
        Помощник давно уже удалился выполнять приказ, а Маха Атама всё ещё думал о происшествии. Впервые за многие века кто-то из менее развитых рас не растащил повреждённый корабль, а потратил ресурсы для его восстановления.
        - Неужели в этой галактике побывали Исследователи, - произнёс вслух главнокомандующий, - но почему они не сообщили нам? Слишком мало информации…
        Космическая пустота. Окраина галактики «Млечный путь». Флагман третьего флота вторжения.
        - Почему такие большие потери? - командующий третьим флотом вторжения был в бешенстве. От одного его вопроса, сопровождаемого выбросом Силы, на три палубы вверх и вниз мгновенно умерло несколько сотен низших. Стоящий перед Бессмертным, «Смотрящий в Бездну» рухнул на пол, обхватив щупальцами голову и забился в корчащих его судорогах. Поняв, что он несколько перестарался с всплеском, командующий дождался, когда офицер придет в себя и повторил, - почему мы несём такие большие потери?
        - Высший, Шатра'уарету'аран! - «Смотрящий в Бездну» с трудом поднялся на нижние конечности, продолжая держать голову, - наш разведчик ещё не добрался до места, откуда пришёл последний сигнал от «Смотрящего на Врага»!
        - Доложишь, когда появится новая информация, - взмах щупальца Высшего отшвырнул «Смотрящего в Бездну» прочь из помещения. Тот, кубарем прокатившись пару десятков метров, остановился уже в коридоре, замерев неподвижной тушей. Лишь через пару минут его конечности дёрнулись, затем он медленно поднялся и, опираясь щупальцами о стену, направился в командный центр.
        Глава 5 Грёбаный Экибастуз
        - Адмирал, до выхода из гиперпространства осталось тридцать минут, - голос ИИ оторвал меня от тренировки. Разорвав дистанцию с спарринг партнёром, поднял руки, показывая, что тренировка окончена.
        Почувствовал, что набираю лишний вес и решил подтянуть форму, нагрузив себя ежедневными тренировками. Занятия в симуляторе, это хорошо, но ежедневное посещение спортзала ещё никому не повредило. К тому же такие занятия хорошо прочищали мозг.
        - Краткий доклад, - бросил я искину, покинув ионный душ, - новобранцы справляются?
        - Пока только на семьдесят процентов, - ответил Деан. Мы, по старой традиции, большую часть рекрутов раскидали по уже сформированным экипажам, заменив новичками четвертую часть личного состава. Такая ротация была достаточно эффективна. А из тех, кого заменили, формировали команды для строящихся кораблей. В итоге все боевые единицы флота были одинаково подготовленные, в среднем почти дотягивая до нормативов Федерации рас. Эх, если бы не обучающие кресла и симуляторы, мы бы проиграли при первом столкновении с Первыми игроками.
        - Адмирал! - пока одевался, а после облачался в бронескаф, задумался, и искину пришлось повторить доклад, - на борту за текущие сутки никаких происшествий не выявлено. Проведены тактические испытания усовершенствованной наплечной турели. Результат положительный, старший бортинженер уже запустил производство полутора сотен экземпляров оружия. Перевооружение запланировано на третий день с начала производства.
        - Хорошая новость! - обрадовался я. После столкновения наших бойцов с пехотой Бессмертых, произошедшего на Архоне, Пётр потребовал выделить ресурсы на увеличение огневой мощи рядового космодесантника. Уж больно злыми оказались вражеские пехотинцы.
        - Адмирал на мостике! - подала команду Лиана, стоило мне появиться в дверном проёме.
        - Вольно! - произнёс я, шагая внутрь. Лицо супруги было взволнованным - ещё бы, через несколько минут «Дальний» выйдет в системе, где раньше находилась одна из трёх планет, заселённых марийцами. Родина расы воинов была уничтожена, как и большинство планет Федерации, а вот миры, которые только начали осваивать, имели шансы остаться уцелевшими. Поэтому на совещании флота, перед его отправкой в рейд по системам, в целях обнаружения противника, мы специально определили точки выхода из гиперпространства возле таких планет. Предыдущие три остановки оказались пустышками, оттого и было тревожным лицо супруги. За всё время наших поисков единственный населённый потомками федератов мир был обнаружен случайно.
        Короткий отсчёт последних секунд, лёгкая вибрация судна, сканирование ближнего космоса.
        - Все корабли флота вышли из прыжка штатно, - искин линкора, как всегда, беспристрастен, - начинаю сканирование дальнего космоса.
        - Приказ по флоту, оборонительное построение! - отдал я приказ. А затем потянулись минуты ожидания. Обычно мощные сканеры линкора завершали полное обследование в течении пяти-десяти минут. Сейчас каждая из них растянулась в час, а то и больше.
        - Фиксирую четыре источника, излучающих энергию. Сигнатуры идентичны разведзондам Федерации. Ответное сканирование отсутствует. Фиксирую множественный информационный обмен. Способ передачи данных не известен. Близок к аналогам землян, крайне примитивный. Обнаружена населённая планета.
        - Передача данных, на каком языке? - голос Лианы дрожал, она явно волновалась.
        - Отдалённо похож на марийский, - ответил ИИ, - вывожу на экран видео файл.
        С экрана общей видеосвязи пошла трансляция. Гуманоид, ни чем, кроме одежды не отличим от землянина, что-то рассказывал, при этом демонстрируя какое-то техническое устройство. Больше всего это походило на обучающий ролик, этакая видео-инструкция по использованию прибора. Речь, на которой говорил инструктор, была совершенно непонятна.
        - Я не понимаю, что он говорит, - растерянно произнесла капитан Басова, - это не марийский! Хотя разумный очень похож на представителя моей расы.
        - Деан, передай пилотам разведывательных корветов, пусть обследуют источники сигналов, может в памяти зондов есть что-то интересное. И постарайся перевести этот язык, чтоб мы могли общаться с местными. Флоту - лечь в дрейф и ожидать дальнейших приказов! «Дальний» - курс на планету. Понаблюдаем с орбиты, чем живут местные аборигены.
        Увиденное нам не понравилось. Две трети планеты выглядели безжизненной пустыней. От оставшейся трети, которую занимала в основном водное пространство, имелось три десятка островов. На этих клочках суши и расположилась местная цивилизация, а вернее то, что от неё осталось. Планета погибала, это было видно даже мне, далёкому от понимания геологических процессов.
        - Анализ языка местного населения завершён, - доложил ИИ, - запускаю перевод.
        - В подобном положении опреснитель может работать в течении двух суток, - перевод был безэмоционален, поэтому воспринимался мёртвым, словно электронный переводчик. Говоривший тем временем продолжал, - затем необходимо произвести смену картриджа. В стандартном наборе этих картриджей двенадцать. Достаточно для полноценного выхода в море и возвращения домой, плюс пятидневный запас на случай непогоды. Не в коем случае не выходите в море без опреснителя и кассеты с картриджами. Нас осталось слишком мало, каждая жизнь бесценна!
        Ролик закончился и Деан остановил воспроизведение. На мостике повисла тишина, которую пришлось нарушить мне:
        - Похоже, на поверхности дела совсем плохи! Деан, сообщи пилотам двух корветов, чтоб приготовили свои корабли к вылету. И соедини меня с старшим бортинженером.
        Спустя два часа «Дальний» находился на низко орбите планеты, в прошлом имеющей название Анния. Один корвет и, по настоянию Петра, фрегат, пять минут назад совершили посадку на пустынном материке и сейчас спешно разворачивали оборудование. Второй корвет, с активированной системой невидимости, тщательно изучал один из островов - качество жизни аборигенов, их быт. Деан в это время уже перелопатил огромный объём информации и сейчас сравнивал полученные им выводы с реальной обстановкой на планете.
        - Они сами уничтожили свой дом, - наконец подвёл итог искин. - видимо, экосистема планеты не соответствовала стандартам, поэтому её подвергли терраформированию - такой термин наиболее подходит к данному процессу. Была полностью пройдена первая стадия, когда местная флора и фауна подвергается сильным изменениям. Второй стадией должно быть устранение вирусов, которые подвергли мутации всё живое, а так же насыщение почвы необходимыми элементами. Вторая стадия так и не была начата, причина этого - скорее всего война с биомехами. В итоге, вирусы не были уничтожены, и планета начала медленно умирать. Острова, на которых имеется жизнь - скорее всего их не подвергли терраформированию, поэтому там сохранилась местная экосистема. Но, у аборигенов имеется другая проблема - вирусы первой стадии за прошедшие тысячелетия мутировали и уничтожили всю органику на континентах. В настоящее время водная преграда - единственное, что защищает острова от быстрой гибели. Но, так будет не долго, море постепенно усыхает, атмосфера планеты с каждым годом становится всё разряженней, и вскоре местным жителям станет нечем
дышать. И вода - из-за вируса, пытающегося поглотить жидкость, она стала ядовитой для чужаков. Местные водоплавающие каким-то образом освоились в новых условиях, а вот потомкам марийцев этого не удалось. По моим прогнозам в текущих условиях они смогут существовать ещё четыре-пять поколений, а затем наступит резкое ухудшение. Планета обречена, у нас нет ресурсов, чтобы восстановить её экосистему. Да и вирусы первой стадии настолько изменились, что вряд ли на них подействует вторая стадия.
        - Сколько всего разумных проживает на планете? - спросил я, прикидывая, сможем ли мы забрать всех одним рейсом, и куда потом заселять беженцев. И вообще, согласятся они лететь с нами?
        - Текущее население планеты - Семь миллионов, триста сорок тысяч, четыреста один разумный. На всех кораблях флота можно разместить лишь сорок тысяч с относительным удобством, и шестьдесят-семьдесят, если занять все отсеки, не отвечающие за функциональность кораблей.
        - Капитан Басова, твоё мнение - кто сможет провести переговоры с жителями планеты наиболее эффективно?
        - Я, - не задумываясь, ответила супруга.
        - Не годится, - отверг я кандидатуру Лианы, - ты капитан боевого корабля, и мы не на прогулке. Нужен мариец, а в помощь ему дадим нашего дипломата. Оставим здесь транспортник и пару корветов с минимальным количеством экипажа, а сами продолжим рейд. Искин, соедини меня с контр-адмиралом Бахтеревым.
        Спустя десять часов флот начал разгон для гиперпрыжка, оставляя возле гибнущей планеты дипломатическую группу. Связавшись с «Мирадом», я предупредил, чтобы все свободные корабли были готовы прыгнуть по указанным координатам, чтобы начать эвакуацию населения.
        - Адмирал, старший бортинженер запрашивает соединение.
        - Соединяй, - коротко бросил я. Лёгкий щелчок гарнитуры, и в ухе послышался взволнованный голос Петра:
        - Фёдор, я тут с Электроником обрабатывал информацию, полученную со спутников, и наткнулся на кое-что. В общем, тебе стоит взглянуть на это.
        В научном отсеке, прямо в центре, на полу лежали детали от спутников. Электроник что-то тестировал, а Пётр склонился над блоком памяти - мы уже изымали подобные у других спутников.
        - Что не так с ним? - поинтересовался я, так и не дождавшись от друга ни слова, хотя он и увидел меня.
        - Понимаешь, мы изъяли четыре блока памяти, и два уже загрузили для анализа. Деан обещал изучить всё в течении суток. Но! Когда мы собрались загружать третий, выяснилось, что он почти пуст. Причём не сломан, а именно освобождён от информации. Кто-то изъял его несколько месяцев назад, загрузил весь объём информации, затем отформатировал и установил обратно! То, что информация была изъята, я уверен.
        - Адмирал, принимаю сигнал с транспортного судна! - сообщил искин, перебивая старшего бортинженера, - они фиксируют возмущение пространства, кто-то готовится выйти из гиперпространства.
        - Приказ по флоту, начать торможение! - распорядился я, - Пётр, временной отрезок, когда третий зонд начал новую запись?
        - Примерно год назад, - в глазах друга появилось недоумение.
        - Деан, блоки памяти - начни сканирование за полтора последних года. Это важно! И органищуй через пять минут видеоконференцию с командирами кораблей. Пётр, вскрывай четвёртый блок, и если там будет что-то странное, сообщай искину немедленно!
        Транспортная платформа домчала меня до командного центра за полторы минуты. На мостике все уже были в курсе последних событий, а потому лица офицеров скрывали забрала шлемов.
        - Всем кораблям, возвращаемся на планету, - приказал я, едва оказавшись на месте, - радар транспортника зафиксировал три возмущения пространства, а у нас появилась информация, что эту систему год назад посещали неизвестные. В ближайшие несколько минут станет известно, кто это был. Ещё раз повторю, полная герметичность экипажей. Деан, соедини меня с старшим офицером, оставшимся на орбите планеты.
        - Командующий! Говорит капитан Таян, это я отправил запрос на соединение!
        - Капитан, немедленно вступайте в контакт с властями планеты! Я не знаю, какими методами, но необходимо узнать, видели ли они год назад что-то необычное в космосе, поблизости с ними. Любая информация, и как можно скорее!
        - Адмирал, я нашел нужные данные на блоках памяти, - сообщил искин, едва кончился мой разговор с командиром транспортника, - систему посещали Бессмертные!
        - Видео файл запусти на экране, - потребовал я, - и объявляй по флоту боевую тревогу!
        Видео, заботливо датированное ИИ, я просмотрел на очень быстрой перемотке. В космических масштабах это выглядело, словно посмотрел короткометражный фильм. В самом начале из космоса вышли два линкора Бессмертных. Они обследовали планету, при этом не совершая посадок на поверхность и не проявляя агрессивных действий. Затем от вражеского корабля отделилось малое судно, которое направилось к спутнику. Быстро вскрыв его, бригада существ, которых Деан классифицировал, как техников, что-то сделала, а затем вернула все на место и вернулась на линкор. Корабли ещё какое-то время повисели на орбите планеты, а затем вышли в открытый космос и совершили гиперпрыжок. Причём в направлении, с которого сейчас и ожидался прокол пространства.
        - Капитанов Шикова и Тихонова добавить к видеоконференции! - отдал я приказ, и едва офицеры появились на экране, продолжил, - командиру подразделения невидимок - в течении пяти минут покинуть носители и выдвигаться вот сюда! Предварительно здесь и здесь установить мины. Приступай немедленно!
        Я пометил на тактическом экране места, где должны будут расположиться минные заграждения, и точку, в которой невидимки будут ожидать дальнейших указаний.
        - Капитан Тихонов, со своей ракетоносной эскадрой выдвигаешься вот сюда, - я указал ещё одну точку на тактической карте, - занимаете позицию и ждёте. Остальным, слушай мою команду!
        Сергей успел поставить минные заграждения, и даже занять указанную позицию, когда из гиперпространства почти одновременно выскочили десять линкоров Бессмертных. Для нашего флота такое количество противника - на пару минут боя. Мы просто расстреляем их из носовых орудий супердредноутов, а на уцелевших испробуем ракеты.
        - Адмирал, радары фиксируют возмущение пространства, - сообщил искин, - структура возмущений необычна. Мы ранее не встречались с подобным, но есть предположение.
        - Деан, говори быстрее!
        - Ожидается появление чего-то очень крупного!
        - Командирам кораблей, не расслабляться! Ожидается ещё одна волна вражеских кораблей. Возможны сюрпризы, возмущение пространства, как вы слышали, необычное.
        Линкоры Бессмертных, едва засекли наши корабли, начали торможение. Мы тоже не спешили атаковать, перестроившись в оборонительную формацию.
        Нам повезло - выстроившись в две линии, вражеский флот медленно дрейфовал вперёд и, не видя подвоха, вошёл в минное поле.
        - Адмирал, могу ошибаться, - произнес Бахтерев, - но похоже, что эти Бессмертные не в курсе, кто мы такие и какую опасность несём.
        - Возможно, - ответил я, наблюдая, как в зону поражения мин входит четвёртый линкор противника. Наилучшее время для подрыва, - Капитан Шиков, активировать взрыватели!
        Единовременный подрыв одного минного заграждения на пару мгновений озарил космос вспышкой, которая через пару секунд полыхнула ещё ярче.
        - Минус четыре вымпела, - произнёс кто-то из капитанов.
        - Адмирал, разреши провести боевое испытание, - это Святослав рвётся в бой.
        - Тихонов, ожидай приказа! - коротко бросил я, - Командирам супердредноутов, выйти на позицию уверенного попадания. Капитан Вейс, организуй москитное прикрытие сверхтяжёлым кораблям. Остальным - перестроиться!
        Оставшиеся шесть вражеских линкоров начали манёвр уклонения, когда «Возмездие» и «Мариец» вышли на позицию. Первым же перекрёстным залпом был уничтожен ещё один корабль Бессмертных. Пять секунд накачки главного калибра, и новый залп.
        Космические бои весьма скоротечны. Не прошло и двадцати минут, а у противника осталось всего лишь три корабля, которые спешно пытались оторваться от орудий супердредноутов. Пятнадцать истребителей, которые остались прикрывать отход линкоров, были уничтожены в течении одной минуты превосходящими силами Земной федерации. Сотня малых кораблей - против такого количества даже крейсер не продержится и двух минут.
        - Адмирал, фиксирую прокол пространства, - произнёс Деан, - сигнатура судна не опознана. Вывожу на отдельный экран изображение!
        У меня в голове возникло сразу несколько вопросов. Почему на отдельный экран? Что значит не опознана? И самое главное, откуда в голосе искина «Дальнего» появились столь явные эмоции. Все вопросы отпали, стоило мне разглядеть изображение, которое спроецировал Деан на отдельный экран.
        - Грёбаный Экибастуз! - само собой вырвалось у меня, - это что такое?
        Глава 6 Командная игра
        Огромная, расплывающаяся на экране из-за искажающих полей, сфера. Двенадцать километров в поперечнике, если верить показаниям искина. Длинные отростки толстых щупалец, спиралью скручивающиеся позади сферы, дополняли устрашающий вид.
        - Это что за головастик? - первым нарушил молчание капитан Ануфриев.
        - Похоже, мы встретились с сверхтяжёлым кораблём Бессмертных, - ответил я, - Деан, анализ по новому судну!
        - Анализ провести невозможно, - ответил ИИ, - сильные искажения, корпус корабля скрыт от сканирующих устройств.
        - Приказ по флоту - рассредоточиться, шестая конфигурация! - начал я отдавать приказы, - командирам авианосцев - готовность к старту всему москитному флоту! Капитан Тихонов - отвести ракетоносную группу на вторую позицию! Капитан Шиков - оставшиеся мины направить к флагману противника, сами возвращайтесь назад как можно быстрее. Сдается мне, нам сейчас понадобятся все малые корабли, чтобы прикрыться от москитного флота противника.
        Я угадал. Пока мы совершали маневрирование, готовясь встретить противника, огромный корабль Бессмертных завершил сканирование, облучив весь флот, и медленно двинулся в нашем направлении. Затем остановился и из его чрева, словно из улья, стали вылетать истребители.
        - Тысяча шестьсот восемьдесят единиц, - подвёл итог ИИ, - возможно, этот корабль - авианосец. Учитывая количество москитного флота, вряд ли на нём имеется сверхтяжелое вооружение.
        Вражеские истребители разбились на два потока и устремились к нам, создавая гигантские клещи. От одного потока отделилась сотня, направившись к группе ракетоносцев.
        - Командующий! - М'Бата, ещё восстанавливающийся после крайнего боя с Бессмертными, впервые за долгое время обратился ко мне, - это не авианосец! Я чувствую смертельную угрозу от этого исполина! К нему нельзя приближаться слишком близко, и ждать на одном месте тоже нельзя!
        - Капитан Тихонов, в бой не вступать! - отдал я приказ, сориентировавшись на предупреждение сенса, - уходи в отрыв и по широкой дуге вливайся в основную группировку. Приказ по флоту - приготовиться к ближнему бою с малыми кораблями противника. Командирам истребительных групп - ожидайте дальнейших распоряжений.
        Гигантский корабль уверенно приближался к нам, словно собирался лично вступить в бой. И это было странным - стоит ему приблизиться на расстояние уверенного залпа супердредноутов, и мощные носовые орудия начнут расстреливать его, как мишень в тире. К тому же промахнуться по такой цели практически невозможно. Видимо, М'Бата не зря чувствовал угрозу от этой громадины, о которой мы ничего не знали.
        - Авианосец противника замедляется, - сообщил искин, - проводит какие-то действия с одним из гибких манипуляторов.
        - Щупальца, Деан, называй их щупальца. Ох тыж! - я с удивлением наблюдал через смотровой экран за происходящим. Из по-прежнему затуманеной сферы корабля по замершему щупальцу медленно двигалась алая искра. И, учитывая расстояние, диаметр этой искры был под сотню метров, не меньше.
        - Приказ по флоту - приготовиться к манёвру уклонения! Уходим над плоскостью эклиптики, нам сейчас нельзя разделяться!
        Искра тем временем достигла конца щупальца и замерла там. Несколько секунд, а затем вся конструкция начала движение вперёд. Щупальце начало складываться вдове, при этом середина с приличной скоростью двинулась в нашем направлении. Я мысленно представил, какую скорость наберёт смертельный снаряд этой гигантской пращи и отдал приказ:
        - Начинаем маневр уклонения! Капитан Тихонов, слушай новую команду - постарайся зайти ракетоносной группой в хвост вражескому кораблю и ударь всеми ракетами, что у вас имеются! Деан, принимай управление минным полем, нужно произвести подрыв в момент, когда вражеский снаряд будет максимально близко от них! Капитан Шиков, как только твоя группа возьмёт на борт новые мины, немедленно выдвигайтесь по курсу противника! Ваша цель - установить мины на возможных маршрутах, которые могут использовать оставшиеся три линкора. Контр-адмирал Бахтерев, пусть искин «Возмездия» рассчитает оптимальные точки сброса. Командирам супердредноутов - по завершению манёвра уклонения приказываю кратчайшим курсом выйти на рубеж уверенного поражения и прощупать оборону вражеского корабля главным калибром. Всем командирам обозначить подобные гигантские корабли самоназванием - спрут!
        - До столкновения с москитным флотом противника осталось три минуты, - сообщил Деан, - группа капитана Шикова прибыла по местам приписки и начала загрузку мин.
        Целая минута, растянувшаяся в вечность. А затем ИИ линкора вновь заговорил:
        - Плазменный снаряд отделился от щупальца спрута, через тридцать секунд ожидается в точке, ранее занимаемой «Марийцем». До входа в зону поражения минами шесть секунд. Четыре. Три. Две. Подрыв.
        На тактическом экране возникло несколько вспышек, обозначающих подрыв мин. А спустя мгновение все экраны, включая видеосвязь, полыхнув белым, потеряли картинку. В рубке управления потух свет. Миг темноты, а затем включилась аварийная система освещения. Часть приборов вновь начала перемигиваться.
        - Корабль подвергся мощному электромагнитному излучению. Все сенсоры, внешние и слабо защищённые внутренние системы корабля временно недоступны. Идёт перезагрузка программ. Потеряна связь с кораблями флота. Щиты просели на восемьдесят процентов, - монотонно начал перечислять искин линкора, - запускаю резервные контуры управления. Время ожидания - четыре минуты.
        - Орудия, и противомоскитные турели могут вести огонь? - спросил я, понимая, что мы никак не успеем восстановить все функции корабля до атаки москитного флота Бессмертных.
        - Орудийные системы функционируют, но без системы наведения их эффективность равна десяти процентам.
        - Твою дивизию! Внутренняя корабельная связь действует?
        - Тестирование внутренних систем закончено. Функционал - восемьдесят процентов! Запрос от капитана Шикова, его корабль успел загрузить минный отсек и…
        - Соединяй, немедленно! - оборвал я Деана. Спроецированный на забрало экран показал, что соединение установлено! - Сергей, взлетай немедленно!» Дальний» ослеп полностью. Затребуй соединение со всеми кораблями, которые в состоянии принять сигнал. Ваша задача - встретить и задержать москитный флот противника до восстановления внешних систем кораблей, попавших под эми-излучение!
        - Принял! - коротко ответил старый друг, - постараюсь держать с тобой связь, так что не отключайся! Попробую передать, что происходит снаружи!
        - Деан, соедини меня с старшим бортстрелком, - я собрался уточнить у Руолан, что она может предпринять в нашем положении, как по открытой линии вновь заговорил Сергей.
        - Адмирал, электромагнитная волна зацепила лишь тридцать процентов флота, - сообщил радостную весть командир крыла невидимок, - из строя вышли два супердредноута, три линкора, включая флагман, один тяжёлый крейсер и триста единиц москитного флота, до остальных электромагнитная вспышка не дотянулась. У противника потери серьёзнее - все три линкора и пятьсот истребителей похоже окончательно вышли из боя - их зацепило не только вспышкой, но и взрывной волной. Спрут потерял поле искажения и в настоящее время медленно дрейфует к нам на встречу. Щупальца продолжают свое вращение, но, в десятки раз медленнее. Эскадра капитана Тихонова через семь минут выйдет на позицию. Он спрашивает, не изменилось ли что?
        - Тихонову - действовать согласно приказу, по возможности ускориться. Бой с москитным флотом Бессмертных уже начался?
        - Нет. Похоже истребители также сильно замедлились после взрыва, до столкновения ещё три-четыре минуты.
        - Продолжай наблюдение и докладывай о любых изменениях. Деан, успеваешь восстановить внешние системы?
        - Диагностика завершена, - ответил искин, - системы наведения и сканирования восстановлены, в ближайшие одну-две минуты ремонтные дроиды восстановят связь.
        Аварийное освещение сменилось стандартным. На Лиану один за другим посыпались доклады о состоянии корабля, а передо мной вновь развернулись тактические и смотровые экраны. Так же появился экран, на котором появились векторы энергетических снарядов, устремившихся от орудий «Дальнего» к приближающемуся рою вражеских истребителей. Очень повезло, что наш москитный флот во время импульса оказался большей частью прикрыт щитами линкоров и супердредноутов. Менее защищённая электроника малых кораблей не выдержала атаки ЭМИ и выгорела полностью. Три сотни истребителей, хаотично вращаясь, дрейфовали в космосе, всё дальше удаляясь от флота.
        - Внешние системы «Дальнего» полностью восстановлены, - сообщил ИИ, - приступаю к сканированию неизвестного корабля Бессмертных
        - Видеосвязь с командирами кораблей, немедленно! - тут же потребовал я, - капитан Басова, курс на вражеский флагман, пока он не восстановился полностью.
        С экрана видеосвязи посыпались доклады от капитанов других кораблей, которые я тут же прервал:
        - Внимание, слушай мою команду! Все корабли тяжёлого и сверхтяжелого классов - сформировать эскадру и немедленно атаковать флагман противников. Стрелять с максимальной дистанции. Кораблям среднего класса - сформировать отдельный флот и прикрывать судна обеспечения, авианосцы и москитный флот! Командующим назначаю капитана Вейса! Капитан Тихонов, через сколько времени твоя группа выйдет на позицию?
        - Полторы минуты, адмирал, - отозвался Святослав, добавив - что нам делать после пуска ракет?
        - Продолжайте отвлекать на себя группу истребителей. Если уничтожим флагман, двигайтесь на соединение с флотом. Капитан Шиков - в бой с истребителями противника не вступать! На вас контроль трёх вражеских линкоров. Если есть возможность, подорвите их минами.
        - Вражеский флагман в зоне уверенного поражения главного калибра «Возмездия», - доложил контр-адмирал Бахтерев. - Первый залп.
        - Спрут в зоне поражения «Марийца», - тут же поддержал Владимира Александр Петрович, - открываю огонь.
        - Есть попадание, - вновь произнёс Бахтерев, - повреждения минимальны. Целостность корпуса не нарушена. Искин рекомендует вести огонь в одно место, чтобы пробить броню. Второе попадание - результат тот же!
        - «Дальний» вышел на дистанцию уверенного залпа, - сообщил Деан, и тут же добавил, - сканирование спрута завершено. Слабых мест не выявлено. Основной флот вступил в бой с истребителями противника
        - Приказ по эскадре - вести прицельный огонь в заданный квадрат на корпусе спрута, - тут же сориентировался я, - контр-адмирал, пусть искин подсветит место.
        Дружный залп десяти орудий смог пробить броню огромного корабля, только и всего. Лишь повторный залп в ту же точку нанёс внутренние повреждения спруту. Третий залп произвести не успели. Флагман, до этого пребывающий в неподвижном состоянии, начал вращение.
        - Адмирал, предлагаю пойти на сближение, - произнёс Бахтерев, - попробуем массовым бортовым залпом причинить ущерб этой бронированной махине. Другого способа пробить защиту я не вижу.
        - Эскадра, выдвигаемся на сближение! - предложение Владимира было дельным, - построение - уступом! Бьём, как и ранее, в один квадрат. Сверхтяжелые корабли идут первыми!
        - Адмирал, до выхода на позицию пятнадцать секунд, - доложил капитан Тихонов.
        - Святослав, ракетный залп производить двумя этапами! - тут же переключился я на группировку ракетоносцев, - и постарайтесь накрыть небольшую площадь! Слишком толстая броня, можете не пробить!
        - Принял! - ответил капитан, и тут же, не отключаясь, принялся давать распоряжения подчинённым, - два залпа, промежуток - три секунды. Первый залп - с первого по десятый, второй - все оставшиеся. Площадь накрытия - сто квадратных метров. Принимайте целеуказания!
        - Адмирал, - неожиданно раздался голос Василия, - искин крейсера зафиксировал возмущение пространства. Передаю информационный пакет!
        - Принимаю данные с крейсера «Бесстрашный», - доложил искин корабля, - зафиксирован выход из гиперпространства двух кораблей сверхтяжелого класса. Сигнатуры соответствуют кораблям Скитальцев!
        - Командующий, нужно немедленно уходить от корабля Бессмертных, - внезапно заговорил М'Бата, - я чувствую опасность!
        - Эскадра - манёвр уклонения, - тут же сориентировался я. Свою задачу мы выполнили, завладев вниманием противника полностью. Теперь вся надежда на ракетный удар. - Курс на москитный флот противника!
        - Есть накрытие! - в голосе Тихонова был восторг, - больше половины щупалец оторвало нахрен! Фиксирую множественные взрывы под обшивкой спрута.
        - Капитан, уходите оттуда немедленно! Сенсы почувствовали опасность. Благодарю за удачно проведенную операцию!
        Начавший ускорять вращение спрут вновь замедлился, причём резко, почти остановился. Но, это не помешало огромному кораблю начать формирование очередного снаряда. И не одного, а сразу двух. А ещё с флагмана попытались оказать на нас ментальное воздействие. Возможно это и спасло флот от полного уничтожения.
        - Фиксирую срабатывание отражателя, - произнес ИИ линкора, - новая мембрана выдержала, но повторное воздействие вряд ли перенесёт!
        - Как себя чувствуют сенсы? - спросил я, не отрывая взгляда от тактического экрана. Два корабля, только что вышедших из гиперпространства, с приличным ускорением приближались к месту сражения, - рассчитай, через сколько корабли Скитальцев выйдут на огневой рубеж. И попытайся выйти с ними на связь!
        - Новые бронескафы полностью защитили сенсов, - по порядку начал отвечать искин, - корабли союзников смогут вступить в бой через десять-пятнадцать минут. Информация не точная, мне не известно, какими системами вооружения они оборудованы. Конструкция отличается от имеющихся у нас двух трофейных кораблей. На запросы пока не отвечают.
        Пока ИИ линкора докладывал, я внимательно следил за действиями спрута. После ментальной атаки щупальца, которые собирались запустить свои смертоносные снаряды, замедлились. По моим расчетам у нас в запасе было от полутора до двух минут, и за это время нужно убраться как можно дальше от этого корабля-монстра.
        - Приказ по эскадре - немедленно сбрасываем мины, согласно построению! - хоть таким способом прикрыться от плазменных снарядов с неприятной начинкой, - капитан Вейс, флоту приготовиться, через пару минут присоединимся к вам.
        - Принял, - отозвался Николай Павлович, - адмирал, что ожидать от гостей?
        - Соединение с кораблём Скитальцев установлено, - произнёс Деан, обрывая меня на полуслове, - вывожу на экран видеосвязи!
        - Говорит Таши Сарб! Неизвестная раса, вступившая в схватку с Бессмертными, рекомендую удалиться от вражеского улья на семь махаджау, иначе пострадаете от взрыва. У вас пять минут, - временные единицы искин успел перевести в понятные для меня значения, а вот расстояние пришлось уточнять. Едва Таши Сарб закончил говорить, как связь оборвалась
        - Семьсот километров, - рассчитал ИИ линкора, - сейчас мы на расстоянии десяти, основной флот в двадцати пяти. Для выхода из опасной зоны, с учётом атаки вражеских истребителей, потребуется четыре минуты, десять секунд.
        - Адмирал, истребители противника выходят из боя, - доложил капитан Вейс, - начина…
        - Отставить преследование! Приказ по флоту - немедленно выйти из зоны поражения! Минимальное удаление от спрута - семьсот километров. Время - четыре минуты!
        - У нас девяносто сбитых истребителей, - в голосе капитана послышалось отчаяние, - есть выжившие пилоты, как их вывести из зоны поражения?
        - Никак, капитан! Выполнять приказ! - твою дивизию, погибнут ребята. И сделать мы ничего не сможем. Хотя…
        - Приказ по эскадре - сбрасываем все мины, что у нас имеются! Деан, под твою ответственность - нужно создать встречную взрывную волну. Возможно она задержит взрыв спрута.
        Флот вышел из зоны поражения за полторы минуты до подрыва. На месте боя осталось девять неполных десятков истребителей и восемь корветов. Тридцать четыре выживших пилота обнаружил Деан, отследив по маякам бронескафов. Все остались в зоне поражения.
        Оставшиеся вражеские истребители, а их уцелело восемь сотен, плотной массой двигались навстречу кораблям Скитальцев. Непонятно, на что рассчитывали союзники, но наши попытки вновь наладить с ними контакт не увенчались успехом. Все стало ясно, когда между москитным флотом Бессмертных и вымпелами Скитальцев расстояние сократилось до уверенного залпа супердредноута. Вражеские истребители внезапно развалили строй и превратились из грозной силы в безвольный поток метеоров, который корабли союзников легко обогнули по пологой дуге.
        - Они что, обезвредили их ментальной атакой? - спросил капитан Ануфриев.
        - Скоро узнаем, - отозвался Бахтерев, - они замедляются.
        - Спрут запустил два снаряда на встречу кораблям Скитальцев, - сообщил Деан, привлекая моё внимание к флагману Бессмертных. И действительно, пара плазменных шаров, под сотню метров в диаметре, с огромной скоростью устремились к союзникам. Их корабли, несмотря на размеры, не уступающие супердредноутам, совершили манёвр уклонения, разойдясь в разные стороны. В итоге оба снаряда поразили совсем не ту мишень - москитный флот Бессмертных, безвольно дрейфующий в космосе, перестал существовать, попав под дружественный удар. Скитальцы в какой-то момент ещё больше замедлились, а затем мы увидели в действии главный калибр союзников.
        - Это что, камни? - удивлённо произнес я, наблюдая за двумя серыми снарядами, несущимися к спруту.
        - Предположительно редкий сплав металла, - ответил искин, - слишком мало данных.
        Всё это произошло за пять минут, про которые нам и сообщил Таши Сарб. В момент выстрела мы только вышли из зоны поражения.
        Снаряды пробили корпус корабля легко, будто яичную скорлупу, и ушли вглубь флагмана. Скитальцы, после выстрела, совершили манёвр уклонения и двинулись в нашу сторону. Когда спрут был поражён, союзник опять вышел на связь.
        - Говорит Таши Сарб. Вы оказали неоценимую помощь в уничтожении вражеского улья. Я уполномочен вступить с вами в контакт для налаживания дружеских отношений. А сейчас приготовьтесь!
        Союзник вновь отключился, а через секунду в открытом космосе, на месте спрута родилась новая звезда.
        Глава 7 Тайны Бессмертных
        - Спрут уничтожен, - доложил искин линкора, - частично нарушена работа сканеров дальнего космоса. Восстановление займёт несколько минут.
        - Приказ по флоту - доложить о потерях! Все данные передать искину флагмана. Экипажам кораблей - начать сканирование на поиск одержимых, - отдал приказ, - лейтенант М'Бата, что скажешь о наших вероятных союзниках?
        - Они не враги нам, это точно, - подтвердил лейтенант мои мысли, - а ещё они очень сильные сенсы, я чувствую, как они читают мои мысли. И бронескаф им совсем не мешает.
        - Адмирал, в зоне взрыва выживших не обнаружено, - доложил ИИ линкора, - минное заграждение не задержало взрывную волну. Потери флота составили - восемьдесят семь истребителей и восемь корветов. Из пилотов никто не выжил.
        Экипаж малого корабля состоит из пилота, штурмана и оператора турелей. Сто одиннадцать человек, марийцев и ринийцев. Очередные потери, и мы в который раз отделались лёгким испугом.
        - С корабля Скитальцев поступил запрос на соединение, - произнёс Деан, отвлекая меня от тяжёлых мыслей.
        - Говорит Таши Сарб, - изображения по прежнему отсутствовало, да и голос был явно синтезированным, - с какой целью вы атаковали улей врага?
        - Бессмертные и наши враги, - ответил я, - к тому же, если бы мы покинули систему, жители планеты, что вращается вокруг звезды, были бы уничтожены.
        - Вы совершили невозможное, практически уничтожив улей. Это не первая встреча с кораблём такого класса?
        - Первая. Раньше сталкивались только с кораблями класса линкор, малый крейсер и тяжёлый рейдер.
        - Как давно вы ведёте войну с врагом?
        - Как только узнали о его существовании, - почему-то именно так мне захотелось ответить.
        - У вас есть способ противостоять ментальному воздействию, а так же контратаковать. Как вы смогли разработать столь эффективное оружие?
        - У нас хорошие учёные, - ответил я уклончиво, а затем спросил сам, - как давно ваша раса участвует в войне с врагом?
        - Десять тысяч лет, - ответил Таши Сарб, - враг много раз успевал покинуть место сражения, и мы столетиями искали его следы, чтобы упредить новую атаку. Около восьми тысячелетий мы не встречали следы врага. А десять лет назад наши разведчики обнаружили его признаки в этой галактике. Разведка показала, что Защитники ещё не встречались со столь большим вражеским флотом.
        - Деан, перешли союзникам файл, который нам передали Скитальцы, - отдал я распоряжение ИИ, а затем вновь вернулся к разговору, - правильно будет, если мы назовём вашу расу - Защитники?
        - Это самое близкое понятие, какое можно подобрать, - мне показалось, что в синтезированном голосе Таши Сарба промелькнули эмоции. А затем игра в вопрос-ответ продолжилась, - ваша раса очень молода, но технологии, которыми вы обладаете, не уступают нашим. Как это возможно?
        - Благодаря погибшей цивилизации, - понимание, что собеседник может легко прочесть всю информацию из моей головы, совершенно не располагало скрывать что-либо, - несколько тысяч лет лет назад они, ценой своей жизни, уничтожили искусственно выведенную расу - биомехов, атаковавшую нашу галактику. По многим признакам, агрессор действовал по приказу Бессмертных - так мы называем врага.
        - Я знаю, о чем ты говоришь, Таши Фёдор, - Таши Сарб подтвердил, что легко может копаться в моих мыслях, - мы встречали единичные корабли, управляемые только искусственным интеллектом. И они действительно созданы врагом. Ещё мы обнаружили, что ваша галактика довольно плотно заселена развитыми цивилизациями, которые с переменным успехом оказывают сопротивление разведчикам врага.
        - Разведчикам? - твою дивизию! Если это разведка, то что будет, когда на нас нападёт флот? Хотя, что-то не сходится. - Таши Сарб, мы допрашивали вражеских командиров, и они считали себя полноценными флотоводцами.
        - У врага очень сложная иерархия, Таши Фёдор. Их настоящие флотоводцы никогда не покидают свои корабли-ульи и поглотители. Например на том улье, что мы уничтожили совместными усилиями, был один из командующих. Вас приняли за незначительную угрозу, поэтому сопровождение было столь скудным.
        - Таши Сарб, мы до сих пор не поняли, с какой целью Бессмертные уничтожают жизнь на всех планетах. Для чего? - на мой вопрос командующий эскадры Защитников ответил после долгой паузы.
        - Есть несколько версий, но все они до сих пор не получили подтверждение. Я отправил пакет с информацией на твой флагман, Таши Фёдор, после ознакомления ты сам решишь, какая из них наиболее достоверная. Единственный, кто может дать правдивый ответ, это командующий ульем. Нам ещё ниразу не удалось взять его живым. А на расстоянии враг слишком хорошо защищает свой разум, чтобы мы смогли в него проникнуть. Все попытки выйти на контакт окончились печально - враг старался уничтожить переговорщиков. Поэтому мы вынуждены защищать себя и другие цивилизации, у нас просто нет выбора. Вы готовы присоединиться к нам?
        - Получен информационный пакет от одного из кораблей Защитников, - доложил искин, - требуется обработать данные, в текущем состоянии её невозможно воспринять человеческими органами чувств.
        - Хм, с файлом от Скитальцев таких проблем не было, даю добро на обработку информации, - удивился я, на секунду отключившись от связи с союзником. Что ж, видимо космические кочевники действительно сильно отстали в развитии. Вновь восстановив соединение, я ответил, - Таши Сарб, мы уже ведём войну с Бессмертными, у нас нет иного выбора. Поэтому с радостью присоединимся к тем, кто давно и успешно противостоит нашему общему врагу. А ещё нам сильно не хватает информации. Наши знания о бессмертных ограничены файлом от Скитальцев, что мы только что отправили на твой корабль, а так же допросом нескольких пленных.
        - Я не уполномочен передавать все знания о враге, лишь самое главное. Таши Фёдор, принимайте второй пакет информации, и я предлагаю временно сосредоточиться на срочных делах. Необходимо в кратчайшие сроки переселить жителей планеты, которую вы защищали. В ближайшие десять-пятнадцать дней здесь появится передовая эскадра врага, мы просто не успеем стянуть сюда достаточно мощную группировку, чтобы дать бой.
        - Население планеты слишком большое, чтобы мы могли всех забрать за один раз, - ответил я, - на наших кораблях и сотой части не поместится.
        - Мы уже задействовали систему адаптации и через двое суток сможем разместить часть разумных в грузовых отсеках, - ответил союзник, - к тому же не стоит забывать, что улетят только те, кто согласится покинуть планету добровольно. Наш опыт говорит, что на подобное способны лишь пять-семь процентов населения. Твои помощники уже приступили к переговорам, а мы постараемся задать правильное направление ментальным посылом, если противодействие аборигенов будет слишком интенсивным. Сколько вам понадобится времени на прощание с погибшими?
        После взрыва Спрута не осталось ничего, что можно было бы принять за останки, не было даже деталей от корвета. Поэтому прощание не затянулось - бортовой залп с нескольких кораблей, а затем весь флот взял курс на умирающую планету.
        Пятьдесят тысяч потомков марийцев, столько разумных покидали свою планету. Остальные решили продолжить неравную борьбу с умирающим миром. Что им какая-то угроза из космоса, когда здесь, на поверхности, каждый день идёт борьба за выживание.
        Добровольцев не было, но союзникам не пришлось вмешиваться в разум аборигенов. Правители планеты в течении суток сформировали список, кто должен покинуть родину. И ни один, вошедший в группу улетающих, не возмущался. В основном это были дети и молодые марийцы, взрослых не набралось и пары тысяч. Расселяли всех с минимальным комфортом, но все же в человеческих условиях.
        Погрузка и распределение отняли ещё двое суток, во время которых я, переложив заботы о беженцах на плечи Лианы, начал изучать данные, полученные от Таши Сарба. И, чем больше знакомился с информацией, тем отчётливее понимал - мы собрались бороться с монстром.
        Один флот Бессмертных насчитывал до пятисот линкоров, десятка два рейдеров и один улей. Кораблей среднего класса могло быть от ста до тысячи. И подобных формирований насчитывалось десятки. Более того, имелись некие командные центры, управляющие этими флотами. Как правило, это были корабли класса Поглотитель. Найдя соотношение такого командного центра с ульем, я выматерился - соотношение получалось один к десяти! Прочитав краткое описание гиганта, я понял, почему его так называют. Он поглощал целые планеты!
        Понять причину, по которой Бессмертные уничтожали всё живое, я так и не смог. Было две основные версии, обе из которых мне показались притянутыми за уши. Первая - гигантские корабли врага являлись разумными существами с сильно нарушенной психикой. Чтобы держать их под контролем, Бессмертные позволяли этим гигантам уничтожать планеты. Трижды разведчикам Защитников удавалось зафиксировать мощнейший всплеск блаженства, исходящий от улья в момент уничтожения планеты, из-за чего и появилась теория. Учитывая, что спруты оставались неизменными на протяжении десяти тысяч лет, теория имела право на существование.
        Вторая версия - Бессмертные бегут от кого-то более страшного и опасного, уничтожая на пути всё, чтобы противнику не остались биологические ресурсы, обладающие разумом. Причиной такой теории стал сильно повреждённый корабль неизвестной расы, обнаруженный Защитниками в прилегающей к Млечному пути галактике. Размерами не уступающий Спруту, а вокруг него обломки сотен линкоров Бессмертных.
        Разумеется, к каждой версии прилагалась масса фактов, но все они опирались на ту, или иную теорию, не более. Я решил углубиться, изучив несколько менее распространенных версий. И, добравшись до пятой по счёту, остановил просмотр информации. Вернулся назад и тщательно изучил заинтересовавший меня вариант. Затем обратился к искину:
        - Деан, у нас на борту есть информация по так называемым энергетическим паразитам? Я имею ввиду пожирателей.
        - Информация есть, только поверхностная, - доложил ИИ, - отправляю запрос по флоту. Время ожидания ответа - две минуты.
        Невероятная скорость, с которой искины обменивались информацией поначалу сильно удивляла меня, но со временем привык. Поднявшись из-за рабочей консоли в своей каюте, я взял из специального держателя термос и налил себе кофе. Успел сделать лишь пару глотков, как ИИ линкора доложил:
        - Информация о пожирателях собрана в один файл, адмирал. Основная база данных по этой теме находится на «Мираде».
        - Перешли этот файл Таши Сарбу, а к нему приложи эту теорию, - я вновь активировал консоль и указал на необходимый пакет данных, - и добавь, что по этому вопросу у нас есть более обширная информация, которой мы готовы поделиться.
        Искин доложил, что выполнил мой приказ и я, допив кофе, сел за изучение информации непосредственно по истории войны между Защитниками и Бессмертными.
        Впервые с врагом столкнулись Искатели, исследующие дальний космос. Знакомство сразу не заладилось - улей Бессмертных атаковал разведывательное судно без предупреждения. Капитан успел отправить сигнал бедствия, прежде чем корабль-разведчик был уничтожен.
        А потом произошёл первый бой, в котором было уничтожено две трети всех Искателей. Защитники слишком поздно узнали о флоте агрессора, что не помешало им нанести сокрушительный удар Бессмертным в одном из последующих сражений. Для жителей галактики наступили тяжёлые времена - враг не знал пощады, уничтожая все виды жизни без исключения. Пока Защитники обнаружили место, из которого противник совершал свои набеги, прошло много времени. Все, кто мог покинуть галактику, сделали это, бросая целые планеты. Тогда и появился флот Скитальцев, так презираемый воинами и разведчиками.
        Защитники, собрав все силы в единый кулак, дали врагу бой. Бессмертные оказались не готовы защищаться и потерпели поражение. Оставив в системе, где произошло грандиозное сражение, все корабли, вплоть до тяжёлых рейдеров, все ульи и Поглотители ушли в гиперпрыжок. После бегства командного состава оставшиеся противники не смогли оказать толкового сопротивления, не смогли организовать отступление и были разбиты. Защитники переняли манеру боя и не вступали в переговоры с Бессмертными, хладнокровно уничтожая врага.
        А затем начались долгие и кропотливые поиски. Защитники, проанализировав действия врага, поставили перед собой цель - найти и уничтожить агрессора. Отталкивались от простого - или они, или их. На протяжении восьми тысяч лет раса воинов, при поддержке Искателей просеивали космос в поисках Бессмертных, одновременно наращивая военный флот. И все равно оказались не готовы.
        - Адмирал, - искин вывел меня из задумчивости, - поступил запрос на соединение с корабля Защитников.
        - Соединяй, - я устало откинулся на спинку кресла. От резкого движения потемнело в глазах и виски прострелило болью. Проклятье, сколько же я работал?
        - Таши Фёдор, - из динамиков общей связи раздался синтезированный голос союзника, - ты передал нам часть информации, которую я посчитал важной и связался с командованием. Маха Атама посчитал приоритетными новые знания, поэтому у меня вопрос - у вашей расы имеются ещё данные в интересующем меня направлении?
        - Предлагаю тебе, Таши Сарб, побыть нашим гостем, - ответил я, тщательно подбирая слова, - мы поделимся, как информацией, так и подопытным, у нас таковые есть в наличии. Мы не работали над изучением Пожирателей, были другие приоритеты. Но, если пятая теория подтвердится, я буду рад сотрудничеству с Защитниками по данному вопросу.
        - Я рад, Таши Фёдор, что мы пришли к соглашению, - увы, синтезированный голос не передавал эмоций говорившего, - жду от тебя координаты для гиперперехода.
        За четыре часа до отбытия на «Мирад», я поднялся на мостик и собрал всё командование на совещание. Тему поднял не простую, даже малоприятную, но необходимую. Пришлось даже наладить связь с правителями планеты, потому что решалась их дальнейшая судьба.
        - Товарищи офицеры, уважаемые представители Аннии. Прогноз такой - через 12 -15 суток в систему войдёт флот Бессмертных, против которого мы не продержимся и часа. Враг появится, тут без вариантов. Соответственно, проживающие на планете подвергнутся уничтожению. Я предлагаю следующее - поступить, как на Архоне. Заложить на планете один заряд Немезиды! - услышав название оружия последнего шанса, офицеры, до этого не знавшие о цели собрания, зашевелились.
        - Что это за заряд? - поинтересовался один из трёх правителей планеты.
        - Заряд антиматерии, который сдетонирует при определённых условиях, - пояснил я, - например, если к планете подойдут корабли Бессмертных. Вы, со своим вооружением, ничего не сможете сделать против десанта противника. Представьте себе, что будет с теми, кто попадёт в плен. А так у вас появится возможность погибнуть не одним, а захватить с собой побольше противника.
        - Мы согласны на установку Немезиды, - произнёс один из правителей, едва я закончил объяснение. Два других тут же подтвердили согласие. У меня словно огромный валун с плеч скатился, настолько я почувствовал облегчение.
        - Капитан Шиков, приступай к выполнению задания, - принялся я раздавать команды, - командирам кораблей, в течении трёх с половиной часов быть готовыми к гиперпереходу.
        Благодаря Деану, контроль за Немезидой был продублирован несколькими цепочками. Начиная с ключа команды от уцелевших спутников, болтающихся возле планеты, и заканчивая пультом управления у одного из правителей Аннии, которому мы выделили один из доработанных бронескафов.
        И вот, наконец-то гиперпространство, в котором можно расслабиться, и наконец-то побыть наедине с супругой. Да, ещё нужно напрячь Деана, чтобы он на время прыжка загрузил полезным занятием как экипаж, так и пару тысяч беженцев. Присутствующие на борту дети - это серьёзный вызов для аналитических способностей ИИ «Дальнего»!
        Глава 8 Тактика и стратегия
        - Адмирал, старший бортинженер запрашивает соединение, - голос искина прозвучал, словно приговор. Да когда же мы долетим до Мирада? Эти пассажиры точно сведут меня с ума. И пяти минут не прошло, как Лиане доложили об инциденте в одном из грузовых отсеков, переоборудованных в жилой. Капитан Басова только что устроила нагоняй всему десантному подразделению, приказав операторам мехботов дежурить у входов в жилые отсеки, занятые беженцами. И тут же, не прошло и минуты, меня вызывает Пётр.
        - Соединяй, - тяжело вздохнул я, поднимаясь из-за своей рабочей консоли. Услышав щелчок в наушнике, усталым голосом спросил, - что у тебя случилось, дружище?
        - Фёдор, - Старший бортинженер, в отличии от меня, был в хорошем расположении духа, даже о субординации забыл, - ты знаешь, что такое эсминец?
        Спустя десять минут я уже находился в научной лаборатории, на входе в которую стояло два штурмовика. Видимо вездесущие дети и сюда уже пытались проникнуть. Удивительно, как ещё никто не пострадал за эти семь дней, что мы находились в гиперпространстве.
        - Смотри, мы уже почти завершили проектировку, - сообщил старый друг, проводя какие-то манипуляции с планшетом. - решили усилить группу Шикова. Раньше у нас были серьёзные сомнения, что Бессмертные не пробивают системы маскировки Федерации. Но, после столкновения с Спрутом стало ясно - их сканеры не в состоянии обнаружить наши невидимки. Подожди минутку, сейчас мы загрузим модель.
        Пётр, как всё да, начал рассказ издалека. Электроник что-то сосредоточенно набивал на втором планшете, вдвое большем, чем у старшего бортинженера. Я, глядя на на происходящее, молча ждал, когда наши Кулибины перейдут к делу.
        - Смотри, это классический крейсер-разведчик, - наконец заговорил Пётр. Над длинной, пятиметровой интерактивной панелью возникла голограмма среднего боевого корабля федератов. - как мы знаем, такое судно можно оснастить системой маскировки. Благодаря секретной базе на Архоне у нас имеется технология производства подобных систем. Так вот, мы с Электроником на базе крейсера-разведчика разработали новый корабль, приспособленный под минирование больших площадей.
        - Адмирал, здесь технические характеристики будущего корабля, - андроид развернул ещё один голографический экран, на котором появились ТТХ нового судна. Полное отсутствие носовых орудий, вместо них одна ракетная шахта, и колличество турелей - в двое больше стандартного.
        - По сути, такой корабль может легко уничтожить линкор, - Пётр принялся расхваливать корабль, - а ещё он восполнит дыру в обороне авианосцев. По сути это полноценный эскадренный миноносец, ведь задачи перед ним стоят те же, что и перед эсминцами ВМФ Земли. Он идеально подходит для постановки минных полей, хорошо вооружён против москитного флота противника, а при везении может уничтожить ракетным залпом судно класса линкор.
        - Сколько подобных кораблей мы сможем заложить в ближайшее время? - поинтересовался я.
        - Анализ последнего сражения показал низкую эффективность крейсеров против флота Бессмертных, - сообщил андроид, - против тяжёлых кораблей им нечего противопоставить, кроме маневренности. Мы предлагаем переоборудовать две трети имеющихся средних кораблей в эсминцы
        - Электроник, ты сам производил расчёты, или задействовал искин флагмана? - поинтересовался я.
        - Деан не был задействован, - ответил андроид, - он сейчас и так перегружен.
        - Предложение хорошее, по прибытию на Мирад выделим одну из производственных линий под модернизацию. Но, не больше семидесяти процентов от крейсерского состава. Всё же они хорошо себя показали в схватке на окраине Альянса. Я тут изучал информацию, полученную от союзников и узнал, что у Бессмертных средних кораблей довольно много. Примерно десять процентов на весь флот. Как правило, это специализированные суда, вроде наших разведчиков, и они так же оборудованы системой искажения пространства. К счастью, наши радары, установленные на кораблях тяжёлого и сверхтяжелого классов, легко обнаруживают противника.
        - Это ещё не всё, что мы хотели показать, - Пётр провёл какие-то панируляции на планшете, и голограмма будущего эсминца сменилась на другую. Над интерактивным столом зависло изображение ракеты, которыми мы оснащали ракетоносцы. Старший бортинженер пояснил, - в эффективности ракетного оружия мы уже убедились. Но, если бы Спрут не потерял активную защиту, вряд ли бы мы смогли повредить его - мощности ракет не хватило бы. Поэтому я решил сменить боевую часть на что-то посерьёзней.
        - В них и так стоит самое мощное взрывчатое вещество, что у нас есть, - произнёс я, - чем ты собрался его заменить?
        - Антиматерией! - на миг мне захотелось ограничить Петра в его изысканиях. Антиматерия была крайне не стабильна.
        - Напомни мне, сколько грамм этой взрывчатке в одном заряде Немезиды, - поинтересовался я.
        - Порядка десяти грамм, разделенных между собой на три части. При слиянии этих частей набирается критическая масса, которая, под воздействием плазмы…
        - Я знаю принцип действия этого оружия. Как и безопасное расстояние от взрыва - шестьдесят астрономических единиц. Друже, это почти в два раза больше, чем от Солнца до Нептуна. А теперь поясни, как ты представляешь использование ракеты, начиненной антиматерией.
        - Во первых, уменьшим критическую массу до двух грамм, - Пётр ожидал от меня такой реакции и остался совершенно невозмутим, - это уменьшит мощность в десятки тысяч раз. Да, плазменный катализатор придется заменить на другой, иначе антиматерия просто не сдетонирует. Ракета получится очень громоздкой, раза в четыре больше имеющихся. Но, по нашим подсчётам, такой снаряд по силе не уступит плазменным шарам, которые в крайнем бою метал Спрут.
        - Хм, если есть возможность создать такое вооружение, я только за, - с трудом представил, как можно будет использовать столь мощное оружие, - но, для его использования понадобится специализированное судно.
        - Можно использовать всё тот же крейсер с маскировочным полем, - ответил Электроник, - по прибытию на Мирад поставить задачу перед производственными искинами.
        - Этакое противотанковое ружьё, - хмыкнул я, - с одним зарядом. Незаметно подобрался, выстрелил, и отступил. Добро, идея толковая, главное, чтоб осуществимой была.
        Распрощавшись со стихийно созданной научной группой, я отправился прямиком в каюту. Идеи, предложенные старшим бортинженером, следовало обкатать на практике, хотя бы виртуальной. Поэтому я обратился к ИИ линкора:
        - Деан, освободи мне через пару часов один симулятор и сформируй симуляцию, используя данные, над которыми последнее время работали Пётр с Электроником.
        - Принял! - ответил искин, - через два часа и семь минут один из симуляторов будет свободен.
        - Добро. А я пока подумаю, как мне с большей эффективностью воспользоваться наработками. Да, внеси ещё одно изменение - пусть ракетоносцы тоже станут невидимыми. Эх, жаль, ракеты нельзя оснастить системой маскировки, конструкция не позволяет.
        Пообедать удалось с супругой, которая выглядела слегка уставшей, но довольной.
        - Я себя вновь почувствовала командиром опорной базы, - произнесла Лиана, уплетая марийский суп из водорослей и небольших, весьма вкусных моллюсков, - только сейчас угроза стала несколько отдаленной.
        - Переселенцев отправим на ту же планету, что и ринийцев? - поинтересовался я, - или высадим на Земле? Я думаю, правительство земной федерации пойдет на встречу и выделит для беженцев все, что им потребуется.
        - Думаю, сейчас главное - это время, - улыбнулась супруга, продемонстрировав милые ямочки на щеках, - поэтому отправим всех на Землю. Деан сообщил, что часть вычислительных мощностей направил на решение твоей задачи. Что-то узнал из полученной от Защитников информации?
        - Не только. Похоже Пётр с Электроником нашли способ борьбы с ульями Бессмертных. Сейчас Деан создаёт симуляцию, посмотрю, насколько эффективно можно будет действовать. Позже проведём учения с участием всех командиров.
        После разговора с Лианой я ещё раз пробежался по ТТХ кораблей Бессмертных, затем провёл несколько расчётов и наконец отправился в тренировочный отсек. Уж не знаю, почему, но со мной беженцы вели себя предельно вежливо, даже дети. Поэтому, пройдя в секцию с установленными капсулами симуляторов, я быстро разделся и погрузился в жидкий гель. Миг, и вот я уже нахожусь в рубке управления.
        - Адмирал, сканер фиксирует множественные возмущения гиперпространства, - ко мне тут же обратился капитан судна - пиреец. На груди красовался прямоугольник с его именем - Наари'ху.
        - Искин, развернуть тактический экран, и организовать видеосвязь со старшими офицерами, - я тут же начал отдавать приказы, - командирам невидимок - задействовать системы маскировки!
        Десять минут, оставшиеся до выхода из гиперпространства вражеских кораблей, я потратил на изучение состава своего флота. Да, именно так, совершенно не подготовленным готовлюсь к сожалению. В наличии имеются:
        Двадцать линкоров. Четыре авианосца, с тремя сотнями истребителей у каждого на борту. Восемь тяжёлых крейсеров. Эскадра из десяти ракетоносцев. Два эсминца и десять корветов-невидимок. А так же два разведывательных крейсера, лишенных носовых орудий, но оснащённых ракетной шахтой и системой маскировки. Пожалуй, идеально подобранный баланс для флотского соединения. Для упрощения командования, капитанами кораблей были поставлены копии реальных командиров, которых я уже знал.
        Миноносцы, имеющие маскировочные системы, уже заняли позиции, расположенные в пятистах километрах впереди позиции флота и укрылись полями искажения. Крейсера парами прикрывали авианосцы, линкоры встали в четыре линии, образовав квадрат, направленный плоскостью к сопернику. Все корабли расположились на приличном расстоянии друг от друга, на случай атаки плазменными сгустками. Чуть в стороне от будущих боевых действий расположилась ракетоносная эскадра, так укрывшаяся системами невидимости.
        Наконец появился флот Бессмертных. Один Спрут и стандартное прикрытие - два десятка линкоров. Тяжёлые корабли тут же взяли улей в охранный периметр, а затем вся вражеская флотилия двинулась в нашем направлении.
        - Капитан Вейс, старт москитного флота через, - я сверился с таймером, - две минуты. Искин, рассчитай необходимую площадь для минного поля и передай данные эскадре миноносцев - пусть приступают немедленно к минированию. Как только завершат задание, корветы-невидимки возвращаются для пополнения боезапаса, эсминцы встают на оборону авианосцев.
        Все шло идеально, до момента, когда все двадцать линкоров противника, под прикрытием москитного флота начали набирать скорость, поднимаясь над плоскостью эклиптики. Спрут же наоборот, замедлился, что лично мне очень сильно не понравилось.
        - Командирам рейсеров-невидимок, приказываю немедленно начать атаку! Командиру ракетоносной группы - синхронизировать свои действия с крейсерами для нанесения ракетного удара. Искин, возьми под контроль минное поле и постарайся отвести мины с траектории плазменного болида. Остальному флоту - приготовиться к манёвру уклонения.
        Улей Бессмертных метнул сразу два сгустка. Все корабли, кроме двух линкоров, совершили манёвр уклонения, едва щупальца Спрута сменили вектор движения. Но, не все командиры смогли вовремя среагировать - Деан внёс в симуляцию так называемый человеческий фактор. В итоге два тяжёлых корабля не успели покинуть опасную зону.
        Два небольших солнца устремились в сторону флота Земной федерации. И если с траектории одного искин успел убрать мины, то второй таки подорвался, уничтожая всё наше заграждение. Как я и предполагал, ИИ «Дальнего» показал всю несостоятельность подобной тактики против флагмана Бессмертных. Разовое везение, не больше.
        Два корабля, задержавшихся на позиции, всё же вышли из зоны поражения, да и уцелевший болид от взрывной волны собрата слегка сменил курс. Только нам это не помогло.
        Два десятка вражеских линкоров, в сопровождении почти двух тысяч истребителей обрушились на одну половину нашего флота, пока вторая совершала разворот.
        - Тяжёлым кораблям первой группы - перестроиться в оборонительный ордер. Вторая группа - атакующая формация! Действовать по обстановке. Капитан Тихонов, сколько осталось до удара?
        - Десять секунд до залпа ракетами с антиматерией, адмирал! - доложила копия Святослава, - пятнадцать - до основного удара.
        Я проиграл этот бой. И то, что у Бессмертных уцелело всего лишь три линкора и две сотни истребителей, меня не удовлетворило. Единственное, что порадовало - это ракетная группировка. Снаряжёная антиматерией, первая ракета легко сняла защиту с улья, а вторая проломила толстую броню гигантского корабля. Залп всей ракетной группировки нанес критические повреждения, расколовшие Спрут на несколько кусков. Только те десять секунд позволили улью выпустить ещё один смертоносный заряд.
        Нужно было провести тщательный анализ имеющихся данных и на его основании разрабатывать новые стратегические и тактические решения. А ещё нужно вытянуть из Защитников как можно больше информации о Бесстрашных и методах борьбы с ними.
        - Деан, сбрось файл с моими приключениями старшему бортинженеру, - приказал я, выбираясь из кабинки ионного душа, - и предупреди его, что я подойду через час.
        - Приказ выполнен, - ответил ИИ, когда я заканчивал одеваться, - адмирал, эффективность твоих действий в симуляции расценена как эффективная, восемьдесят семь процентов от максимального показателя.
        - Ты это к чему сказал? - удивился я, - опять какие-то неизвестные мне протоколы Федерации рас всплыли?
        - По прибытию на Мирад мы с Электроником будем ходатайствовать о присвоении тебя очередного звания, - сообщил искин, - соблюдены все условия его получения.
        - Куда уж выше, и так адмирал, - я активировал интерфейс бронескафа, сосредоточившись на таймере. До выхода из гипера оставалось совсем чуть-чуть, - лучше сообщи лейтенанту М'Бате, что я жду его в столовой.
        Наш штатный сенс, пожалуй, страдал больше всех от детей, находившихся на корабле. Шутка ли, настоящий волшебник, прям как в сказках. Малышня преследовала чернокожего парня повсюду и он последние дни вообще не выходил из своей каюты, или торчал на мостике.
        - Адмирал! - вскочил из-за стола лейтенант, оказавшийся в столовой раньше меня.
        - Вольно, М'Бата! - я заказал себе чашку кофе без сахара, - как ты, уже восстановился?
        - Нет, командующий, - парень нахмурился, - могу заглянуть на день вперёд, не больше. Сейчас тяжело, на корабле очень шумно. Слишком много чужих мыслей, не дают сосредоточиться.
        - В таком случае предлагаю расширить свои знания в области экстрасенсорики. Наши новые союзники передали методики, с помощью которых можно защищаться, но я планирую потребовать от них такие, с помощью которых можно будет и атаковать. Раса Защитников изначально имела способности к ментальному противостоянию, - М'Бата наморщил лоб, явно не совсем понимая мои слова, - ну, они все рождаются сенсами. И с рождения развивают тот дар, которым обладают.
        - Командующий, я хочу научиться защите от врага, - произнес М'Бата, поняв, о чем я говорю, - и атаке.
        - Деан, у нас есть свободное обучающее кресло? - спросил я ИИ.
        - Я уже освободил доступ к одному обучающему модулю для лейтенанта и уведомил всех, кого это может коснуться, - доложил искин. Подстраивается железяка, скоро станет с эмоциями разговаривать, как Электроник.
        Кофе допил уже в одиночестве - М'Бата убежал на первый сеанс обучения. А мне через четверть часа предстоял мозговой штурм в научном отсеке. Эх, ни минуты покоя!
        Космическая пустота. Окраина галактики «Млечный путь». Флагман третьего флота вторжения.
        - Шатра'уарету'аран, ты понес недопустимые потери в этой галактике! Малый улей, уничтоженный низшими, это просто недопустимо! - голос бездны, приближенный командующего всеми силами вторжения, мог позволить себе многое, в том числе разговаривать с высшим в таком тоне, обращаясь к командующему третьим флотом без титулов. - Высочайший Парама'урташих'черен'о недоволен! Он приказывает немедленно начать полномасштабное наступление!
        Глава 9 Союз Трёх
        - Флот вышел из гиперпространства в полном составе, - доложил ИИ линкора, - фиксирую запрос с верфи Мирад на сеанс видеосвязи. Соединение запросил полковник Такеда.
        - Соединяй, - коротко бросил я и, увидев лицо коменданта на экране, кивнул, - слушаю тебя, полковник!
        - Адмирал, за семь часов до вашего появления из гиперпространства вышло два корабля, сильно похожих на суда скитальцев. Они тут же приблизились к восстанавливаемому нами кораблю пришельцев и замерли. На наши запросы и попытки связаться приходит лишь один ответ на пирейском - ждите! Я принял решение не предпринимать никаких действий до прибытия флота.
        - Все верно сделал, - улыбнулся я, - это союзники, здорово выручили нас в крайнем сражении. Деан, передай всю информацию, полученную от Защитников искину Мирада. И пусть он перешлёт её на Землю, командующему обороной будет полезно ознакомится с ней. Полковник Такеда, подготовьте зал совещаний, устроим небольшой мозговой штурм.
        - Адмирал, поступил запрос на соединение с флагмана Защитников, - сообщил искин.
        - Соединяй. - Я жестом подал знак Такеде, что сейчас будет важный разговор. Тот, кивнув, отключился.
        - Таши Фёдор, - никак не привыкну к этому безжизненному голосу переводчика Защитников, - наша раса благодарна вам. Вы практически полностью восстановили один из потерянных в бою броненосных крейсеров. Искин предоставил мне информацию по затраченным вами ресурсам. Я уже отправил доклад Маха Атаме, и он сообщил, что считает правильным оставить у вас восстановленный корабль - вы имеете на него больше прав. Так же Маха Атама спрашивает, как скоро мы получим информацию по так называемым Пожирателям, и когда состоится передача Врага?
        - Деан, сделай запрос на всю имеющуюся у нас информацию по Пожирателям, включая данные из научного отсека и передай их на флагман Защитников, - приказал я искину, а затем обратился к союзнику, - Таши Сарб, так называемые Пожиратели достались нам вместе с этой верфью, но у нас не было надобности изучать их. Поэтому я не могу сообщить, через сколько времени мы сможем доставить контейнер с энергетической сущностью на твой корабль, но за десять-двенадцать часов мы должны управиться.
        - Я услышал тебя, Таши Фёдор, - отозвался командующий Защитников, - и готов подождать столько, сколько нужно. К тому же, мои инженеры прямо сейчас проводят адаптацию броненосного крейсера под вашу расу. Если специалисты Земной федерации предоставят техническую документацию по вашим военным кораблям, и укажут необходимые изменения, процесс адаптации пройдет намного быстрее.
        Твою дивизию! Если бы Таши Сарб разговаривал сейчас с Петром, он сильно пожалел бы о своих словах. Старший бортинженер забросал бы его своими идеями. Я же был более разумным, поэтому сразу перекинул запрос союзника искину «Дальнего».
        - Таши Сарб, в течении пары часов мы пришлём необходимую информацию на твой корабль, вместе с нужными нам изменениями. - Распрощавшись с представителем Защитников, я тут же отдал приказ ИИ линкора, - Деан, немедленно сообщи искину Мирада о предложении союзников, пусть переведёт все свои вычислительные мощности на оптимизацию броненосного крейсера. Цель - совместить лучшие наработки Федерации и Защитников. Времени на решение задачи - полтора часа. И пусть к разработке подключит старшего бортинженера флагмана и Чуури'су. Пётр хорошо понимает, какие перед нами стоят задачи, а наш сумасшедший учёный лучше всех знает особенности человеческих и марийских тела и разума. Да, доведи мой приказ по флоту, командирам всех кораблей, за исключением тех, кто на дежурстве, прибыть на Мирад в течении часа, в зал совещаний. Чуури'су и старшего бортинженера флагмана это тоже касается!
        «Дальний» мы с Петром покинули на фрегате, на котором помимо нас было десятка четыре беженцев. Всех, кого нам удалось забрать с планеты, планировалось временно заселить в жилой сектор, наглухо изолированный от верфи, во избежание несчастных случаев. Я так же распорядился, чтобы в ближайшее время был разработан план переселения потомков марийцев на Землю.
        Лиана осталась на флагмане, который попал в дозорный рассчёт, как и супердредноут «Мариец». Вообще, даже такие меры безопасности планировалось усилить, после столкновения с одним из ульев Бессмертных стало ясно - Мирад не такой уж и защищённый объект, а его суперорудия вряд ли пробьют броню Спрута.
        - Вольно! - отдал я команду, войдя в зал совещаний. Бортинженер отправился к Чуури'су, пообещав через полчаса-час присоединиться к собранию. - искин, организуй связь с Землёй и, если это возможно, с колонией ристийцев.
        - Связь с Землёй появится через пятнадцать секунд, - ответил ИИ верфи, - с Новой Ристией через минуту.
        - Хорошо, - я прошел на свое место, оборудованное консолью, - товарищи офицеры, у нас появился шанс выйти из будущей войны если не победителем, то уж точно не проигравшим. Две недели назад мы столкнулись с Бессмертными, у которых имелся один из кораблей сверхтяжелого класса. Большинство присутствующих знает, что нам вряд ли удалось бы выиграть в той битве, если бы не раса Защитников, вовремя пришедших на помощь. Всего один Спрут - так мы решили называть сверхтяжелый корабль врага, способен уничтожить весь наш флот. Это плохие новости. Теперь о хорошем.
        - Адмирал, полковник Ниан и полковник Маари'ку присоединились к совещанию, - произнес искин, активируя два экрана видеосвязи, на которых тут же появились лица командующих обороной обеих планет. Приняв короткий доклад от обоих, я поприветствовал еле протиснувшегося в зал Чуури'су, вслед за которым проскользнул Пётр, и вновь взял слово.
        - И так, новые союзники. Защитники, которые с незапамятных времён противостоят Бессмертным, которых уже разбили однажды. Было это примерно в то же время, когда Федерация рас сражалась с биомехами. В отличии от последних, Бессмертным удалось сбежать и за прошедшее время набрать огромную силу. Более того, несколько тысячелетий Защитники искали следы своих врагов, увы, безуспешно, - рассказав предысторию, я перешёл к главному, - несколько лет назад наши союзники впервые за долгое время вновь столкнулись с врагом. Вот уже два года, как Защитники ведут разведывательную деятельность и периодически сталкиваются с Бессмертными. Лишь благодаря этому наша галактика ещё не подверглась экспансии, а вернее тотальному геноциду. Искин, покажи карту нашей галактики, вместе с помеченными союзниками местами столкновений с противником и предполагаемыми точками базирования всех сил в этой части космоса.
        Освещение в зале потускнело и на весь потолок появилось изображение Млечного пути. По условному краю, охватывая примерно шестьдесят процентов окружности галактики, во множестве располагались красные точки. Некоторые из них находились гораздо глубже и имели в основном оранжевый, или жёлтые цвета. Как правило, рядом с ними были синие точки. Почти на краю охваченного Бессмертными сектора мерцала россыпь зелёных точек, а немного в стороне была ещё одна, светящаяся белым.
        - Белая точка - верфь Мирад, - начал пояснять искин, - зелёные, это расположение Альянса и окраинных миров, в том числе Земли. Синие - места дислокации флотов Защитников, оранжевые и жёлтые - здесь часто появляются вражеские корабли. И красные - места постоянной дислокации Бессмертных. Указаны только обнаруженные силы противника. Союзники предполагают, что их в три-четыре раза больше.
        В зале воцарилась тишина. Искин, проявив инициативу, вывел процентное соотношение военно-космических сил Защитников и наших врагов. Выходило не очень - один к трём. Но, даже при таком раскладе, даже с учётом не обнаруженных сил противника, мы имели все шансы дать отпор Бессмертным.
        - Вижу, все прониклись, - произнес я, нарушая тишину, - поэтому продолжим. Наши искины, на основе боевого опыта, а так же благодаря полученной от союзников информации, внесли сильные изменения в тактику боя, а научный отдел предлагает серьёзно изменить конструкцию средних кораблей. Более того! Выяснилось - так называемые Пожиратели могут являться далёкими предками Бессмертных, а значит можно будет попытаться выяснить если не мотивы, то хотя бы способы борьбы с энергетическими сущностями.
        Совещание продлилось ещё сорок минут. Вспоминая утренние разнарядки на стройке, я порадовался, что меня сейчас окружают люди не слова, но дела. Толковые предложения, отсутствие сомнений и обоснованные контраргументы. В итоге три четверти кораблей среднего класса были отправлены на конвейер, из-за чего на время пришлось остановить производство линкоров и авианосцев. Контейнер с Пожирателем благополучно был доставлен на борт судна Защитников, а вынужденные пассажиры сняты с обоих судов союзников. Получив обещанный груз, один корабль союзников тут же покинул систему, а Таши Сарб вновь связался со мной, сообщив, что перестройка затрофеенного и восстановленного нами судна почти завершена. Он же, выполняя приказ командования, будет весьма благодарен, если мы включим его корабль в состав посольской миссии, которая в скором времени должна отправиться вглубь Альянса миров. Я, разумеется, уверил представителя Защитников, что сам хотел сделать новому союзнику подобное предложение.
        Спустя двое суток две трети флота, взяв на борт приемлемое число бывших жителей умирающей планеты, направились к Земле, где уже возводился новый город. В это же время супердредноут «Мариец», «Дальний» и ещё два линкора, а так же корабль Защитников, набрав разгон, прыгнули по координатам столицы Альянса миров. Пакет информации, отправленной Большому совету через ретрансляторы корабля Искателей, старый союзник получил. И, как сообщал наш разведчик-невидимка, начал готовиться к встрече.
        Вообще, у союзников творился настоящий хаос. Похоже, они так же столкнулись с одним из ульев Бессмертных, бой с которым обошёлся очень дорого. В итоге с окраинны Альянса разумные бежали под защиту флота и оборонительных систем центральных миров. А из тех, в свою очередь, обеспеченные граждане рвались вглубь галактики, подальше от боевых действий. Из-за политики альянса миров остановить, или каким-то образом упорядочить массовое бегство разумных оказалось практически невозможно. На планетах ввели военное положение, объявили массовый набор рекрутов, но все это было проделано слишком поздно. Граждане различными способами узнали, какие силы объявили Альянсу миров войну. Слишком долгое время жили они в мире и праздном времяпрепровождении, и оказались не готовы встать на защиту своего дома.
        - Адмирал, до выхода из гиперпространства осталось полтора часа, - прервал мои размышления искин. Подняв руку, мол принял, я произвёл пару манипуляций на консоли, отыграв тактическую симуляцию на несколько шагов назад. Мне все никак не удавалось продавить защиту Спрута обычными средствами. Пока имелось лишь три варианта решения: Ракета, начинённая антиматерией и пробивающая поле искажения. Подрыв плазменного болида в непосредственной близости от улья. И самый надёжный способ - рельсотрон Защитников, запускающий свои болванки с огромной скоростью. Эти снаряды, состоящие из особо редких элементов, о которых земная периодическая таблица ни сном ни духом, имели невероятную силу пробития. Искажающее поле они просто игнорировали, на раз пробивая обшивку Спрута. А затем подрывались внутри улья. Три-четыре попадания наносили критический урон, вызывающий подрыв реактора или боекомплекта - внутренняя конструкция Спрута даже для Защитников была тайной.
        Остановив симуляцию, я помассировал виски и откинулся на спинку кресла. Искинам удалось разработать тактику, при которой мы выходили победителями в столкновении с стандартным формированием бессмертных, но при этом несли потери - от двадцати, до тридцати процентов нашего флота. Два таких боя, и нам придется несколько месяцев партизанить, нападая на эскадры противника, в состав которых не входят корабли класса Спрут. Но, едва объявится улей, мы будем вынуждены отступать, пока состав флота не восстановится до прежнего состояния. К тому же, часть производственных мощностей Мирада пришлось перенаправить на массовое изготовление модулей дальней связи, которые потерпели существенные изменения как в конструкции, так и в назначении.
        Научный отдел, под руководством Чуури'су, разработал многофункциональный спутник, который выполнял три действия одновременно. Первое - производил сканирование достаточно большого участка космоса, выполняя роль пассивного разведзонда. Например, висит такой спутник в системе звезды, вокруг которой вращается несколько планет. Подобный объект явно заинтересует Бессмертных, рано или поздно, но они появятся там. Едва это произойдет, система дальнесвязи тут же отправит файл с полученной информацией на восстановленную космическую станцию «Рассвет», что расположена в семидневном прыжке от Мирада. Таким образом мы будем знать примерное направление движения врага и его приблизительную численность.
        И второе - спутник являлся носителем заряда антиматерии. Противник просто обязан был заинтересоваться искуственным объектом и попытаться изучить его. Только Бессмертных ждал сюрприз - подрыв Немезиды! Вряд ли таким способом удастся уничтожить много вражеских кораблей, но на пару срабатываний рассчитывать можно.
        - Адмирал, до выхода из гиперпространства осталось пятнадцать минут, - вновь прозвучал голос искина. Твою дивизию, опять задумался!
        - Принял! - ответил я ИИ, поднимаясь с кресла. Отвинтил крыжку термоса и прямо в неё налил ещё горячий сладкий чай. Обжигаясь, сделал несколько глотков ароматного напитка. Взбодрившись, облачился в бронескаф и быстрым шагом направился в рубку управления, проигнорировав гравиплатформу.
        - Вольно, - произнёс я, едва оказался на мостике. - лейтенант М'Бата, доклад!
        - Прямой угрозы не чувствую. - Доложил сенс, - но, есть ощущение тревоги. Там, куда мы прибываем, много разумных, которые испытывают сильный страх.
        - Ожидаемо. Капитан Басова, после выхода из гиперпространства ложимся в дрейф. Деан, такой же приказ передай по всей эскадре, и организуй видеоконференцию с капитанами кораблей, в том числе с Таши Сарбом. Приближаться к столичной планете не будем, пусть Большой совет высылает переговорщиков.
        Не известно, что так подействовало на правительство Альянса миров - тяжёлая обстановка на границе освоенного космоса, где проходила массовая эвакуация, или наше послание, вкупе с появлением третьей дружественной силой, превышающей Альянс по всем показателям. Главное, что Большой совет в полной мере осознал - время поиска личной выгоды закончилось. Настало другое - время взаимопомощи.
        Двое земных суток ушло на заключение договора, а затем на составление плана совместных действий. Таши Сарб также имел весьма широкие полномочия и говорил от лица всего своего народа. В итоге мы возвращались назад, имея не совсем чёткий, но всё же план, который будет корректироваться по мере поступления информации и наших успехов в противостоянии врагу.
        - Мой адмирал, о чём задумался? - Лиана потерялась щекой о моё плечо. Последнее время нам редко удавалось побыть наедине, как сегодня. Жо Земли ещё двое суток полёта в гиперпространстве, и я позволил себе пару полноценных выходных, освободив на это время супругу от дежурств.
        - Думаю, какова будет наша жизнь, когда всё это закончится. Когда не нужно будет мчаться из одной звёздной системы в другую, когда будешь уверен - ты не погибнешь в завтрашнем бою.
        - Я тоже думала об этом, - улыбнулась жена, - но так и не смогла представить - как это будет. Вся моя жизнь - постоянная борьба. Расслабился, потерял концентрацию - и ты уже мёртв. Но ты, разве в твоей жизни не было спокойных дней?
        - Было, - улыбнулся я, - порой чересчур много. Доходило до того, что я сам придумывал себе задания, чтобы жизнь не была скучной. И повоевать пришлось в молодости, так что есть, с чем сравнивать. Тогда я рисковал своей жизнью, а сейчас угроза нависла над всем, что мне дорого. Я чувствую, насколько стал другим за прошедший год. И вижу, как изменились все, кого знал в той, мирной жизни. Ладно, всё это пустые рассуждения. Вот победим Бессмертных, тогда и будем думать, как дальше жить. А мы победим, мы просто обязаны это сделать!
        Глава 10 Начало противостояния
        Земля изменилась, причем настолько, что я, ожидавший этого, был удивлён. Тактический кран, показывающий околоземное пространство, пестрел от маркеров дружественных целей. На обзорном экране было видно, как снуют туда-сюда звенья истребителей, сопровождаемые одним или двумя корветами. Наша планета находилась под прикрытием мощной орбитальной группировки - нам бы такую перед первым столкновением с Игроками - те вряд ли бы сунулись к Земле матушке.
        - Адмирал, поступил запрос на соединение от полковника Ниана.
        - Соединяй. - Дождавшись, когда на экране появится лицо командующего, я поприветствовал марийца.
        - Адмирал, - ответив на приветствие, полковник сразу перешёл к делу, - на текущий момент полностью завершён набор рекрутов. Вторая партия уже отправлена на Мирад и восстановленную базу обеспечения. Набор пилотов на малые корабли превышает наши возможности втрое. По прежнему не известно, что делать с избытком десантных сил.
        - С десантом разобрались уже, - улыбнулся я, - Защитники выделили нам пятерку своих крейсеров, которые сейчас проходят адаптацию под людей. Производственные цеха тяжёлых и сверхтяжелых кораблей уже создали необходимое колличество оружия и амуниции, как для будущих экипажей, так и для десантников. Кстати, каковы изменения в оборонной системе Земли? В двух словах.
        - Полностью завершена энергетическая реформа, благодаря чему оборона планеты повысилась на порядок. Все города, население которых привышает триста тысяч разумных, имеют энергетический купол. Создана сеть активной обороны. Можно утверждать, что высадка десанта на планету практически невозможна.
        - Это хорошо, - ответил я, сам при этом вспоминая улей Бессмертных. Такому кораблю уничтожить планету - дело нескольких минут. - Беженцам уже подготовили место для заселения?
        - Это не в моей компетенции, адмирал, - улыбнулся Ниан, - но я в курсе происходящего. Для беженцев в сжатые сроки был построен целый город. Но, мы столкнулись с проблемой - количество взрослых среди переселенцев составляет всего лишь двадцать процентов, и это в основном женщины. Сейчас часть рекрутов-добровольцев в спешном порядке изучают аннийский язык, который довольно сильно отличается от марийского. Ну и ждём вторую партию с Мирада, ожидаем через восемнадцать дней.
        - Как отреагировали на всё это мои соотечественники и общественность в целом?
        - В основном положительно. Правительство оказывает нам всемерную поддержку техникой, стройматериалами, продуктами и одеждой.
        - Как сами беженцы, адаптировались? Насколько я знаю, содержание кислорода в атмосфере Земли несколько ниже, чем на Аннии.
        - Незначительно, - ответил полковник, - адаптация прошла легко, комплекс разработанных нашими учёными вакцин оказался полностью совместим с аннийцами. У небольшого количества взрослых проявилась лёгкая аллергическая реакция, которую удалось быстро нейтрализовать.
        - Добро! - Порадовался я, - полковник, постарайся держать меня в курсе любых изменений, которые произойдут среди беженцев. Как только основной состав кораблей прибудет на Землю, флот отправится в очередную компанию, связь с Землёй будем держать через судно Искателей, при каждом выходе из гиперпространства.
        Дав ещё несколько указаний командующему обороной, я пожелал успехов в выполнении поставленных задач и сосредоточился на своём будущем выступлении перед жителями Земли. Я знал, что все рассказывать соотечественникам не стоит. Как говорится - меньше знаешь, крепче спишь. Но, лучше ввести землян в курс дел самому, чем потом разбираться с последствиями домыслов. Ведь всё равно кто-нибудь из членов экипажа найдет способ рассказать своим знакомым, что происходит в нашей галактике. В итоге простое сарафанное радио может привести к весьма нехорошим результатам, вплоть до массовых психозов, учитывая серьезную угрозу из космоса. х К тому же всегда найдутся те, кому не по нраву появление инопланетян на родной планете.
        - Капитан, идём на посадку, - отдал я приказ Лиане, когда корабль вышел на высокую орбиту. - Деан, продублируй приказ командирам кораблей, за исключением «Марийца».
        Каждому приятно видеть, как его дом преображается, становится чище, светлее, лучше. А уж если ты сам приложил к благоустройству руку, тогда приятно вдвойне. Вот и я, глядя на изменения, начинающиеся уже в атмосфере Земли, улыбался. Продвинутые технологии Федерации рас, относящиеся к мирным направлениям, творили чудеса. Уже сейчас колличество заводских труб, коптящих небо, уменьшилось на треть. Все исследования, несущие потенциальную угрозу экологии и населению, были перенесены на Луну. И всё это было инициативой объединённого правительства Земли, полковник Ниан лишь предоставил возможность все это сделать и слегка помог со строительством лунной научной базы. Командующий обороной и здесь нашел выгоду, обставив помощь, как учения, максимально приближенные к боевым действиям.
        Поле, на которое не так давно садился линкор «Дальний», превратилось в настоящий космодром. Огромная площадь с идеально ровной поверхностью черного цвета. Целый комплекс строений на окраине, и все за ограждением, которому позавидовала любая средневековая крепость. Метров десять высотой, не меньше.
        Прямо к космодрому примыкал центр обороны планеты - под сотню зенитных турелей и спарка орудий противокосмической обороны. Земля была готова к отражению любого противника - так мы думали, пока не встретили первый улей Бессмертных. И вот, в который уже раз, нужно было рассказать людям о нависшей угрозе. Когда я сделал подобное обращение впервые, мало кто поверил. Во второй раз пошедших за мной было в разы больше. А сейчас - я даже не представлял, какова будет реакция землян на мою речь. Больше чем уверен, что большинство просто пошлёт меня куда подальше, и я пойму их. Находясь здесь, на планете, тяжело поверить, что где-то там, в космосе, сейчас идёт война, на которой решается судьба всех, живущих на Земле.
        Едва линкор приземлился на посадочном поле, я тут же направился в каюту. Там сбросил с себя бронескаф, облачился в парадную форму и вернулся на мостик.
        - Деан, все готово для трансляции?
        - Я подключился к сети спутников связи, можно начинать, - ответил искин. В этот раз мы решили не делать запись, а обратиться вживую, лишь текст заранее подготовили.
        - В таком случае начинаем, - произнес я, сосредоточившись на экране связи, который сейчас отображал звёздное небо. Фоном пошёл отсчёт ИИ, заставляя меня собраться. На экране проявилось начало текста.
        - Жители Земли. Большинство из вас мало интересуется тем, что происходит за пределами вашего города, страны. А те, кто интересуется, далеко не всегда находят правдивую информацию. В последние пару лет наша планета, да и мы сами, сильно изменились. У нас появился общий враг, и это сплотило все народы в один. Теперь мы единое государство - Земная федерация. Врага, что угрожал нашей планете, мы одолели, доказав, что можем постоять за себя. Более того, мы, своими действиями, восстановили справедливость на окраинных мирах, и нам благодарны за это миллиарды разумных. Но! Как выяснилось совсем недавно, все наши победы - ничто! Над всей нашей галактикой нависла угроза. Есть враг, с которым нельзя договориться, потому что нам нечего ему предложить. Нам неизвестно, что движет этим врагом, но нам известны его цели - освободить нашу галактику от любого потенциального конкурента. Говоря простым языком - нас всех хотят уничтожить. Этот враг, которого мы, по ряду причин, назвали Бессмертными, прямо сейчас, пока я обращаюсь к вам, зачищает одну планету за другой. Сейчас вы увидите, как Он проводит зачистку, а
после я продолжу свою речь.
        Короткий видеоролик, полученный нами от Защитников, мне уже приходилось просмотреть, и не один раз. Но я, как и миллиарды землян, неотрывно смотрел, как Бессмертные проводят зачистку планеты. Незримый наблюдатель провёл слежение с самого появления вражеской эскадры. Стандартный состав - один улей, двадцать линкоров и около пятидесяти кораблей среднего класса.
        Более скоростные, крейсеры широким фронтом разошлись по системе, исследуя четыре планеты, вращающиеся вокруг оранжевой звезды. Видео внезапно ускорилось, пока все средние корабли не остановились возле одной из планет. Съёмка приблизила эту планету настолько, что стало видно - этот мир обитаем. При чем аборигены довольно развитые - на орбите имелось несколько космических станций и множество стал спутников. Эскадра, практически зависшая в космосе, наконец двинулась, так же направляясь к планете. Вновь ускоренная съёмка, и наконец армада, размеры которой внушали, зависла над орбитой. Все тяжёлые и средние корабли прилично отдалились от выбранной флагманом цели. Лишь спрут остался на месте.
        Заряд одновременно десятка щупалец Спрута продлился доводльно долго, даже на ускоренном режиме это продлилось несколько минут. Да и сами заряды были иными - не жёлто-белые сгустки плазмы, а иные. Вдвое большего размера, покрытые силовой энергетической оболочкой, наполненной голубым веществом, имеющим неоднородную концентрацию.
        Бросок всех снарядов произошел синхронно. Десяток сфер устремился к планете, расходясь на равное друг от друга расстояние. Проникнув в атмосферу, огромные шары потеряли силовую оболочку и содержащийся внутри газ стал растекаться, распространяясь в разные стороны. Я знал, что голубое вещество, это смесь из нескольких смертельных для органики веществ, контролируемых самовоспроизводящимися нанитами. Через десять секунд в тысячу раз ускоренного видео вся атмосфера планеты стала однородного голубого цвета, сквозь которую невозможно было разглядеть поверхность.
        Спрут произвёл ещё один бросок, на этот раз сбросив лишь одну алую сферу, а затем словно потерял интерес, покинув орбиту. Остальные корабли, как привязанные, последовали за флагманом, набирая скорость. Вскоре вся эскадра ушла в гиперпрыжок, оставив наблюдателя наедине с атакованной планетой, на которой происходила обратная реакция. Содержимое алой сферы стремительно поглащало голубую атмосферу. Видео вновь многократно ускорилось, чтобы через те же тридцать секунд показать поверхность. Там всё было почти без изменений. Кроме одного, самого главного - жизнь на поверхности была уничтожена. Нет, флора сохранилась полностью, а вот фауна вымерла. На видео не было показано, что произошло в океане, единственном на всю планету, но я знал - под водной гладью сейчас идёт процесс изменения. Преобразованные алой сферой наниты ломали генокод подводных жителей, чтобы спустя поколения на сушу выбрались первые изменённые твари. Без разума, обладающие лишь инстинктами, они расползаться по поверхности планеты. Цель всего этого была непонятна, даже в далёкой перспективе.
        Видео закончилось и синтезированный голос искина, неотличимый от моего даже в интонациях, несколькими предложениями дал разъяснения, что только что было показано землянам. А затем вновь заговорил я.
        - Жители Земли. Если мы не остановим врага, с нами произойдёт тоже, что случилось на видео. К счастью, мы не одни! В настоящее время я, от лица Земной федерации и Новой Ристии, заключил союз с Большим советом Альянса миров и Защитниками - расой воинов, многие столетия противостоящей нашему общему врагу. Наш противник, Бессмертные, имеет огромный, даже по меркам космических держав, флот. Сотни тысяч кораблей. Чтобы выстоять, нужно противопоставить все, что мы имеем. Стать единым организмом, восставшим против паразита. Это всё, что я хотел сказать. Выбор за вами
        Я не стал просить землян о содействии. Какой смысл разжёвывать то, что и так понятно? Зачем уговаривать их прийти в пункты вербовки? Те, кто поверит и поймет, придут сами. Остальные - не все мы воины в душе, да и обманывали людей слишком долго и много, чтобы верить каждому, вещающему с экранов и трибун. Что ж, я никого не осуждаю. Да и что говорить, наш флот против того же Альянса миров - жалкая горстка, хоть и зубастая. Я видел, какое колличество кораблей готов предоставить союзник - одних сверхтяжелых кораблей четыре десятка. За сотню тяжёлых рейдеров, тысячу с лишним линкоров и без счёта кораблей среднего и малого классов. Другое дело, что вся эта армада - пшик, если сравнивать с Защитниками, каждый вымпел которых по смертоносности превосходил супердредноут федерации.
        Деан, после заключения союза, по моей просьбе провёл повторный анализ, благодаря которому мы знали - угроза из космоса до Земли доберется не раньше, чем через год-полтора. Это при самом негативном развитии событий. Война на территори Альянса уже шла полным ходом, а Защитники только начали открыто вмешиваться, обнаруживая своё присутствие перед врагом.
        Верфь, в отличии от Земли, оказался в стороне от интересов Бессмертных, обнаружить его противник мог только случайно, но на такой случай мы держали мощную группировку в системе Мирада. Итого у нас в запасе вновь имелось полтора года, и за это время я хотел не только сохранить имеющийся флот, но и существенно увеличить его. Во всяком случае, вместе с тремя кораблями производства Защитников, адаптированными под людей, у нашего ударного флота имелись все шансы победить стандартную эскадру Бессмертных, в составе которой имелся один улей. Причём без серьёзных потерь. Ещё два корабля должны были встать на охрану верфи, а один, со специалистами союзников на борту, прибыть к Земле, для полной перестройки и адаптации судна Искателей.
        - Адмирал, трансляция окончена. - От раздумий меня отвлекла Лиана, - фрегат готов к взлёту.
        - Лейтенант, - обратился я к старпому, - необходимо принять на борт новобранцев. Они прибудут в течении суток. На наш корабль, как флагман, необходимо отобрать лучших. Все, кого возьмёшь, обязательно должны пройти лейтенанта М'Бату, он сейчас распознает сенсов на порядок лучше, чем методика Федерации, к тому же может посоветовать направление, в котором найденным уникумам развиваться. В случае непредвиденных обстоятельств связаться со мной или капитаном Басовой.
        В этот раз вместе с нами линкор покинули Пётр с Руолан, Электроник, Сергей Шиков в качестве командира фрегата, его второй пилот, ну и две дюжины космодесантников в качестве телохранителей, куда ж без них. Космодром покинули, укрывшись невидимостью - не нужно лишний раз тревожить моих недоброжелателей, сидящих сейчас по норам. Пусть продолжают сидеть и дальше. Да и желания привлекать к себе внимание у меня никогда не наблюдалось.
        - В посёлок к деду? - без чинов обратился ко мне Сергей.
        - Позже. Держи курс на селение беженцев. А потом на наше место, помнишь, где рыбачили?
        - Замётано! - улыбнулся друг, - эх, жаль, Василия нет.
        - Он сейчас проводит испытание эсминца, - хмыкнул я, - завтра свяжусь с полковником Такедой, узнаю, как продвигается перевооружение и что с новыми кораблями. И вообще, всё потом. Проверим поселение и на озеро - от нас сейчас ничего не зависит. Все при деле, можно и отдохнуть немного.
        Город, который возводили для беженцев, мне понравился - Красноярский край, вдали от крупных поселений, по берегам небольшой речушки расположился настоящий сказочный город. Технологии Федерации позволяли творить настоящие чудеса.
        - Сергей, сделай пару кругов над местностью, осмотримся. Может и не надо никуда лететь, здесь и порыбачим. Место уж больно хорошее.
        Не знаю, кто был архитектором и создал план строящегося города, но мне понравилось. Не меняя ландшафта, не трогая русла реки, строители сумели возвести предельно симметричное селение, при этом настолько гармонично совмещая здания и часть оставшихся не тронутыми деревьев, что я диву давался.
        Часть, расположенная на левом берегу, уже была отстроена полностью, на правом - только намечена планировка, заложены фундаменты и частично возведён первый этаж. Причём строения из пластобетона составляли лишь шестьдесят процентов, оставшиеся сорок были или из бруса, или из бревна. Высоток было мало, в средним двух-трёх этажные здания. Я представил, каково беженцам, проживавшим на островах и практически не видевшим солнца, скрытого за небоскрёбами, оказаться на таком просторе.
        - Сергей, поднимись от города на десяток километров вверх по руслу. Там вроде есть, где приземлиться. Пётр, не забыл взять мясо?
        Наш отдых прервали на самом интересном. Только мы расчистили место, где собирались расположиться, как у меня в ухе щёлкнула гарнитура.
        - Адмирал, - голос полковника Ниана был несколько взволнован, - только что на связь вышел Таши Сарб. Сообщение срочное, не терпящее отлагательств.
        - Что произошло, расскажи в двух словах, - я отложил удочку, на которой только что сменил грузило и направился к Фрегату.
        - Защитники направили к Аннии эскадру из десяти тяжёлых крейсеров, надеясь успеть эвакуировать оставшихся жителей. Эскадра пришла позже, чем корабли Бессмертных, но не значительно. Они успели оттянуть на себя весь флот вторжения, за исключением улья, который уже приступил к зачистке. Бой только начался, когда Спрут покинул орбиту и на полной скорости начал удаляться от планеты, а оставшиеся корабли стали прикрывать его отход, избегая прямых столкновений.
        - Короче Ниан! - Потребовал я, поднимаясь на борт судна.
        - В общем, оружие бессмертных не подействовало на атмосферу Аннии. Таши, командующий эскадрой, предположил, что причиной стали мутировавшие биовирусы, которые уничтожали планету.
        - Твою дивизию! Деан, обьявляй по флоту боевую готовность! Как закончу разговор с Таши Сарбом, соедини меня с Чуури'су. Ему будет интересно узнать такие новости. Он как раз должен начать исследование образцов, что мы захватили с Аннии.
        КОСМИЧЕСКАЯ ПУСТОТА. ОКРАИНА ГАЛАКТИКИ «МЛЕЧНЫЙ ПУТЬ». ФЛАГМАН ФЛОТА ВТОРЖЕНИЯ.
        Высочайший Парама'урташих'черен'о был крайне недоволен. Слишком большие потери! Не допустимые для начала экспансии в новой галактике. Вначале он списывал неудачи на тупых флотоводцев, которые не могут справится с низшими. Но, некоторое время назад главнокомандующий получил информацию, которая ему очень не понравилась. Из очередного глубокого рейда вернулся лишь улей, без кораблей сопровождения. Командующий эскадры - старый высший, лишь из-за низкого происхождения носителя не поднявшийся до уровня командира флота, смог не просто удивить. Он напугал Высочайшего Парама'урташих'черен'о. А ещё главнокомандующему сразу стало ясно, от чего флот вторжения несёт такие большие потери. В галактике находился Враг! Тот, кто в далёком прошлом, о котором у Парама'урташих'черен'о почти не сохранилось воспоминаний, заставил бежать их, Высших. Бежать, а затем долгие тысячелетия скрываться, восстанавливая свои силы.
        Но в этот раз все будет иначе. В этот раз они сильнее, чем когда либо! И они, Высшие, первыми нанесут удар!
        Прервав размышления, главнокомандующий флотом вторжения отдал приказ - начать полную экспансию!
        Глава 11 Неравный бой
        Выходной, вместе с некоторыми планами, пришлось отложить. Быстро собравшись, мы вылетели обратно на космодром. Затем командный мостик и быстро организованное собрание, прошедшее по видеосвязи. Участвовали капитаны кораблей, командующий обороной, а так же полковник Такеда и Чуури'су.
        На собрании было принято несколько решений, заставивших поменять некоторые планы. Первым делом направили к Аннии линкор «Победа», чтобы он на месте взял необходимые пробы. Михаил как никто другой подходил на эту миссию, к тому же его корабль не успел совершить посадку и мог быстрее всех отправиться к подвергшейся нападению планете. Чуури'су пообещал в течении получаса сформировать инфопакет, в котором будет указано, что за пробы нужно будет взять и в каких количествах.
        Во время совещания со мной связался Таши Сарб и сообщил, что жители планеты большей частью остались живы. Погибли только те, что находились на поверхности во время атаки Бессмертных. И сейчас девять крейсеров Защитников, по размерам не уступающие супердредноутам Федерации, с беженцами на борту ожидали координаты, по которым совершать гиперпрыжок. Я принял решение и дал координаты Земли, тут же приказав сообщить ответственному за строительство поселения, что город аннийцев необходимо значительно расширить.
        Уверен, вскоре это станет проблемой, которую придется решать, скорее всего, силовыми методами. Найдутся те, кто будет против инопланетян, и плевать им, что тем некуда деваться. Моя хата с краю, мы их не звали, и прочие убеждения подобного рода. Такие граждане, будь их воля, и марийцев пошлют куда подальше, несмотря на все заслуги воинов, защищающих Землю, как свою родину.
        - И так! - подвёл я итог совещания, когда все решения уже были приняты. - Боевую готовность снимаем. Линкор «Победа» дожидается инфопакет с Мирада и направляется к Аннии. Треть экипажа кораблей действующего флота получают увольнительную на двое суток, которые проведут на поверхности. Затем возвращаются на службу, и в увольнение идут другие. Полковник Ниан, контроль за отдыхающими под твоей ответственностью.
        - Адмирал, спутники зафиксировали возмущение пространства. Точка ожидаемого выхода из гиперпространства находится с противоположной от Альянса стороны.
        - Да твою же! - Я, не сдерживаясь, грязно выругался. Затем глубоко вдохнул, выдохнул и уже спокойно произнёс, - Деан, слушай новый приказ. Объявить боевую тревогу по действующему флоту и всем силам обороны, без исключения. Всем боевым кораблям выйти на орбиту. Сколько у нас времени до выхода вероятного противника из гиперпрыжка?
        - Приблизительно восемьдесят четыре минуты.
        - Корабль Искателей готов к бою? - обратился я к Ниану, который уже отдавал какие-то приказы, - и на сколько мы готовы к отражению атаки?
        - Судно Искателей восстановлено на сто процентов, адмирал! - ответил командующий обороной Земли. - По рассчетам ИИ командного центра орбитальная группировка способна отбить атаку до четырех десятков линкоров Бессмертных. Боевые возможности трофейного крейсера, тем более после восстановления, нам до конца не известны.
        - Деан, соедини меня с Кузей, - приказал я, - и передай ему часть информации, что мы получили от Таши Сарба. Тот файл, где содержится описание тактики Бессмертных
        Пока я отдавал приказы «Дальний» уже поднялся на орбиту, как и прочие корабли. ИИ корабля Вета, пропавшей расы Искателей или Исследователей, приняв файл с информацией, принялся изучать его. И лишь после этого, как усвоил данные, связался со мной.
        - Маха, возможности моего носителя соответствуют характеристикам крейсера Защитников. Для полноценного участия в сражении необходимо, чтобы на мой борт поднялись три десятка разумных, обладающих экстрасенсорными способностями.
        - Полковник, сколько сенсов можешь найти за оставшееся время?
        - Тридцать разумных с экстрасенсорными способностями найдём, адмирал, - ответил Ниан, - в течении получаса все будут на борту крейсера.
        - Долго! Нужно быстрее, гораздо быстрее, - я бросил взгляд на таймер в углу тактического экрана. До появления неизвестных оставалось час и пятнадцать минут, - лейтенанта М'Бату срочно на мостик! Деан, передай капитану Шикову мой приказ - собрать всех невидимок, что в его подчинении, загрузиться минами и выдвигаться к точке выхода. Жду от него доклад!
        - Адмирал, это враг! - М'Бата подтвердил мои худшие предположения, - сильный, как тогда, возле умирающей планеты.
        - Приказ по флоту - полная герметизация бронескафов! Всем боевым кораблям - курс к точке выхода Бессмертных.
        Мы не успели занять позицию, но всё же вывели на приличное расстояние от Земли все корабли, экипажи которых были защищены от ментального воздействия.
        Капитан Шиков, имея в своём распоряжении всего лишь один фрегат и шесть корветов, успел сделать только два рейса, выставив слабое минное заграждение.
        Авианосец, который прибыл на Землю две недели назад и имел на борту всего лишь сотню истребителей с пилотами, только проходящими обучение, два линкора и один супердредноут производства Федерации, а так же крейсер Искателей - это был основной ударный кулак флота. К сожалению, защитой от ментальной атаки были оснащены экипажи лишь шестнадцати линкоров производства Альянса. Из них только двенадцать были новейшего образца, остальные приравнивались по огневой мощи к крейсерам Федерации. Каждый нёс на борту десять истребителей с достаточно хорошо обученными пилотами.
        Оборону планеты составляли два десятка крейсеров и линкоров производства Альянса, а так же две оборонительные станции. Одна - самоделка из полутора десятков кораблей, не несла серьезной угрозы противнику. А вот вторая, особенно после модернизации, могла легко вскрыть защиту супердредноута. Увы, против корабля класса Спрут вся орбитальная группировка не представляла опасности. В случае прорыва улья вся надежда была на минные поля, которые прямо сейчас дрейфовали вокруг планеты, формируя единый щит, и стационарные орудия ПКО. Разовый залп трёх десятков мощных орудий должен был вскрыть защиту флагмана Бессмертных.
        - До выхода предполагаемого противника из гиперпространства осталось пять минут, - тревожным голосом произнёс Деан, - адмирал, искин крейсера Искателей запрашивает закрытый канал связи.
        - Соединяй, - распорядился я и, едва услышал в ухе характерный щелчок, произнёс, - Кузя, давай быстрее, у тебя одна минута.
        - Маха, я завершил анализ полученной информации. Прошу предоставить мне полную свободу действий, только в этом случае я смогу эффективно маневрировать и, возможно, уничтожить улей. В противном случае наша победа практически невозможна.
        - М'Бата, если мы дадим полную свободу кораблю Скитальцев, наши шансы на победу повысятся?
        - Да, командующий! - коротко ответил сенс после короткого транса, и добавил, - иначе мы потеряем все корабли.
        - Твою дивизию! Кузя, действуй на свое усмотрение. И держи связь с Деаном, чтобы быть в курсе наших манёвров. Информацию по расположению минного поля получил уже?
        - Получил, Маха.
        - До выхода противника из гиперпространства осталось тридцать секунд, - вновь произнёс искин «Дальнего». Зазвучал отсчёт, - двадцать восемь, двадцать семь.
        На счёте ноль из гиперпространства вышел первый корабль Бессмертых. За ним появились остальные корабли. Стандартная эскадра вторжения: один улей, двадцать линкоров и десять средних кораблей. Вражеские суда начали перестраиваться, создавая вокруг Спрута защитный кокон - стандартная формация при обнаружении противника. Улей, как и линкоры, тут же стали покидать истребители, заполняя пространство внутри построения.
        - Командирам кораблей, действуем согласно плану, - отдал я распоряжение, отмечая, как на тактическом экране четыре зелёные точки двинулись на встречу вражеской эскадре. В это же время крейсер Искателей, помеченный синим маркером, по пологой дуге над плоскостью эклиптики так же начал движение. Весь наш москитный флот, покинув носителей, редким облаком двинулся следом за нашей ударной четверкой, готовясь прикрыть от вражеских истребителей. Две с лишним сотни малых кораблей, против тысячи с лишним противника - появились большие сомнения, что мы выйдем победителями из этого боя. Отступать нам было некуда, позади родная планета.
        - Противник начал движение, - доложил искин, - до входа в зону поражения двенадцать минут. Флот Бессмертных изменил вектор движения, цель - корабль Искателей.
        - Грёбаный Экибастуз! - выругался я, - срочно соединяй с искином крейсера! Кузя, какого хрена они на тебя навелись? Сейчас весь вражеский флот выйдет из зоны подрыва!
        - Адмирал, зафиксируйте минное поле и прекратите атаку. Через семь минут и тридцать семь секунд начинайте манёвр уклонения, - ответил ИИ крейсера, - я сейчас спровоцирую улей на ответную атаку. Плазма должна уйти в вашем направлении, но расстояние достаточно большое, чтобы успеть покинуть зону поражения.
        - А если он не станет атаковать?
        - В таком случае нанесу удар по флагману, постараюсь продавить поле искажения. Орудия линкоров Бессмертных не успеют нанести крейсеру серьёзные повреждения.
        - И у нас будет около пяти минут, пока поле не восстановилось, - произнёс я, лихорадочно соображая. Пять минут - ровно на столько улей терял свою необычную защиту, а вместе с ней и возможность обнаружить корабли-невидимки. - капитан Шиков, готовы?
        - Так точно, адмирал!
        - Заходите на цель с двух сторон и держитесь как можно дальше от минного поля, чтобы не попасть под взрывную волну.
        - Принял. - отозвался Сергей. На тактическом экране несколько зеленых точек, зависших над минным полем, разделились на две группы и двинулись в направлении противника.
        Я видел лишь три способа уничтожения Спрута. Подрыв мин в непосредственной близости от флагмана Бессмертных. Несколько попаданий снарядами с крейсера Искателей, которые выведут улей из строя. И самый безумный, но не менее эффективный - таран тяжёлым кораблем с последующим подрывом реактора. Разумеется, в последнем варианте погибает весь экипаж судна, решившегося на подобное. Только в нашей ситуации такое решение не кажется безумным. Скорее рациональным - пожертвовать одним кораблём, но спасти планету.
        И во всех трёх способах было одно условие - отсутствие искажающего поля.
        Тем временем крейсер Искателей прошёл над минами и сменил курс, словно ушёл в манёвр уклонения, избегая предполагаемого ракетного залпа сразу шести линкоров противника.
        - Спрут готовится к залпу, - доложил Деан, - формирует два снаряда.
        - Адмирал, обе группы на позиции. - Доложил Сергей
        - Капитан Шиков, начинайте действовать, как только спадёт поле искажения, - ответил я командиру невидимок, - Кузя, осталось двадцать секунд!
        - Маха, действуем по таймеру, - ответил искин крейсера, - но, есть проблема. При манёвре уклонения возможно столкновение с одним из вражеских кораблей. До залпа осталось десять секунд.
        - Девять, восемь, - искин линкора начал отсчёт. На несколько секунд корабль, да и флот замерли, ожидая результатов выстрела крейсера. - Три, два, один. Есть попадание. Поле искажения исчезло.
        - Ударная группа, по векторам, максимальное ускорение! - отдал я приказ, и четыре самых боеспособных корабля нашего флота начали движение. Не плотным строем, а каждый своим курсом, огибая минное поле с четырех сторон. В этот момент произошло ещё две вещи. Спрут всё же запустил оба плазменных снаряда, а крейсер, выходя из под удара, на ускорении зацепил один из линкоров. Синий маркер на тактическом экране замигал, а один из красных вообще погас.
        - Маха, мне не удалось уйти от столкновения. Носитель сильно поврежден, я вынужден на время выйти из боя.
        - Принял, - коротко ответил я, наблюдая, как две маленьких группы зелёных точек приближаются к ярко-красному маркеру улья, заходя с тыла.
        - Плазменные заряды достигнут минного поля через четыре секунды, три, две, активация! - произнес Деан, а затем большинство экранов засияли слепящим светом. Мгновение, и вспышка повторилась.
        Расстояние от «Дальнего» до точки взрыва было вдвое большим, чем в прошлый раз, когда на всех кораблях парализовало внутреннюю электронику и вывело из строя внешнюю. Но все же была опасность, что пострадают истребители производства Альянса. К счастью, обошлось.
        - Флот от взрыва не пострадал, - доложил искин, - противник потерял два линкора, четыре средних корабля и около ста истребителей.
        - Командующий, я чувствую сильное ментальное воздействие, - М'Бата, словно телохранитель, стоял справа от моего кресла, - очень мощная атака, мы с подобной не сталкивались.
        - Адмирал, сработал отражатель, - подтвердил слова сенса искин, - мембрана выдержала, но удар действительно мощный.
        - Значит и откат будет сильным, - ответил я, глядя на тактический экран. Спрут не двигался, замерев в космосе, словно в желе, даже щупальца не шевелились. Четыре из восемнадцати линкоров медленно дрейфовали в нашем направлении. А вот оставшиеся не остались прикрывать улей, а целенаправленно, разделившись на четыре группы, шли встречными курсами.
        - Ударная группа, не отступать, все внимание на себя! Дадим шанс невидимкам подорвать улей.
        И мы дали. «Мариец» издали начал расстреливать противника, выбив один из линкоров. А затем и остальные вступили в бой. Под прикрытием из пятидесяти истребителей, каждый наш корабль против трёх тяжёлых судов, пары средних и двух сотен малых. У нас против такого численного превосходства не было шансов, разве что супердредноут сможет отбиться. А ведь скоро к врагу присоединятся те, что попали под ментальный откат. И резервный флот подойдёт только через три-пять минут, а это бесконечность в скоротечном космическом сражении.
        - Ударная группа, слушай моё предложение! - В данной ситуации я не имел права приказывать. Ведь та мысль, что посетила мою. голову, она была безумной, хоть и давала шанс. Мизерный, но всё же шанс. - Выбираем ближайший линкор противника и идём на таран. Очень высока вероятность, что Бессмертные спасуют, отвернут. Уже были прецеденты, когда они показывали свою трусость. Деан, расчёт!
        - Анализ - ударная группа будет уничтожена с вероятностью в шестьдесят пять процентов.
        - Камрады, один к двум, что мы выйдем сухими из этой заварухи. Стоит рискнуть!
        - Приказ принял!
        - Я с тобой, адмирал!
        Никто не отступил. Все четыре судна пошли в самоубийственную атаку. Более того, к общему каналу подключился Кузя:
        - Маха, я с тобой! Носитель в состоянии вести прицельный огонь, только скорость и маневренность после столкновения очень низкие.
        Синий маркер, который я совершенно потерял на тактическом экране, внезапно вновь появился. Причём ближе к линкорам противника, чем к «Дальнему». Приближающаяся к флагману группа Бессмертных сначала замедлилась, а затем разделилась. Наши шансы почти уравнялись, хоть и ненадолго - два линкора, в сопровождении сотни истребителей, сменили вектор атаки, нацелившись на повреждённый крейсер Искателей.
        - Адмирал, мины установлены, - пришёл доклад от Сергея, - подрыв через тридцать секунд.
        - Принял! - Помня, насколько мощный взрыв сопровождает уничтожение улья, я сначала убедился, что мы не успеем войти в зону поражения. А вот обездвиженные корабли Бессмертных вполне попадали под действие взрыва.
        - Маха, я не могу совершить прицельный выстрел из главного орудия, не успеваю навестись, - вновь сообщил Кузя, - носитель сильно поврежден, не успевает за маневрами противника. Запрашиваю разрешение на самоликвидацию, с одновременным уничтожением вражеских кораблей. Иначе мои действия только усложнят твоё положение.
        - Действуй! - скрипя зубами, распорядился я, а в следующую секунду флагман вступил в бой.
        Глава 12 Победа большой ценой
        Рой истребителей, вдвое превосходящий наше москитные прикрытие, обрушился на линкор. Следом шли два десятка ракет, которые устремились к «Дальнему» под прикрытием истребителей.
        - Маха, уходи в сторону, до самоликвидации осталось сорок пять секунд! - Раздался в гарнитуре безжизненный голос Кузи.
        - Капитан, манёвр уклонения! - отдал я приказ и тут же добавил, - Деан, продублируй группе прикрытия.
        - Адмирал, до подрыва мин осталось двадцать секунд, - доложил Шиков с экрана видеосвязи. Словно все сговорились! Слова капитана дублировать не требовалось, все и так услышали его.
        - Линкор подвергся массированной атаке, щиты просели до двадцати процентов, - пришёл доклад от Михаила, - вынужден совершить манёвр уклонения, постараюсь увести за собой преследователей и подставить их под удар основного флота.
        - Добро! - ответил я, принимая решение капитана Воробьева, - что у остальных?
        Остальные не успели завершить доклад. Сначала подорвался корабль Исследователей, Кузя выполнил свое обещание. Небольшое солнце ярко-голубого цвета на миг залило экраны. А спустя пару секунд вспыхнуло ещё одно, в несколько раз больше первого. У нас получилось, матка была уничтожена!
        - Адмирал, искин линкора «Воронеж» транслирует сигнал SOS, медленно дрейфуя по курсу, - голос Деана вмиг вернул с небес на землю, - супердредноут борется за живучесть, по всему корпусу мночисленные повреждения.
        - Командирам ударной группы, доложить о состоянии кораблей! - из-за подрыва корабля Искателей нам пришлось отвернуть в сторону, прервать ложную попытку тарана, к тому же против «Дальнего» оказался лишь один линкор. «Победа» и «Мариец» выполнили манёвр хорошо, уничтожив два линкора и выскользнув из окружения. А вот капитан «Воронежа» сплоховал, слишком рано попытался уклониться. Линкор на тактическом экране имел серый маркер, что говорило об одном - корабль получил критические повреждения и теперь представляет отличную мишень для противника.
        - Капитан Басова, идём на выручку супердредноута! - принял я тяжёлое решение, всматриваясь в тактический экран. Линкор «Победа», завершив манёвр, шёл встречным курсом с основным флотом. Преследующие его два судна Бессмертных уже поняли, что им ничего хорошего не светит в этой погоне и изменили курс, выбрав новую цель - «Мариец». Супердредноут отчаянно отбивался от двух вражеских кораблей. Полностью лишившись москитной поддержки, сверхтяжелый корабль отчаянно маневрировал, огрызаясь из всех орудий. Около тридцати красных точек, круживших возле супердредноута, медленно, но убывали - турели не давали вражеским истребителям прицельно расстреливать внешние приборы и вооружение.
        - Приказ по флоту - курс на «Мариец»! - отдал я команду, - сейчас у нас двукратное превосходство по тяжёлым кораблям, но мы по прежнему сильно проигрываем в численности малых и средних.
        Не известно, кто из Бессмертных принял командование, но их действия вдруг стали отчаянно смелыми. «Дальнему» оставалось меньше минуты, чтобы выйти на рубеж уверенного огня, когда оставшиеся два десятка вражеских истребителей пошли на таран супердредноута. Нет, они не смогли нанести серьезные повреждения, но изрядно перегрузили системы наведения, о чём мне тут же сообщил Александр Петрович. И, как результат, один из линкоров противника прямой наводкой разрядил свой главный калибр в кормовую часть «Марийца», пробив обшивку. Мощный взрыв разворотил корму супердредноута и корабль в мгновение превратился из опасного хищника в медленно дрейфующую тушу, огрызающуюся всеми орудиями. Едва это произошло, все тяжёлые и средние корабли Бессмертных, словно потеряв интерес к сражению, начали маневрировать, стараясь выйти из боя. Остатки москитного флота наоборот, бросились в убийственную атаку.
        - Адмирал, разреши выйти на перехват, - с экрана видеосвязи раздался голос Михаила, - их нельзя отпускать!
        - Знаю! Добро. Капитан Басова, начать преследование остатков вражеского флота. Петрович, держитесь, основной флот на подходе!
        - Продержимся! - в голосе капитана сверхтяжелого корабля слышалась мрачная решимость, - эта мелочь нам не страшна.
        - Адмирал, разреши вступить в бой, - это уже капитан Шиков, - эффект неожиданности, пару линкоров оттянем на себя, да и задержать сможем на некоторое время. Если упустим, они же опять придут сюда.
        - Присоединяюсь к преследованию, поддерживаю слова капитана Шикова, - это уже капитан авианосца. У него довольно высокие скоростные характеристики, к тому же он налегке и сейчас вдвое быстрее «Дальнего».
        - Разрешаю преследование! Сергей, вы - наша надежда.
        - У нас есть, чем удивить противника, только риск слишком велик, - отозвался старый друг. - мина с начинкой из антиматерии, ещё не прошедшая испытаний. Может так случится, что нас всех тут на атомы распылит, если мы попробуем её использовать.
        - Почему я не в курсе? - услышанное меня разозлило, - Деан, старшего бортинженера на мостик! Отставить, просто соедини меня с ним.
        - Адмирал, это прототип, - с ходу начал объяснять Пётр, - я её здесь, на корабле собрал. Те мины, с начинкой Немезиды, что производятся на верфи, в четыре раза мощней. А эта слабая, я её специально разработал для уничтожения Спрутов и Поглотителей. Сначала подрыв такой мины, а затем несколько обычных.
        - Я поговорю с вами обоими, после боя. И с Электроником, он явно участвовал во всём этом. Лейтенант М'Бата, что скажешь, есть опасность для нас, если мы используем эту мину?
        - Её нужно взорвать, командующий! - ответил сенс, - и при этом всё равно продолжать преследование. Иначе всё будет плохо.
        - Капитан Шиков, действуй. Невидимки пусть уйдут в отрыв, если что, потом назад вернуться. Капитан Воробьёв, продолжать преследование! - Я вновь всмотрелся в тактический экран. На нём было видно, как авианосец быстро сокращает расстояние до удирающего противника. - Деан, сколько ещё разгоняться бессмертным, чтобы уйти в гиперпрыжок?
        - Чуть больше пятнадцати минут, - доложил искин.
        - Как скоро мы их нагоним?
        - «Дальний» через пятнадцать минут, «Победа» через двенадцать, авианосец «Фасуто» через восемь, - дал мне ИИ отчёт, и тут же добавил, - сброс и подрыв мины капитаном Шиковым нужно произвести в течении двух минут. И есть вероятность, что фрегат попадет под взрывную волну.
        - Отдельный канал связи с Шиковым, - приказал я искину и, едва Деан выполнил приказ, спросил, - Сергей, слышал?
        - Слышал, дружище, - отозвался старый друг, - ты это, сделай пожалуйста всё, чтоб Земля уцелела, хорошо?
        - Хорошо! - ответил я, а у самого защемило в груди, - не хорони себя раньше времени, понял? Давай, покажи им, на что способен настоящий русский воин!
        - Одна минута до сброса, Федь. Передаю командование группой невидимок лейтенанту Татьянину. Всё, отбой. - Соединение прервалось.
        Семьдесят секунд ожидания, а затем на тактическом экране россыпь красных маркеров на несколько секунд накрыло алой окружностью. Я мысленно начал считать: раз, два, три. На счёте семь краснота исчезла. Теперь на экране виднелись лишь три вражеских маркера, от остальных даже серых пятен не осталось. Как и от фрегата Сергея. Я скрипнул зубами.
        - Деан, доклад!
        - У противника уцелели два линкора и один крейсер, они продолжают набирать скорость. Рекомендую совершить манёвр уклонения, - ответил ИИ линкора, - на месте взрыва мины допустима нестабильность пространства, с частичным изменением физических законов. В таких аномалиях возможно всё, в том числе и уничтожение корабля.
        - Твою дивизию! Соединяй с лейтенантом Татьяниным, немедленно!
        - Адмирал, нам начинать атаку? - раздался в динамиках шлема незнакомый голос.
        - Так точно, лейтенант. Задержите, хотя бы на пять минут. Даю добро на любые действия! Главное, чтоб эти твари не ушли в гиперпространство, иначе всё будет напрасно.
        - Принял, адмирал. Если что, на таран пойдём, но остановим!
        Остановили, но не всех. Словно что-то почувствовав, все три вражеских судна встали на разные курсы сразу после взрыва мины. Один линкор и крейсер противника наши корветы-невидимки встретили жарко. Средний корабль, получив несколько пробоин в и так пострадавшей обшивке, был окончательно повреждён и начал замедляться. Линкор, хоть и не потерял скорость, всё же замедлил ускорение, ожесточенно отстреливаясь из всех орудий по невидимкам, которые постоянно маневрировали и периодически исчезали с радаров.
        А вот второй тяжёлый корабль Бессмертых слишком круто изменил курс и избежал столкновения с малыми судами Земной федерации. Сейчас он продолжал набирать скорость и до гиперпрыжка ему оставалось несколько минут.
        - Капитан Изаму, - обратился я к командиру авианосца, - только твой корабль может догнать беглеца. Но, у тебя нет вооружения, чтобы нанести повреждения линкору Бессмертных.
        - Я остановлю его! - голос японца прозвучал столь решительно, что все сомнения развеялись. Пойдёт на таран, но остановит вражеский линкор.
        Я ожидал от капитана Изаму маневрирования по курсу противника, с целью замедлить его, на крайний случай столкновения. Только японец решил вопрос координально, чтобы не рисковать лишний раз. Он, предварительно ссадив команду на двух транспортных челноках, в лучших традициях камикадзе не только протаранил корабль Бессмертых, так ещё и подорвал реактор авианосца в момент столкновения. Даже что-то крикнул на родном языке, правда столь неразборчиво, что даже ИИ не смог расшифровать.
        - Адмирал, захожу на основную цель! - раздался в динамиках голос капитана Воробьёва, - до уверенного залпа одна минута.
        - Добро! - произнес я, не узнавая свой голос, ставший каким-то хриплым, скрежещущим. Сосущая пустота на сердце стала отступать, сменяясь лютой усталостью. Сжав кулаки так, что аж захрустели суставы, я отдал приказ, - лейтенант Татьянин, всей группе выйти из боя, держаться за чертой уверенного поражения главного калибра противника. Хватит на сегодня потерь.
        - Принял! - отозвался пилот и тут же переключился на подчинённых.
        - Адмирал, вражеский линкор поврежден и не сможет уйти в гиперпространство. - Михаил, не смотря на возраст самый опытный из командиров кораблей, с предельной дистанции двумя залпами носового орудия повредил двигатели вражеского линкора.
        Спустя четыре часа, совместными усилиями всего флота было покончено с последним истребителем Бессмертных. Если бы не группа лейтенанта Татьянина, мы бы до сих пор преследовали эти юркие корабли. На прямое боестолкновение они не шли, продолжая выполнять приказ - задержать флот противника. Пилоты, с хорошей реакцией, но примитивным разумом, они не могли мыслить самостоятельно.
        - Деан, доложить о потерях флота! - потребовал я, как только было уничтожено последнее судно врага. Напряжение ушло, а вот тревога осталась. Кто знает, что успели передать с уничтоженного улья основному флоту, и есть ли у Бессмертных вообще такие технологии. Защитники не смогли захватить ни одного Спрута в целом состоянии, а с обломков удалось собрать мало полезной информации. К тому же единственное, что мог передать командующий вражеским соединением, это сообщение о флоте противника, быстро приближающегося к точке выхода. Бессмертные просто не успели просканировать дальний космос, да и не смогли бы. Помехи, что создавал наш флот, закрывали приличный сектор пространства, в котором располагалась и Земля.
        - Линкор «Воронеж», критические повреждения, восстановлению не подлежит. Предположительные потери - шестьдесят процентов экипажа, в том числе и весь командный состав. Вражеская ракета попала в рубку управления. Супердредноут «Мариец», многочисленные повреждения, в том числе и прыжковый двигатель, восстановить можно только в доках верфи. Авианосец «Фасуто», уничтожен. Личный состав, кроме капитана Изаму, в настоящий момент находится в двух транспортных катерах и движется в направлении Земли. Фрегат, приписанный к «Дальнему», уничтожен. Погибли три члена команды. Так же потеряны двести семнадцать истребителей. Фиксирую тридцать два маяка, возможно эти пилоты живы.
        - Приказ по флоту! - скорбить будем позже, сейчас нужно позаботиться о пострадавших, - найти все действующие маяки и взять бронекапсулы с пилотами на борт. Лейтенант Татьянин, обследуй со своей группой места сражений и отметь на карте, где обнаружатся погибшие, не стоит оставлять их в открытом космосе.
        Основной флот давно уже отбыл к Земле, забрав с собой «Мариец» и «Воронеж», а «Дальний», «Победа» и вся группа корветов продолжали просеивать место сражения, выискивая погибших. Из тридцати двух маяков лишь двадцать девять порадовали живыми пилотами, трое не дожили до регенерационной капсулы. Три часа интенсивного сканирования каждого обломка дали свой результат. Помимо двенадцати тел землян и марийцев, был найден уцелевший истребитель Бессмертных, притаившийся в обломках линкора. Причину, почему он не вступил в бой, меня не интересовали, а пленных Бессмертных у Чуури'су было достаточно, поэтому спрятавшегося расстреляли из турели.
        - Деан, передай пилотам корветов и капитану Воробьёву, поисковая операция завершена. - Наконец распорядился я, добавив, - согласно флотской традиции Федерации рас, погибших в бою мы обязаны отправить к ближайшей звезде. Мы уже дважды придерживались её, будем и впредь так прощаться с бойцами.
        Более четырехсот капсул с погибшими располагалось в осевых коридорах обоих линкоров. И примерно столько же убитых, чьи тела были уничтожены взрывами. Искин транслировал на планету церемонию прощания с воинами, отдавшими свои жизни за родину, а Земля стала таковой даже для марийцев. Двумя длинными вереницами космические саркофаги плыли к Солнцу, сгорая в протуберанцах.
        Прощальный залп, после которого наши корабли двинулись к третьей планете. Мы выиграли бой, но впереди война. И много, очень много работы. Многие семьи сегодня потеряли отцов, мужей, сыновей и дочерей. Одни перенесут боль утраты, другие утонут в своём горе. Все мы разные, кто-то сильный, иной сложится от дуновения ветра.
        - Деан, - я усилием воли выдернул себя из того болота с тягостными мыслями, в которое сам только что влез, - найди адреса погибших сегодня, и их ближайших родственников. Многим потребуется помощь, нельзя оставлять людей одних в таком положении. Через полковника Ниана свяжись с объединенным правительством, предложи им тоже принять участие. Да, нужно организовать видеообращение к жителям Земли. С вставками моментов сегодняшнего сражения. И в этот раз чтобы не один я в нём участвовал. Нужно выбрать двух бойцов с «Воронежа», капитана «Марийца», и, пожалуй, лейтенанта Татьянина. Пусть каждый запишет короткое обращение к землянам, но чтобы содержание было оптимистичным. Нужно успокоить народ, чтобы не поднялась паника. До прибытия флота осталось несколько дней, желательно за это время сохранить, а лучше приумножить число рекрутов. На корабли, подаренные Защитниками, требуются экипажи, а это пять тысяч человек. И верфь скоро завершит постройку двух новых линкоров. Через месяц будут готовы еще несколько эсминцев и авианосец. Пилотов катастрофически не хватает, и это плохо. Нам нужны уже готовые
специалисты, а не зелёные новички, не прошедшие ни одного ментаобучения.
        Обращение вышло не таким, как я хотел, но в итоге получилось гораздо эффективнее. Прошёл всего час после трансляции, «Дальний» успел лишь приземлиться на сибирский космодром, а число рекрутов выросло почти в два раза. И это радовало - значит земляне всё же готовы защищать свой дом, а не сидеть в ожидании чуда.
        Свободный день появился лишь на второй день после боя. До этого пришлось контролировать ремонт супердредноута, провести встречу с объединённым правительством, а под конец устроить разнос Петру с Электроником, попутно поблагодарив их.
        На рыбалку я всё же сходил. Не так эпично, как планировалось, но всё же. Пётр с Руолан, я с Лианой и отделение космодесантников, скрывшихся подальше от моих глаз. И озеро - то самое, в котором я прятал рудовоз, подарок Большого совета.
        На самом деле было сильное желание напиться. Так, чтобы выбить поселившуюся на сердце тяжесть. Сергей, старый друг, которого больше нет. Сотни бойцов, с которыми я не знаком лично, их тоже нет. Кого в этом винить? Себя, Бессмертных? Или того незримого, которого принято называть творцом? К чёрту всё, война только началась. Погибнут тысячи, десятки тысяч, этого не избежать. Главное, не сдаваться, не опускать руки. Жилы рвать, зубами скрипеть, но продолжать бить Бессмертных.
        Глава 13 Крепить оборону, или в дальний рейд?
        - Адмирал, спутники зафиксировали возмущение гиперпространства! - раздался в наушнике голос искина. Я в этот момент только приступил к просмотру недавнего боя, в который раз пытаясь нащупать нечто важное, что ускользало от меня каждый раз.
        - Наши? - по срокам выходило, что сегодня должен был прибыть флот Земной федерации, поэтому я не спешил объявлять тревогу.
        - Так точно, - подтвердил ИИ линкора, - ориентировочное время прибытия через полтора часа.
        - Передай мой приказ капитану Воробьёву, пусть готовит «Победу». Через час выход на орбиту. И свяжись с полковником Такедой, чтобы через шесть часов всё командование верфи было готово к видеоконференции. Нужно принять важное решение, и я хочу выслушать мнение каждого по этому вопросу.
        Всего одни сутки отдыха, которые я выделил не только себе, но и всем экипажам кораблей, благотворно повлияли на общее состояние флота. Остальные несколько дней прошли с пользой. Мы полностью восполнили новобранцами экипаж спешно восстанавливаемого супердредноута. Пётр с Электроником, выпросив моего разрешения, направились на лунную базу, где смогли собрать три десятка мин, начиненных антиматерией. Сейчас все подступы к планете были защищены двумя десятками этих сверхмощных бомб, и десяток находился в резерве. По сути, достаточно иметь крыло невидимок, чтобы эти смертоносные подарки были доставлены к вражескому флоту. Затем подрыв, и всё, бой окончен.
        Но главное, двое суток назад на Землю прибыли корабли Защитников, доставивших беженцев с умирающей планеты. А с ними и образцы нанитов, столкнувшихся с враждебной химией Бессмертных и справившихся с ней, при этом частично мутировав. Ниан, даром что командующий обороной, полностью взвалил на свои плечи расселение беженцев. Наши союзники не стали задерживаться, сразу отправившись обратно - нужно было забрать всех потомков марийцев, пока к умирающей планете не подошёл Поглотитель.
        Так же приходили новости из Альянса миров, к сожалению, нехорошие. Даже поддержка Защитников не могла сдержать натиск Врага, захватывающего одну обжитую систему за другой. Бессмертные несли потери, но рвались вперёд, бросая сотни линкоров под огонь орбитальных крепостей, а затем отравляя атмосферу планеты своими боевыми вирусами. Они не высаживали десант, не проводили орбитальную бомбардировку, просто выпускали газ, меняющий цвет атмосферы, и покидали систему в неизвестном направлении.
        Одной из причин частых поражений в Альянсе было наплевательское отношение к защите от ментального воздействия. Если основной флот и соблюдал режим полной герметизации, то всяческие присоединившиеся корабли, из местных, зачастую подчинялись воздействию Бессмертных и порой атаковали своих же.
        Защитники вполне успешно вели боевые действия в своих секторах галактики, неся совершенно незначительные потери, уничтожая при этом вражеские соединения полностью. Настоящие хранители космоса, они были готовы нанести решающий удар, осталось лишь обнаружить место, из которого Бессмертные получают приказы.
        А ещё были мы. Иголка в стоге сена, которую несколько дней назад отыскал разведывательный флот противника, и только чудом нам удалось выйти победителями из боя.
        - До выхода флота из гиперпространства осталось тридцать минут, - сообщил искин и коротко доложил о текущих делах, - «Дальний» и «Победа» выведены на орбиту. «Мариец» на данный момент функционирует лишь на семьдесят четыре процента. В таком состоянии супердредноут не сможет полноценно участвовать в сражениях. Искин «Марийца» рекомендует направить судно к Мираду, чтобы пройти полное восстановление.
        - Передай капитану Ануфриеву, чтоб готовился к перелёту на верфь. Заодно захватит побольше новобранцев.
        Обновлённый флот вышел из гиперпрыжка двумя партиями, с разрывом в две минуты. У кораблей союзников прыжковые двигатели работали совершенно на ином принципе, и перемещались в гиперпространстве немного быстрее. Поэтому первыми в солнечной системе появились три крейсера производства Защитников, и лишь после остальной флот.
        - Деан, передай на все корабли краткую сводку произошедшего, за последние девять дней. Контр-адмирал Бахтерев пусть срочно свяжется со мной по видеосвязи. Общее совещание проведём на «Возмездии».
        Спустя четыре часа, прошедшие за различными рассчётами и подготовкой, все капитаны кораблей расположились в офицерской кают-компании. Исключение составили три представителя расы Защитников. На каждом из крейсеров союзников присутствовало по одному союзнику, которые выступали советниками - всё же корабли сильно отличались от судов Федерации рас, да и обучающих гипнопрограмм по ним не было. И так пришлось снять нескольких старших помощников с наших кораблей, чтобы поставить их на крейсера капитанами.
        - Все ознакомились с полученной информацией? - я окинул взглядом собравшихся. Лица офицеров были хмурыми. - Какие будут предложения?
        - Сидеть в обороне не вариант, - тут же взял слово Владимир, - стандартную эскадру Бессмертных мы легко уничтожим. Возможно справимся и с флотом, если в нем будет не больше двух Спрутов. К тому же у нас большие изменения на средних кораблях, и один линкор, из новых, частично модернизирован. Моё мнение - нужно оставить в солнечной системе два крейсера Защитников, один эсминец и укомплектованный истребителями авианосец.
        Большинство капитанов поддержали мнение Владимира. Дожидаться, когда у твоего дома соберётся вся стая, с которой ты не справишься, или выбивать врага по одиночке - выбор очевиден. Такой же рассчёт выдал и Деан, проанализировав ситуацию.
        - Товарищи офицеры! - вновь взял я слово, после того, как мы приняли тактику дальнейших действий, - к сожалению Защитники не сообщили нам, как далеко проникают в наш сектор их разведывательные маршруты. И это, я считаю, правильно. Любой может попасть в плен к Бессмертным, а проникнуть в голову землянина для врага не представляет сложности. Нам известно, что в первую очередь привлекает противника - планеты, обладающие определенными видами атмосферы. И, раз уж до нас добрался вражеская эскадра, значит и другие так же глубоко проникли в этот сектор галактики. Электроник, покажи на карте!
        Андроид, молча простоявший всё совещание возле одного из смотровых экранов, расположенных в кают-компании, оживился. Пару секунд, и экран, показывавший открытый космос, преобразился, сформировав объемное изображение.
        - Мы сейчас находимся тут, - Электроник указал световой указкой на зелёную точку, на миг увеличившуюся в размерах. Затем указка скользнула в сторону, к скоплению синих точек, которые образовали слегка приплюснутую сферу и занимали довольно приличную площадь, - здесь располагается Альянс миров. А это предполагаемые места базирования Защитников.
        С одинаковым удалением от окраины галактики, на двух третях пути от ядра, полукругом располагались фиолетовые точки. Растянулись они почти на четверть окружности, представляющей собой всю галактику. И вот за этой линией располагалось множество красных, даже не точек - пятен. Порой достаточно обширных.
        - Красным отмечены области, заражённые Бессмертными, - продолжил Электроник, - в этой части Млечного пути не сохранилось ни одной планеты с атмосферой, не подвергшейся воздействию. Как мы видим, Защитникам пока удается сдерживать противника, хотя ни одна из сторон пока не предпринимала активных действий. Враг временно остановлен, кроме вот этого сектора.
        Да, самый край обжитого Альянсом миров космоса, к счастью, дальний от нашего местоположения. И там же обрывался опорный рубеж Защитников. Что происходит с противоположного края рубежа, нам не было известно, кроме того, что раньше там располагалась Федерация рас. Да, мы несколько раз прокладывали маршрут в этой части космоса, и даже сталкивались с врагом, только полученной информации было недостаточно для анализа.
        - Наши союзники предполагают, что противник накапливает в этой области, - андроид обвёл указкой именно тот участок Млечного пути, о котором отсутствовала информация, - большие силы, перебрасывая корабли малыми группами. Мы отправили в этот район галактики два десятка корветов-невидимок, с ложными спутниками дальнесвязи на борту. Каждый из таких спутников имеет заряд антиматерии. Точки их будущего расположения отмечены жёлтыми маркерами. Разумеется, пилоты корветов, прежде чем оставлять опасный груз, должны убедиться, что в области сброса не находится планета, населённая разумными. К тому же, есть большой риск столкнуться как с Бессмертными, так и с уцелевшими кораблями биомехов. Мероприятие рисковое, но даже если одна эскадра противника попадет под взрыв такой бомбы, мы уже будем в плюсе. А теперь переходим к главному.
        Андроид приблизил никем не контролируемый участок космоса, заполнив им весь объём.
        - Защитники направили в этот сектор галактики несколько разведчиков, но в какой части они уже провели разведку, и в какой будут, неизвестно. Всё по той же причине - люди, как и большинство разумных Альянса, не защищены от ментального воздействия.
        - Достаточно, - я поднялся из-за стола и приблизился к виртуальной модели, - раз мы единогласно решили двинуться в рейд, нас в первую очередь должен заинтересовать этот сектор. К тому же та вражеская эскадра, что вошла в солнечную систему несколько дней назад, прибыла именно отсюда. Два дня на боевые учения, слишком уж возможности флота поменялись, и уходим в гиперпрыжок. Все офицеры, кроме контр-адмирала Бахтерева и капитанов Ануфриева и Воробьёва, свободны.
        - Александр Петрович, - обратился я к командиру «Марийца», когда освободившиеся покинули кают-компанию, - сегодня же отправляешься на Мирад. Доставишь пробы с заражённой планеты, и возьмёшь под командование все военные корабли, приписанные к верфи. Придется тебе задержаться там.
        - Восстановление супердредноута займёт не больше недели, - удивился Ануфриев, - а полковник Такеда не только хороший управляющий. К тому же, его зам достаточно опытный офицер.
        - Восстановление да, быстро. Но, научная группа предложила провести модернизацию «Марийца». Залп бортовых орудий супердредноута малоэффективен на больших дистанциях, в отличии от ракетного залпа. Не буду вдаваться в подробности, скажу лишь, что проект, предложенный учёными, превратит сверхтяжелый корабль в убийцу ульев. Теперь обсудим ситуацию с аннийцами. Искин комплекса наземной обороны вчера просканировал несколько сотен беженцев и пришёл к следующему выводу - потомки марийцев идеальные пилоты малых кораблей. Их реакция на тридцать процентов выше средней по флоту. Деан пару часов назад провёл расчёты и передал их мне прямо перед совещанием. В общем, если посадить аннийцев за штурвалы истребителей и корветов, наш москитный флот станет настоящей проблемой для Бессмертных. Что скажете, товарищи офицеры?
        - Можно набрать первую партию пилотов на «Мариец», - предложил капитан Ануфриев, - и серьёзно ужесточить отбор для летунов. Скажем, поставить планку, равную среднему показателю аннийца. К сожалению, среди пилотов истребителей самые высокие потери.
        Совещание малым составом затянулось ещё на полтора часа, прошедшие с максимальной пользой. Затем состоялся недолгий разговор с Чуури'су, который уже начал работать с мутировавшими вирусами, почти уничтожившими целую планету. Безумный учёный с нетерпением ждал, когда ему доставят новые образцы, уже имевшие взаимодействие с боевым вирусом Бессмертных. Затем обсудили с полковником Такедой производительность космической верфи, и наконец я, распрощавшись с контр-адмиралом, вернулся на флагман.
        Едва очутился на борту «Дальнего», первым делом запросил списочный состав флота, значительно увеличившийся в последние месяцы.
        КОРАБЛИ ПРОИЗВОДСТВА ФЕДЕРАЦИИ РАС.
        БОЕВЫЕ КОРАБЛИ СВЕРХТЯЖЕЛОГО КЛАССА:
        СУПЕРДРЕДНОУТ «ВОЗМЕЗДИЕ».
        СУПЕРДРЕДНОУТ «МАРИЕЦ»(ТРЕБУЕТСЯ КАПИТАЛЬНЫЙ РЕМОНТ. ЭКИПАЖ УКОМПЛЕКТОВАН НА 70 %)
        БОЕВЫЕ КОРАБЛИ ТЯЖЁЛОГО КЛАССА:
        ЛИНКОР «ДАЛЬНИЙ» (ФЛАГМАН)(ЭКИПАЖ УКОМПЛЕКТОВАН НА 90 %).
        ЛИНКОР «ПОБЕДА».
        ЛИНКОР «РИСТИЯ».
        ЛИНКОР «СЕВАСТОПОЛЬ».
        МНОГОЦЕЛЕВОЙ ЛИНКОР «АМАРИ'ТУУ» (ЭКИПАЖ УКОМПЛЕКТОВАН НА 85 %)
        АВИАНОСЕЦ «ТАРАН».
        АВИАНОСЕЦ «ОМЕГА».
        АВИАНОСЕЦ «ТЕХАС».
        БОЕВЫЕ КОРАБЛИ СРЕДНЕГО КЛАССА:
        ЭСМИНЕЦ «БЕССТРАШНЫЙ».
        ЭСМИНЕЦ «АРТОН».
        ЭСМИНЕЦ «ТОКИВА».
        ЭСМИНЕЦ «ТЕАН».
        ЭСМИНЕЦ «БАРТОЛОМЕУ» (ЭКИПАЖ УКОМПЛЕКТОВАН НА 87 %).
        ВСПОМОГАТЕЛЬНЫЙ КРЕЙСЕР «ФУСО» (ЭКИПАЖ УКОМПЛЕКТОВАН НА 90 %).
        ВСПОМОГАТЕЛЬНЫЙ КРЕЙСЕР «КУЗБАСС».
        РАКЕТОНОСЕЦ «ЗАЩИТНИК» (ЭКИПАЖ УКОМПЛЕКТОВАН НА 90 %)
        БОЕВЫЕ КОРАБЛИ ПОДКЛАССА.
        ФРЕГАТ:
        8.
        МАЛЫЙ РАКЕТОНОСЕЦ:
        26.
        МАЛЫЕ СУДА ВОЕННОГО НАЗНАЧЕНИЯ.
        КОРВЕТЫ:
        467.
        ИСТРЕБИТЕЛИ:
        1861
        НЕ БОЕВЫЕ КОРАБЛИ ПРОИЗВОДСТВА ФЕДЕРАЦИИ РАС.
        СРЕДНИЙ ТРАНСПОРТНИК:
        2.
        СРЕДНИЙ РУДОВОЗ:
        1.
        КОРАБЛИ ПРОИЗВОДСТВА РАСЫ ЗАЩИТНИКОВ.
        ТЯЖЁЛЫЕ КРЕЙСЕРЫ.
        ПЕРВЫЙ.
        ВТОРОЙ.
        ТРЕТИЙ.
        ЧЕТВЕРТЫЙ.
        ПЯТЫЙ.
        «СПАРТА».
        - Деан, расскажи поподробнее о многоцелевом линкоре - обратился я к искину, - чтоб мне проще работать было.
        - Ристийские инженеры разработали, - заговорил искин, проявив свою аватару в каюте, - бортовое вооружение заменили на две пары ракетных шахт, и снесли перегородки в доках для малых кораблей. Теперь «Амари'туу» несёт два фрегата-невидимки. Оба подклассовых корабля могут ставить минные заграждения.
        - Понятно. Теперь о ракетоносном крейсере, так же, в общих чертах.
        - Так точно. Ещё одна совместная разработка ристийских инженеров, но идея старшего бортинженера флагмана. Орудия главного калибра удалены из конструкции и на их место установлена пусковая шахта. К сожалению, провести полные испытания не было возможности, да и экипаж на судно набран лишь частично. Но, по всем параметрам, попадание более мощной ракеты с «Защитника» с запасом пробивает корпус улья, лишенного поля искажения. И главное, ракетоносный крейсер несёт на борту два десятка ракет, против двух на малом ракетоносце.
        - Неплохо, неплохо, - я в задумчивости потёр подбородок, - оценим эффективность нашего флота на сегодняшних учениях. Эсминцы, как я помню из модели, разработанной Петром и Электроником, так же имеют пусковые шахты, но их не удалось сделать более мощными, чем у малых ракетоносцев.
        - Так точно. - подтвердил ИИ линкора, - «Амари'туу» так же не удалось оснастить более мощными ракетами. Но, группа инженеров продолжает работать над этим проектом.
        - В таком случае, объявляй по флоту боевую готовность!
        ОКРАИНА ГАЛАКТИКИ МЛЕЧНЫЙ ПУТЬ. ФЛАГМАН ТРЕТЬЕГО ФЛОТА ВТОРЖЕНИЯ.
        Шатра'уарету'аран, командующий третьим флотом вторжения, устал от ярости. В то время, как его конкуренты захватывали одну звёздную систему за другой, десятками создавая на ранее заселенных планетах инкубаторы для низших, он довольствовался лишь скоплениями астероидов. Изредка удавалось обнаружить отголоски высокоразвитой цивилизации, три раза разведывательные эскадры натыкались на древних низших, уже не подчинявшихся командам и атакующих своих создателей. Но всё это меркло перед потерями, которых оказалось неоправданно много. Больше было только у Касно'вараад'хана, командующего вторым флотом вторжения. Но, у конкурента имелось серьёзное оправдание - Враг, который уничтожил практически все разведывательные эскадры второго флота, вынудив того выжидать, когда первый и третий завершат разведку своих секторов.
        В секторе Шатра'уарету'аран Враг тоже был замечен, но всего лишь дважды. Не желая больше нести потери и повторять судьбу Касно'вараад'хана, командующий третьим флотом вторжения принял решение, которое тут же и сообщил Смотрящему в Бездну:
        - Передай командующим разведывательными группами - производить разведку новых систем только удвоенными эскадрами, усиленными флотом поддержки! При обнаружении ударной группы Врага первыми в бой не вступать! Вызвать подкрепление и дожидаться его. Если и мы потеряем всех разведчиков, весь план вторжения придется перестраивать.
        Смотрящий в Бездну, седьмой по счёту с начала компании, со всей возможной ему скоростью рванул из обители Бессмертного, чтобы в более спокойном месте передать приказ командующего. Ему очень хотелось жить.
        Глава 14 Сам погибай, а товарища выручай!
        Пошли восьмые сутки, как «Дальний» находился в гиперпространстве. А до этого пять дней, потраченных на боевое слаживание. В первом же учебном развертывании флота выяснилось, насколько мы слабо подготовлены, как только начинается массовое маневрирование. Столкновение фрегата и эсминца стало тому подтверждением.
        В итоге нам всё же удалось достичь приемлемого результата. Со слов Деана, общий уровень готовности составлял пятьдесят процентов от нормы Федерации рас. Поэтому в гиперпрыжке весь командный состав кораблей, на борту которых имелись капсулы симуляторов и обучающие кресла, должны были тренироваться до тех пор, пока результат не превысит семидесяти шести процентов всё той же нормы. Хотя, с вводом новейших кораблей подогнать флот под стандарты Федерации было затруднительно.
        - Мой адмирал, о чём ты задумался? - раздался за спиной голос Лианы. Я поднялся из рабочего кресла и пересел на край кровати.
        - Представь, что мы выйдем из гиперпрыжка, а в точке выхода нас будет ждать флот Бессмертных. Может повториться ситуация, как на Архоне, только последствия будут гораздо серьёзнее. Там нас встретила группа из двух линкоров и одного перехватчика. Если бы в бой вступил тяжёлый рейдер, который скрывался на тот момент под невидимостью, нас бы уже не было. А представь, что в момент выхода в середине нашего построения рванёт пару плазменных снарядов, выпущенных ульем! Флот просто перестанет существовать. И самое печальное, что мы не сможем подстраховаться. Даже если послать вперёд корабль-разведчик и он передаст, что точка выхода чиста, за время последующего прыжка всё может измениться. Нас только одно выручает, вернее один - М'Бата.
        - Как у вас, землян, говорят - фифти-фифти. - Лиана грациозно потянулась, заставляя меня отвлечься от тяжёлых мыслей, затем рывком поднялась и, чмокнув в щёку, скользнула в душевую. Я, проводив её взглядом, поднялся и шагнул к пищевому синтезатору. Пару нажатий на виртуальной панели, и прибор заурчал, готовя нам с супругой эспрессо. Да, не полезно, но, чёрт побери, вкусно и бодряще. Когда капитан Басова вышла из душа, каюту наполнял аромат свежесваренного кофе.
        - Что сегодня планируешь делать? - поинтересовалась Лиана, беря из моих рук напиток, - опять в симулятор?
        - Нужно ещё пару тактических разработок протестировать в бою, я всё никак не могу найти достойное применение «Амари'туу». По всем характеристикам это одиночный рейдер, но Бессмертные не перемещаются малыми группировками. Против улья у многоцелевого линкора есть шанс только в одном случае, если подобраться под полем невидимости. Увы, подобной системы маскировки, способной укрыть тяжелый корабль, у нас нет. Единственный способ, как его можно использовать, это приманка, но смысл в такой тактике? Как мы уже видели, тот же Спрут сначала выпускает москитный флот, затем в бой вступают линкоры, и лишь потом идет атака плазменными снарядами. Деан вчера предложил пару вариантов, хочу опробовать. У тебя какие планы на сегодня?
        - По распорядку рабочего дня, - улыбнулась супруга, - новичков нужно погонять в ситуации, близкой к боевой. После отработать в симуляторе взаимодействие с пилотами корветов. Потом заступаю на вахту.
        - Тогда пересечёмся не раньше обеда, - улыбнулся я, - Деан, сколько осталось до выхода из гипера?
        - Тридцать четыре часа, адмирал. Капитан, за время вашего отсутствия никаких происшествий на борту не зафиксировано.
        Крепко поцеловав жену, которая облачалась в бронескаф, я отправился в центр обучения. До выделенного мне для тестирования времени оставалось десять минут.
        Ложась в в капсулу, заполненную гелем, поморщился. Никогда не привыкну к этому мерзкому чувству, бр-р! Голову мягко обхватывает шлем. а в следующую секунду моё сознание проваливается, чтобы очутиться в рубке своего же линкора.
        - Адмирал, через десять минут корабль выйдет из гиперпространства, - доложил командир судна, на этот раз точная копия капитана Басовой.
        - Принял. Искин, состав флота! - искусственный интеллект линкора тут же вывел на тактическом экране список. Идиентично реальному составу. Пробежавшись по фамилиям старших офицеров, убедился, что Деан всё зеркально скопировал, для моего удобства. Что ж, посмотрим.
        - До выхода из гиперпространства осталось десять секунд. Девять, - дал ИИ контрольный отсчёт. Сейчас я был спокоен, в отличии от подобной ситуации в реальности. - три, два, выход. Сканирование ближнего космоса. Фиксирую множественные дружественные цели. Флот совершил прыжок без потерь. Начинаю сканирование дальнего космоса.
        Противник, которого сгенерировал Деан, оказался грозным. Две эскадры в полном составе, а с ними группа усиления - два десятка рейдеров. И вся эта армада в настоящий момент спешно двигалась в нашем направлении, оставив позади жёлтого карлика, вокруг которого вращалось две планеты.
        - Капитанам «Амари'туу' и «Защитника», подняться над плоскостью эклиптики и выдвинуться в направлении вражеского флота. Контр-адмирал Вейс, выделить этим короблям москитное прикрытие, ста истребителей достаточно. Капитану «Защитника» активировать маскировочное поле. Группе эсминцев - под маскировкой, полный вперёд. На удалении от основного флота в семьдесят тысяч километров установить белое минное заграждение. Черные мины не использовать! Группе малых ракетоносцев - маскировка и полный вперёд. Ваша цель - зайти вражескому флоту в левый фланг и ожидать дальнейших приказов. Группа «Центр» - создаём имитацию атакующего клина, линкоры создают прикрытие. Контр-адмирал Вейс, семьдесят процентов москитного флота на защиту «Центра», остальные в резерве. Вспомогательная группа прикрывает авианосцы. Начали движение!
        Как я и ожидал, командующий Бессмертных выделил небольшую группу - три линкора и два рейдера под прикрытием трёхсот истребителей, чтобы уничтожить одиночный корабль. И, снова оправдав мои ожидания, вся эскадра на полном ходу, почти одновременно с основным вражеским флотом, влетела в минное поле, поставленное «Защитником».
        Подрыв второго минного поля произошел через две секунды после первого, уничтожив практически весь флот прикрытия ульев. Уцелели лишь пятнадцать тяжёлых рейдеров и три линкора. К сожалению, поле искажения удалось сбить лишь с одного Спрута, и москитный флот, отдалившийся от носителей двумя клешнями, практически уцелел. А это без малого почти три тысячи истребителей.
        Группа малых ракетоносцев отработала по цели как следует, полностью выведя из строя один улей, а затем спешно покинули место дислокации, выполняя мой приказ. Второй Спрут попал под удар группы эсминцев, каждый из которых имел малую ракетную шахту. Дав залп, группа совершила манёвр уклонения и ушла на перезарядку. Главное они сделали, искажающее поле второго Спрута потускнело, практически стало прозрачным. Но, ещё до ракетного залпа «Третий», «Четвертый» и «Спарта» разрядили свои убойные орудия. Несколько секунд, и на месте второго улья расцвёл шар объемного взрыва, который зацепил последние два линкора.
        А затем произошло столкновение москитного флота с группой противника, атакующей по правому флангу. С левой стороны истребители противника встретил бортовой залп всех линкоров противника.
        Спустя ещё сорок минут последние три тяжёлых рейдера, огрызаясь из всех орудий, ушли в гиперпространство, оставив на растерзание остатки москитного флота. Мы тоже серьезно пострадали - потеряли восемьсот истребителей, все корабли поддержки, два авианосца, «Спарту» и три линкора. «Дальний», получив множественные повреждения, полностью потерял ход и медленно дрейфовал в космосе. Выжившие члены команды, в том числе и я, в спешном порядке пересаживались на «Возмездие», которое прикрывала группа эсминцев. Потери флота привысили более пятидесяти процентов.
        - Завершить симуляцию! - произнёс я ключевую фразу, и через секунду уже наблюдал, как истаивает крышка капсулы. Едва вылез из геля, столкнулся взглядом с Петром, который неизвестно зачем находился в центре обучения.
        - Командующий, что-то случилось? - поинтересовался старший бортинженер, - какой-то ты хмурый.
        - Война, Петя, случилась! - зло бросил я, - к которой мы нихрена не готовы! Деан, ты с какой целью мне такого противника подобрал?
        - По нашим рассчетам, именно такими группами в скором времени будут перемещаться Бессмертные. - бесстрастным голосом произнёс искин.
        - Если так, то мы совершили огромную глупость, оставив три крейсера Защитников для защиты верфи. Да, что скажешь об эффективности симуляции?
        - Шестьдесят процентов, - ответил ИИ, - адмирал, ты вновь не учёл опасность, которую представлял москитный флот Бессмертных.
        - Почему же не учёл? Авианосцы оттянул в начале боя, наши истребители были собраны в единый кулак, что позволило нам полностью блокировать часть москитного флота с правого фланга. Благодаря этому группа «Центр» смогла вовремя сманеврировать и встретила вторую часть истребителей бортовым залпом. Наша проблема в другом - у противника постоянно большой перевес в колличестве малых кораблей. В этой симуляции втрое, при сражении у Земли более чем в два раза. В общем, для баланса нам нужно во флот ещё три авианосца минимум.
        - Или пару авианесущих супердредноутов! - Добавил Пётр, всё это время слушавший мою беседу с искином.
        - Ты нашёл способ управления сверхтяжелым судном без контроля искина седьмого поколения? - удивился я, - даже ИИ Мирада не решил эту задачу.
        - Мы нашли, вместе с ристийцами. Вернее, они разработали новую систему прокладки энергоконтуров, уменьшив их длинну на треть, а мы с Электроником разработали программу, с помощью которой искины, с четвертого по шестое поколения включительно, могут синхронизировать свои действия. Дня три назад закончили работу, сейчас тестируем виртуальную модель.
        - То-есть дело не в стадии разработки и вы можете предложить уже готовые чертежи?
        - Чтобы подготовить чертежи, мне нужно знать, какие задачи будут стоять перед новым кораблём. - Пётр задумчиво потёр подбородок.
        - Ты слышал наш разговор с Деаном, вот из него и исходи. Максимальное число истребителей на борту, плюс крепкая защита. Ну и хорошо будет, если удастся сохранить главный калибр.
        - Адмирал, ты хочешь и рыбку съесть, и, хм, косточкой не подавиться. Ладно, задача поставлена, будем решать. Как выйдем из гиперпространства, мне нужно будет связаться с научным отделом Мирада.
        - По обстоятельствам, старший бортинженер, - ответил я, - в любом случае, держи меня в курсе, как продвигается дело.
        Успел пообедать с Лианой, которая, едва села напротив, обложила новобранцев, использовав чисто русский разговорный, с армейским уклоном. Ещё бы, это тебе не марийцев гонять, которые дисциплину и устав с молоком матери всосали. Тут терпение нужно!
        Попрощавшись с супругой, которая после перекуса поспешила в тренировочный центр, я приказал искину отыскать М'Бату, а сам в кои то веки решил выкурить трубку. Заодно и поразмыслить как следует.
        - Командующий, лейтенант М'Бата по вашему при…
        - Вольно! Давай сейчас без чинов, - оборвал я сенса, выпуская дым изо рта, - как твоя чуйка, не предупреждает о новой опасности?
        - Есть тревога, я уже говорил, но она словно стороной пройдёт. Не наша беда, но может нас коснуться, если мы сделаем выбор.
        - Понятно, что ничего не понятно. Ладно, раз прямой опасности нет, значит сразу, едва из гипера выйдем, нас убивать не будут. Как успехи в освоении других экстрасенсорных способностей?
        Вместо слов чернокожий сенс одним взглядом поднял со стола чашку из под кофе и прямо по воздуху переместил её в утилизатор. Я аж задержал дыхание на пару секунд. Твою дивизию, настоящая магия!
        - Что-то еще изучил?
        - Защита на разум. Правда, сильный менталист пробьёт, но слабый наоборот, в ответ удар получит, что вряд ли сохранит рассудок.
        - Хм, неплохо. Тренируйся, повышай свои умения, может когда-нибудь научишься командование вражеского флота подчинять своей воле.
        Отпустив лейтенанта, я подошёл к утилизатору, вытряхнул из трубки пепел и убрал курительные принадлежности в коробку. Потом надо будет почистить - мелькнула в голове мысль, тут же вытесненная более насущными.
        - Деан, сделай разбор сегодняшней симуляции, с возможными изменениями в ключевых точках. Забрось на мою рабочую консоль, я подумаю, как улучшить. Прохождение второй симуляции пока отложим, не в той мы весовой категории, чтобы разбивать основу флота на группы.
        - Разбор уже готов и отправлен. - порадовал меня искин. Что ж, сразу им и займусь.
        Оставшееся до выхода из гипера время прошло с пользой. Мне удалось подобрать наиболее подходящую тактику, благодаря чему потери москитного флота снизились вдвое. Лиана тоже была довольной, ей удалось добиться достойного, на её взгляд, уровня дисциплины. Наконец в наушниках шлема зазвучали долгожданное:
        - До выхода из гиперпространства осталось десять секунд. Девять. Восемь
        Лёгкий толчок, сканирование ближнего космоса, и тут же тревожное сообщение
        - Фиксирую множественные цели, расстояние - около миллиона километров. Обнаружены дружественные корабли. Двенадцать крейсеров производства Защитников. Противник - четыре Спрута, семьдесят девять линкоров, пять тысяч истребителей.
        - Попытайся установить с союзниками соединение, как можно быстрее. И общую видеосвязь по флоту, немедленно! - в голове уже выстраивался примерный план действий. - капитан Тихонов, капитан Татьянин - немедленная активация невидимости на всех кораблях! Всё корветы-невидимки временно переходят под командования Татьянина. Василий, временно переходишь под командование капитана Тихонова. Группам эсминцев и малых миноносных кораблей, слушай приказ.
        - Адмирал, союзник ответил. - произнес искин, едва я закончил давать указания, - на связи Маха Чакран.
        - Говорит Таши Фёдор, Земная федерация. Маха Чакран, предлагаю твоему флоту отступить до наших позиций. Объединенными силами будет легче отбиваться. К тому же, преследователей будет ждать смертельный сюрприз. Только двигаться на соединение необходимо по предложенному нами маршруту
        - Приветствую тебя, воин! - безэмоциональный голос переводчика резанул слух, - я принимаю предложение, твой флот прислало само провидение. Прошу выслать мне координаты маршрута и ваши тактические схемы при подобных обстоятельствах, чтобы я ознакомился с ними.
        - Принял! Деан, отправь с первой по шестую тактическую разработку, с упором на пятую - организуем прикрытие кораблей Защитников.
        Я знал, что крейсера союзников, если им не требуется маневрировать, обладают очень высокой скоростью. Поэтому не удивился, когда десять кораблей, за минуту отрвавшись от армады Бессмертных, встали на указанный нами маршрут. Ещё два корабля поступили, как истинные камикадзе - каждый избрал своей целью улей и пошел на таран. А спустя пару минут в построении противника огромным шаром вспух мощнейший взрыв.
        - Деан, соедини повторно с командующим союзников, - попросил я и, едва услышал в динамике шлема щелчок, спросил, - Маха Чакран, почему оставили два крейсера?
        - Сильные повреждения, Таши обоих кораблей приняли решение немного увеличить наши шансы.
        - Что ж, может это было и верное решение. Маха Чакран, предлагаю не разрывать связь, наоборот, выделить канал для каждого корабля, чтобы нам было легче взаимодействовать.
        - Приемлемо, Таши Фёдор! Передаю доступ к системе связи флота твоему искусственному интеллекту.
        - Деан, можешь синхронизировать? - обратился я к ИИ линкора.
        - Системы связи объединены в одну общую, - доложил искин, - флот союзников миновал первую точку координат, группа Татьянина приступила к минированию.
        - Контр-адмирал Вейс, запускай птичек. И проследи, чтоб никто из них не увлекался. Если окажутся в зоне поражения, мы им уже ничем не поможем. Повторяю, истребителям в бой не вступать, только имитация встречной волны, не более.
        Время растянулось, а вместе с ним до судорог натянулись и нервы. Через несколько минут станет ясно - станем мы победителями, или это наш последний бой.
        Глава 15 Поймать Бессмертного
        - Адмирал, группа Татьянина начала минирование второго участка. - как всегда беспристрастно сообщил искин. - Группа капитана Тихонова вышла на позицию. Москитный флот противника пересечёт первое минное поле через одну минуту, сорок секунд.
        - Контр-адмирал Вейс, придержи наших птичек, противник не успевает. Капитану Татьянину - максимально ускориться!
        Потянулись секунды ожидания. Вражеские истребители, словно почуяв что-то, ещё больше замедлились и Николай Павлович, опережая меня, приказал нашим малым кораблям совершить манёвр уклонения с последующим отступлением. Москитный флот Бессмертных словно воспрял духом, вновь ускорившись, как и основной флот противника.
        - Искин, рассчитай разрыв по времени входа обеих группировок противника в область минного поля.
        - Истребители на шесть секунд раньше, - тут же произвел вычисления ИИ, - разрыв приемлемый. Адмирал, москитный флот Бессмертных начал разделение. В область минного поля попадёт меньше сорока процентов истребителей!
        - Немедленно начать перемещение мин для большей эффективности. Деан, принимай контроль!
        Проклятый москитный флот противника опять применил тактику «Клещи», планируя нанести удар с двух сторон. Я, глядя на тактический экран, видел, как вражеские истребители медленно, но всё же обходят зону минирования.
        - Деан, произведи подрыв в самый оптимальный момент, чтобы уничтожить максимальное число Бессмертных. Даже если разрыв со вторым взрывом будет слишком велик. Спруты не успеют замедлиться и всё равно попадут в ловушку.
        - Принял, адмирал. Разрыв составит двенадцать секунд, - ответил искин. - До активации второго поля четыре секунды, три, две, подрыв.
        На тактическом экране появились два пересекающиеся области, полыхнувшие жёлтым. Вспышка ещё не осела, а в правом нижнем углу уже побежал счётчик уничтоженных истребителей противника, быстро увеличивая число.
        - Уничтожено пятьдесят процентов москитного флота Бессмертных. - тут же подтвердил искин конечную цифру, отображающую я на экране. - До активации первого поля четыре секунды, три, два, подрыв.
        Как я и рассчитывал, ульи Бессмертных оказались в самом эпицентре взрыва. Жаль, расстояние до нас было слишком небольшим, иначе я бы не задумываясь использовал мину с зарядом антиматерии.
        - Два улья полностью потеряли ход, один резко сменил курс и сейчас рывками смещается в сторону. Ещё один уцелел и продолжает движение, поле искажения со всех Спрутов исчезло. Уничтожено двенадцать вражеских линкоров.
        - Капитан Тихонов, ракетный залп по уцелевшему улью! И держитесь подальше от того Спрута, что ушёл в сторону. Сдаётся мне, не с проста он в бок рыскнул. Следующая цель - один из дрейфующих ульев.
        - Принял! Первое звено, первый залп, цель - Спрут номер три. Второе и третье звено - повторное накрытие, задержка полторы секунды. Пуск ракет через три, две, огонь! - отдал приказ командир ракетоносной группы, и на тактическом экране пятёрка ракет маленькими жёлтыми точками устремилась к красному маркеру улья. За ними в догонку понёсся ещё десяток. У гиганта не было шансов. Несколько секунд, и все смертоносные снаряды поразили свою цель. Первые ракеты пробили обшивку, давая остальным возможность проникнуть вглубь улья.
        - Десяток ракет, словно острые иглы, вошёл в пробоины, чтобы через пару секунд подорвать нутро гигантского корабля. Яркая вспышка на миг ослепила смотровые и тактические экраны, а спустя секунду подрыв повторился, на этот раз чуть в стороне от основного скопления вражеских сил. Подорвался второй гигант. Не столь мощно, но всё же.
        - Два улья и семь линкоров противника уничтожены. Один из Спрутов начал движение, активная броня восстановлена. Второй продолжает дрейфовать. До столкновения малых кораблей Бессмертных с основным флотом семнадцать секунд. - Я одновременн? слушал доклад искина, оценивал тактическую обстановку и решал, как лучше встретить вражеский рой, насчитывающий без малого две с половиной тысячи истребителей.
        - Контр-адмирал Вейс, организовать прикрытие основного флота, - наконец я принял решение, - Маха Чакран, каковыми будут ваши действия?
        - Мы свяжем боем оба уцелевших улья и до десяти линкоров, Таши Фёдор. Если передашь под моё управление корабли производства моей расы, то до двадцати линкоров.
        - Капитанам крейсеров «Первый», «Второй» и «Спарта»! Поступаете под командование наших союзников. Всё их приказы выполнять неукоснительно! Основной флот - первое тактическое построение!
        Перестроение из-за отделившихся крейсеров проходило под яростной атакой вражеских истребителей. А в этот момент чёртова дюжина кораблей производства защитников, пользуясь преимуществом в скорости, стремительно приближалась к основному флоту противника. более пятидесяти линкоров Бессмертных, взявших под защиту уцелевший улей, всей своей массой готовились обрушиться на смельчаков, пошедших в лобовую атаку.
        В это время «Возмездие», как самый крупный корабль, подвергался основному удару вражеских истребителей. Видимо, командование Бессмертных пометило его, как основную цель. Щиты супердредноута пока выдерживали атаки москитного флота, но медленно проседали, процент за процентом. Тяжелее всего было авианосцам, которые были целью номер два. Прикрывающие их крейсера поддержки в первые секунды боя попали под ураганный огонь вражеских турелей и уже получили повреждения, а наши истребители начали нести серьезные потери. Размен малых кораблей шёл в расчёте один к двум в нашу пользу, и это благодаря противомоскитной артиллерии средних и тяжёлых кораблей. Нужно было выходить из этой свалки.
        - Приказ по флоту - Начать ускорение. Цель - флот противника! Командирам кораблей, поставить минное заграждение. Капитан Тихонов, почему не атакуешь цель?
        - Адмирал, с этим ульем что-то странное произошло. - в голосе командира малых ракетоносцев недоумение. - Ему щупальца словно бритвой срезало, но не это странное. У корабля настеж распахнуты все шлюзы, словно нас в гости приглашают.
        - Отставить атаковать повреждённый улей, даю новую цель. Приказываю нанести ракетный удар по правому флангу вражеского флота, отсреляйтесь по линкорам противника. Деан, соедини меня с капитаном «Защитника»!
        - Адмирал? - на экране видеосвязи появилось встревоженное лицо Старого друга.
        - Василий, оставайся на контроле обездвиженного Спрута. Если что-то пойдёт не так, уничтожь.
        - Принял!
        - Адмирал, группа Защитников вступила в бой, - сообщил искин, - уничтожено семь вражеских линкоров. Потеряно три крейсера, в том числе «Первый». Уничтожить улей не удалось. Наш флот частично оторвался от вражеских истребителей, удалось даже немного сократить их число, подорвав сброшенные мины. Только всё, что уже произошло, являлось лишь началом настоящего столкновения.
        На тактическом экране таймер показывал двадцать секунд до столкновения с флотом Бессмертных. Выждав ещё немного, я отдал очередной приказ:
        - Флот, ложный манёвр уклонения, курс на левый фланг! Капитан Закавов, - обратился я к командиру многоцелевого линкора, - твоя цель - Спрут. Постарайся вывести его из строя, а а идеале уничтожить. И выпусти своих птичек, пусть поставят минное заграждение перед Бессмертными.
        Наши корабли, держащиеся одной плотной группой, тут же сменили курс, и лишь одиночный линкор продолжал двигаться прежним. Два фрегата, покинувшие свои доки, сразу ушли в невидимость, тут же ускорившись в направлении противника. За ними остался след из дюжины мин, тут же начавших перемещаться, формируя полусферу. Фрегаты, сбросив мины, ушли в манёвр уклонения, выбрав своей основной целью вражеские истребители. У противника ещё оставалось немногим меньше двух тысяч малых кораблей.
        Два десятка вражеских линкоров приготовились встречать наш флот. Да и улей, хоть и не восстановил поле искажения, но уже готовился использовать своё страшное оружие, о чём мне сообщил тревожно мерцающий красный маркер Спрута.
        - Адмирал, - вышел на связь капитан «Амари'туу», - вышел на позицию, произвожу залп! Передаю командование фрегатами контр-адмиралу Вейсу, так как не уверен, что выведу из этой атаки корабль в целости.
        - Принял! - подтвердил я, и в эту секунду выпущенные группой Тихонова ракеты дошли до цели. Несколько линкоров получили незначительные повреждения, о чём тут же сообщил тактический экран, а один вообще удалось уничтожить. Что ж, вот и наша очередь. - Флот, залп!
        Мой приказ тут же подхватили командиры кораблей, дублируя комендорам. А секунду спустя закипел бой на встречных курсах. Наш ракетный удар во фланг существенно замедлил часть кораблей, благодаря чему соотношение кораблей на какое-то время практически сравнялось. И уж тут сыграла наша решительность - Бессмертные не спешили покончить жизнь самоубийством, и через несколько секунд шквального огня с обеих сторон начали выполнять манёвр уклонения. Носовые орудия кораблей Земной федерации были достаточно мощными, чтобы легко вскрыть бортовую броню вражеских судов. А уж сверхтяжелый корабль «Возмездие» вообще каждым залпом выбивал один вымпел.
        - Есть попадание! - радостный голос капитана Закавова перекрыл всех на командной линии.
        - Всем кораблям, манёвр уклонения! Уходим в открый космос! - отдал я приказ, наблюдая, как последний боеспособный улей на короткое время превращается в маленькую звезду, выжигающую вместе с пространством с десяток линкоров Бессмертных.
        После взрыва Спрута оставшиеся два с половиной десятка вражеских линкоров взяли курс в противоположную от флота Земли сторону, стремительно удаляясь. Оставшиеся полторы тысячи истребителей противников наоборот, бросились в убийственную атаку, распределешившись по всем кораблям. Явно получили приказ задержать наши суда, чтобы те смогли уйти в гиперпрыжок.
        - Приказ по флоту - полное уничтожение москитного флота противника. Нужно сделать всё, чтобы истребители не переключились на улей, замерший в пространстве! - и открывший все шлюзы, подумал я уже про себя.
        Бой окончился лишь через час. Оставшись в абсолютном меньшинстве, малые корабли Бессмертных собрались в один кулак и обрушились на линкор «Победа». Михаилу чудом удалось сохранить корабль, укрывшись среди кораблей союзников.
        Наши потери оказались серьёзными. Более семисот истребителей, два крейсера поддержки, один авианосец и два крейсера производства Защитников. Но, учитывая, сколько мы уничтожили кораблей противника, считай легко отделались - так сказал командующий союзников на совещании флотов после окончания сражения.
        - Маха Чакран, у вас были случаи, когда улей прекращал боевые действия, полностью оставаясь неподвижным?
        - Нет, Таши Фёдор, на подобных кораблях установлена система самоуничтожения. После гибели десятка кораблей и сотен десантных групп мы прекратили попытки захвата вражеских судов.
        - Я изучил всю информацию по этому поводу. И нигде не было сказано об улье с открытыми шлюзами.
        - Подтверждаю, каждый раз нам приходилось вскрывать обшивку, уничтожать активную защиту, а затем с боями прорываться вглубь улья, к его сосредоточию.
        - И последний вопрос, Маха Чакран. У вас есть сенсы, обладающие даром предвидения?
        - Это очень редкий дар у нашего народа. - после долгой паузы ответил командующий флота союзников. - В настоящее время у нас имеется лишь один оракул, с очень слабым владением дара. Я понял, Таши Фёдор, к чему ты задал этот вопрос. У нас нет возможности предвидеть ближайшее будущее.
        - Деан, транслируй наш разговор с штатным сенсом союзникам. - попросил я ИИ, а затем обратился к уникуму, - Лейтенант М'Бата, ты чувствуешь опасность от большого корабля Бессмертных?
        - Незначительную, командующий. Угроза есть лишь для тех, кто окажется на борту улья, но не смертельная, с ней можно справиться.
        - Маха Чакран, мы в любом случае пойдем на штурм. Но, нам очень пригодились бы ваши штурмовики, которые, я уверен, отрабатывали штурм Спрута.
        - Я прошу пять минут на размышления, Таши Фёдор. - сообщил Чакран и отключился.
        - Приказ по флоту! - я не стал ждать решения союзников, - с каждого тяжёлого корабля приготовить взвод штурмовиков. Капитан Татьянин, приготовить корабли для принятия на борт десантных групп! Время на посадку - двадцать минут!
        Чакран задержался. Штурмовые группы уже погрузились на корветы и «Защитник», когда Маха сообщил о решении высшего командования. У союзников не было малых кораблей, поэтому к улью выдвинулся один из крейсеров. Защитники брали на себя два главных шлюза, оставляя для нас второстепенные, а так же шахты, через которые Спрут покидают истребители. Я, прикинув размеры осевых коридоров улья, направил в помощь штурмовым группам четыре истребителя - они легко проникали внутрь гигантского корабля и могли существенно облегчить продвижение.
        Настал момент, когда я становился сторонним наблюдателем. Деан развернул несколько дополнительных экранов, транслирующих изображение с камер, встроенных в бронескафы и системы мехботов.
        НЕИЗВЕСТНАЯ ЗВЁЗДНАЯ СИСТЕМА. ШЛЮЗОВОЙ ДОК УЛЬЯ БЕССМЕРТНЫХ. ЛЕЙТЕНАНТ КРАСТ, КОМАНДИР ШТУРМОВОГО ВЗВОДА.
        Высадка на вражеский корабль слегка затянулась. Пришлось подождать двух мехботов вместе с операторами и одну оружейную платформу, которых доставили отдельно на двух же корветах. Благо, док оказался абсолютно пустым и взводу не пришлось сдерживать атакующих тварей одними штурмовыми комплексами.
        На общей командной чистоте минуты три, как слышалась заполошная стрельба, отрывистые команды и матерные тирады, а взвод Краста только начал движение по туннелю, под небольшим наклоном уходившему вглубь корабля. Сила притяжения пока ещё работала, позволяя быстро передвигаться вперёд.
        - Лейтенант М'Бата, доклад! - приказал Краст, когда они углубились на пол сотни метров. Сенс, вырвавшись вперёд, поднял руку, останавливая всех и сам, подняв дополнительное металлизированное забрало, замер на пару секунд.
        - Опасности нет, ещё метров восемьдесят пройдём спокойно. - доложил он, возвращая второе забрало на место.
        - Продолжаем движение! - два десятка бойцов, распределившись по сторонам туннеля и укрывшись за широкими спинами мехботов, вновь двинулись вперёд. Орудийная платформа двигалась позади с двумя оседлавшими её бойцами - один управлял техникой, второй сидел за малым пехотным орудием поддержки.
        Прошли ещё пятьдесят метров, когда по командной линии связи пришло оповещение - обе группы Защитников и все четыре истребителя уничтожены, а три штурмовых взвода из шести вынуждены прекратить продвижение вперёд и уйти в глухую оборону. Оставшиеся, включая и взвод Краста, продолжали продвигаться вперёд, периодически сталкиваясь с малыми группами противников.
        - Лейтенант М'Бата, - вновь обратился к сенсу командир, когда туннель начал резко заворачивать вправо. - Сколько ещё чистого пути?
        - Сорок метров. Там дальше разветвление, перед которым стоит заслон, чувствую около пятидесяти тварей, но их может быть больше.
        - Мичманам Фиуну и Решетилову, приготовить ракетомёты. Операторам мехботов и расчёту орудия, при контакте с врагом работать на подавление, не жалеть боеприпас! Взвод, продолжаем движение.
        Как и предсказал сенс, через сорок метров туннель разделился на три рукава, а перед этим разделением расположился отряд пехотинцев Бессмертных.
        - Огонь! - отдал приказ лейтенант и тут же в группу противника, оставляя инверсионный след, понеслись две ракеты. Тух-тух, тух-тух - застучали спарки мехботов, разрывая и перемалывая вражеские тела. К ним присоединились штурмовые комплексы рядовых бойцов, а следом в самую гущу ударил энергитический луч малого орудия.
        - Прекратить огонь! - отдал приказ Краст, так как тактический шлем перестал фиксировать целевые метки вражеских бойцов. С начала боя не прошло и семи секунд, как он закончился. - Отделение Фиуна, контроль!
        - Лейтенант Краст, я чувствую воздействие на разум. - сообщил сенс, когда противник был полностью зачищен, - даже сквозь защищённый бронескаф. Очень сильный противник.
        - Продержишься?
        - Не только. Могу и ответный удар нанести, правда не столь мощный, но на несколько секунд оглушить получится.
        - Искин, соедини меня с адмиралом - затребовал лейтенант по линии командования, - дело срочное!
        В его голове уже сформировался дальнейший план действий, благодаря которому возможно получится избежать потерь.
        НЕИЗВЕСТНАЯ ЗВЁЗДНАЯ СИСТЕМА. ЦЕНТР МЕНТАЛЬНОГО ВОЗДЕЙСТВИЯ УЛЬЯ. КАПИ'ВАРАМ'КРА, ВРЕМЕННО ИСПОЛНЯЮЩИЙ ОБЯЗАННОСТИ КОМАНДУЮЩЕГО СЕДЬМОЙ УДАРНОЙ ЭСКАДРОЙ ТРЕТЬЕГО ФЛОТА ВТОРЖЕНИЯ.
        Это был крах всего. А ведь сначала всё так хорошо развивалось. Ударная эскадра во время очередного глубокого рейда наткнулась на эскадру Врага и тут же атаковала. Перевес был явно на стороне высших и командующие уже праздновали победу, когда сканеры сообщили о скором выходе из подпространства множества кораблей.
        А дальше всё пошло совершенно не по плану. Неизвестные корабли, оказавшиеся дружественными для врага. Потеря одного улья, а затем полный разгром. И абсолютное бессилие…
        Его, Капи'варам'кра, улей лишился не только основного оружия. Большинство главных систем корабля, в том числе и система самоуничтожения, перестали подчиняться высшему. Случилось непредвиденное - он полностью потерял контроль над ульем. А затем Враг, вместе с неизвестными высадил на борт корабля десантные группы, и Капи'варам'кра стало по-настоящему страшно. Он бросил на защиту все имеющиеся под его рукой силы, чтобы остановить продвижение штурмовиков противника. Только это не помогло, враг двигался не только по главным тоннелям, но и через второстепенные. Перекрыть и их у высшего просто не хватало бойцов. Оставалось ждать. Ждать, когда до его огромного тела, прикованного к мёртвому кораблю, доберутся противники и надеятся, что они попытаются уничтожить тело. Тогда он сумеет покинуть этот проклятый улей.
        Глава 16 Завеса приоткрывается
        НЕИЗВЕСТНАЯ ЗВЁЗДНАЯ СИСТЕМА. ТЕХНИЧЕСКИЙ ТУННЕЛЬ УЛЬЯ БЕССМЕРТНЫХ. ЛЕЙТЕНАНТ КРАСТ, КОМАНДИР ШТУРМОВОГО ВЗВОДА.
        - Есть продолжить продвижение к центру улья! - ответил лейтенант Краст и, перейдя на частоту взвода, скомандовал, - продолжаем движение по правому крайнему туннелю. Оператору платформы, взять под контроль возможные пути отхода, противник может напасть с тыла.
        Мехботы, уже пополнившие боекомплект, негромко шумя сервоприводами, двинулись первыми, за ними скользнули бойцы, прижимаясь к правой стене. Платформа с орудием, направленным в сторону возможных преследователей, прогудев силовой установкой, была замыкающей. Стрелок внимательно следил за тылом, не выпуская гашетку из рук.
        Этот туннель был чуть теснее, два мехбота двигались, почти касаясь манипуляторами. Перемещались быстро, не опасаясь привлечь к себе внимание. Это делали другие группы, одновременно начавшие штурм по всем основным шахтам и туннелям. Адмирал выделил ещё четыре истребителя, взамен подбитым, пилоты которых присоединились к штурмовикам.
        Пятьдесят метров, и новое разветвление. Начали появляться первые помехи связи, частота с флагманом вообще перешла в фазу приёма. Красту приходилось передавать сообщение командирам групп, а уж те сообщали адмиралу.
        Вновь правый туннель, и ещё около пятидесяти метров спокойного продвижения, а затем короткая стычка с небольшой группой слабо вооруженного противника, скорее всего техники. М'Бата даже не почувствовал от них угрозы, лишь присутствие.
        Дальше связь окончательно расстроилась, работая только на приём. Пришлось послать назад пару бойцов, чтоб они сработали, как приемопередатчик. После восстановлении связи взвод продолжил движение. Где-то в недрах улья произошёл мощный взрыв, вибрация от которого докатилась до взвода. Похоже штурмовики пустили в дело совсем уж мощное оружие, стараясь подавить взбесившихся Бессмертных.
        - Лейтенант, впереди заслон, около сорока противников, - сообщил М'Бата при очередном сканировании своим даром ближайшего пространства. - Метров пятьдесят до них. И это серьезные противники, я чувствую волну угрозы даже отсюда.
        Краст не стал принимать самостоятельного решения, уж больно серьезный куш стоял на кону. Связавшись по цепочке с командованием он через несколько минут получил ответ - ждать подкреплениекоторое доставит специальное оборудование. Группа заняла оборонительную позицию, потянулись минуты ожидания. Корабль сотрясали взрывы, иногда в канале связи слышались переговоры, но здесь, в стороне от основных туннелей было тихо.
        - Группа противников сдвинулась с места, - сообщил М'Бата, вновь просканировав пространство своими способностями, - похоже удаляется.
        Взводный ещё раз связался с командованием, сообщив об изменениях. Ответ был коротким - ожидать подкрепления.
        Группа усиления прибыла через пол часа, таща за собой мощный передатчик для устойчивой связи и энергетическую ловушку на большой грузовой гравиплатформе.
        - Лейтенант Краст, я старший научный сотрудник Лиру'туу. - доложил боец, вышедший вперёд отряда, - наша задача пленить энергетическую сущность, управляющую ульем. До обнаружения объекта поддерживать взвод штурмовиков во время боевых действий.
        - Боевой опыт у вас имеется. - произнес Краст, изучая данные по прибывшим с экрана, спроецированногл на забрало шлема. - Двигаетесь вслед за штурмовой группой, при встрече с противником быстро и чётко выполнять мои команды. Вопросы есть?
        - Есть предложение. - ответил научник и подозвал бойца, держащего в руке небольшой кофр. Открыв его, старший сотрудник взял из одного гнезда пластину коннектера и протянул её Красту. - Это модуль управления сферами слежения. Нужно сопряжение с компьютером бронескафа.
        Лейтенант установил модуль в гнездо, и система вычисления тут же сообщила о подключении нового устройства. Интуитивно лёгкое управление быстро позволило взводному разобраться с новой игрушкой, и вот уже две сферы с кулак размером, покинув кофр, устремились вперёд по туннелю, а на экране появилась пара окошек с изображением, транслируемым с летающих дронов.
        - Почему раньше подобное оборудование не стояло на вооружении? - спросил Краст у Лиру'туу, - я точно помню подобное приспособление в обучающей гипнопрограмме, но в наличии на опорной базе таких средств не было.
        - Военные Федерации посчитали данную разработку бесперспективной по ряду причин. Научная группа на Мираде решила иначе. Учитывая, что сканирующие системы бронескафов, и даже мехботов не действуют на борту улья, такие дроны существенно помогут штурмовикам, - ответил Лиру'туу.
        Продвижение по туннелю немного ускорилось - развед-дроны могли удаляться на тридцать метров от модуля управления. Благодаря новому оборудованию М'Бате не нужно было пользоваться своим даром. Риск, что Бессмертный почувствует ментальное воздействие и вышлет навстречу большой отряд, существенно уменьшился. Полтора часа по извилистым туннелям и коридорам наконец вывели штурмовиков к центральной части улья. Теперь приходилось перемещаться по огромным отсекам, соединённым между собой широкими проходами. И самое странное, на пути не попалось ни одного крупного отряда, лишь мелкие, слабо вооруженные группы. Лейтенанту Красту это очень не нравилось, складывалось ощущение, что их заманивают в ловушку. Но, приказ был ясен и прост - добраться до центра управления, найти Бессмертного, управляющего судном и оказать содействие научной группе в пленении энергетической твари.
        - Мы близко к цели. - сообщил М'Бата, заставив взводного нахмуриться, - ещё одну залу пройдем и будет коридор. За этим коридором и сидит демон, я чувствую его. Он знает о нас и ждёт!
        - Впереди ловушка? - уточнил лейтенант, готовый остановить взвод.
        - Нет, он один. Демон хочет умереть, чтобы избежать плена. Он не знает о наших планах.
        - В таком случае продолжаем движение! - отдал приказ Краст. Попытка доложить командованию о ситуации провалилась. Даже мощный передатчик не смог пробиться сквозь многочисленные переборки улья.
        В рубку управления ворвались, максимально близко имитируя штурм. Массовый залп подствольных гранатомётов, грохот спаренных пушек мехботов, разряды пехотного орудия. И вся эта мощь ударила по огромной бесформенной туше, находящейся в центре круглого помещения.
        НЕИЗВЕСТНАЯ ЗВЁЗДНАЯ СИСТЕМА. ЦЕНТР МЕНТАЛЬНОГО ВОЗДЕЙСТВИЯ УЛЬЯ. КАПИ'ВАРАМ'КРА, ВРЕМЕННО ИСПОЛНЯЮЩИЙ ОБЯЗАННОСТИ КОМАНДУЮЩЕГО СЕДЬМОЙ УДАРНОЙ ЭСКАДРОЙ ТРЕТЬЕГО ФЛОТА ВТОРЖЕНИЯ.
        Высший был доволен. Да, у него получилось подвести к центру ментального воздействия самую малочисленную группу. Сейчас они уничтожат носитель, и он станет свободным! Проклятые низшие, ни одно существо на судне не могло причинить вред высшему Бессмертному, только чужаки.
        Сама структура улья сообщила Капи'варам'кра о готовности противника к атаке. Чтобы враг ничего не заподозрил, высший нанёс слабенький ментальный удар по солдатам, не возымевший никакого эффекта. А затем пришла давно забытая боль. В огромное тело врезались маленькие снаряды, разрывающие плоть. Сгустки энергетических разрядов оставляли после себя обугленные червоточины.
        Тело самопроизвольно забилось в предсмертных конвульсиях, хаотично хлеща столь заботливо отращиваемыми щупальцами. Жизнь начала стремительно утекать, а в месте с ней освобождался и сам высший. Да! Осталось совсем немного, и он станет свободным.
        Отделившись от последний раз дернувшегося носителя, Бессмертный пожалел, что не может в таком состоянии убить чужаков одним ментальным ударом. Хотя…
        Капи'варам'кра, совершенно не напрягаясь по поводу своего обнаружения, двинулся на встречу врагам, наметив себе жертву - одну из букашек, стоящих перед ним. Он даже не допускал мысли, что у него не получится захватить разум низшего. Да, вот этого, вышедшего вперёд.
        Бессмертный обрушил всю мощь своего разума на жалкого червя, и тут же замер от неожиданности. Материал скорлупы, под которой скрывался низший, защитил своего носителя, словно перед высшим находился настоящий Враг!
        Секунда, на которую замер Капи'варам'кра, пытаясь осознать произошедшее, стала для него роковой. Ответный ментальный удар был столь неожиданным, что отправил высшего в забытьё.
        Очнулся Бессмертный уже в клетке. Рванувшись к стенке узилища, он попытался просочиться наружу, но тут же потерпел неудачу. Эта клетка оказалась не просто прочнее носителя, в котором высший провёл долгие тысячелетия. При соприкосновении с одним из энергетических прутьев Капи'варам'кра получил удар, вновь отправивший его в забытьё.
        НЕИЗВЕСТНАЯ ЗВЁЗДНАЯ СИСТЕМА. РУБКА УПРАВЛЕНИЯ ЛИНКОРА «ДАЛЬНИЙ».
        - Маха Чакран, я только что получил донесение. Командир улья только что был обезврежен и посажен в особую клетку.
        - Таши Фёдор, будет ли мне дозволено присутствовать при допросе противника? - тут же поинтересовался командующий эскадрой Защитников. Я улыбнулся.
        - Разумеется, Маха Чакран. Представители вашей расы знают о враге гораздо больше нас, даже если и передали нам всю информацию о Бессмертных. К тому же, любой представитель Защитников сильный ментат, вам гораздо легче будет найти рычаги давления на пленника.
        Для высокого гостя пришлось освободить один из грузовых отсеков, куда и был доставлен контейнер с пленником. С нашей стороны наблюдать за допросом пришёл я, Пётр и Электроник. М'Бата, после ментального удара, в настоящее время отлёживался в регенерационной капсуле. Оказалось, что наносить подобный удар не менее опасно, чем получать. Лишь благодаря аптечке бронескафа сенс продержался на ногах, пока не поднялся на борт флагмана.
        Сегодня мне удалось впервые увидеть союзника вживую. При этом не простого представителя, а одного из Маха. Едва из отсека откачали воздух, внешние створки тут же открылись на половину, пропуская внутрь судно. Размерами чуть больше корвета, совершенно необъяснимой формы, которая словно плыла, постоянно изменяясь. Челнок приземлился, и мне стало ясно, насколько я ошибся в своих предположениях. Это был не корабль, а небольшая гравиплатформа, на которой находился сам Маха Чакран. Его тело постоянно плыло и изменялось, пока он не сделал первый шаг с транспортного средства. Тут же изменения резко замедлились, формируя огромную человекоподобную фигуру. Даже сейчас, когда от космоса нас отделяло лишь энергетическое поле корабля, а в отсеке отсутствовала атмосфера, поступь Маха отдавала вибрацией по моим ногам.
        - Я чувствую близкое присутствие врага! - раздалось в динамиках шлема, - чувствую его страх!
        Союзник безошибочно определил местонахождение Бессмертного и двумя большими шагами, метра по три каждый, приблизился к контейнеру. Я не успел отдать команды, как стенки узилища сами распахнулись, открывая энергитическую клетку. Замерший в её центре светящийся сгусток тут же отодвинулся от Маха, почти касаясь энергетических прутьев дальней стенки.
        - Мне понадобится время, много времени. - вновь заговорил Защитник. - Враг сопротивляется, но страх делает его слабым.
        Моё дальнейшее присутствие в отсеке не требовалось. А поэтому я, откланявшись, так сказать, направился на мостик. Сейчас происходило самое интересное - изучение Спрута!
        Стоило нам уничтожить носителя Бессмертного, как все твари на борту превратились в бесконтрольную, совершенно неорганизованную толпу. Лишь в отдельных, особо важных отсеках корабля нам пытались оказать сопротивление. Так же удалось пленить ещё нескольких высших, которые, на удивление, сами сдались в руки нашего десанта. Возможно, не хотели попадать в руки к Защитникам, во всём этом ещё предстояло разобраться.
        - Адмирал на мостике! - подал команду второй пилот, увидевший меня первым.
        - Вольно. - я прошёл на свое рабочее место, - Деан, краткий доклад по Спруту.
        Ничего нового, кроме выявления плазмогенератора, к нашему счастью нерабочего. Главное оружие улья являлось одновременно и его системой самоуничтожения. Сейчас совместная научная группа тщательно изучала возможности этого оружия. Невероятно ценная в текущих обстоятельствах информация.
        Одновременно с этим шёл допрос пленников, согласившихся на сотрудничество. Полученная от Защитников информация уже пополнилась незначительными, но всё же дополнительными знаниями. Увы, никто из пешек не знал ответов на самые главные вопросы: где находится основной флот Бессмертных, какова главная цель их экспансии, и откуда они все приходят. Лишь один из пленников, занимавший должность вроде помощника капитана, смог ответить, что Высшие следуют какому-то великому замыслу, двигаясь через Вселенную. Что подразумевает под собой этот замысел, каковы его цели - пленный не знал. Оставалось надеяться только на одно - Маха сможет взломать защиту разума энергетической твари, а точнее разрушителя. Только мне почему-то слабо верилось в успех союзника.
        - Адмирал, Маха Чакран завершил допрос Бессмертного. - новость застала меня за просмотром рапортов штурмовых групп, - опасность ментального воздействия устранена, предлагаю снять режим полной герметизации.
        - Добро! Сообщи по флоту мой приказ о переходе на стандартный режим, и сообщи командующему союзников, что я прибуду к нему через пять минут.
        - Маха Чакран в данный момент не в состоянии беседовать, он только что отбыл на свой корабль. Всё полученные от Бессмертного данные он обещал передать мне в течении получаса, как только восстановится.
        - Что с пленником? - поинтересовался я.
        - Маха Чакран уничтожил его. - сообщил искин, ошарашив меня подобным заявлением.
        - Есть видеозапись этого момента?
        Передо мной развернулся экран, на котором появилось изображение из грузового отсека. Стоящие в стороне Электроник с Петром, энергетическая клетка с изрядно уменьшившимся сгустком и нависающая над клеткой громадная фигура союзника. В какой-то момент Бессмертный ещё больше усох, сжавшись до размеров шарика для пинг-понга. Пленное существо заметалось по клетке, ударяясь в энергоканалы, затем раздался хлопок, сопровождаемый яркой вспышкой, а в следующий миг Бессмертного уже не было.
        - Что думаешь по этому поводу? - спросил я у искина, глядя на застывшее изображение пустой клетки.
        - Маха Чакран уничтожил сознание врага, - ответил ИИ линкора, - каким способом, я не смогу объяснить. Могу лишь предположить, что сжёг его чистой ментальной силой. В моих базах данных нет подобной информации, Федерация рас не обладала сенсами с подобными ментальными способностями. Союзники так же не делились информацией такого рода, хоть и дали системы тренингов.
        - Ясно. Сообщи, когда Маха выйдет на связь, он должен это сделать. - я помассировал виски кончиками пальцев и поднялся, - направь Петра с Электроником в офицерскую кают-компанию. Думаю, мы успеем побеседовать до разговора с Чакраном.
        Разговора не получилось. Едва старший бортинженер с андроидом вошли в кают-компанию, искин сообщил о запросе связи с флагмана Защитников.
        - Соединяй, - отдал я приказ, вновь опускаясь в кресло.
        - Таши Фёдор, говорит Таши Шан, рука Маха Чакран. Сам Маха в данный момент не может разговаривать, так как беседует с командованием. По его приказу передаю на твой флагман всю информацию, что удалось получить от капитана улья. Данные уже рассортированы по важности. Через четыре часа с четвертью Маха Чакран лично свяжется с тобой, Таши Фёдор, чтобы дополнить наш договор о сотрудничестве.
        - С флагмана Защитников получен пакет информации, - доложил искин, едва прервался сеанс связи. Я на несколько секунд задумался. Четыре часа, как же поступить?
        - Деан, ты можешь передать мне весь пакет информации через обучающее кресло? Мне нужно быстро усвоить весь материал, чтобы увидеть всю картину полностью.
        - Это возможно. Но, позже придется посетить медкапсулу.
        - Приемлемо. - оборвал я ИИ линкора, - а ещё объяви приказ по флоту - готовность к входу в гиперпространство через пять часов.
        Три минуты хода до центра обучения, сейчас пустующего. Несколько секунд, чтобы настроить оборудование, и вот я уже в цифровом пространстве, совершенно непривычном для человеческого мозга. Миг ожидания, а затем в мой разум острым, раскалённым жалом вошёл поток информации.
        Глава 17 Вопросы и ответы. Ответы ли?
        Голова просто раскалывалась от боли и полученного объёма информации. Пару минут я неподвижно сидел, не торопясь вставать с обучающего кресла.
        - Адмирал? - в голосе искина почувствовалась тревога, - предлагаю пройти в медотсек.
        - Не сейчас. - прервал я жестом слова Деана и охнул - голову прострелила боль.
        - По протоколу один ноль четыре я вынужден настаивать. - в и так неживом голосе искина прозвучала сталь.
        - Сколько по времени займёт восстановление?
        - Около двух часов. Но, позже придется провести в регенерационной капсуле не менее двенадцати.
        - В таком случае проведите совещание без меня. Старшим над всеми назначаю контр-адмирала Бахтерева. Сколько прошло с начала обучения?
        - Полтора часа.
        - Отлично, успею подлечиться до связи с Маха Чакраном. - Я поднялся и неспешно двинулся в медотсек, на ходу бросив, - капитану Басовой не говори о моём состоянии.
        - Капитан Басова, как командир судна, уже получила оповещение об происшествии. - невозмутимо ответил ИИ. Я глухо выругался. Лиана поймёт, для чего я так рисковал своим здоровьем - командующий флотом должен владеть всей полнотой доступной информации, иначе какой он командующий?
        Спустя два часа, свежий и взбодрившийся кружкой горячего кофе, я находился на мостике управления, а передо мной на широком экране видеосвязи расположились командиры эскадр и боевых групп. До сеанса связи с Маха Чакраном оставалось пять минут.
        - Адмирал, так сколько кораблей готовы выставить Бессмертные? - задал Владимир всех волнующий вопрос.
        - В нашем секторе галактики базируется третий вражеский флот. Он разделён на на эскадры. Разведывательные: один корабль класса улей, два десятка линкоров, до полутора тысяч истребителей. Таковых по штату девятнадцать. Основная эскадра: три тысячи кораблей классов линкор и рейдер. Колличество истребителей до тридцати тысяч. Основных эскадр четыре. И ударные эскадры, состоящие из шести ульев, ста кораблей тяжёлого класса и до десяти тысяч истребителей. Ударных эскадр всего семь. Так же имеется центр флота, который состоит из одного Разрушителя планет, двух десятков ульев и тысячи рейдеров. Ещё есть вспомогательные корабли и суда среднего класса, но их число не учитывается по какой-то причине. Колличество истребителей неизвестно. Корабли постоянно проходят частичную модернизацию, но не восполняются. То-есть, на данный момент третий флот потерял две основные эскадры, одну ударную, и шесть разведывательных.
        - Сколько таких флотов всего? - Спросил контр-адмирал Вейс.
        - Такой информации не имеется, но союзники предполагают, что не больше трёх, а возможно и всего два.
        - Что они жрут-то? - задумчиво спросил капитан Татьянин. - Такую ораву попробуй прокорми!
        - Один Разрушитель, семьдесят ульев, семь тысяч восемьсот восемьдесят тяжёлых кораблей и под сотню тысяч истребителей. - задумчиво произнёс контр-адмирал Бахтерев. - нужно менять тактику и всерьёз рассматривать использование оружия с начинкой из антиматерии.
        - По моим расчётам состав третьего флота изменится в меньшую сторону, так как некоторые эскадры участвовали в боях, терпели поражение и покидали поле боя. Даже сейчас есть вероятность, что в нашем секторе галактики в настоящее время идёт космическое сражение.
        - Согласен. - поддержал я Деана, - у пленных не было информации о маршрутах и графиках вылета других эскадр. И да, нам известно, где расположен центр флота.
        Мгновение тишины, а затем офицеры разразились радостными возгласами. Ещё бы, информация первостепенной важности.
        - Тихо! - стоило мне поднять руку, как все тут же умолкли. - радоваться не о чем. Мы по прежнему не знаем, какими силами обладают Защитники. При отсутствии Спрута и Пожирателя один крейсер союзников может противостоять пяти-шести линкорам. При большом количестве кораблей соотношение вырастает до одного против десяти. То-есть, для уничтожения третьего флота Бессмертных необходимо более полутора тысяч кораблей Защитников. И то, вряд ли после боя у союзников останется хотя бы третья часть сил.
        - Адмирал, поступил запрос видеосвязи с флагмана Защитников.
        - Соединяй. - странно, мы с союзниками ещё ни разу не беседовали через видеосвязь.
        - Маха Фёдор! - о как, это когда меня в звании повысили?
        - Маха Чакран! - я кивком поприветствовал массивную фигуру, занимающую весь экран. Выглядел союзник иначе, чем в грузовом отсеке, видимо освободился от бронескафа.
        - Моё командование приняло решение - нанести удар по третьему флоту врага. Мы на данный момент имеем достаточно кораблей, чтобы справится с такой силой. Потери ожидаются большие, но это наш единственный шанс серьёзно ослабить врага.
        - Маха Чакран, мне необходим канал связи с твоим командованием. - я не просил, я требовал. - у меня есть предложение, которое существенно уменьшит ваши потери.
        - Общение с Маха Атама можно устроить, теперь ты соответствуешь. Но, не через дальнесвязь, а при личной встрече. Решение необходимо принять прямо сейчас. Если оно будет положительным, я передам нужные координаты, по которым мы прыгнем одновременно.
        - Я принимаю твоё предложение, Маха Чакран. Прошу лишь несколько минут, чтобы отдать необходимые распоряжения. - я перевёл взгляд с Защитника на общий экран связи. - Товарищи офицеры! С этой минуты флот временно переходит под командование контр-адмирала Бахтерева. Линкор «Дальний» отправится с эскадрой союзников к месту дислоцирования флота Защитников. Мой крайний приказ до возвращения - держите курс на Землю, там задерживаетесь не больше суток. Отдайте должные почести погибшим, это важно! После забираете рекрутов и прямым курсом направляетесь на Мирад. «Дальний», возможно, задержится на несколько дней, но я постараюсь прибыть как можно быстрее. Контр-адмирал Бахтерев, необходимо связаться с научным отделом верфи прямо сейчас и передать им следующее - есть сделают основной упор на работу с антиматерией. Это наш единственный шанс побить врага малыми силами.
        - Адмирал, ты уверен, что флагману не понадобятся корабли сопровождения? - Владимир, как всегда, волновался за мою жизнь. Уже третий раз замечаю за ним боязнь взять весь груз ответственности не себя. Поэтому он и подстраховывается, совершенно не смущаясь присутствия Маха Чакран.
        - Уверен. Всё, связь прирываем, с этого момента с «Дальнего» не поступит ни одного сигнала. Причину, я думаю, объяснять не надо. Товарищи офицеры! - я дождался, когда все по очереди пожелают удачи и отключатся, и только после вновь обратился к союзнику. - Маха Чакран, я готов принять координаты прыжка. Да, «Дальний» может совершить лишь два гиперперехода. Поэтому буду благодарен, если одна из точек выхода окажется вблизи звезды класса не ниже голубого гиганта.
        - Первый прыжок будет проложен, согласно твоим пожеланиям, Маха Фёдор. Мой штурман уже вносит изменения в маршрут. - союзник принял необходимые поправки, и через несколько секунд ожидания произнёс. - Курс проложен, передаю координаты прыжка. Через пять минут начинаем разгон.
        - От флагмана Защитников получен инфопакет. - искин линкора тут же подтвердил слова Маха Чакрана, и добавил, - связь с союзником прервана.
        - Передай координаты штурману, пусть рассчитает прыжок. - отдал я последний на сегодня приказ и, поймав строгий взгляд Лианы, добавил, - а мне, пожалуй, пора отправляться в медотсек, пока капитан Басова не вызвала отделение космодесанта.
        Сутки. Ровно столько я провалялся в регенерационной капсуле. И, стоило мне только выбраться из неё, как я наткнулся на старшего бортинженера.
        - Фёдор, тут такое дело. - начал было он, но я перебил.
        - Это подождёт несколько часов? - уловив робкий кивок, добавил, - отлично. Сейчас восемь вечера по бортовому времени, часам к девяти утра встретимся в научном отсеке.
        - Хорошо, - нехотя согласился друг, - мы постараемся доработать симуляцию.
        Лиана уже ждала меня в каюте. Накрытый столик с чем-то аппетитно пахнущим не смутил меня. Я, взрослый мужик, уже выбрал для себя блюдо, которое желал больше всего. А столик - куда он из каюты денется?
        Мы наслаждались друг другом, отдыхали, и снова наслаждались. Затем ели и разговаривали. Целых двенадцать часов, предоставленные только самим себе.
        Проснулся я в семь тридцать, как и привык в последнее время. Бережно переложил голову супруги со своего плеча на подушку и, стараясь двигаться бесшумно, быстро облачился в повседневный мундир. Лиане на пост заступать лишь к вечеру, пусть выспится как следует, поэтому даже целовать не стал, тихо выскользнула из каюты.
        Кружка горячего кофе освободила от остатков сна, и в рубку управления я вошёл бодрым и с хорошим настроением.
        - Вольно! - бросил с порога, жестом показывая, чтоб все продолжили заниматься своими делами. Искин успел мне поведать обо всем, что произошло на корабле за последние сутки, пока я добирался до мостика. - Деан, координаты точки выхода имеются в базе данных Федерации рас?
        - Да, адмирал. Наш корвет невидимка уже побывал там и даже оставил ложный спутник связи.
        - Твою дивизию! Почему сразу не сказал? Союзникам сообщили об этом?
        - Они предупреждены. По данным, полученным от Защитников, Бессмертные ещё не появлялись в той части галактики, поэтому Маха Чакран и выбрал эти координаты.
        - Мы тоже не ждали врага у Земли, а они появились. За пару часов до выхода из гиперпространства сделай дополнительное оповещение, чтоб никто не забыл о режиме полной герметизации.
        До старшего бортинженера добрался как раз к девяти, как и договаривались. В научном отсеке, кроме самого Петра, Электроника и Руолан, увлеченно тестировавшей какое-то необычное кресло, было ещё пара техников.
        - Ну, показывай, чего опять изобрёл! - хмыкнул я, заметив блеск в глазах друга.
        - Мы с Электроником последнее время работали над минами и объемом антиматерии в их заряде. И в итоге пришли к выводу - нужно что-то другое. Нам нужна не медлительная неповоротливая болванка, а стремительный и маневренный снаряд, способный при необходимости избежать столкновения со случайным препятствием вроде вражеского истребителя. Решение нашли быстро, взяв за основу обычный корвет-невидимку. Представь себе - выходит из гиперпрыжка линкор, и тут же получает сигнал об опасности. Системы дальнего сканирования фиксируют эскадру Бессмертных и единственное верное решение в такой ситуации - бежать. Линкор это и делает, но оставляет после себя смертельный подарок - торпеду, оснащенную искусственным интеллектом первого поколения и несущую на борту заряд антиматерии.
        - Линкор уходит в гиперпрыжок, и торпеда взрывается, так? - продолжил я за Петром. - в итоге эскадра противника уничтожена, а мы без потерь!
        - Вот именно! Даже если взрыв не уничтожит весь флот, мы всё равно в выигрыше.
        - Только есть одно но! Противник будет знать о линкоре задолго до его выхода из гиперпространства и встретит корабль огнём из всех орудий. Уничтожить целый флот одним залпом враг не сможет, а вот одиночку.
        - Для этого я и запросил у Деана перерасчёт всех координат, по которым мы выходим из гиперпространства. - Пётр улыбнулся. - В расчёте, что прокол будет находится за пределами систем дальнего сканирования Бессмертных. Более того, при обнаружении планет, которыми явно заинтересуются Бессмертные, капитан торпедоносца будет оставлять в каждой посещённой им системе по одной торпеде-невидимке. Рано или поздно, но противник появится в этой системе - благодаря союзникам мы знаем, что Бессмертные посещают все звёзды, имеющие хотя бы одну планету. В итоге, их будет ждать смертельный сюрприз. Искин первого поколения достаточно самостоятелен, чтобы выстроить правильный курс и подорвать себя как можно ближе к вражескому флоту.
        - Всё равно, идея на далёкую перспективу. Вот если бы подобные торпеды сами уходили в гиперпрыжок, другое дело. Представь, сколько нужно кораблей, чтобы покрыть малую часть нашего сектора. Где мы столько торпедоносцев возьмём? У нас каждое судно на счету, постоянно ощущается нехватка. Новые корабли едва успевают восполнять потери после каждого столкновения с Бессмертными.
        - Нужна ещё одна верфь! - произнёс молчавший до этого Электроник. - Иначе мы не сможем нарастить мощную группировку.
        - Наши разведчики посетили все координаты, по которым находились судостроительные верфи, включая гражданские. Везде последствия использования антиматерии. Биомехи целенаправленно уничтожали подобные объекты.
        - Осталось ещё два непосещённых места, - поправил меня Электроник и повёл рукой. Над рабочим столом развернулся экран, отображающий один из секторов галактики. В правом верхнем углу мигали два красных маркера. Андроид указал на них, - вообще-то по этим координатам нет ни одной верфи. Там находится кое-что иное - заводы, на которых производятся сборочные линии, те самые, что штампуют нам корабли.
        - Это хорошие новости, но! В настоящий момент у нас нет ресурсов, чтобы заняться этим. - ответил я, хотя у самого мозг тут же заработал в нужном направлении. - Деан, у нас есть возможность послать по данному адресу научную группу?
        - По моим рассчетам, линкор «Дальний» сейчас движется в направлении указанных координат. - доложил искин. - Если второй прыжок произойдет в том же направлении, мы окажемся очень близко, возможно в двух - трёх сутках полёта через гиперпространство.
        - Вот когда узнаем конечные координаты, тогда и обсудим этот вопрос. Но, рассчёты проведите в любом случае. - попрощавшись с Петром, я направился зону отдыха. Необходимо было обдумать полученную информацию, а заодно и дать нагрузку мышцам, все же сутки в капсуле пролежал.
        Штатный выход из прыжка, полная зарядка реакторов линкора и союзники, ожидавшие нас, передали новые координаты. Набор необходимого для проколола ускорения, и мы вновь в гиперпространстве.
        Нам повезло. Сутки! Всего лишь сутки до ближайшего завода. И чуть больше, чтобы навестить второй. Разумеется, я тут же внёс коррективы в наши планы - потеря времени составит не более трёх дней. Если не удастся найти что-нибудь полезное, мы сэкономим массу времени и сил в будущем. Если же обнаружим то, что ищем, я всё же выделю ресурсы, чтобы создать вторую верфь. Учитывая, что возможная находка под боком у наших союзников - более безопасного места для верфи нам не найти!
        Но больше всего меня сейчас волновало другое. Прислушается ли командование Защитников к моим доводам? Ведь мы можем не знать чего-то важного. Например, возможности флагмана Бессмертных, разрушителя миров - об этом корабле союзники передали крайне мало информации. Вдруг на этом гиганте имеются системы сканирования, которые легко обнаружат наши системы маскировки? Причём на дальней дистанции. В таком случае атака Защитников будет наиболее верной в данной ситуации.
        В очередной раз прокручивая в голове весь массив знаний, связанных с Бессмертными, я пытался отыскать что-нибудь важное, что мы упустили. И, мне удалось это! Причина, заставляющая врага захватывать всё новые планеты, имеющие кислородсодержащую атмосферу. Это же грёбаные инкубаторы! Они засеивают мир личинками и оставляют его на какое-то время. Мы, да и Защитники думали, всё это для того, чтобы из личинок выросла армия разнообразных существ, способных восполнить потери. Но, всё оказалось гораздо сложнее. Всего лишь одна мысль пленного командующего, скорее всего случайно сохранённая Маха Чакраном, помогла мне понять, для чего на самом деле планеты подвергаются этой ужасающей процедуре.
        Бессмертные при помощи улья распыляют над планетой споры паразита, который быстро адаптируется в благотворной среде и начинает развитие своей колонии. Паразит обладает способностью мутировать, поэтому на планете быстро возникает новая форма жизни, относительно разумная. У этой формы появляется своя иерархия, очень схожая с иерархией муравейника. Есть каста рабочих, каста воинов, управленцев и есть королева. Управленцы с королевой руководят всеми с помощью ментального контроля.
        А теперь главное. Нам известно, что пожиратели, получив носителя, рвутся до власти всеми возможными способами. Так же известно, что тело, выбранное пожирателем в качестве носителя, достаточно быстро погибает - уж больно разрушительно влияет на любое живое существо присутствие энергетического паразита.
        И теперь мне, а может и Защитникам, стало известно, что королева с управленцами наиболее долго переносят присутствие пожирателя в своём организме. Долго, но тоже не вечно. И ещё, пленённый нами энергетический паразит сообщил, что любой мир можно лишь один раз заселить личинками. Второй раз невозможен.
        - Деан! Похоже я раскрыл причину, для чего Бессмертные пришли в нашу галактику. И знаю, откуда взялись биомехи. И похоже, у нас нет иного выхода, кроме как уничтожить противника полностью. Иначе он так и будет возвращаться в нашу галактику…
        Глава 18 Где-то пусто, где-то густо
        - Адмирал, до выхода из гиперпространства осталось тридцать минут. - доложил ИИ линкора, когда я выходил из кабинки ионного душа. Короткий перелёт подошёл к концу, и впереди меня ожидал очень тяжёлый разговор с командующим Защитников. Прислушается ли он ко мне? Посчитает мою информацию важной? Или же мы ошибаемся, в отличии от наших могучих союзников?
        - Деан, давай ещё раз пробежимся по моей речи, чтоб не напутал чего, - обратился я к искину. Да, в моём обращении к Маха Атама было несколько технических терминов, и я опасался что-нибудь напутать. Едва ли командующий союзников прислушается к разумному, который не понимает, о чём говорит.
        Выход из гиперпространства прошёл штатно, без происшествий. Вообще, за всё время, пока земляне пользовались прыжковыми двигателями, неприятность случилась лишь однажды, и то, во время испытаний одного из эсминцев. К счастью, обошлось без жертв.
        - Адмирал, согласно нашим договоренностям с союзниками, сканирование ближнего и дальнего космоса запрещено. - напомнил Деан. - Поступил запрос от Маха Чакрана.
        - Соединяй. - я уже находился на своём рабочем месте, в рубке управления.
        - Маха Фёдор, я приглашаю тебя на борт своего крейсера. - сообщил мне командир союзной эскадры. - ваше судно класса корвет свободно пройдёт через грузовой шлюз. С собой можешь взять двух советников.
        - Приготовить один из корветов к вылету. - отдал я приказ. - Старшему бортинженеру и Электронику в течении трёх минут быть готовыми к вылету. Капитан Басова, время ожидания нашего прибытия не более суток. Затем взять курс по координатам ближайшего производственного комплекса. Визуальная разведка, без высадки десанта, достаточно минимальной информации. Затем совершишь прыжок по вторым координатам. Так же, поверхностная разведка, после чего возвращайся сюда - мы будем ждать флагман в этой точке.
        Быстрый перелёт с борта на борт и, без предупреждения, очередной прыжок, длившийся на этот раз чуть больше часа. Мы бы и не узнали о нём, если бы не характерное при переходе чувство, когда всё словно замирает на мгновение. Во время перелёта мы даже не покидали борт корвета, так и сидели в небольшой рубке управления.
        - Фёдор, тебе не кажется, что Защитники сильно перестраховываются? - спросил Пётр. - мы же договорились, что удалим выданные нам координаты, чего они опасаются?
        - Я бы так же поступил. Представь, как долго они охотились на Бессмертных, и вдруг появляется возможность нанести врагу сокрушительный удар. Я бы исключил даже малейшую возможность утечки информации. Они и так рискуют, ведь всё наше командование знает об их планах.
        Я оказался прав. Меня выслушали, и даже поблагодарили. Правда встреча лично для меня прошла крайне неприятно, если такое вообще можно назвать встречей.
        Когда крейсер с нашим корветом на борту вышел в обычное пространство, со мной связался Маха Чакран. Его просьба была несколько странной - мне требовалось снять бронескаф. Я, чертыхаясь про себя, выполнил просьбу и, стоило мне сообщить об этом, как в глазах помутилось, а затем я потерял сознание. Последнее, что запомнил, это присутствие чужого, холодного разума в своём сознании.
        - Фёдор, вставай! Да вставай же ты! - словно сквозь вату, до меня пробился голос Петра. Голова не просто болела, она буквально раскалывалась, грозя вновь вернуть мое сознание в беспамятство. - Сейчас, дружище, потерпи!
        Шеи коснулось что-то прохладное, а затем я почувствовал серию лёгких уколов. Через пару секунд самочувствие резко пошло на поправку, я даже смог открыть глаза и сфокусировать взгляд.
        - Где мы? - да твою ж дивизию, это чем меня так приложило?
        - Обратно летим, - раздался голос Электроника, - переговоры окончились.
        Медленно, стараясь не напрягать пострадавший мозг, я вспомнил последние события. Это что же, получается командующий Защитников без моего разрешения влез в мою голову, узнал, что ему требуется и, не считая нужным озвучивать решение, отправил обратно? Спросил у старшего бортинженера, что произошло, пока я был в отключке.
        - Да ничего. Меня отвели к какому-то заместителю командующего, где попросили поделиться своими мыслями, выслушали, поблагодарили за старания, но предложение не приняли. Электроника вообще не трогали. Фёдор, как ты и сказал, мы слишком мало знаем.
        - Да и чёрт с ними! - глухо выругался я, добавив парочку непечатных выражений. - Только на кой им нужно было так всё усложнять?
        - Адмирал, командующий Защитников поставил тебе ментальную защиту. Не знаю, с какой целью, но Маха Чакран предупредил - при встрече с Разрушителем миров это может помочь нам.
        Со слов Деана, мы отсутствовали чуть больше семи часов, хотя Электроник, да и искин корвета утверждали, что не больше четырёх. Размышлять над этим я не стал, меня волновало совершенно другое.
        Маха Чакран, связавшись со мной перед тем, как корвет покинул его судно, извинился за вмешательство в мой разум, при этом ничего не объясняя. А затем вообще попрощался, сказав, что для него честь быть знакомым со мной. И отключился.
        - Чертовщина какая-то. - задумчиво произнес старший бортинженер, когда мы уже находились в кают-компании «Дальнего». - Зачем вообще всю эту движуху начинали? Чтобы у тебя в голове покопаться? Или ещё с какой целью?
        - Увы, похоже мы действительно многое не знаем, - ответил я. - ладно, не вышло убедить, да и чёрт с ним. Капитан Басова, думаю, можно начинать разгон для гиперперехода.
        Около суток линкор находился в гипере. Команда отдыхала, в то время как мы, вытащив из базы данных ИИ всю информацию, связанную с орбитальными заводами и другими производственными объектами Федерации, тщательно изучали полученные данные. Места расположения у наших целей были стандартными - небольшая мёртвая планета, находящаяся вблизи астероидного поля, богатого металлами. Информация об использовании этих заводов отсутствовала, а потому вероятность обнаружить законсервированный объект была очень велика.
        Стандартное оповещение о скором выходе из гиперпространства и последовавшая за ним команда полной герметизации. Уже ставший привычным всплеск адреналина, подстегивающий организм перед каждым выходом в обычное пространство. Даже то, что штатный сенс не чувствует угрозы, не успокаивает в достаточной мере - ещё свежи воспоминания о столкновениях с биомехами. Краткий отсчёт искина, лёгкий толчок, и волна привычной информации:
        - Провожу сканирование ближнего космоса. Чисто. Провожу сканирование дальнего космоса, ожидание - полторы минуты.
        - Лейтенант М'Бата, что чувствуешь?
        - Здесь нас ждёт что-то хорошее, адмирал. Я чувствую скорый приток положительных эмоций у командного состава. - ответ сенса мне понравился. А вскоре и искин линкора сообщил приятную новость.
        - Фиксирую стандартный для Федерации рас сигнал о помощи. Получен запрос на идентификацию свой-чужой от искина шестого поколения. Необходим доступ наивысшего командования. Адмирал?
        Я привычно положил ладонь на красный круг, высветившийся на консоли. Лёгкий укол, три секунды ожидания, и красный тревожный сменился на мягкий синий - идентификация прошла успешно.
        - С командного центра Ауруса поступил запрос на видеосвязь. - произнёс Деан, и в его голосе я почувствовал недоумение. Кто же там связался с нами?
        - Соединяй!
        - Адмирал Басов. Приветствую наивысшего офицера старшего командного состава военного флота Федерации рас! Я, Граани'ту, искин шестого поколения, временно исполняющий обязанности коменданта многоцелевой сферы «Аурус», приветствую тебя. Цель вашего визита?
        - Инспекция, с возможной расконсервацией объекта. - сам не понял, как выдал такой ответ.
        - Пересылаю пакет информации по текущему состоянию многоцелевой сферы «Аурус», а так же флоту, стоящему на консервации. - отчеканил искин шестого поколения, а затем добавил, - рад вашему прибытию, адмирал! Я уже не надеялся, что произнесу эти слова. Начата расконсервировация шестого причала, через два часа линкор «Дальний» сможет совершить посадку. Вынужден временно прервать соединение, обнаружена поломка в шлюзовой камере.
        Связь оборвалась, и в рубке управления повисла тишина. Даже Деан умолк на какое-то время, видимо распаковывая полученную информацию.
        - Твою ж дивизию, это что было? - я не сдержался, выругавшись. - Деан, язви тебя в корень, что такое сфера? Что за флот на консервации? Где завод, я тебя спрашиваю?
        - Многоцелевая сфера «Аурус», - зазвучал голос искина, а передо мной развернулся большой объёмный экран, на котором проявилась проекция огромного космического объекта, подёрнутого рябью. Системы сканирования лишь приблизительно обозначили очертания. Деан же продолжал говорить, словно зачитывал инструкцию. - Выполняет функции оборонительной станции предельно повышенной мощности. Вооружение - ТТХ скрыты. Защитные системы - ТТХ скрыты. Минимальный экипаж - двадцать восемь тысяч разумных, десять искинов пятого поколения, тридцать искинов четвертого поколения. Максимально допустимое число пассажиров - четыреста тысяч разумных.
        - Что значит - информация скрыта? - я впервые столкнулся с подобным.
        - Информацию запрещено выносить за пределы многоцелевой сферы «Аурус». - ответил Деан. - И сканирующим системам корабля не хватает мощности, чтобы пробиться через маскировочное поле сферы. По второму вопросу, касающемуся законсервированного флота. По полученной от Граани'ту информации, в асероидном поле укрыты двести четырнадцать кораблей, снятых с вооружения еще до начала войны с биомехами. Большинство из них сильно повреждены, Граани'ту не обновлял информацию по объекту около ста лет.
        - Насколько устаревшие корабли? - заинтересовался я, - чем отличаются от современных?
        - Слабым вооружением, отсутствием искинов выше третьего поколения, низкими показателями скорости и маневренности. - сухо перечислил ИИ линкора.
        - Кладбище старого железа. - подвёл я итог. - Мы сможем взять оттуда что-то для усиления флота?
        - Только остовы, остальное придется пускать под замену. Корпуса кораблей практически идентичны современным, а вот электронику, реакторы, двигатели нужно будет менять
        - Ладно, пока не будем спешить с решениями. Капитан Басова, необходимо вывести спутник связи и связаться с Мирадом. Сдается мне, в наши планы придется вводить серьезные изменения.
        Два часа ожидания прошли с пользой. Удалось частично ознакомиться с содержимым инфопакета, переданного управляющим искином сферы. В основном это был доклад за прошедшее тысячелетия, но присутствовала и краткая история создания «Ауруса», только без технических подробностей.
        Некая группа высокопоставленных чиновников Федерации рас целенаправленно собиралась начать исследование новой галактики - Большого Магеланнового облака, если использовать земные названия. Все держалось в полной секретности от общества, что не вписывалось в политическую и социальную модель Федерации. Здесь присутствовала некая тайна, которую мы вряд ли когда-нибудь узнаем.
        - Канал видеосвязи с Мирадом установлен! - доложила Лиана, отвлекая меня от изучения полученной информации.
        - Адмирал, - обратился ко мне полковник Такеда после доклада, - как прошли переговоры с командованием Защитников?
        - Не так, как мне хотелось, - я поморщился, - флот уже прибыл на Мирад?
        - Прибытие ожидается через четверо суток. - ответил комендант верфи. - Адмирал, раз переговоры прошли, почему «Дальний» ещё не ушёл в гиперпрыжок?
        - Мы нашли кое-что. - ответил я уклончиво, не желая сообщать о находке раньше времени. Кто знает, может здесь и брать-то нечего. - Через час приступим к исследованию обнаруженных объектов. Возможно придется задержаться на пару суток.
        - Адмирал, Граани'ту запрашивает соединение. - доложил искин, поэтому пришлось свернуть разговор с комендантом и прервать дальнесвязь.
        - Адмирал, шестой причал расконсервирован и приведён в рабочее состояние, линкор «Дальний» может совершить посадку. Передаю координаты посадочного коридора.
        - Капитан Басова, садимся по указанным координатам. - отдал я распоряжение.
        Через пол часа «Дальний» опустился на далеко выступавшую в космос платформу. Вблизи «Ауруса» системы маскировки перестали скрывать гигантский рукотворный планетоид, диаметр которого превышал двенадцать километров. Настоящая «Звезда смерти» из любимого мною в детстве фильма. Да и мощью не уступает. Деан пометил красным многочисленные системы вооружения, в изобилии покрывающие сферу. Причём не противомоскитные турели, а серьезные орудия, классом повыше носовых пушек супердредноута.
        Стоило линкору опуститься на посадочные опоры, как причальная платформа плавно ушла в глубь сферы, вместе с кораблём. Искин объекта сообщил, что ожидает меня в центре управления. С собой разрешалось взять двух высших офицеров. Увы, из таковых была только Лиана, но она являлась капитаном судна, а потому осталась на борту. Компромисс был найден - со мной отправился Электроник.
        При том, что скорость гравиплатформы, на которой добирались, была достаточно высокой, в центре управления мы оказались через сорок минут - специально засекал. По пути отметил идеальные чистоту и порядок, царившие на планетоиде.
        И вот наконец-то центр управления. Большое сферическое помещение, диаметром около сотни метров. Многочисленные консоли и кресла обучения, выполняющие, скорее всего, иную функцию. И голограмма Граани'ту, очень похожая на голограмму Электроника, когда он ещё трудился управляющим ИИ крейсера.
        - Адмирал Басов, - искин изобразил лёгкий поклон, добро пожаловать на борт многоцелевой сферы «Аурус». Я, как временно исполняющий обязанности коменданта, докладываю. - и доложил. О текущем состоянии сферы, надо сказать идеальном. О последнем сеансе связи с командованием, произошедшем около десяти тысяч лет назад. О смерти последнего члена экипажа, произошедшем столь же давно. Последнее, что сделал Граани'ту, это попросил меня взять на себя должность коменданта, или же поставить на неё другого офицера, который будет соответствовать таковой. Понимая, что подходящей кандидатуры просто нет, а откладывать в долгий ящик такие дела не в наших интересах, я согласился взять на себя эту должность, но с оговоркой, что это временно. Искин под протокол подтвердил, что принимает условия и пригласил меня к комендантскому креслу управления.
        - Эта конструкция мне не знакома, - сообщил Электроник, разглядывая кресло, больше похожее на ложе. - Предположу, что в строительстве сферы использовались самые передовые технологии.
        - Так и есть. - подтвердил Граани'ту. - Более сорока процентов систем сферы не имеет аналогов в Федерации рас.
        Мне пришлось сбросить бронескаф, чтобы улечься в ложе управления. Хм, удобно, здесь и спать можно - пронеслась мысль в голове, затем ожидаемый укол в шею и привычная тьма, в которую я провалился.
        - Адмирал Басов, как себя чувствуешь? - вырвал меня из забытья вопрос, прозвучавший на пирейском.
        - Хорошо я себя чувствую, - ответил я. А затем жёстко добавил, - искин шестого поколения, серийный номер шесть два шесть четыре один, приказываю передать все полномочия и обязанности вспомогательному искину шестого поколения, серийный номер шесть два шесть четыре восемь. После передачи полномочий и обязанностей погрузиться в режим полного самовосстановления!
        - Адмирал! - возмутился Граани'ту, но я его тут же оборвал.
        - Ты ставишь под сомнение приказ командующего?
        - Никак нет!
        - В таком случае немедленно приступай к его выполнению!
        - Есть! Время выхода из искусственного сна резервного искина шестого поколения, серийный номер шесть два шесть четыре восемь произойдет через пять минут. Адмирал, настоятельно рекомендую облачиться в бронескафандр, при смене управляющих ИИ системы сферы могут дать кратковременный сбой.
        - Адмирал, что у вас происходит? - с беспокойством в голосе спросила Лиана, едва бронескаф оказался на мне.
        - Скоро узнаем. Похоже местный искин немного тронулся умом. Благо, это отразилось лишь на его желании повысить секретность подконтрольного объекта. По протоколу, стоило мне подтвердить своё звание, он должен был предоставить мне любую информацию. А этот клоун мало того, что закрыл ко многому доступ, так ещё и остальное передал в сильно искаженном виде. Так что радуемся, в нашем распоряжении появился ещё один флот!
        ГАЛАКТИКА «МЛЕЧНЫЙ ПУТЬ». РУКАВ «ЛЕБЕДЯ». НЕИЗВЕСТНАЯ ЗВЕЗДНАЯ СИСТЕМА. ФЛАГМАН ПЕРВОГО ФЛОТА РАСЫ ЗАЩИТНИКОВ.
        Маха Атама Капур принял окончательное решение. Последние сомнения развеял командующий одной из союзных рас, прибывший, лично, чтобы предложить свою помощь. У Защитников имелся свой кодекс, не позволивший принять предложение Маха Фёдор. Более того, Маха Атама Капур было стыдно. Разумный, история расы которого не насчитывала и десятка тысяч циклов, предложил помощь им!
        - Я принял решение! - слова, казалось бы сказанные в пустоту, на самом деле услышали все, кому это было нужно. - Объявляю общую мобилизацию. Мы дадим бой!
        Глава 19 Флот колонистов
        - Адмирал, искин шестого поколения, серийный номер шесть два шесть четыре восемь, приступил к исполнению обязанностей управляющего искина многоцелевой сферы «Аурус».
        - С этого момента получаешь собственное имя - Шика. - ох уж эти серийные номера, пока произнесешь. - Сколько времени у тебя уйдёт на диагностику всех систем сферы?
        - Имя принял! Диагностика основных систем завершится через восемь часов, полная диагностика через двадцать семь часов.
        - Твою дивизию! - выругался я. И так торчим здесь уже семь часов, и ещё ждать сутки с лишним. И ведь не оставишь объект, грёбаный устав требует присутствия офицера не ниже контр-адмирала. Без наивысшего офицера искин просто остановит диагностику. Ладно, по большому счету у нас есть, чем заняться. Я активировал соединение с десантной группой и произнёс в микрофон шлема, - лейтенант Краст, как успехи.
        - Адмирал, я переключу на старшего бортинженера, он объяснит лучше. - тут же ответил командир штурмовиков.
        - Фёдор, это просто бомба! - друг был явно перевозбужден. Эк его встряхнуло!
        - А по существу? - добавил я в голос наигранной строгости.
        - Адмирал, в отстойнике обнаружено двенадцать кораблей класса исследователь, - начал доклад Пётр, но потом сорвался, - да это, едрит-мадрид, полноценные боевые корабли, оснащенные новейшими системами вооружения и защиты! Федя, каждый из этих гигантов по мощности залпа основных орудий сопоставим со станцией «Коллос». Я с половиной технологий, использованных в строительстве, вообще не знаком! Такое ощущение, что всё это произвели не федераты, а кто-то более развитый.
        - Ага, элита Федерации. - вставил я своё слово. - Таковая, оказывается, тоже была. Ты мне вот что скажи, мы сможем управлять подобными кораблями, или придется опять искать уникумов?
        - С этими монстрами даже ребёнок сможет справиться. Их разработали таким образом, чтобы потомки колонистов не имели с управлением никаких проблем. Фёдор, мы только что удвоили мощь нашего флота! Тебе технические характеристики главного орудия перечислить?
        - Я в курсе, на сфере такое же вооружение.
        - Про сферу не говори ни слова! Закончу здесь и вплотную займусь «Аурусом». Ты представляешь, какие перед нами возможности открываются? Я тут расчёты сделал и пришел к выводу - щиты исследователя спокойно выдержат атаку до сотни единц москитного флота противника. Про сферу я вообще молчу, это же версия Спрута в исполнении Федерации.
        - В каком состоянии корабли?
        - Я ж говорю, прямо сейчас можно отправляться в другую галактику. Фёдор, здесь всё на кристаллах, здесь даже реактор работает на совершенно ином принципе! Я почти уверен, что его нужно заряжать раза в четыре реже.
        - Хорошо. Сейчас я отдам приказ, чтобы искины вывели корабли из отстойника. Ещё есть новости?
        - Знаешь, я в недоумении, почему федераты не использовали эту эскадру в отражении флота биомехов.
        - Слышал о таком понятии, как наследие? - спросил я Петра. - Так вот, это и было наследие Федерации рас. Что-то случилось тогда, десять тысяч лет назад, и колонисты, отобранные для проекта, не прибыли. Думаю, федераты подозревали о вездесущих шпионах биомехов и просто удалили данные об этом месте, подменив на ложные. В общем, у нас есть чуть больше суток, чтобы разобраться с находкой, а затем держим курс на «Мирад». Думаю, нам стоит провести модернизацию исследователей под наши нужды.
        - Согласен. Следует убрать всё научно-исследовательсое оборудование и малые транспортники, заменив их звеньями истребителей и корветов. Да и ракетное вооружение я бы добавил.
        Вывод кораблей из отстойника оказался довольно сложной задачей. Орудиям исследователей пришлось изрядно пострелять, чтобы расчистить путь от астероидных осколков. Но, когда все двенадцать гигантов выстроились в походный ордер, ко мне пришло осознание, насколько мы стали сильнее. По факту у нас появилась дюжина супердредноутов, которые после доработки превратятся в настоящие машины смерти.
        - Адмирал, - раздался в динамике голос ИИ линкора, - лейтенант М'Бата хочет срочно связаться с тобой.
        - Соединяй. - на душе заскребли кошки. Похоже сенс что-то почувствовал.
        - Адмирал, нам нужно немедленно выдвигаться к Земле. Всему флоту нужно срочно собраться там! Я чувствую угрозу нашей планете.
        - Мы успеваем? - твою ж налево! Прям закон подлости - только появляется надежда, как в догонку к ней прилетает вагон проблем.
        - Не знаю. Тревога чувствуется на пределе моих возможностей. Как ощутил, сразу связался с тобой, адмирал.
        - Деан, канал дальнесвязи с Землёй, немедленно!
        Полковник Ниан, как истинный мариец, спокойно принял информацию о возможной опасности. Мы наметили с ним приблизительный план действий при различных ситуациях, а затем я переключился на верфь. Полковник Такеда и научная группа изрядно меня порадовали - Чуури'су всё же удалось синтезировать группу нанитов, которая при столкновении полностью уничтожала споры паразита Бессмертных, не причиняя при этом никакого вреда другим формам жизни. Пакет данных по этой разработке уже был передан союзникам, а в Альянс миров был отправлен корвет с одним из ученых-разработчиков на борту. С собой специалист взял улучшенную колоннию самовоспроизводящихся нанитов, чтобы максимально ускорить процесс производства.
        Связаться с контр-адмиралом Бахтеревым не удалось, основной флот в настоящее время находился в гиперпространстве, где ему находиться ещё неделю. Те корабли, что стояли на охране Мирада, трогать не имело смысла - я не хотел оставлять верфь без защиты. А вот новые, только что построенные и прошедшие испытания, а так же восстановленные после боёв суда я приказал немедленно направить к Земле. По времени выходило, что даже при таком раскладе, даже при задержке из-за тестирования систем сферы, мы окажемся в солнечной системе раньше примерно на сутки.
        Оставшиеся двадцать с лишним часов диагностики прошли с пользой. Лиана, вооружившись помощью Деана и Электроника, формировала группы, которые временно станут экипажами исследователей. Я же, воспользовавшись новейшей капсулой симуляции, несколько часов изучал методы управления многофункциональной сферой, после чего взялся за изучение исследователей.
        Пётр, на мой взгляд, изрядно преувеличил возможности новых кораблей. Да, избыточно мощный щит, который с большой вероятностью выдержит подрыв плазменного снаряда, выпущенного из улья. Разумеется, если подрыв произойдет вплотную, то не выдержать никакие щиты. На расстоянии от трёх до десяти километров корабль вряд ли будет уничтожен, но повреждения получит сильные. Если же расстояние от эпицентра взрыва привысит пару десятков километров - максимум, что произойдет, это кратковременный сбой внешних сенсоров.
        Вооружение - главный калибр лишь на десять-двадцать процентов мощнее носовых орудий супердредноута. Другое дело, что принцип действия у него совершено иной. Вместо энергетических снарядов, которые используются на всех корабельных орудиях федерации, на исследователях использовались болванки, запускаемые энергетическим импульсом. Эдакий рельсотрон, по принципу близкий к оружию Защитников. Причём эти снаряды изготавливались прямо на месте, из любой металлосодержащей руды. Разумеется, от характеристик исходного материала повышалась и эффективность снаряда. Я тут же вспомнил винтовку, благодаря которой стал чемпионом.
        Главный плюс исследователей был в абсолютной защите от москитного флота противника, высокой скорости и невероятной для таких габаритов маневренности. Главный минус, который в будущем можно было исправить - отсутствие на борту группы истребителей и корветов.
        То же самое можно было сказать и о сфере «Аурус». Мощнейшие щиты, на порядок превосходящие защиту того же Мирада. Избыточное вооружение, настоящий искусственный планетоид-крепость. При чём эта крепость спокойно могла перемещаться между галактиками.
        - Адмирал, тестирование систем завершено. - сообщил Шика на час раньше озвученного времени. - Каковы будут дальнейшие указания?
        - Организуй общую видеосвязь со всеми кораблями. - отдал я приказ, спрыгнув с беговой дорожки. Сидение и лежание в кресле и капсуле на протяжении суток побудило меня взбодриться, вот я и провёл час в отсеке интенсивной реабилитации.
        Пока добирался до центра управления, искин уже выполнил приказ. Окинув взглядом лица офицеров, я заговорил:
        - Всем внимание! Проводим синхронизацию с управляющими искинами и по моему сигналу начинаем разгон для прокола пространства. Время полёта до Земли в гиперпространстве - около двенадцати суток. За этот период вы должны как можно лучше изучить тактические схемы и возможности исследователей, чтобы в бою флот действовал как единый организм. От вашего старания зависит, насколько эффективно мы сработаем против противника. Капитан Басова, корвет-невидимка уже отбыл по вторым неисследованным координатам?
        Спустя два часа «Аурус» одновременно с новым флотом ушёл в гиперпрыжок. Лиана, как капитан линкора, осталась на «Дальнем». Мне на сфере составили компанию лейтенант М'Бата, Пётр, пара техников из последнего призыва и два отделения штурмовиков.
        Дел у нас было столько, что я впервые, находясь в гиперпространстве, уставал не меньше, чем во время боевых действий. М'Бата временно занял должность первого помощника, что для сенса оказалось в новинку. Пётр со своими парнями проводил какие-то исследования, а космодесантники часами торчали в симуляторах, или носились по центральным коридорам сферы на гравиплатформе, стараясь довести нормативы до идеальных показателей. Увы, информация по взаимодействию экипажа сферы оказалась настолько не практична, что в будущем искину придется поработать в этом направлении.
        И всё же возможности «Ауруса» впечатляли. Пётр почти плакал, когда сообщил, что мы не сможем воссоздать что-то похожее. На Мираде просто не было тех мощностей, что требовались на сборку планетоида. Если только в далёком будущем, когда у нас появятся и свободное время, и учёные с инженерами, способные решать столь сложные задачи.
        А ещё я каждый день заставлял М'Бату заглядывать в будущее. И, хоть он и утверждал, что пока ничего непоправимого не случилось, спокойствия это не придавало.
        ГАЛАКТИКА МЛЕЧНЫЙ ПУТЬ. РУКАВ ПЕРСЕЯ. ОДИН ИЗ ЦЕНТРАЛЬНЫХ МИРОВ АЛЬЯНСА. РЕЗИДЕНЦИЯ БОЛЬШОГО СОВЕТА.
        - Потеряно двадцать четыре системы. Восемнадцать населённых миров. Порядка шестидесяти поселений колонистов на мало пригодных для жизни планетах. Полностью разбиты и уничтожены флота четвертого, пятого и седьмого сектора. От флота шестого осталась едва ли третья часть. - главнокомандующий сводным флотом Альянса миров, будучи представителем расы хладнокровных, не выражал никаких эмоций, сухо перечисляя текущую статистику. - Заново сформированный флот третьего сектора, благодаря переданным союзниками десяти убийцам ульев уже трижды отразил атаки Бессмертных, понеся лишь незначительные потери. В сложившейся ситуации я вынужден требовать, чтобы остальные сектора передали свои корабли на передовую. Только объединившись, всеми силами мы сможем победить.
        - Командующий Храат Шурх, вы забываетесь! - заговорил один из членов Большого совета, едва флотоводец прекратил говорить. В отличии от главнокомандующего, эмоции советника били через край. - Мы не можем оставить без защиты густо населенные миры! Вы же знаете, что враг малыми силами периодически совершает глубокие рейды и уже дважды появлялся вблизи центральных миров.
        - Центральные миры защищены системами обороны в избыточном колличестве. К тому же Земная Федерация передала нам средство, благодаря которому население планет может не опасаться биологического оружия противника. Как мы уже знаем, Бессмертные не уничтожают густо заселенные планеты, а десантные силы у них отсутствуют. Я же открыто говорю - имеющимися в моем распоряжении на данный силами я не смогу остановить флот вторжения. Нам необходимо выиграть как можно больше времени, задерживать и ослаблять противника, чтобы верфи центральных миров успевали восполнять военный флот.
        Внезапно командующий прервал речь и поднял вверх свою трехпалую чешуйчатую лапу в общепринятом знаке внимания. Второй рукой он прижал гарнитуру, расположенную на ушной раковине. В этот момент поднялся один из членов совета. Он молча шагнул через защитный барьер, вызвав у многих возгласы удивления. Встав справа от главнокомандующего, он жестом попросил внимания и заговорил:
        - Я представляю интересы первого сектора и имею право говорить от лица всех его жителей. - два десятка голосов подтвердили это, церемонно поклонившись. - Мы сообща приняли решение - первый сектор передает весь военный флот под командование Храат Шурха! Более того, мы сообща приняли закон, по которому все частные суда, имеющие вооружение, немедленно изымаются в пользу военного флота.
        - Уважаемый совет! - вновь заговорил главнокомандующий. - Я только что то получил новые данные о противнике. На границе второго и третьего секторов обнаружен крупный вражеский флот. До семи кораблей класса улей, около ста линкоров и рейдеров. По прогнозу аналитиков мы столкнемся с ними в системе Арна, их целью будут две густо заселенные планеты. Из боя, по предварительному расчету, мы выйдем победителями, потеряв при этом две трети сводного флота и все корабли, переданные союзниками. Советник Саа, вы действительно хотите передать флот первого сектора под моё командование?
        - В настоящее время корабли проходят дополнительную модернизацию. Устанавливаются системы предварительного обнаружения и защита от ментального воздействия. Через двое суток флот совершит прыжок по указанным вами, уважаемый Храат Шурх, координатам. Состав флота будет известен в течении четырнадцати часов, эти данные я сразу направлю в штаб сводного флота.
        Может опасная близость противника, а может решение хозяев первого сектора так подействовало, но советники второго сектора тут же сообщили, что так же передают свой флот в сводный. А уж за ними началась цепная реакция, в этот раз никто не пожелал остаться в стороне.
        Спустя четверо суток сводный флот Альянса миров прибыл по назначенным координатам. Более тысячи кораблей класса тяжёлый рейдер и линкор, около двухсот авианосцев, тысячи кораблей среднего класса. И всё же главнокомандующий Храат Шурх не рассчитывал на лёгкую победу с минимальными потерями. Подготовка к бою заняла более двенадцати единиц времени. Грамотное расположение минных полей, взаимодействие с москитным флотом, всё требовало не один месяц тренировок, которых у главнокомандующего не было. Единственное, на что он надеялся, это на старый состав, с которым прошёл уже несколько боёв. Они не подведут.
        ГАЛАКТИКА МЛЕЧНЫЙ ПУТЬ. РУКАВ СТРЕЛЬЦА - ОКРАИНА ГАЛАКТИКИ МЛЕЧНЫЙ ПУТЬ. ПОДПРОСТРАНСТВО. ФЛАГМАН ЗАЩИТНИКОВ.
        Маха Атама Капур вёл свой народ в последний бой. Это было взвешенное решение, которое приняли все Маха Защитников. Лишь семь кораблей отсутствовали во флоте, они держали курс прочь из галактики, прочь от врага. На борту этих кораблей были лучшие учёные, будущие лидеры, будущий цвет расы. Защитники оставляли для себя шанс. Шанс стать сильнее, чтобы вновь исполнить свой долг.
        А ещё Маха Атама думал. Думал, не совершил ли он ошибку, когда не открыл всей информации тому юному существу, называющему себя человек. Тот Маха пришёл с правильными мыслями, и поэтому Капур поставил ему ментальный блок. Так же Маха Атама приказал подчинённым вложить всю закрытую информацию в блок памяти искусственного интеллекта, что прибыл с союзником. Как только союзники столкнуться с настоящим врагом, ментальный блок спадёт и Маха Фёдор на какое-то время станет не восприимчив к ментальным атакам. Возможно это даст им шанс победить.
        - Маха Атама, выход из гиперпространства произойдёт через десять минут! - доложил вахтенный Таши. - наши сенсоры фиксируют малое искажение пространства. Обычно такое воздействие происходит из-за устаревших двигателей, которые мы перестали использовать более десяти тысяч лет назад.
        - Падальщики, они всё же вернулись. - Маха Атама почувствовал одновременно радость и неприязнь. - Всем кораблям при выходе в обычное пространство передать мой приказ - К бою!
        Глава 20 Война на пороге
        Мы не успели. Когда «Аурус» вышел в обычное пространство, нас встречал москитный флот Бессмертных. Тут же взвыла сирена, а на смотровом экране проявились множественные цели.
        - Щиты установить на шестьдесят процентов от максимальной мощности! И связаться со всеми кораблями эскадры, немедленно! - начал я отдавать приказы. - Передай распоряжение - всем перейти в режим полной герметизации.
        Несколько секунд ожидания показались мне целой вечностью. Ближнее сканирование космоса показало, что в ближайшие десять минут нас не атакуют тяжёлые корабли противника, значит нас не приняли всерьёз. А вот москитный флот Бессмертных плотным роем стремительно приближался к эскадре. Две минуты, и я стал наблюдать на тактическом экране, как быстро гаснут красные точки вражеских истребителей, автоматические турели сферы работали не только исправно, но и весьма результативно. Ещё бы, «Аурус» был оснащен пятьюдесятью искинами не ниже третьего поколения.
        Когда на экране проявились лица офицеров всех тринадцати кораблей, сопровождающих планетоид, я вновь принялся раздавать приказы:
        - Капитан Басова, немедленно уйти под прикрытие сферы. Действовать по обстоятельствам, в случае сложной ситуации не геройствовать. «Дальний» не выдержит натиск москитного флота. Остальным кораблям - перестроиться в боевой ордер. Вторая конфигурация, «Аурус» - центральная позиция, вместо «Возмездия». Движемся в направлении Земли, ждём результатов дальнего сканирования.
        Земля ожесточённо оборонялась. Бой шёл в непосредственной близости от планеты, и наши его явно проигрывали. Шика насчитал четыреста семнадцать маркеров тяжёлых кораблей противника, и около пятнадцати тысяч истребителей. Всей этой армаде противостояли лишь тридцать наших вымпелов, из которых на равных могли сражаться лишь два крейсера производства Защитников, и один линкор Федерации. Чудо, что их ещё не уничтожили, как и саму планету. Или мы появились слишком вовремя, или я чего-то не понимаю. Сердце защемило - неужто всё?
        - Поступил запрос на соединение с поверхности планеты! - отрапортовал искин сферы, - идентифицирую отправившего сигнал, как полковника Ниана.
        - Соединяй немедленно! - приказал я, наблюдая, как от вражеского построения отделяется неполная сотня тяжёлых кораблей, направляясь к нам на перехват.
        - Адмирал, мы ждали твоего прибытия! - в голосе Ниана сквозило отчаяние. - Флот противника вышел из гиперпространства семнадцать часов назад и сразу двинулся к Земле. Лишь благодаря минным полям мы отбили первые две атаки. В настоящий момент держимся лишь благодаря орбитальным крепостям, лунной базе и сети ПКО.
        - Полковник, скинь данные по минным полям, при прорыве постараемся часть вражеских кораблей завести на них и подорвать. И будь на связи, мне нужна полная информация по текущей обстановке.
        Истребители противника, потеряв неполную сотню машин, отвалили в сторону, потеряв при этом ещё пару десятков москитов. На тактическом экране таймер отсчитывал последние минуты до столкновения с тяжёлыми кораблями Бессмертных. Момент истины - так ли крепка защита «Ауруса» и исследователей, или прямое столкновение с пятикратно превосходящим противником уничтожит нас.
        - Приказ по эскадре - щиты на максимум! Перестроиться в конфигурацию номер три. Никакого преследования и уничтожения противника без крайней необходимости. Наша цель - прорваться к Земле и встать в оборонительный пояс. Капитан Басова, приказываю загрузить корветы-невидимки минами и выпустить птичек, пусть затаятся. Сколько имеется зарядов с антиматерией! Используем, как последний шанс, если флот противника отойдёт на достаточное расстояние.
        - Четыре мины с антиматерией загружены на малые корабли, пилоты ожидают команду на вылет. Командир звена уже получил приказ выйти на связь с «Аурусом». - отрапортовала Лиана. На экране связи появилось новое окошко, а в наушнике прозвучал басовитый голос:
        - Адмирал, звено корветов-невидимок под командованием лейтенанта Сеяна готово к вылету.
        - Вылетайте немедленно! - рявкнул я, понимая - время пошло на секунды. - Вам необходимо успеть отойти подальше до столкновения с флотом противника.
        - Внимание, до выхода на дистанцию уверенного огня две минуты. - сообщил Шика столь спокойно, словно речь шла о сближении союзников.
        Корабли Бессмертных надвигались плотным строем. Было ясно - нас хотят принудить к маневру уклонения, чтобы мы или подставились под бортовой залп, или ушли с вектора движения, так и не приблизившись к Земле. И это в то время, когда основные силы Бессмертных продолжали атаковать защитников планеты. Остатки флота и две орбитальные крепости всё больше теряли контроль над периметром, периодически через их сектора на низкую орбиту прорывались вражеские линкоры. Системы ПКО пока успевали сбивать тяжёлые корабли, но и сами подвергались постоянным атакам вражеских истребителей. Рано или поздно противник продавит защиту наземных центров противокосмической обороны, и с этого момента Земля будет обречена.
        А вот лунная база оказалась противнику не по зубам. К лунному сектору обороны вражеские корабли боялись приближаться. Грамотное расположение противомоскитных расчётов словно метлой выметало соединения истребителей, а батареи тяжёлых орудий одним залпом уничтожали любой корабль, попавший в зону уверенного ведения огня.
        - Адмирал, противник вошёл в зону поражения. - отрапортовал Шика.
        - Шика, используй лишь пятнадцать процентов от вооружения. Эскадра, залп! - отдал я приказ. Сейчас посмотрим, насколько рельсотроны лучше энергетических орудий.
        Более двух десятков болванок на огромной скорости устремились к приближающимся кораблям Бессмертных. Противник даже не стал пытаться выйти из зоны поражения - прошли считанные секунды, и на тактическом экране разом погасло десять красных маркеров. А искин сферы уже докладывал о готовности орудий ко второму залпу.
        Рассредоточить огонь, интервал - две секунды! Курс не менять, идём прямо на противника. - вновь распорядился я, добавив, - прорвёмся!
        Второй залп был менее результативным, но противнику хватило. Потеря семнадцати тяжёлых кораблей без единого ответного выстрела повлияло на командующего вражеской эскадры, и Бессмертные начали маневрировать. Для нас создали иллюзию коридора, сквозь который можно было пройти к Земле. И мы с радостью воспользовались им. Ну откуда врагу было знать, что «Аурус» ещё ниразу не выдал полный залп.
        - Шика, используй вооружение на сто процентов, огонь из всех орудий!
        Сфера задрожала. Разовый залп, направленный в сторону вражеской эскадры, расчертил тактический экран на десятки пунктирных линий. К ним тут же добавились линии, протянувшиеся от исследователей. Секунда, вторая, и новый залп. Корабли эскадры ударили из бортовых орудий. Ответный огонь Бессмертных просадил щиты сферы на тридцать процентов, исследователям досталось меньше, но и их защиту сбило на две трети. «Дальний», укрывшись в мертвой зоне за «Аурусом», вообще избежал попаданий.
        Спустя пару секунд наша эскадра шла прямым курсом к Земле, не имея перед собой препятствий в виде кораблей противника. Командующий Бессмертных даже не стал пытаться выслать новую группу перехвата. После нашего таранного манёвра из неполной сотни линкоров и рейдеров у атакующих уцелело лишь тридцать кораблей, остальные были уничтожены.
        - Адмирал, я начинаю верить, что у нас есть шансы продержаться, - с радостью в голосе произнёс полковник Ниан, и добавил, - передаю управление космическими и наземными силами под твоё командование.
        На экране видеосвязи разом появилось ещё два десятка окошек с новыми лицами - капитанами кораблей, а так же командирами лунных баз и орбитальных крепостей.
        - Внимание всем! Я, адмирал Басов, принимаю командование обороной. Слушай мою команду!
        Бессмертные, взявшие Землю в полукольцо, расположились слишком плотно, из-за чего я приказал эскадре подкорректировать курс, чтобы самым краем зацепить вражеский флот, лишь. Бортовой залп рельсотронов, снаряды которых имели запредельный радиус поражения и большую скорость - хороший способ, чтобы прорядить флот Бессмертных, уничтожив десяток линкоров.
        Наша затея имела двусторонний успех. Четырнадцать кораблей противника, против одного нашего, щиты которого не выдержали залпа сразу нескольких рейдеров. Распавшись на три фрагмента, корабль продолжал огрызаться несколькими орудиями из носовой части, но это была уже агония. Стало быть, не такие и крепкие эти исследователи.
        Из тридцати вымпелов, оборонявших Землю, пять кораблей так же выбыли из строя, и если бы моя эскадра спешно не влилась в оборонную систему, враг смог бы прорваться к поверхности очень крупными силами.
        - Шика, щиты на максимум, - распорядился я, когда мы расположились на орбите, приняв оборону целого сектора, - наша задача - продержаться как можно дольше, и уничтожить как можно больше тяжёлых кораблей противника.
        - Принял, адмирал. - искин еще выполнял мои распоряжения, а я уже сосредоточился на тактической карте, высчитывая возможные варианты развития событий, и одновременно соображая, как нам выбраться из сложившегося положения. Разве что…
        - Лейтенант Сеян, слушай мою команду!
        ПЛАНЕТА ЗЕМЛЯ. РОССИЯ. ЮГО-ЗАПАДНАЯ СИБИРЬ. ОКРЕСТНОСТИ ГОРНО-АЛТАЙСКА.
        - Егор, твою бабушку, шевелись давай! Командование передает - они через две минуты над нами пройти должны! Пожгут весь аэропорт, если не успеем их встретить. - в далёком прошлом лейтенант-срочник, совсем недавно преуспевающий бизнесмен, а ныне младший инструктор на военной базе флота Земной федерации, Кагарманов Алексей вперил свой взгляд в виртуальный экран, на котором отображались окрестности. Не плоское изображение, а объемное, с рельефом местности и важными отметками. Такими, как расположение ещё одной зенитной установки, находящейся в паре километров левее, почти на самом берегу Катуни.
        - Готово, товарищ инструктор! - отрапортовал Егор, в недавнем прошлом солдат-срочник, а ныне рекрут в военный флот Земной федерации.
        - Вижу! - обрадовался Алексей, перебравшись в удобное кресло и надевая тактический шлем, синхронизированный с зенитным орудием. - Ждём! Одна минута осталась.
        С каждой секундой напряжение росло, а когда таймер отсчитывал последние тридцать секунд, послышался приближающийся гул. А затем на тактическом экране, спроецированном на забрало шлема, появились три красные точки, стремительно приближающиеся к расположению зенитчиков.
        - Приближение, целеуказатель! - скомандовал инструктор, и умная электроника тут же выполнила приказ. Поведя стволом, Алексей совместил целеуказатель с траекторией движения впереди идущего вражеского истребителя и скосил глаза в угол экрана таймер отсчитывал последние секунды. Семь. Шесть. Пять.
        На цифре три инструктор подобрался и, едва счёт обнулился, вдавил гашетку.
        - Вших, вших. - прошелестели энергетические заряды, устремившиеся в небо, а стрелок уже наводил прицел на вторую машину противника. Небольшое упреждение, краткий отсчёт, и зенитная спарка вновь выстрелила. - Вших, вших.
        Первый истребитель вспух огненным шаром, а через миг второй закувыркался в воздухе и, оставляя за собой дымный след, ушёл куда-то вправо и вниз. Третий резко сменил направление движения, уходя из сектора обстрела, только это ему вряд ли поможет. Истребитель направлялся прямиком ко второй зенитной установке, и там его уже ждала теплая встреча.
        - Младший инструктор, хорошо отстрелялся, - раздалось в динамике шлема, - у вас есть около семнадцати минут, приказываю сменить позицию.
        - Есть сменить позицию! - бодро ответил Алексей, но связь уже оборвалась. Кагарманов вскочил с орудийного кресла, - Егор, шевели булками, у нас шесть минут времени, чтобы поменять место.
        - Да чтоб им! - Рекрут, громко матерясь, запустил двигатель КАМАЗа, затем выскочил из кабины и дёрнул рычаг на распредкоробке. Гидравлика зашипела, поднимая опорные лапы, а инструктор в это время фиксировал установку металлическими шплинтами, чтобы её не вращало на платформе во время движения. Космические, мать их, технологии на базе военного грузовика, произведенного в прошлом столетии. Но ведь работает!
        Спустя три минуты КАМАЗ, грозно урча двигателем, катил по плохо асфальтированной дороге в направлении федеральной трассы. До новой позиции оставалось около полутора километров.
        ПЛАНЕТА ЗЕМЛЯ. РОССИЯ. ОРЕНБУРГСКАЯ ОБЛАСТЬ.
        - Ёперный театр, на пол неба жахнуло! Опять вражина сквозь оборону прорвался. - произнёс Виктор Никифоров, склонившись вперёд и почти касаясь лобового стекла шишиги.
        - Тихо! - сидевший на пассажирском месте майор прижал пальцем гарнитуру и спросил, - товарищ полковник, повторите координаты. Октябрьское? Принял, выдвигаемся.
        - Опять вызов? - спросил Виктор, поворачивая ключ в замке зажигания. Прогретая машина завелась с пол оборота, - на Октябрьское, товарищ майор?
        - Да, Витя. - офицер высунул голову в дверное окошко и крикнул, - бойцы, в машину, живо! Опять в оцеплении поработаем.
        Два десятка солдат, все при оружии, дружно поднялись с двух поваленных брёвен и споро забрались в кузов. Двигатель шишиги взревел, раздался скрежет коробки передач, и грузовик медленно тронулся с места.
        - Минут сорок ехать будем, - крикнул водитель офицеру, - и заправиться не помешало бы. Чёрт, в небе какая-то хрень происходит!
        Ответить майор не успел. Из-за рощи, прижавшейся к обочине, вылетел аппарат, похожий на огромное веретено. Замерев на мгновение, он начал наводиться острым носом на грузовик.
        - Всем покинуть машину! - закричал офицер, дёргая за ручку двери. Поздно, от веретена к грузовику устремился ослепительно белый сгусток энергии, угодившей прямо в радиаторную решетку. Мощный взрыв подбросил перед машины, опрокидывая её на кузов. Кабину словно испарило от взрыва, а тентовый кузов смяло вместе с сидевшими там бойцами. Из под машины раздались крики боли, перемешанные с крепкими матами, а веретено в этот момент снова наводило остриё на поврежденную технику, желая добить выживших.
        Прилетевший откуда-то сбоку снаряд угодил точно в центр летательного аппарата, разорвав вражеский истребитель надвое. От внезапного грохота затихли даже выжившие.
        - Михей, повернись направо, единственный проход перекрываешь! - нарушил внезапную тишину грубый голос, - вылазить надо быстрее!
        - Тихо всем! - послышался второй, явно моложе, - слышите, дизель работает. И гусянка лязгает, походу наши, мазута прёт!
        - Так это они по вражине жахнули? - вновь раздался грубый голос, - Михей, сучий потрох, шевелись, кому говорят!
        ПЛАНЕТА ЗЕМЛЯ. США. ОКРЕСТНОСТИ ПОРТЛЕНДА.
        Цент противокосмической обороны не справлялся с кружащими, словно осы над виноградом, малыми кораблями Бессмертных. Зенитные орудия уже несколько часов вели огонь по истребителям противника, и операторы настолько устали от перенапряжения, что из пяти-шести выстрелов лишь один достигал цели.
        - лейтенант Сеона, на связи полковник Ниан. - доложил старшему офицеру искин оборонительного комплекса.
        - Слушаю, полковник! - марийка, занявшая командный пост всего месяц назад, не испытывала страха или волнения, как перед противником, так и перед вышестоящим командованием.
        - Лейтенант, к твоему комплексу движется колонна правительственных войск. Они идут на помощь, так что не уничтожь их по ошибке.
        - Полковник, я не смогу разместить их под защитным куполом. Им придется встать на открытой местности, где их быстро расстреляют вражеские истребители.
        - Это уже их забота. Имей ввиду, колонна большая, бойцы настроены решительно. Вооружение у них устаревшее, в основном стрелковые зенитные комплексы прошлого века, но именно они хорошо подходят для борьбы с москитным флотом Бессмертных. Сейчас с тобой свяжется командир Брайт, у него имеется тактический планшет. Укажи ему места, где лучше всего устанавливать орудия. Действуй, об эффективности доложишь по факту.
        Они помогли. Да, большой кровью, не имея никакой защиты, кроме своего оружия. Устаревшим, даже по земным меркам, оружием, смогли оттянуть на себя большую часть вражеских истребителей, и не просто отвлечь от центра обороны, но и существенно прорядить вражеские силы. Нагрузка на оборонительные системы резко снизилась, а в душе у лейтенанта Сеоны появилась надежда, что они выстоят.
        Глава 21 Галактика в огне
        Вражеский флот, понеся потери, на некоторое время отдалился от Земли, дав нам небольшую передышку, а вместе с ней и шанс. Я тут же затребовал пополнения экипажа на планетоид и исследователи, а сам связался с лейтенантом Сеяном.
        - Адмирал, противник слишком близко к Земле, взрывная волна может накрыть планету и сместить её с орбиты, я уже не говорю о Луне. Бортовой искин провёл вычисления, по ним выходит, что подрыв всех четырёх мин на пределе дальности уничтожит не больше десяти процентов вражеского флота.
        - Мало, - я поморщился. И тут же вспомнил, - стоп! Шика, через сколько ожидается прибытие новых кораблей с верфи?
        - Через восемнадцать часов, адмирал. - доложил искин.
        - Сеян, возьми координаты точки выхода из гиперпространства, где выходят корабли, идущие от Мирада. Рассчитай точку, от которой взрывная волна не дотянется до Земли, или другой планеты, и установи в том месте одну мину. Противник наверняка направит какое-то колличество кораблей к месту возмущения пространства. Остальные три заряда пока не устанавливать.
        - Принял, адмирал! - отрапортовал лейтенант крыла.
        - Всем командирам тяжёлых и средних кораблей, слушай мою команду! - обратился я капитанам и исполняющим их обязанности. - противник готовится нанести очередной удар и скорее всего бросит в атаку все корабли. Выставляем все имеющиеся в запасе мины вблизи двух орбитальных крепостей, они - наша единственная надежда. «Аурус» имеет защиту на порядок выше и должен выдержать натиск, поэтому для прикрытия сфере достаточно три корабля класса исследователь. Да, насколько удалось увеличить экипажи новых кораблей?
        Враг, сам того не ведая, своим промедлением давал очередной шанс Земле. Почти двенадцать часов ожидания, проведенные с пользой. За это время удалось сформировать минимальные экипажи на исследователях, сняв часть людей с других кораблей, а остальных набрать из рекрутов, прошедших нейрообучение. Поэтому, когда враг вновь начал действовать, мы уже ждали его.
        - Флот противника двинулся на сближение с Землёй. - доложил Искин. Я и сам увидел, как на тактическом экране начали уменьшаться цифры, показывающие расстояние до вражеских кораблей.
        - Флоту - приготовиться к бою! - я вновь сосредоточился на тактическом экране. Корабли Бессмертных явно разделялись на три эскадры, две более крупных и одну малую, численностью в пятьдесят вымпелов. Крупные поменяли вектор движения и направились к полюсам Земли, а малая нацелилась на орбитальную крепость, которая состояла из нескольких кораблей.
        - Шика, просчитай варианты действий противника, - приказал я искину, а затем обратился к командирам: - Внимание! «Аурус», один исследователь и «Дальний» берут под контроль северный полюс, южный защищают корабли производства Федерации и Защитников. Орбитальная крепость «Сборная» остаётся под защитой трофейных кораблей, вторая крепость поддерживает огнём южный полюс. Полковник Ниан, необходимо максимально усилить обороноспособность точек ПКО, расположенных в Антарктиде. Сдается мне, по ним будет нанесён основной удар вражеских истребителей.
        Мы едва успели занять новые позиции, когда на планетоид обрушился шквал вражеских ракет. Турели в первые минуты боя сбивали большую часть снарядов, пропуская истребители противника в атмосферу Земли. Тяжёлые орудия «Ауруса» выбивали один вражеский корабль за другим, сфера, игнорируя попадания ракет, превратилась в настоящую звезду смерти. Когда эскадра вышла на расстояние уверенного поражения, Бессмертные потеряли одиннадцать линкоров, и скорее всего большую часть ракет. В этот момент к орудиям сферы и исследователя присоединились «Дальний» и четыре точки ПКО, мгновенно увеличив мощь разового залпа.
        - Полковник Ниан, сколько продержаться ПКО? - обратился я к командующему обороной Земли. Всё же несколько тысяч истребителей, прорвавшихся к планете, это огромная мощь, против которой не выдержат никакие энергетические щиты.
        - Адмирал, нас поддерживает авиация, и должен сказать, весьма успешно. Передаю данные.
        Помня, как я в своё время не стал вербовать действующих пилотов военной авиации, мысленно похвалил себя. Короткий видеоролик, где наши, земные машины выигрывают в маневренности у вражеских истребителей, плохо подготовленных к битве в атмосфере, откровенно порадовал. При соотношении один к десяти, а то и к двадцати, земные асы били москитный флот Бессмертных, используя лишь авиационные пушки. Похоже, враг сильно просчитался, планируя подавить наземные силы.
        Все эти мысли пронеслись в голове за доли секунды. На тактическом экране произошли некоторые изменения - атакующая сферу эскадра распалась на четыре отдельных группы, в каждой по двадцать пять - двадцать шесть тяжёлых кораблей. И одна из них почти полным составом угодила в минное поле. Я не успел отдать приказ, а Ниан уже сработал - часть сенсоров «Ауруса» на две секунды ослепила мощная вспышка. Одномоментный взрыв двух десятков мин накрыл все двадцать пять линкоров, сминая огромные корабли, словно консервные банки.
        Бессмертные испугались. Все три оставшиеся группы прыснули в разные стороны, рассеиваясь по большой площади, тем самым давая возможность подключиться к сражению ещё несколько точек ПКО. Шесть кораблей вошли в зону другого минного поля и тут же были уничтожены. Часть линкоров и рейдеров были сбиты орудиями с Земли, часть подставились под пушки планетоида, в итоге атака захлебнулась, а отступление превратилось в хаотичное бегство. Оставшиеся сорок восемь тяжёлых кораблей спешно удалялись от планеты.
        Совершенно иначе обстояли дела на южном полюсе. Там противник почти прорвал оборону, плотным огнём выведя из строя шесть исследователей, один крейсер Защитников и все корабли производства Федерации. Орбитальная крепость, тоннами сжигая топливо, успела поддержать южную эскадру, заставив корабли Бессмертных изменить вектор атаки. И всё же более семидесяти вражеских линкоров и рейдеров прорвали оборону, войдя в верхние слои атмосферы.
        Не лучше обстояли дела у «Сборной» крепости. Всего два корабля прикрывали её от москитного флота противника, и лишь поддержка с поверхности не давала вражеской эскадре расстрелять крепость прямой наводкой.
        Мы явно терпели поражение, и информация о возмущении пространства было как бальзам на сердце.
        - Адмирал, судя по расположению и количеству формирующихся проколов, это корабли Земной Федерации - доложил искин сферы.
        - Исследователю семь - сосредоточится на уничтожении вражеских истребителей. «Дальний» - курс к Южному полюсу, по координатам прорвавшихся кораблей противника, держаться вблизи «Ауруса»! - принял я для себя решение. - Полковник Ниан, как долго системы ПКО смогут сдерживать врага?
        - Они не смогут, адмирал. Эскадра противника слишком близко приблизилась к поверхности, наземные системы просто не видят их.
        - А лунная база, она может их видеть? - спросил я и тут же понял - нет. Враг всё рассчитал верно, выбрав правильный вектор отклонения с атакующего курса. Причиной того, что атака с северного полюса провалилась, была невероятная удача и совершенно не принятая в рассчет авиация Земли.
        Расчет был прост - связать боем все космические силы, затем прорваться в нижние слои атмосферы и быстро подавить центры противокосмической обороны.
        Всё эти мысли пронеслись в голове за пару секунд, а искин уже докладывал о произошедших изменениях.
        - Адмирал, остатки северной эскадры взяли курс на координаты, где зафиксированно возмущение.
        - Лейтенант Сеян, как только вражеская эскадра войдёт в зону поражения мины с антиматерией, подрывай. Главное, чтобы взрыв был раньше, чем наши корабли выйдут из гиперпространства.
        - Принял, подрыв произведу сразу, как противник окажется в зоне поражения.
        На тактическом экране появился новый таймер, отсчитывающий время до взрыва антиматерии. Возможно, противник от такой встряски будет дезориентирован, что было бы весьма кстати.
        - Адмирал, Бессмертные нанесли ментальный удар по населению. Среди попавших под воздействие землян массовое помешательство, начались беспорядки. Пока пострадали лишь Австралия с Новой Зеландией и часть южной Америки. Корабли противника остановили продвижение и сейчас атакуют центры ПКО. Мы несём значительные потери.
        - Информацию принял, - коротко ответил я, сосредоточившись на тактическом экране. До выхода на цели оставалось десять секунд. Ну, сейчас посмотрим, на что готовы пойти Бессмертные ради уничтожения планеты.
        - Фиксирую первую цель. - доложил искин, - тяжёлый корабль класса линкор.
        И началась охота. Вражеское судно стало маневрировать, но слишком поздно - залп одновременно двух главных орудий сферы попал в цель. Снаряды рельсотронов полностью игнорировали броню, легко вскрывая обшивку. Линкор противника зарыскал, затем на его борту произошел взрыв, и туша корабля, разваливаясь на части, обрушилась в океан.
        Искин сообщил о ещё трёх целях, зависших вблизи центра ПКО, а я обратил внимание, что вражеские корабли на тактическом экране во многих местах замедлились, явно вступив в бой.
        - Шика, почему экран отображает цели, из-за которых противник задерживается, нейтральным маркером?
        - Дружественные объекты, находятся на поверхности. Не могу идентифицировать их класс.
        - Адмирал, в бой вступили военно-морские силы Земли. - доложил Ниан, словно услышавший моё обращение к ИИ сферы. - Экипаж кораблей оснащён бронескафами Федерации и не попал под ментальное воздействие. К сожалению, они лишь сдерживают противника, слишком слабое вооружение, да и маневренность низкая. Достаточно одного попадания любого вражеского орудия, чтобы уничтожить морское судно.
        Я непроизвольно скрипнул зубами. Люди гибнут, сотнями, тысячами, нужно это остановить, немедленно!
        - Командир, - за спиной стоял М'Бата, с открытым забралом. Я собрался уже отдать приказ штурмовикам скрутить его, но он поднял руку в останавливающем жесте. - Командир, я могу нанести ментальный удар по врагу! Здесь нет Ульев с высшими бессмертными. Только после атаки я скорее всего надолго лягу в медкапсулу.
        - Действуй, лейтенант! Только не переусердствуй. - получив разрешение, сенс окончательно снял массивный шлем, а затем сел в одно из кресел. Я жестом подозвал двух штурмовиков, - парни, поддержите лейтенанта, если потребуется.
        М'Бата, расположившись поудобнее, расслабился и уставился в одну точку. А в следующее мгновение его глаза закатились под лоб, а мою голову словно в тиски сжало. Твою дивизию, даже сквозь защиту прошёл удар!
        - Адмирал, - один из штурмовиков, тяжело опираясь на кресло с сенсом, мотал головой. Второй медленно поднимался с пола, - что это было?
        - Контрудар это был. Приказ по южной эскадре - идём на сближение с противником, вражеские силы на время дезориентированы. - на тактическом экране около восьмидесяти тяжелых кораблей сменили маркер с красного на серый. - крепость «Два», максимальное ускорение, сейчас идеальные условия для уничтожения вражеских сил!
        - Адмирал, через шестьдесят секунд произойдет подрыв мины с антиматерией. - буднично доложил искин. Да твою ж! Всё разом, в одно время.
        Корабли Бессмертных, частично парализованные, всё же сопротивлялись, хоть и вяло. А вот возле «Сборной» вообще всё пошло на перекосяк. Один из сильно пострадавших рейдеров, потеряв управление, но сохранив щиты, каким-то образом смог протаранить крепость. В данный момент вся эта громада падала, входя в верхние слои атмосферы. Наверно впечатляющее зрелище, если глядеть с поверхности, только не все зрители смогут выжить при этом.
        - Я, командующий «Сборной», принял решение подорвать крепость и минные поля! - раздался решительный голос офицера, - это частично задержит противника. Не поминайте нас лихом, парни!
        На тактическом экране появилась обширная область, полыхнувшая белым. А в следующий миг смотровые экраны пошли рябью, тактический начал сбоить, а по «Аурусу» взревела тревожная сирена. Сеян активировал мину…
        ОКРАИНА ГАЛАКТИКИ МЛЕЧНЫЙ ПУТЬ. ФЛАГМАН ЗАЩИТНИКОВ.
        Они ошиблись. В точке выхода их ждал не один, а два флота врага. Изрядно потрёпанные, в неполном составе, но всё же два. И, в момент выхода кораблей Защитников из гиперпрыжка, Бессмертные уже подготовились к встрече со своим извечным врагом. Зажав противника с двух сторон, они открыли перекрестный огонь.
        Маха Атама Капур, сознание которого было связано с сенсорами флагмана напрямую, за несколько секунд оценил положение, в которое они попали, и тут же принял решение. Использовав все те же сенсоры, он напрямую начал раздавать приказы командирам эскадр и кораблям специального назначения.
        Флот Защитников, не обращая внимания плотный огонь противника, на возрастающие с каждой секундой потери, разделился на два фронта. Лишь когда все корабли повернулись к врагу носовыми орудиями, Маха Атама отдал приказ атаковать.
        Разовый залп более тысячи кораблей оставил две огромные бреши в рядах противника. Крейсера Защитников начали стремительно набирать скорость, уходя из-под перекрестного огня и нескольких десятков тысяч ракет, выпущенных противником слишком поздно.
        Часть кораблей Защитников не успело покинуть ловушку, но большинство вырвались из мешка. А затем, ворвавшись во вражеский строй, словно фреза в дерево, сами нанесли удар. Бортовой залп оказался в разы мощнее, наводя настоящее опустошение в обоих флотах Бессмертных.
        - Приказ всем кораблям! - Маха Атама впервые использовал общий командный канал, - цель - Ульи и Разрушители миров! Уничтожим их, и наша миссия будет выполнена!
        Корабли Защитников, будучи более маневренными и быстрыми, легко оторвались от линкоров и крейсеров Бессмертных. Державшиеся чуть в отдалении флагманы эскадр и флотов выпустили навстречу противнику десятки тысяч истребителей, полностью отгораживаясь от угрозы. И тут же задвигались гигантские щупальца, по которым от основания к концу заскользили огромные плазменные шары. Поздно!
        Три залпа подряд - первый прокладывает бреши сквозь десятки тысяч истребителей, второй, войдя в облако москитного флота, взрывается столь мощно, что уничтожает километры пространства. Третий залп безнаказанно достигает флагманы врага. Управляемые снаряды, имеющие в основе антиматерию, секрет производства которой так вовремя был получен от союзников, начинают сближаться, набирая критическую массу.
        Взрыв!
        Два фронта искажения пространства, разрастаясь, двинулись друг на друга. Маха Атама Капур отдал новый приказ по общему каналу связи:
        - Уходим из зоны воздействия! Остатки вражеского флота уничтожим, когда пространство успокоится. Маха Радж, для тебя особое поручение. Нужно передать союзникам об уничтожении двух флотов!
        Одинокий крейсер Защитников свечой взмыл над плоскостью эклиптики, набирая ускорение для дальнего прыжка. Остальные корабли совершали маневр разворота. Это была лёгкая победа, учитывая число противника.
        Никто из Маха и Таши не заметил странного поведения уцелевших кораблей Врага. А те действовали совершено так же, как несколько минут назад последняя волна снарядов Защитников - сбивались в группы и устремлялись к противнику.
        Сотни, тысячи небольших эскадр шли на перехват вражеским кораблям. Последний приказ, полученный командирами кораблей от Высшего, был предельно прост - уничтожить Врага любой ценой.
        Защитники не ожидали самоубийственной атаки от противника, и поплатились за это. Взрыв реактора линкора Бессмертных был сопоставим с десятой частью от подрыва плазменного снаряда Улья. А если подорвутся сразу десять?
        Маха Атама успел осознать, что произошло, но принять какие-то меры уже не успел. В последние секунды жизни он успел отправить «Наследие» на удаляющийся с места боя корабль-разведчик, как и свои мысли о произошедшем.
        Огромное кольцо плазмы возникло в космосе от взрыва нескольких тысяч кораблей одновременно. Два флота Бессмертных и флот Защитников перестали существовать…
        ОКРАИНА ГАЛАКТИКИ МЛЕЧНЫЙ ПУТЬ. ФЛАГМАН ЗАЩИТНИКОВ. КОРАБЛЬ-РАЗВЕДЧИК ПЕРВОГО ФЛОТА ВТОРЖЕНИЯ.
        Битва, уничтожившая два флота Бессмертных и один вражеский, завершилась несколько часов назад. Единственный, кто уцелел в этом столкновении - корабль врага, ушедший в гиперпрыжок через несколько минут после развязки.
        Про'крат'ха, капитан разведывательного судна наконец-то решился действовать. Командующий первым флотом вторжения будет доволен, когда получит столь важную информацию. Мало того, что Враг уничтожен, так ещё и основные конкуренты устранены. Капитан знал, что за такую информацию ему добавят к имени одну букву. Да, именно так!
        ГАЛАКТИКА МЛЕЧНЫЙ ПУТЬ. РУКАВ ПЕРСЕЯ. СИСТЕМА АРНА.
        - Командирам всем подразделений, - Храат Шурх внимательно смотрел на таймер, отсчитывающий последние такты времени, - действуем по плану.
        - Командующий, радар Чуури'су фиксирует новые возмущения пространства! - подал голос капитан флагмана, - Около тысячи новых целей по правому флангу.
        - Проклятье! Командирам с седьмого по двенадцатое подразделения, перестроится на вектор атаки с правого фланга! Выставить минные заграждения, на все приготовления не больше пятнадцати минут. Всех, кто будет наводить панику, я лично с удовольствием расстреляю. У нас даже с появлением нового противника двукратное превосходство.
        Глава 22 Последствия
        СОЛНЕЧНАЯ СИСТЕМА. ЗЕМЛЯ.
        - Адмирал, фиксирую выход из гиперпространства семи кораблей. Три судна класса линкор, два - модифицированные крейсеры, один авианосец и один корабль сверхтяжелого класса.
        - «Мариец». - произнесли мои губы, в то время как глаза и разум искали решение в сложившейся ситуации.
        Из действующих сил флота остались лишь сфера, три исследователя, «Дальний» и три линкора производства Альянса, прикрывающие орбитальную крепость, единственную из двух.
        Ещё была лунная группировка, только враг близко не приближался к зоне действия орудий, расположенных на спутнике Земли. А вот противника оставалось слишком много. Пять с лишним десятков тяжёлых кораблей, рассредоточившись на три группы по восемьнадцать вымпелов, планомерно уничтожали центры противокосмической обороны планеты. Порядка тысячи вражеских истребителей безраздельно господствовали в небе, полностью подавив любые попытки воздушных контратак. Словно стая пираний, они пробовали на зуб то одну точку ПКО, то другую, иногда обнаруживая и уничтожая одиночные зенитные расчёты.
        - Адмирал, через десять секунд восточная группа противника попадет в зону уверенного огня главных калибров, - доложил командир летающей крепости, и я наконец принял решение.
        - Капитан, задержи восточную группу и всеми доступными способами закрепись над центром ПКО, который атакует противник. С Мирада пришло подкрепление, скоро появится возможность маневра. - я сосредоточил внимание на тактическом экране. Превосходство по прежнему на стороне противника, но, Землю им уже не захватить. - Шика, прибывшие корабли уже опознались?
        - Только что получил идентификационные коды.
        - Тогда почему до сих пор я не разговариваю с капитаном «Марийца»? - на экране видеосвязи появилось лицо капитана Ануфриева. - Александр Петрович, вы прибыли вовремя. Всей эскадрой держите курс на южное полушарие, искин сферы сейчас передаст полную тактическую обстановку.
        - Принял! - коротко ответил офицер, - выпускаю малые корабли вперёд, они прибудут на сорок минут раньше.
        - Отставить! Их на подлёте встретят и уничтожат вражеские истребители.
        - Эти не уничтожат, адмирал, - улыбнулся Ануфриев, - корветы невидимки. С смертельными сюрпризами на борту.
        - Действуй! - тут же дал я добро. Пусть я подорву пару десятков мин в атмосфере, зато врагу придется несладко.
        Когда я насчитал три десятка корветов-невидимок, плотным строем на большой скорости приближающихся к Земле, то самопроизвольно вздохнул с облегчением. Ещё минуту назад я разрывался между двумя решениями. Пойти в лобовую атаку, постаравшись уничтожить как можно больше вражеских кораблей, но и самим скорее всего погибнуть, дав шанс жителям Земли. Или же продолжать изматывать противника, медленно уменьшая численность вражеских кораблей, при этом неся большие потери среди населения.
        А теперь появилась возможность уничтожить противника уже проверенным способом, а главное, с минимальными потерями. Остаётся лишь продержаться оставшиеся полтора, нет, уже один час и двадцать минут.
        - Всем командирам кораблей и баз, участвующих в обороне - проводим имитацию атаки на все три группы противника! «Аурус» берет на себя центральную группировку, все корабли сосредотачиваются на западной, крепость на восточной. В лобовое сражение не вступать! Ещё раз повторяю, наша цель - отвлечь на себя! Можете имитировать сильные повреждения, да хоть что, главное - отвлечь противника от поверхности.
        Отвести удалось лишь западную группировку, остальные мертвой хваткой вцепились в системы ПКО. Орудия планетоида уничтожили два рейдера, прежде чем оставшиеся корабли направили к сфере восемь линкоров. Я приказал совершить маневр уклонения, и враг тут же потерял интерес к «Аурусу». Проклятье, вот бы сейчас сенс ещё раз нанёс ментальный удар. Увы, М'Бата до сих пор находился в медкапсуле.
        - Адмирал, восточная группа противника уничтожила два центра ПКО, сменила вектор движения и ушла из сектора поражения. - доложил капитан крепости. Откровенно плохие новости, к тому же я видел, как вражеские истребители начали стягиваться именно к восточной группе.
        - Адмирал, пришел запрос на соединение от лейтенанта Кеана. - доложил искин. И тут же заговорил незнакомый мне голос:
        - Адмирал, говорит командир эскадрильи невидимок, лейтенант Кеан. Прошу указать первоочередные цели.
        - Шика, сбрось невидимкам цель - восточную группу, это будет первоочередная цель.
        Отдав приказ, я сосредоточился на тактическом экране и замер. Маркеры исследователей уходили от планеты, преследуемые западной группой, три линкора альянса исчезли с экрана, а маркер «Дальнего» мерцал серым, что означало - корабль получил критические повреждения. Меня прогиб холодный пот и я перевел взгляд на экран связи. Видеосоединение с линкором отсутствовало. Сердце пропустило удар…
        - Шика, связь с флагманом, используй все средства! Командирам исследователей - держать курс на только что прибывшее подкрепление. И ответьте мне наконец, что с «Дальним»?
        - Адмирал, на связи капитан Басова, - произнес искин, и сердце заколотил осталось с удвоенной частотой.
        - Повреждён двигатель… реактор… дрейфует… хорошо. - сквозь помехи послышался голос Лианы. Проклятье, она связалась через встроенную в бронескаф систему связи.
        - Держитесь! Помощь уже близко! Два часа продержаться осталось! - надеюсь, что прием данных работает лучше.
        - Хорошо… ать. - связь оборвалась.
        - Шика, имитируем сближение с центральной группой, что-то они осмелели! - отдал я приказ искину. Экипаж планетоида удалось пополнить лишь борт-стрелками. Других специалистов, включая помощников и пилотов, заменяли ИИ.
        Шесть корветов-невидимок выпали из моих расчётов, поставив заграждение на пути двух исследователей. Преследовавших их Бессмертных ждал смертельный сюрприз.
        Мы потеряли ещё три точки ПКО, когда вражеские линкоры начали взрываться один за другим, озаряя верхние слои атмосферы вспышками - корветы точно сбросили свой смертельный груз. Обломки тяжёлых кораблей падали на землю, в реки, в моря, нанося ущерб планете.
        В это же время «Аурус» отбивался от одиннадцати тяжёлых кораблей Бессмертных. Ракет у противника уже давно не было, и мне нужно было всего лишь удерживать сферу на границе, за которой начинался сектор обстрела лунных баз. Это лишало врага маневренности, но оставить планетоид в покое они могли, продолжая раз за разом атаковать.
        А затем в бой вступили корабли, прибывшие с Мирада. И я первым увидел разрушительное действие бортового залпа «Марийца», подвергшегося полной модернизации. Четыре десятка ракет, выпущенных с подошедшего к Земле супердредноута, не оставили никаких шансов тяжёлым кораблям Бессмертных. Из одиннадцати линкоров и рейдеров уцелело лишь три, и они в данный момент пытались вырваться из внезапно образовавшейся ловушки. Далеко им уйти не удалось - орудия лунной базы не упустили шанса, расстреляв последние корабли противника.
        - Приказ флоту и наземным силам обороны - сосредоточить все силы на уничтожении вражеских истребителей. - распорядился я, а затем приказал ИИ планетоида - Шика, курс на линкор «Дальний».
        Ещё до прыжка к Земле экипаж флагмана сильно сократился, поэтому потери казались минимальными. К сожалению, сильно пострадал научный отсек, из-за чего Пётр, обычно уравновешенный, очень долго ругался на русском матерном.
        Полтора часа ушло на то, чтобы снять всех выживших с поврежденного судна. Последней, как и подобает капитану, борт «Дальнего» покинула Лиана. Всех офицеров я тут же пригласил в центр управления, отдав Шике приказ - взять курс к самому крупному скоплению вражеских истребителей.
        Зачистка от москитного флота Бессмертных продлилась больше суток. Если бы не корветы-невидимки и поддержка с поверхности, провозились бы в несколько раз дольше.
        И лишь после полного уничтожения сил врага мы стали оказывать помощь землянам, попавшим под ментальное воздействие. Более четырёхсот миллионов людей после атаки вражеских сенсов превратились в безвольных марионеток, вернуть которых к нормальной жизни могла только капсула регенерации. Ещё хуже обстояло с теми, кто сошёл с ума - такие уже не поддавались излечению. Погибших во время всеобщего безумия насчитывалось около семнадцати миллионов. Победа далась очень дорогой ценой.
        Из всей орбитальной группировки уцелела только одна крепость. От прибывшей со мной эскадры - лишь сфера и два исследователя. «Дальний» требовалось доставить к верфи, повреждения судна оказались слишком серьёзные.
        А затем началась долгая, кропотливая работа по реабилитации пострадавших от ментального воздействия. Четыре человека в сутки на одну медкапсулу. К тому же попавшие под воздействие большей частью оставались агрессивными и не шли на контакт. Приходилось использовать далеко не гуманные методы, чтобы доставить людей в спешно оборудованные центры реабилитации.
        С погибшими прощались всем миром. С таким количеством смертей, произошедших всего лишь за двое суток, земляне ещё не сталкивались. Планетарное правительство объявило день траура по защитникам Земли и пострадавшим от действий захватчиков. Никто больше не сомневался, что угроза из космоса реальна…
        Едва завершились прощальные церемонии, в центры вербовки пришли десятки тысяч людей, желавших вступить как в наземные войска, так и в космические. Вчерашние добровольцы, а ныне полноправные военнослужащие Земной федерации в одночасье превратились из курсантов в младший командный состав. Полковника Ниана я лично повысил до генерал-коменданта, высшего звания сухопутных войск в Федерации рас.
        Через несколько дней прибыл основной флот, и я временно передал свои обязанности контр-адмиралу Бахтереву. Приказав всем, кто участвовал в обороне, выдать пятидневный отпуск, сам вместе с Лианой отстранился на трое суток от всех дел. Причём первые сутки мы с супругой просто отсыпались.
        На исходе третьих суток прибыл корвет, отправленный по вторым неисследованным координатам, где возможно располагался производственнеый комплекс федератов. И прибыл он с новостями, как хорошими, так и плохими. Доклад от командира исследовательской группы я слушал, находясь в центре управления планетоида. Здесь же присутствовали оба контр-адмирала и командиры групп кораблей особого назначения.
        Миссия группы удалась - комплекс был обнаружен, хоть его состояние и оставляло желать лучшего. По самым оптимистичным подсчётам на восстановление уйдёт не меньше пары месяцев, и это в текущей обстановке едва ли принесет нам пользу. Запуск производства, постройка новой верфи, подготовка сырья и ещё множество различных нюансов - всё это откладывалось в долгую перспективу.
        Самая плохая новость, которую сообщили разведчики, это встреча малого судна с повреждённым крейсером Альянса. Корабль союзников появился по известным только нам координатам, когда командир корвета уже собрался возвращаться домой. Разумеется он не стал игнорировать испускаемый крейсером сигнал о помощи, благодаря чему экипаж поврежденного судна смог передать важную информацию.
        Сводный флот Альянса миров полностью уничтожен. Бессмертные разыграли классическую западню, в которой были уничтожены практически все корабли союзников. Враг так же понёс потери, но, для одного из флотов вторжения далеко не критические. Четырнадцать ульев и две тысячи тяжёлых кораблей разменяли Бессмертные на весь флот Альянса.
        Попытки связаться с кем-нибудь из Большого совета, для уточнения информации результата не дали, у них просто некому было принимать сигнал. Пришлось в срочном порядке направлять к столичному миру союзников один из крейсеров - потеря контакта с Альянсом была недопустима.
        Параллельно шёл набор экипажа на «Аурус» и два исследователя, получивших названия «Первый» и «Шеан». Как обычно, пятьдесят процентов новичков, которых Шика тут же нагрузил тренировками.
        Прошло два дня с отправки ракетного крейсера к столичной планете Альянса, когда сенсоры «Возмездия» зафиксировали возмущение пространства. Приближался одиночный корабль тяжёлого, или сверхтяжелого классов. Я тут же направил к точке выхода группу Сеяна, с минами «Немезида» на борту - вполне могло оказаться, что к нам в гости пожаловал один из ульев. Так сказать, собрать трофеи после победы.
        Из гиперпространства вышел крейсер Защитников. Несколько минут томительного ожидания, и искин «Возмездия», имевший знания языка союзников, передал на сферу пакет информации. А вместе с пакетом голосовое сообщение от Маха Атама Капур, предназначенное для Маха Фёдор.
        Крейсер Маха Раджа медленно двигался в направлении Земли, а в это время командование флота Земной федерации на большом экране смотрело трагическую развязку.
        - Маха Фёдор, если когда-нибудь вы вновь столкнётесь с Отверженными, передай их командованию это сообщение. Если в их душе осталась хоть капля мужества, если они не отринули свой путь окончательно - то обязаны возродить мою расу! Тебе же, первому представителю другой расы, получившему звание Маха, вместе с твоим народом предстоит выжечь остатки врага. И пусть сама судьба благоволит вам.
        - В рот йодом мазанный! - витиевато выругался я, прослушав сообщение от Маха Атама Капур. - Всё, товарищи офицеры, одни мы остались. Шика, разархивируй пакет информации и разошли искинам супердредноутов. Нужно рассчитать, сколько времени понадобится Бессмертным, чтобы добраться до центральных миров Альянса. Сейчас остановить вражеский флот нам не по силам, но мы можем хотя бы приблизительно узнать, в каких системах может появится противник и разместить в этих точках «Немезиду». Думаю, жители Альянса будут не против, если подрыв мины с антиматерией уничтожит корабли Бессмертных, не причинив вреда населённым планетам.
        Идея такой войны была принята офицерами с радостью. Это не просеивание всей галактики в поисках противника - теперь мы наверняка знаем, где появится враг, да и возможности нового оружия изучили как следует. И вот что мешало Федерации рас использовать против биомехов подобную тактику? Да, они не имели радар Чуури'су, но ведь их возможности были несопоставимы нашим.
        - Адмирал, пришёл запрос от всех искинов тяжёлых и сверхтяжелых кораблей. - внезапно произнёс искин сферы, отвлекая от размышлений не только меня, но и всех присутствующих офицеров. - Необходимо подойти к консоли командира «Ауруса».
        Я догадывался, что сейчас произойдет, но все же удовлетворил просьбу ИИ. К тому же на лицах контр-адмиралов и капитанов кораблей появились улыбки. Устрою я им внеплановые учения, максимально приближенные к боевым условиям.
        На консоли светился уже привычный голубой круг. Я спокойно положил на него правую ладонь, ожидая привычного укола. Шика монотонным голосом начал произносить речь:
        - Адмирал Басов, на общем совете командного состава флота, при поддержке управляющих искинов всех кораблей было принято единогласное решение. Решение о присвоении адмиралу Басову звания - главнокомандующий Земной федерации.
        - Служу отечеству! - коротко ответил я, и тут же почувствовал лёгкий укол в центр ладони. Пару мгновений тишины, а затем радостные возгласы товарищей взорвали торжественную атмосферу.
        Спустя час к сфере подошёл крейсер Маха Раджа. Командир последнего корабля Защитников не стал церемониться и самолично сошёл на борт «Ауруса». Такая же, как у Маха Чакран, массивная фигура, та же аура силы.
        - Маха Фёдор! - в этот раз слова союзника переводил Электроник, используя эмоции, от чего общение было более приятным. - на моём корабле последние представители расы Защитников. Мы просим принять нас в твой флот, чтобы продолжить бой с Врагом!
        Наша беседа была долгой. Пакет информации, что мы получили от Маха Раджа, оказался базой знаний, тысячелетия собираемой расой Защитников. Научные разработки во всех сферах деятельности, начиная с добычи редких элементов и заканчивая сложнейшими техниками ментального контроля. Скрытые от нас данные о Разрушителе миров. Полная информация по Скитальцам, а вернее отступникам и предателям. Все ключевые моменты развития расы Защитников, начиная с первого полёта в космос. Искин «Возмездия», оценив объем полученных данных, попросил на полную их распаковку и усвоение двадцать пять суток.
        ГЛУБОКИЙ КОСМОС. ГДЕ-ТО ДАЛЕКО ЗА ПРЕДЕЛАМИ ГАЛАКТИКИ МЛЕЧНЫЙ ПУТЬ. ФЛАГМАН БЕССМЕРТНЫХ.
        Парама'урташих'черен'о, получив информацию от командующего третьим флотом, ликовал. Новое Поле для посева, где можно попытаться вырастить идеального носителя. А главное, Враг, от которого ему когда-то пришлось бежать, уничтожен. Сгорел вместе с двумя флотами, что только радовало - меньше желающих получить нового носителя - больше возможностей для Его экспериментов. Что ж, опасности незапланированной потери носителя больше нет, а значит можно приблизиться к Полю, чтобы начать эксперименты.
        Глава 23 Пол года спустя…
        - Командующий, пришёл сигнал по дальнесвязи, с верфи. - проекция искина, скопированная из моей памяти, появилась в двух шагах справа.
        - Разверни экран здесь, - приказал я, поднимаясь из-за рабочей консоли и поправляя на себе мундир. - Полковник Такеда, рад видеть. С хорошими новостями?
        - Так точно, командующий! Испытание нового орудия завершены. Сейчас производим замену бортового вооружения одного линкора, и курсовых орудий на двух основных крейсерах. По первичным рассчётам эффективность кораблей вырастет на пять-десять процентов, обучение бортстрелков пойдет быстрее, а скорость сборки новых кораблей увеличится.
        - Добро, полковник, хорошие новости принёс. Как обстоят дела по воссозданию энергощита исследователя?
        - Научная группа через неделю обещает создать первый прототип.
        - Отлично! Что с новыми ракетами «Пандора»? - задал я вопрос, наиболее интересовавший меня. То, как просто и эффективно Защитники решили проблему с критической массой антиматерии, заставило ругаться не только Петра, но и весь научный отдел Мирада.
        - Перенесли производство боевой части в научные отсеки тяжёлых и сверхтяжелых кораблей, и сделали две лаборатории в ближайшей к Мираду системе. Держать столь опасное вещество на верфи - недопустимый риск. Будем равномерно распределять антиматерию по флоту.
        - Хорошо. Да, мне нужно поговорить с Чуури'су, организуй связь с научным отделом. - Такеда попросил подождать несколько минут, пока он найдет учёного. Беседа с величайшим умом расы Пирей назревала давно. Новые знания, полученные с «Наследием» Защитников, настолько загрузили ученого, что он стал практически недоступным для всех, включая и меня. Особо его интересовали данные о Бессмертных, в том числе их способы перемещения из одного тела в другое.
        - Командующий, приветствую тебя! - скрежещущий голос Чуури'су невозможно было спутать с кем-то другим. - У меня хорошая новость. Похоже, я нашёл способ отслеживать большие скопления пожирателей.
        - Можно поподробнее? - заинтересовался я.
        - Думаю, через неделю я смогу прислать полный отчёт. Принцип действия объяснить крайне сложно, да и сам способ малоэффективный - радиус действия не более полутора суток полёта в гиперпространстве.
        - Некоторые звёздные системы расположены на расстоянии суточного прыжка, так что это весьма перспективное открытие. А сама природа пожирателей - удалось узнать, откуда они, каким образом размножаются? В архивах Наследия искины не обнаружили подобной информации.
        - Командующий, раса Бессмертных очень древняя. Настолько, что они сами не помнят, откуда пришли. Функция размножения у них идёт делением и происходит подобное крайне редко, это я могу утверждать точно. По сути, это раса эгоистов. Цель их существования - не продолжение рода, а продление своего бессмертия, побочным эффектом которого и есть размножение пожирателей. Как выяснилось, их бесконечная жизнь зависит от многих факторов. Без носителя, или постоянной подпитки, подобной той, что имеется в энергетических клетках научного отсека, Бессмертные становятся гораздо слабее и не могут самостоятельно перемещаться на большие расстояния. Более того, спустя какое-то время без подпитки они впадают в подобие спячки, из которой могут больше не выйти, просто прекратив существование. По сути, их естественная среда обитания - звёзды.
        - В общем, прирожденные паразиты. - подвёл я итог. - Что ж, ближайшие два дня флот проводит учения, так что я буду в это время доступен для дальнесвязи. Появится новая информация, сообщай.
        Я приказал искину прервать соединение и, вернувшись за консоль, собрался продолжить работу. Вместо разбора очередной тактической заготовки сам не заметил, как мысли утянули в недалёкое прошлое…
        Мы всё же начали партизанскую войну. И начали её на территории Альянса миров. Более сотни корветов, с «Немезидой» на борту, отправились к наиболее заселённым планетам союзника. Любое ослабление врага на дни, а то и недели отодвигало момент, когда Бессмертные вновь посетят солнечную систему.
        Малые корабли, помимо мин с антиматерией, брали с собой капсулы с нанитами, которые сбрасывали на заселенные планеты. Мы не оставляли шанса Бессмертным, причиняя любой вред, на который были способны. Разумеется, Большой совет Альянса миров ничего не знал о наших действиях.
        И в это же время на Мираде шла постройка новых кораблей и модернизация старых. Тысячами штамповались истребители, обычные мины и ракеты. Мы готовились к решающему сражению. Враг знал о Земле, в этом я не сомневался. Только сейчас ему не выгодно направлять корабли в нашу систему - что для них одинокая планета, когда под носом десятки населенных миров.
        У третьего, и я надеюсь, последнего флота Бессмертных были чётко прослеживаемые задачи и планы - они пытались захватить обжитые миры Альянса в кратчайший срок. Только получалось это у них откровенно плохо. То прибывшая в систему группировка исчезнет бесследно, то оборонительный пояс планеты окажется слишком прочный. В последних сообщениях от наших разведчиков говорилось об уничтожении двух Ульев. Мы уже ослабили врага, на одну основную эскадру точно.
        А ещё мы вновь устроили переселение. Всех беженцев, как ристийцев, так и потомков марийцев, несколькими рейсами доставили на Землю. После битвы с врагом, а затем долгой реабилитации попавших под ментальное воздействие землян, все обжитые земли в южной части планеты основательно безлюдели. Увы, более тридцати процентов одержимых так и не смогли излечиться - слишком сильным было поражение мозга.
        На завтра мы планировали устроить общие наземные и космические учения, приуроченные к дню победы. Победы, доставшейся нам слишком большой ценой. Теперь по всему периметру солнечной системы на постоянном дежурстве находились двенадцать корветов-невидимок, с оружием последнего шанса на борту. К самой Земле, не зная чистых коридоров, невозможно было подобраться, не попав на минное поле. К тому же, все мины находились под контролем десятка искинов, которые в нужный момент легко могли переместить сотню-другую смертельных болванок в нужный квадрат.
        Мы работали, не покладая рук. Сотни тысяч, миллионы разумных трудились лишь для одной цели - победить! Вербовочные пункты уже давно закрылись за ненадобностью. Почти всё население Земли прошло добровольное сканирование мозга, благодаря чему мы заране знали, кого на какую должность, или в какой род войск лучше призывать. Заодно выявили более тысячи спящих вражеских агентов. Не все, подвергшись ментальному воздействию, превратились в безумцев. Кое-кто остался нормальным, но, лишь до поры. В который раз мы убедились, насколько враг коварен. Поэтому на офицерские должности человек, мариец, или пиреец, попадали лишь после установки менталных блоков.
        - Командующий, лейтенант М'Бата через тридцать минут будет ожидать тебя в центре управления. - в шаге от консоли вновь проявилась фигура ИИ. - так же капитан Басова интересуется, когда ты будешь обедать.
        - Передай лейтенанту М'Бате, чтоб шёл сразу в офицерскую столовую, туда же пусть приходит и капитан. И старшему бортинженеру с Электроником сообщи, чтоб пришли.
        Уже пару недель испытывал неприятное ощущение - словно что-то забыл, а вспомнить никак не могу. И не только я чувствовал подобное, сенсы всех кораблей ощущали нечто подобное. При чём никто из них не мог понять, откуда исходит неприятность. Поэтому мы с М'Батой проводили ежедневные встречи, а иногда устраивали видеосовещание со всеми сенсами, в надежде разобраться в происходящем. Увы, пока безуспешно.
        - Что будешь есть? - Лиана уже ждала меня в столовой для старшего офицерского состава - небольшом помещении, из которого при необходимости можно было управлять «Аурусом» так же, как и с командного центра.
        - Чего-нибудь мясного и хорошо прожаренного, что-то проголодался, - сейчас в столовой никого не было и мы могли себе позволить общаться не по уставу. - Только чуть позже, сейчас М'Бата с Петром и Электроником должны подойти. Ещё эти головные боли…
        - Согласна, - супруга понимающе кивнула. - Экипаж тоже что-то чувствует, между младшим офицерским составом и рядовыми все чаще недопонимание происходит. Я бы снизила нагрузку, дала пару дней отдыха всему флоту.
        - Так и собирался поступить. Сегодня слаженное маневрирование флота, завтра общие учения, а затем несколько дней отдыха для рядового состава. У некоторых земных религий принято поминать погибших через пол года после их смерти. А через три дня будет ровно шесть месяцев после победы.
        Увы, отдохнуть нам не удалось. М'Бата пришёл крайне взволнованным, и сразу же, едва встретился со мной взглядом, произнёс:
        - Командующий, кто-то из далека пытается подавить нашу волю. Я только сегодня понял, что чувствую это - волнами, два-три раза в сутки. Рекомендую ввести режим полной герметизации на флоте, а затем оценить общее состояние тех, кто в космосе, и тех, кто на Земле.
        - Шика, передай приказ всем командирам кораблей - учения будут максимально приближенные к боевым. - распорядился я. - и объяви на «Аурусе» учебную тревогу.
        Через секунду в офицерской столовой взвыла сирена, и мне, как и всем присутствующим, пришлось бежать в каюту, за бронескафом.
        Сенс оказался прав. Все, кто был защищён от ментального воздействия, включая самого М'Бату, через час почувствовали облегчение. Я на собственной шкуре ощутил, как с меня сняли тяжкий груз. Не долго думая, тут же связался с Маха Раджа и обрисовал ему текущее положение, паралельно приказав искину перетрясти всю информацию о Бессмертных, полученную в Наследии.
        - Маха Атама Фёдор! - только так теперь обращался командующий Раджа. - Наша раса многие тысячелетия училась держать постоянную ментальную защиту. В итоге мы делаем это уже без контроля, на одних инстинктах. Мне не известно, из-за чего это стало необходимым, но я уверен, причиной стали Бессмертные.
        - Не просто Бессмертные, - добавил искин сферы, видимо нашедший нужный файл с информацией. - Ментальное воздействие, пульсирующее через равные промежутки времени, говорит о том, что где-то в относительной близости находятся несколько Разрушителей миров. Максимальное расстояние, при котором появляются первые признаки воздействия - пятьдесят-шестьдесят суток полёта в гиперпространстве. Если это пространство будет сокращаться, воздействие усилится. Странно, что подобная информация находилась в файле, который все искины, включая меня, просканировали и посчитали ненужным.
        Слова искина и Раджа все разложили по полочкам. И странное поведение Маха Атама Капур, и причина его отказа от хорошего плана, разработанного искином «Дальнего». Учитывая силу воздействия, Бессмертные переподчинили бы землян, и союзники в одно мгновение превратились бы во врага.
        - Шика, нужен сеанс связи с Мирадом, немедленно. - отдал я приказ, а затем меня словно током ударило. - Подожди! Ты говоришь - чем ближе противник, тем сильнее воздействие, верно?
        - Верно, командующий.
        - А не можем ли мы использовать это треклятое воздействие, чтобы обнаружить его источник? Методом, схожим с триангуляцией? - ввернул я умное слово.
        - Это возможно, - ответил искин. - только точек, из которых будем вычислять местоположение, нужно более десяти. И времени понадобится много, попредварительным расчётам - от двух до четырёх месяцев. И несколько дней, чтобы найти десять-двенадцать сенсов, наиболее чувствительных к источнику воздействия.
        - Маха Раджа, а почему вы не искали врага таким способом? - обратился я к союзнику.
        - В начале войны так и искали. - ответил защитник. - но, враг быстро понял, как мы вычисляем его местонахождение, и прекратил транслировать ментальное воздействие.
        - А теперь опять пускает волну, - задумчиво произнес я. - Знает, что Защитники нейтрализованы, вот и осмелел. Что ж, мы не упустим своего шанса.
        Сразу после разговора с Маха Раджа я связался с Мирадом и сообщил Чуури'су о нашем открытии. Учёный тут же ухватился за новую информацию, добавив, что и сам уже трое суток чувствовал какое-то давление извне и усиленно работал над причиной, связав её с противником.
        - Если это ментальное воздействие, - добавил он под конец нашей беседы, - нужно создать сверхмощный резонатор. Стоит задействовать такой в нужный момент, и можно будет на какое-то время вывести из строя самого опасного из врагов.
        Сенсов искали долго, больше недели. Снимать таковых с кораблей я настрого запретил, поэтому спецов, остро чувствующих ментальное воздействие, искали среди рекрутов. Отобранную группу, состоящую из семи людей, четырёх марийцев и трёх пирейцев с Ристии, я приказал доставить на «Аурус». Здесь, под руководством М'Баты, они научатся лучше чувствовать давление и определять направление.
        - Шика, соедини меня с полковником Нианом. Как только переговорю с ним, начинай разгон для прыжка. - отдал я приказ искину.
        - Главнокомандующий? - Ниан и раньше не снимал бронескаф, а теперь был, пожалуй единственным, кого не тяготило носить на себе тяжёлую броню.
        - Полковник, уделяй больше внимания новым медцентрам - как мы заметили, капсулы на время снимают ментальное воздействие. Пусть войска не церемонятся с теми, кто начнёт паниковать или подстрекать других к необдуманным поступкам. Крайне желательно, чтобы бойцы как можно реже ходили без защиты. В случае усиления ментального воздействия твои подчинённые окажутся единственными, кто сможет навести порядок. Похоже, решающая битва произойдет гораздо раньше, чем мы планировали.
        Гиперпереход до верфи прошёл штатно. За время полёта М'Бата неплохо подготовил сенсов, так что операцию по выявлению противника можно было запускать сразу по прибытию. Двадцать восемь корветов-невидимок, у половины из которых на борту располагался спутник дальнесвязи, ожидали своих пассажиров в доке, поэтому я сразу же отправил поисковиков на малые корабли. Учитывая обстоятельства, откладывать вылет разведчиков было опасно.
        Здесь, на Мираде, ментальное давление было слабее, но Чуури'су отметил, что оно нарастает. Похоже, командующему Бессмертных надоело вести разведку, и весь вражеский флот начал полномасштабное вторжение. Это подтвердили три пилота корветов, находящихся в мирах Альянса. За последнюю неделю противник малыми группами кораблей просачивался в обжитые разумными системы, сосредотачиваясь возле планет.
        Ещё с несколькими пилотами нам не удалось связаться, а это значило, что они или погибли, или потеряли спутники дальнесвязи. Более того, пропала связь с столичным миром Альянса, что было совсем уж плохим знаком. Там находилось два спутника дальнесвязи, и союзник знал лишь об одном, через который мы вели переговоры.
        Большой совет, используя все резервы, за шесть месяцев смог собрать флот, численностью в сто пятьдесят вымпелов. Все корабли находились именно в столичном мире, как и несколько десятков мониторов - малоподвижных гигантов с мощной бронёй и сверхтяжелым вооружением. То, что ни сами власти Альянса, ни наш разведчик не выходили на связь, говорило об одном - враг нанёс очередной удар. И похоже, этот удар окончательно добил наших союзников.
        - Командующий, наша тактика партизанской войны перестала приносить пользу, - докладывал мне Владимир на очередном совещании. - Всё больше пилотов не выходит на связь, как и миры, в которых пропавшие находились. Альянсу мы уже ничем не сможем помочь, и так сделали больше, чем могли. Предлагаю отозвать все корветы обратно к земле, чтобы в час икс все силы находились в одной точке.
        - У нас есть ещё пара месяцев. - не согласился я. - Если за это время удастся ещё больше ослабить вражеский флот, мы не станем отзывать партизан. К тому же нам не известны планы Бессмертных, вдруг их флот уже завтра выйдет из гиперпространства где-нибудь у окраинных миров Альянса? Где вообще гарантия, что вражеский командующий не разделил силы на несколько крупных эскадр, бой с каждой из которых для нас может стать последним?
        - Это маловероятно. - произнес искин, стоило мне замолкнуть. - с вероятностью в девяносто процентов врагу известно, что у Альянса миров больше нет флота.
        - Стоп! - оборвал я Шику. Мысль, только что пришедшая в голову, подействовала на меня, как ковш ледяной воды. Даже волосы на голове зашевелились. - Центральные миры молчат, а это значит, что они или захвачены, или уничтожены. А ещё это значит, что у врага с большой вероятностью имеются координаты Земли, а с ними и другая информация, которая превратит нашу планету в приоритетную цель. Товарищи офицеры, похоже у нас нет в запасе пары месяцев. Сколько дней назад был последний сеанс с столичным миром Альянса?
        - Одиннадцать суток. - доложил искин.
        - Мне нужна связь с ближайшим от столицы Альянса разведчиком, немедленно!
        ГАЛАКТИКА МЛЕЧНЫЙ ПУТЬ. РУКАВ ПЕРСЕЯ. СТОЛИЦА АЛЬЯНСА МИРОВ.
        - Командующий Аур, сканер Чуури'су фиксирует возмущение пространства. Одновременно в трёх разных местах. - доложил первый помощник. Голос его прозвучал глухо.
        - Сколько ещё будет длиться эвакуация? - в недавнем прошлом командир специального крейсера, а ныне командующий остатками флота, Аур сосредоточился на мониторе.
        - Ещё два часа, командующий. - доложил второй помощник. - Идёт погрузка пассажиров на три последних транспортника.
        - Должны успеть. - так тихо, что никто не услышал, произнёс Аур. Он ещё раз оценил расположение оборонительных платформ и мониторов. Если у противника будет хотя бы три корабля класса Улей, всю их оборону уничтожат издалека, не вступая в прямое столкновение.
        - Командующий Аур, системы сканирования на пределе дальности зафиксировали малый корабль-разведчик. Опознается, как судно союзников. Принимаю сигнал связи.
        - Соединяй! - коротко бросил Аур. Пара секунд ожидания, и в ушах раздался мужской голос:
        - Говорит лейтенант Иванов, командир корвета Земной федерации. Имею возможность уничтожить одну из вражеских эскадр, приближающихся к вашей столице. Прошу разрешения на использование оружия массового поражения.
        - Говорит командующий силами обороны Альянса миров. Даю разрешение на использование любого оружия! - Лицо Аура исказила кровожадная улыбка. Ещё не всё кончено, ещё повоюем!
        Глава 24 Ловушка
        СОЛНЕЧНАЯ СИСТЕМА. ОРБИТА ЗЕМЛИ. РУБКА УПРАВЛЕНИЯ «ВОЗМЕЗДИЯ»
        - Контр-адмирал, фиксирую возмущение пространства. По предварительным данным к Земле приближается от сорока, до пятидесяти кораблей тяжёлого класса. - сообщение ИИ Владимир принял, находясь на мостике. Уже несколько часов он ждал вестей из столичного мира Альянса, куда по приказу командующего были направлены два корвета-невидимки. И вот, вместо дальней связи, в солнечную систему прибывают нежданные гости.
        - Приказ по флоту - боевая готовность! Срочно соедини меня с пилотами первого контура защиты, в чьём секторе ожидается прокол пространства.
        - Контр-адмирал! - на видеоэкране почти одновременно появились изображения сразу трёх пилотов.
        - Приготовьтесь встретить гостей «Немезидой». - отдал приказ Владимир. - действуйте по протоколу!
        Полтора часа ожидания, и вот, из гиперпространства начали вываливаться корабли. Системы сканирования супердредноута ещё не дотянулись до незваных гостей, но пилоты невидимок были гораздо ближе.
        - Контр-адмирал, докладывает лейтенант Киира'ку. Из гиперпространства вышли военные корабли Альянса. Какие будут дальнейшие указания?
        - Сопровождайте, но не обнаруживайте себя. - отдал распоряжение Владимир. «Немезиду» переводите в режим ожидания.
        - Контр-адмирал, принимаю сигнал видеосвязи с одного из кораблей Альянса.
        Через пять минут, после разговора с командующим флотом Альянса, адмиралом Ауром, Бахтерев запросил сеанс дальнесвязи с Мирадом.
        НЕИЗВЕСТНАЯ ЗВЁЗДНАЯ СИСТЕМА. ВЕРФЬ МИРАД. ЦЕНТР УПРАВЛЕНИЯ.
        Новости, пришедшие с Земли, были неоднозначными. С одной стороны, землянам не стоило в ближайшем времени ожидать Бессмертных в солнечной системе. Благодаря одному знакомому адмиралу упоминания о координатах Солнца были удалены из баз данных Альянса и имелись только на тех кораблях, которые недавно прибыли к Земле. С другой стороны, враг значительно ускорил наступление, полностью захватив более семидесяти пяти процентов обжитых планет, относящихся к Альянсу и окраинным мирам.
        Перед атакой на столичный мир Большой совет принял решение - покинуть Млечный путь. Разумеется, лишь небольшой группой кораблей, оборудованных для сверхдальних гиперпрыжков.
        Адмирал Аур взял на себя командование остатками военного флота, собранного возле столичной планеты. Они дважды уничтожили эскадры Бессмертных, пытавшихся захватить столичную систему. За это время на эвакуационные судна успели погрузиться последние пассажиры и корабли ушли в гиперпрыжок.
        Во втором бою победить удалось лишь благодаря нашему оружию последнего шанса. Во время взрыва «Немезиды» оба спутника дальнесвязи были уничтожены вместе с одной из эскадр противника. Аур же, в этом сражении потеряв большую часть флота, принял решение присоединиться к Земной федерации. Мы оставались единственной силой, пытающейся противостоять Бессмертным.
        Пока контр-адмирал Бахтерев проводил сканирование командиров кораблей Альянса, выявляя ментальные закладки противника, присутствующая на Мираде часть флота уже прошла модернизацию. Я же внимательно следил за успехами наших сенсов, выискивающих местоположение основного ядра вражеского флота. Искин сферы утверждал - максимум через десять дней мы узнаем координаты, из которых исходит ментальный сигнал.
        Хоть мы и ожидали информацию, пришла она внезапно, перед началом первой корабельной фахты. Я как раз принимал ионный душ, вернувшись из спортивного сектора, когда в каюте раздался голос искина:
        - Командующий, получен инфопакет от поисковиков, через тридцать минут ожидается сеанс связи с одним из корветов-невидимок.
        - Перескажи коротко содержание. - потребовал я, уже одеваясь.
        - Источник ментального воздействия обнаружен. Более того, одна из поисковых команд в данный момент находится в одной системе с вражеским флотом. Противник появился там, когда поисковики готовились переместиться в другую систему. Командир группы не решился использовать системы дальнего сканирования, чтобы не быть обнаруженными, поэтому точная численность вражеского флота неизвестна. Информационный пакет передал, как только вражеский флот ушёл в очередной прыжок.
        - Срочно организуй связь с Землёй. - отдал я приказ. - И объяви боевую готовность по флоту, похоже началось!
        Контр-адмирал Бахтерев вышел на связь спустя одну минуту:
        - Командующий, есть новости?
        - Володя, мы нашли их! К тому же, есть возможность встретить противника на заранее подготовленной территории - враг движется в глубь галактики короткими гиперпрыжками. Думаю, через сорок минут будут известны координаты, по которым мы будем ждать Бессмертных.
        А дальше всё понеслось с огромной скоростью. Короткие, но очень информативные переговоры со всеми командами поисковиков, благодаря которым мы вычислили примерное направление, которым движется вражеский флот. Затем я отдал приказ всем разведгруппам совершить прыжок в глубь галактики, чтобы вычислить среднюю дальность гиперпероходов, совершаемых противником. В надежде, что дюжины разведчиков хватит для установления точного маршрута, собрал по видеосвязи весь командный состав, на котором мы окончательно утвердили план дальнейших действий.
        - Товарищи офицеры! - обратился я ко всем, и сидящим в центре управления «Ауруса», и к тем, кто находился на мостике «Возмездия». - У нас есть только один шанс на победу. Если упустим его, второго Бессмертные нам не дадут. Последовательность действий эскадр будет такая - первыми уходят в гиперпрыжок все корабли, находящиеся на орбите Земли, так как и находятся значительно дальше от предполагаемого маршрута противника. Эскадра, расположенная у Мирада, прыгнет спустя семьдесят девять часов. За это время полковник Такеда окончательно сформирует экипажи новых кораблей, а Чуури'су подготовит несколько прототипов нового резонатора, уже проходящего испытания.
        - Прошедшего, командующий. - проскрежетал учёный. - Теперь резонатор работает в двух режимах. Стандартный - отражает направленный ментальный удар, и атакующий - девятикратно усиливает способности штатного сенса. Мой сотрудник, являющийся неплохим менталистом, используя резонатор, смог подчинить своей воле пленного центурия Бессмертных и управлять им.
        - Сколько кораблей мы сможем снабдить новым устройством? - тут же заинтересовался Пётр, присутствующий на совещании.
        - «Аурус» и четыре корабля сверхтяжелого класса. - ответил учёный. - следующую партию подготовлю через десять-двенадцать дней, не раньше.
        - Раз устройства готовы, их уже можно доставить на сферу? - спросил я у Чуури'су и, получив утвердительный ответ, обратился к старшему бортинженеру:
        - Пётр, в таком случае принимай груз и займись установкой резонатора. Маха Раджа, так как ты и твой корабль останетесь на Мираде, хочу попросить выделить одного-двух специалистгв, способных допросить высшего Бессмертного.
        - Маха Атама Фёдор, Ташини Крис и Ташини Висс прибудут на борт флагмана в течении одного часа.
        Трое суток пролетело, как один день. За это время разведчики дважды выходили на связь, подтверждая маршрут движения вражеского флота. А затем пришло и наше время уходить в гиперпрыжок.
        Двенадцать суток в гиперпространстве, во время которых я продолжал раз за разом прогонять различные ситуации, связанные с предстоящим боем. Я дошёл до того, что вводил неизвестные переменные, вроде таких, что враг научился обнаруживать наших невидимок, или разбил флот на несколько крупных эскадр, каждая из которых насчитывала пару сотен тяжёлых кораблей при поддержке двух-трёх ульев и одного пожирателя миров. В половине симуляций наш флот выручали «Немезида» и «Пандора», два вида оружия массового поражения, благодаря которым мы. Побеждали. В десяти случаев из ста удавалось отступить, сохранив флот и изрядно уменьшив силы противника. Процентов пятнадцать приходилось на полное взаимоуничтожение, и каждый четвертый случай не оставлял нам шансов - враг уничтожал флот Земной федерации полностью.
        - Командующий, до выхода из гиперпространства осталось тридцать минут. - раздался голос искина, когда я направлялся в центр управления планетоида.
        - Предупреди Ташини Крис и Ташини Висс, - отдал я приказ, - пусть прибудут на мостик.
        Стандартное приветствие расположившихся за консолями офицеров, моё столь же стандартное вольно, а затем потянулись минуты ожидания. Вероятность того, что нас при выходе из гиперпространства встретит эскадра Бессмертных, составляла сорок процентов. Я чертыхнулся - последнее время стал все считать в процентном соотношении.
        - До выхода из гиперпространства осталось десять секунд. Девять. Восемь. - начал отсчёт ИИ сферы. В центре управления у всех, включая меня, закрылись забрала шлемов. - Два. Выход.
        Система оказалась свободной. Две заражённые планеты, жителей которых эвакуировали ещё в начале войны. Пара сигналов, издаваемых рудодобывающими комплексами, и всё. Эскадра Бахтерева прибудет через два дня.
        - Шика, организуй видеосвязь с линкором «Серафим»! - распорядился я. Дождавшись, когда рубка управления проявится на экране, отдал приказ. - Капитан Логанов, вывести спутник дальней связи на орбиту первой планеты.
        После активации спутника прошло несколько часов ожидания. Наконец, на связь вышел один из разведчиков, сообщив, что флот Бессмертных не изменил курс и продолжает двигаться в нашем направлении. Я вновь начал раздавать приказы:
        - Миноносцам - приступить к установке минных полей по дальним координатам. Пилотам корветов - доставить заряды «Немезиды» к точкам возможных выходов противника.
        Потянулись часы ожидания. Дважды за сутки на связь выходили новые разведгруппы, подтвердившие информацию. В начале вторых суток сенсоры зафиксировали возмущение пространства в совершенно неожиданном месте - со стороны центральных миров Альянса. Приближался одиночный корабль, классом не выше среднего, поэтому я направил к точке выхода один из линкоров. Вообще было странно видеть судно, двигающееся на встречу ментальному воздействию, которое заставляло всех в страхе удаляться прочь. Если бы не постоянный режим полной герметизации, на наших кораблях
        Мародёр. Старый рудовоз, с тремя членами экипажа. У судна были настолько слабые системы сканирования, что они даже не заметили тяжёлый корабль, находящийся от них в паре тысяч километров. Сначала я хотел допросить падальщиков, но потом решил, что пользы от этих тварей не будет, а вред они могут причинить, поэтому приказал уничтожить судно. Собакам - собачья смерть.
        Эскадра Бахтерева прибыла в срок - усиленная кораблями Альянса, она больше походила на полноценный флот, что весьма радовало. Передав на «Возмездие» инфопакет, содержащий план боевых действий, я вновь организовал видеосовещание, на котором в очередной раз уточнил обязанности каждого в предстоящем бою.
        - Адмирал Аур, твоя эскадра будет прикрывать авианосцы и в случае надобности выступит резервом. Мне неизвестна ни выучка, ни боевой дух твоих офицеров, поэтому я не готов бросать вас в самое пекло.
        - Приказ ясен, командующий. - на лице Аура не шелохнулся ни один мускул. - Прикрываем авианосцы, по первому приказу вступаем в бой в указанном месте.
        Через два часа после совещания с нами связался очередной разведчик. С его слов флот Бессмертных только что ушёл в гиперпрыжок. И, судя по точке входа в гиперпространство, противник держал курс прямо в засаду. Было и ещё одно соединение, серьезно меня озадачившее. Один из разведчиков, контролировавший малоперспективный маршрут и из-за этого отставший, сообщил, что его сенс утверждает - появился второй источник ментального воздействия. Правда, не такой сильный, но он так же движется вглубь галактики, тем же маршрутом.
        До столкновения с противником оставались считанные часы. Время превратилось в резиновое, каждая минута тянулась неимоверно долго. Командиры подразделений, кораблей и групп по несколько раз проверили боеготовность как судов, так и каждого члена команды. Мы поставили всё на этот бой. И нас устраивал лишь один исход - полная, безоговорочная победа!
        - Фиксирую обширное возмущение пространства. Выход из гиперпространства вражеского флота произойдет через один час и двадцать четыре минуты. - доложил искин.
        - Операторам минных полей - вывести часть мин в подсвеченную синим зону! - приказал я, сосредоточившись на тактическом экране. - носителям «Немезиды», сбрасывайте подарки по координатам, отмеченным оранжевыми маркерами, и возвращайтесь в доки приписки.
        Небольшое оживление вскоре завершилось, лишь два десятка корветов-невидимок на форсаже уходили прочь из зоны поражения «Немезиды». До появления вражеского флота оставалось тридцать минут.
        - Адмирал, поступил запрос по дальнесвязи от разведчика. - доложил искин.
        - Соединяй!
        Новая информация заставила выругаться. У врага имелось ещё одно флотское соединение. Около тысячи вымпелов, идущих следом за основным флотом. И в этом соединении искин корвета-невидимки зафиксировал судно, вдвое превышающее размерами Пожиратель миров. Похоже, мы обнаружили флагман сил вторжения.
        - Приказ всем ракетоносцам, на борту которых имеются ракеты класса «Пандора»! - в голове начал формироваться запасной план. - Использовать оружие последнего шанса только в самом крайнем случае. Только что поступила информация - у противника имеется второй флот, двигающийся вслед за первым. Разрыв составляет около полутора суток.
        - До выхода вражеского флота из гиперпространства осталось пять минут. - сообщил искин, едва я отдал приказ.
        - Шика, если на связь вновь выйдут разведчики, направь их в соседние с нами системы. Если второе соединение Бессмертных сменит направление, я хочу знать, куда оно направится.
        Вражеский флот появился не весь сразу, а частями. Сначала появилась основная эскадра - около тысячи тяжёлых и три сотни средних кораблей. Они тут же начали расходиться широким фронтом, охватывая наш небольшой флот, в котором не набиралось и ста вымпелов, в полукольцо. Что ж, воюют не числом, а умением.
        - Пропускаем москитный рой через заграждения! - начал я отдавать приказы, - основной эскадре даём пройти первые три минных пояса. Группе ракетоносцев - перейти на вторую позицию!
        Тяжёлые корабли Бессмертных расходились всё шире, явно собираясь взять нас в кольцо. В симуляциях мы рассматривали подобное развитие боя, поэтому у нас даже с тыла имелись минные заграждения.
        - Фиксирую возмущение пространства. Предполагаемое время выхода - через сорок пять минут. Из-за остаточных последствий первого прокола сканеры только сейчас обнаружили вторую волну. - доложил искин. Выходит, первая волна играет роль разведчиков, способных при необходимости связать противника боем. Затем приходит основной флот, и сражение быстро оканчивается полным уничтожением вражеских сил.
        - Противник выпустил москитный флот. - доложил искин. На тактическом экране появились новые цифры. Восемь с лишним тысяч истребителей, быстро набирая скорость двинулись в нашем направлении. Проклятье! Не хотелось мне использовать тактические заготовки до того, как в систему войдёт весь флот Бессмертных. Придется вступить в ближний бой.
        - Контр-адмирал Вейс, организуй полное прикрытие флота истребителями.
        - Принял! - отозвался Палыч. Спустя минуту тактический экран отобразил ещё одну цифру. Малые корабли быстро рассредоточились по флоту, прикрывая вымпелы. Что ж, противника ждал первый сюрприз.
        Москитный флот противника налетел, словно рой ос. Тяжёлые и средние корабли тут же покрылись всполохами энергетических щитов, открыв шквальный огонь из всех турелей. Наши истребители быстрее закружились вокруг линкоров, создавая ещё одну линию обороны. Но самое главное - новые бронеплиты, покрытые особым композитом. Москиты Бессмертных не могли вскрыть такую обшивку, но не знали этого и продолжали просаживать щиты, чтобы добраться до корпусов линкоров.
        Тяжёлые корабли противника, ранее не спешившие присоединиться к атаке, почти замкнули вокруг нас кольцо и наконец-то пошли на сближение.
        - Шика, подкорректируй третий пояс минного заграждения. Левая полусфера Бессмертных сильно отстаёт и может избежать зоны поражения
        - Принял, командующий. - замерцавшая красным дуга, расположенная в правой части тактического экрана, в течении минуты вновь превратилась в цепочку жёлтых точек. Искин, выполнив приказ, доложил:
        - До входа эскадры противника в зону поражения третьего минного пояса пять минут.
        - Как только все войдут в неё, активируй мины. - приказал я, следя за мельтешением вражеских истребителей. Их число стремительно уменьшалось, враг за несколько минут боя потерял более тысячи малых кораблей. Впрочем, наш москитный флот так же нёс большие потери, правда, в десятки раз меньшие.
        - Лейтенант М'Бата, приготовиться к ментальной атаке. Шика, дай лейтенанту отсчёт, воздействие нужно через три секунды после активации мин.
        В центре управления «Ауруса» кипящий в космосе бой едва ощущался. Медленно изменялись цифры наших потерь, число уничтоженных противников росло раз в двадцать быстрее, а таймер в углу тактического экрана отсчитывал последнюю минуту.
        - Внимание! Приказ по флоту! - Я повысил голос, чтобы даже самый занятой пилот услышал меня, - через несколько секунд противник потеряет управление и прекратит боевые действия. Даю отсчёт! Семь, шесть, пять, четыре.
        Со счётом три вокруг нашего флота вспыхнуло красное кольцо взрыва, через секунду вспыхнув ещё более мощной вспышкой. На тактическом экране в один миг стало гораздо свободней - почти тысяча вражеских линкоров и рейдеров превратились в огненные шары, потухшие через несколько секунд. А следом у меня на мгновение помутнело перед глазами и сдавило болью виски - М'Бата нанёс ментальный удар.
        Неполные шесть тысяч истребителей Бессмертных хаотично закувыркались в космическом пространстве - М'Бата нанёс свой удар, усиленный резонатором Чуури'су.
        - Командующий, до выхода из гиперпространства второй волны осталось пятнадцать минут. - сообщил искин, напоминая - ещё ничего не кончилось.
        - Приказ по флоту - у нас есть десять минут, чтобы уничтожить потерявшие управление истребители! - отдал я распоряжение. - Капитанам миноносцев - восстановить третий контур!
        Глава 25 Вернуть доброе имя
        Уничтожение истребителей заняло чуть больше времени, чем рассчитал искин. Слишком быстро пришли в себя вражеские пилоты, совершенно не желавшие гибнуть так глупо. Правда, вся их воинственность куда-то исчезла и остатки москитного флота безуспешно пытались разорвать дистанцию с нашими истребителями. Сложилось впечатление, что пилоты противника разучились управлять своими машинами
        Зачистку закончили, когда из гиперпространства уже выходила вторая волна вражеских кораблей. Флот Бессмертных, а это был именно флот, появился в системе настолько широким фронтом, что тактическому экрану пришлось развернуть два дополнительных окна.
        - Ракетоносной группе - взять под контроль фланги! - отдал я приказ. - Шика, рассчитай…
        Ментальный удар прошёл сквозь защиту бронескафа, заставив зарычать от боли. Второй удар последовал сразу же за первым, но был гораздо слабее, лишь заставил стиснуть зубы. Сквозь шум в голове пробилась ругань М'Баты, приказывающего искину перевести резонатор в режим отражения атаки.
        - Шика, активируй «Немезиду»! - сквозь зубы процедил я, чувствуя, как встроенная в бронескаф аптечка делает два укола в шею. Проклятье, как же болит голова.
        - Четыре заряда «Немезиды» активированы. - доложил искин. Я собрался отдать ещё одну команду, но, очередной ментальный удар вновь заставил зарычать от боли.
        - Командующий, корабли противника вошли в безопасную зону. - слова ИИ планетоида пробивались, словно через вату. - Использование «Пандоры» невозможно без гибели кораблей Земной федерации.
        - Сколько минных заграждений уцелело? - руки потянулись, чтобы снять шлем - голова гудела, и я с трудом удержался от глупого поступка. - Какова численность противника?
        - Уцелели частично второй контур и полностью первый. У противника в строю остались один Разрушитель миров, четыре Улья и триста двадцать пять тяжёлых кораблей. Численность москитного флота предположительно до десяти тысяч истребителей. Корабли Бессмертных войдут в зону поражения второго минного контура через пятнадцать минут.
        - Как только войдут в зону, активируй мины. Командирам эскадр и групп - доложить о состоянии кораблей и экипажа! - приказал я, изучая на экране тактическую обстановку.
        Командный состав только пришел в себя, как последовал ещё один ментальный удар, правда, в этот раз слишком слабый. Разумеется, резонаторы Чуури'су работали исправно и ответный удар вражеским сенсам явно не нравился.
        Попытки ментального воздействия прекратились, зато в бой вступил москитный флот, насчитывающий около одиннадцати тысяч малых кораблей. Рой, как и в первый раз, на форсаже устремился вперёд, быстро сокращая расстояние с нашим флотом. Настолько быстро, что уже пересекал третий защитный контур, когда тяжёлые корабли Бессмертных только втянулись в зону поражения второго.
        - Шика, подрыв обоих контуров, сейчас!
        Тактический экран полыхнул заревом, накрывая огромную площадь космического пространства. Едва исчезли помехи, как в углу экрана замерцала тревожная надпись, привлекая мое внимание:
        «РЕЗОНАТОР, ПЕРЕКЛЮЧЁН В РЕЖИМ АТАКИ».
        - А-а-а! - не успел я потребовать у сидевшего перед резонатором М'Баты объяснений, как он закричал. Страшно, с надрывом, словно выплескивал в крике всю ярость и боль, скопившуюся за последние несколько лет. Сразу же после крика сенса, меня приложило ментальным ударом, выбивая дыхание и скручивая тело в болевом спазме. Что за хрень происходит?!
        - Шика, устный доклад по флоту и тактическую обстановку в целом, кратко! - процедил я сквозь зубы, пока встроенная аптечка накачивала меня стимуляторами и обезболивающими.
        - Командующий, флот полностью дееспособен, ментальный удар М'Баты лишь слегка зацепил «Аурус», основной урон пришелся на Разрушитель миров. Флагман Бессмертных в настоящее время движется в нашем направлении, постепенно замедляясь. У противника остались в строю все четыре Улья, восемьдесят рейдеров и четыре линкора. От москитного флота осталось семь тысяч истребителей, которые так же попали под ментальный удар Лейтенанта.
        - Соедини меня с командиром Ракетоносной группы! - Потребовал я, окончательно приходя в себя. - Контр-адмирал Тихонов! Приказываю, не выходя из невидимости нанести ракетный удар по флагману противника. Боезапас не жалеть.
        - Принял, командующий! - отозвался наивысший офицер, под командованием которого, помимо трёх десятков фрегатов имелось десять ракетоносных крейсеров и один линкор.
        - Капитан Татьянин, сколько мин можешь установить внутри москитного флота Бессмертных?
        - Одиннадцать, максимум четырнадцать. - отозвался командир группы миноносцев, - незамеченными пройдут только корветы.
        - Действуй. Как только установишь, активируй подрыв. Необходимо уничтожить как можно больше вражеских истребителей, иначе они свяжут наш флот боем, позволив Ульям выйти на дистанцию уверенного огня. - я окинул центр управления взглядом и, убедившись в полной работоспособности экипажа, скомандовал:
        - Капитан Басова, курс на Рпзрушитель миров, максимальное ускорение. Командирам супердредноутов и исследователей - разбиться на пары, выбрать по одному Спруту в качестве цели и прощупать издали их оборону. Командующий - контр-адмирал Бахтерев.
        - Принял! - отозвался Владимир, и тут же стал отдавать команды офицерам сверхтяжелых кораблей.
        - Основной флот, конфигурация четыре! Командующий - контр-адмирал Вейс. Будьте готовы к маневру уклонения.
        - Командующий, ракеты выпущены, до столкновения с Разрушителем пятнадцать секунд. - отрапортовал Тихонов. Что ж, вот сейчас и узнаем, зря атаковал М'Бата флагман Бессмертных, или нет.
        - Следующая цель - один из Спрутов, на который укажет контр-адмирал Бахтерев. Действуй!
        «Аурус» достаточно сблизился с Разрушителем, чтобы тот отобразился на обзорных экранах. Гигантский корабль продолжал дрейфовать, по инерции двигаясь вперёд. Поле искажения мерцало, то исчезая, то наливаясь густой чернотой.
        В момент, когда пол сотни ракет накрыли вражеский флагман, поле искажения внезапно стало стабильным, чтобы через мгновение расцвести многочисленными взрывами. Проклятье! Полный залп ракетоносной эскадры не смог сбить защиту с Разрушителя миров. «Аурус» спешил к гиганту не спроста - его главный калибр должен был добить противника. А теперь два флагмана оказались один на один, и силы были явно не равны.
        - Командующий, истребители противника начали проявлять активность! - доложил Татьянин. - Мы поставили небольшой заслон перед основным флотом и успели сбросить шесть мин внутри москитного роя. Активация через три минуты.
        - Командующий, защитное поле одного Улья пробито. - доложил Владимир, - остальные прикрываются тяжёлыми кораблями и готовятся к залпу.
        - Фиксирую возмущение пространства. - Произнес искин, добавляя неразберихи. И ведь ситуация такая, что отступать поздно. - В двух противоположных точках. Одна по фронту, вторая позади нашего флота.
        - Сзади нас, это союзники. - раздался на командной волне слабый голос М'Баты. - Командир, я сейчас нанесу ещё один удар по Разрушителю миров. Это наш единственный шанс продержаться, до прихода Скитальцев.
        До выхода на дистанцию уверенного огня оставалось несколько секунд, когда сенс вновь воспользовался резонатором Чуури'су. На этот раз не так сильно, у меня лишь слегка сдавило виски. Но, противнику хватило. Начавший маневрировать, Разрушитель миров вновь начал дрейфовать в одном направлении, а поле искажения вокруг него почти истаяло, открывая очертания гигантского корабля.
        Количество вражеских истребителей резко сократилось, капитан Татьянин подорвал мины. Остатки москитного флота наконец начали проявлять активность - сформировав строй, рой распался на две части и двинулся к основному флоту, охватывая его в клещи. Минное заграждение истребители обошли по большой дуге, выйдя прямо на наш флот.
        - Один Улей уничтожен! - сообщил Владимир хорошую новость и тут же её омрачнил, добавив, - «Мариец» и Исследователь «Чуури'су» получили серьезные повреждения и вынуждены выйти из боя. «Возмездие» и «Сибирь» прикрывают их отход.
        - Приказ по флоту - отойти к точке выхода союзников! Контр-адмирал Тихонов, ракетоносцам с «Пандорой» полная готовность. Как только противник выйдет из гиперпрыжка, атакуйте оружием последнего шанса. Контр-адмирал Вейс, при отступлении, как планировали, отсекайте москитный флот минными заграждениями. - отдал я распоряжение. Мы предвидели подобную ситуацию, поэтому формировали не просто минные поля по фронту, а именно замкнутые кольца.
        - Командующий, флагман противника в зоне уверенного огня. - сообщил искин.
        - Комендорам «Ауруса», открыть огонь по Разрушителю миров! - отдал я приказ. Секунда, и палуба под ногами вздрогнула от одновременного залпа всех главных орудий сферы.
        - Фиксирую пробитие корпуса вражеского флагмана! - произнёс искин, опережая доклады офицеров. - Поле искажения уничтожено.
        Снаряды из особого сплава, разогнанные до невероятной скорости, прошивали живую броню гиганта, снося внутренние переборки и коммуникации. Одно из таких пробитий оказалось фатальным для вражеского флагмана. На смотровом экране было видно, как корпус Разрушителя треснул, а из щелей вырвалась плазма. Затем две огромные половины гиганта начали расходиться в разные стороны, озаряя космос многочисленными вспышками внутренних разрывов.
        - Командующий, два Улья сменили курс и под ускорением движутся в нашем направлении. - доложил ИИ.
        - Капитан Басова, маневр уклонения. Двигаемся параллельным курсом с основным флотом, к точке выхода союзников. Звено прикрытия - выставить минное заграждение по курсу преследователей.
        В чреве «Ауруса» находилось пятьдесят корветов-невидимок, десять из которых до сих пор не вступили в бой, как раз на подобный случай. Я изначально рассчитывал, что сверхтяжелые корабли Бессмертных основной целью выберут планетоид, лишь немного уступающий им в размерах. Но, Ульи только сейчас заинтересовались сферой, начав преследование.
        На тактическом экране появилась вспышка разрывов - Бахтерев активировал часть первого минного контура, изрядно прорядив одну из москитных групп противника. Остатки тяжёлых кораблей Бессмертных тут же перестроились, прекратив преследование широким фронтом. Истребители так же сменили тактику, устремившись вперёд вытянутым клином.
        Когда «Аурус» начал отрываться от тихоходных Спрутов, вражеское командование приняло решение атаковать. Несколько секунд на подготовку, и по щупальцам двух Ульев заскользили огромные плазменные шары. Я оценил расстояние между вражескими кораблями и минным заграждением. Лицо само собой растянулось в кровожадной улыбке - кого-то ждёт неприятный сюрприз!
        Четыре плазменных снаряда почти одновременно устремились за планетоидом. На таймере в углу тактического экрана тут же пошёл отсчёт:
        3. 2. 1.
        - Подрыв! - экран залило белой вспышкой. - Капитан Басова, маневр разворота. Идём на сближение с преследователями. Лейтенант М'Бата, можешь нанести ментальный удар по Ульям?
        Мины сработали, словно детонаторы, вызвав взрыв плазменных снарядов. Продолжавшие преследование Спруты на полном ходу влетели в появившееся перед ними солнце. Поля искажения выжгло, оставив корабли противника без защиты.
        - Командующий, моя помощь не понадобится, - отозвался сенс слабым голосом. - командование Ульев сейчас парализовано. Я чувствую ужас, исходящий от противника.
        Пока мы успешно сражались с двумя Спрутами, у основного флота дела шли не очень. Авангард москитного флота Бессмертных уже нагнал наши корабли и вступил в бой. Тактический экран отобразил первые потери истребителей.
        - До выхода из гиперпространства союзного флота осталось десять минут. - сообщил искин. Я оценил, с каким ускорением наш флот отрывается от тяжёлых кораблей Бессмертных.
        - Контр-адмирал Вейс, возвращай своих птичек на борт! Контр-адмирал Бахтерев, адмирал Аур - прикройте авианосцы, за третьим контуром начинайте торможение.
        - Командующий, «Аурус» вышел на дистанцию уверенного огня.
        - Цель - левый Улей. Орудия главного калибра - залп!
        Через несколько секунд в космосе вспух шар взрыва. Я тут же приказал переключиться на второй Спрут. Он по прежнему медленно дрейфовал в космосе, не совершая никаких действий. Вообще, Бессмертные очень сильно ошиблись, когда подключали своих капитанов к кораблю через нервные окончания. С одной стороны, такой способ позволял быстро реагировать на повреждения судна, оперативно заращивая пробоины и направляя ремонтные бригады кратчайшим путём к самым повреждённым механизмам и электронике. Но, если корабль получал столь мощный и объемный удар, какой получили два Улья, капитан впадал в болевой шок, в котором мог находится очень долго.
        Второй Спрут выдержал три залпа, прежде чем его корпус начал распадаться.
        - Командующий, до выхода из гиперпространства союзников осталось пять минут, противника - десять.
        - Капитан Басова, курс - на основной флот!
        Противник отступил. За три минуты до выхода неизвестного союзника из гиперпрыжка остатки флота ушли на разворот, напоследок дав ракетный залп по нашим кораблям. Били прицельно, уже вычислив слабое место. Ракеты кучно накрыли корабли Альянса, уничтожив десять линкоров и четыре судна сверхтяжелого класса, в том числе и флагман.
        А затем из гиперпространства стали выходить корабли, очень сильно похожие на крейсера Защитников. Я ожидал чего-то подобного, а потому нисколько не удивился, когда искину «Ауруса» поступил запрос на соединение от Маха Раджа.
        - Маха Атама Фёдор, я привел флот отступников. - коротко, без предисловий сообщил мне последний Маха Защитников. - Триста полувоенных крейсеров готовы выступить в бой, а их экипажи готовы своими жизнями смыть позор со своих имён.
        - Маха Раджа, у них будет такая возможность. - ответил я. - Ты привёл помощь вовремя.
        - Маха Атама, примешь командование отступниками напрямую?
        - Маха Раджа, Скитальцам будет трудно понять мои приказы, поэтому ты выступишь посредником. В случае непредвиденных ситуаций, требующих немедленных действий, принимай решение самостоятельно.
        - Принял, Маха Атама. - ответил союзник. - Жду указаний.
        До появления новых сил Бессмертных мы спешно проводили эвакуацию выживших. Всех, кого удавалось подобрать среди обломков и в спасательных капсулах, спешно перебрасывали на «Мариец» и «Чуури'су». Два сверхтяжелых судна, в сопровождении авианосцев, наших кораблей среднего класса и всех вымпелов Альянса, должны были прыгнуть по безопасным координатам, а оттуда направиться к Мираду, чтобы провести полноценный ремонт. Из москитного флота, что остался в нашем распоряжении, в строю осталось около двухсот кораблей - такое колличество и минуты не продержится против двух тысяч уцелевших истребителей противника. Поэтому я принял решение - из средних и малых кораблей оставить лишь невидимок. Хотя, мин у нас оставалось на один плотный заслон, поэтому можно было отправить к верфи и малые миноносцы впридачу.
        - Командующий, вражеский флот вышел из гиперпространства. Сканеры зафиксировали двенадцать кораблей класса Улей, два Разрушителя миров и полторы тысячи кораблей тяжёлого класса.
        - Контр-адмирал Тихонов, нанести удар «Пандорой» по флоту противника. Четыре точки вдоль линии фронта, чтобы на всех хватило.
        - Принял, командующий! - отозвался командир Ракетоносной эскадры. Он хотел что-то добавить, но в следующую секунду по нам был нанесён ментальный удар чудовищной силы. Командный чат заполнился криками боли, в центре управления кто-то протяжно завыл, а мне самому словно вогнали в голову раскалённый штырь.
        Сколько продолжалось это мучение, я не знал. Может несколько секунд, а может десятки минут. По крупицам, я собирал свою волю в кулак, стараясь отрешиться от боли, терзающей мою голову. Наконец, на одних упрямстве и силе воли я прохрипел, из-за пульсирующего шума в ушах на слыша собственный голос:
        - Иск-ин! Даю разр-решение на… К-ха! Исп-пользование Панд-дор-ры!
        - Аа-ахр-р! - в центре управления раздался чей-то отчаянный крик, после которого боль резко отступила. Я бросил взгляд на тактический экран. На нём появилось множество мерцающих точек, устремившихся к флоту Бессмертных. В углу появился таймер отсчёта:
        5. 4. 3. 2. 1.
        Под удар попали все. И вновь прибывшие, и спешащие к ним остатки предыдущего флота. «Пандора» выжгла абсолютно всё, что попало в радиус действия страшного оружия. А ещё под удар попала большая часть флота Скитальцев. Не знаю, зачем они ринулись в самоубийственную атаку, и кто приказал им совершить такой поступок. Сейчас из трёх сотен крейсеров на тактическом экране отображалось лишь восемьдесят.
        - Твою ж в пень колоду через тудыть! - выругался я, поморщившись от ещё не прошедшей головной боли. - Кто этим идиотам приказал пойти в атаку?! Шика, соедини меня с Маха Раджа. Вернули себе доброе имя, мать-перемать!
        Глава 26 Ментальная печать Маха Атама
        - Маха Атама Фёдор, это был не мой приказ. Во время ментальной атаки Врага у всех отступников произошел срыв. Они убедили меня, что соблюдали седьмое правило Маха Атама Нарады, и смогут выстоять. Те отступники, что пошли в атаку, солгали. Смерть - достойное наказание за подобный проступок.
        - Да какое, в дупу, правило!? - я сжал кулаки до хруста. - Почему не проверил? У нас идёт война на уничтожение, а они, видите ли, достойны смерти! Маха Раджа, проверь оставшихся по всем вашим законам, чтобы больше не было подобных сюрпризов!
        - К сожалению, я не смогу это сделать сейчас - подобная процедура займёт очень много времени. - ответил союзник. - на один корабль уйдет не меньше семи часов.
        - В таком случае отставить проверку. - отменил я приказ, добавив, - я не могу использовать флот Скитальцев в боевых действиях - они не надёжные. Поэтому будем встречать противника, разделившись на два фронта.
        - Будет ещё одна эскадра? - впервые искин, переводя Защитника, смог выразить удивление.
        - Да, скоро прибудет ещё одна волна, надеюсь, последняя. Наши разведчики засекли в этой волне огромный корабль - есть предположение, что это флагман Бессмертных. Шика, рассчитай оптимальное расположение двух флотов, чтобы мы не попали под перекрёстный огонь своих же. И соедини меня с контр-адмиралом Тихоновым.
        - Командующий, цели поражены. - Устало произнёс командир ракетоносной эскадры. - Потеряно два малых ракетоносца - столкнулись во время ментального удара. Экипажи остальных кораблей эскадры восстанавливаются после атаки.
        - Добро! Ты мне вот что скажи - сможем мы накрыть «Пандорой» ещё один такой флот?
        - На пределе. - спустя несколько секунд размышлений ответил контр-адмирал. - Мы изначально рассчитывали на два подобных залпа, но из-за потерь у нас имеются лишь три полноценные «Пандоры».
        - В таком случае расположи эскадру на второй позиции. Как только флот противника выйдет из гиперпространства, наноси удар, не ожидая моего приказа.
        - Принял!
        Пока миноносцы собирали остатки минных заграждений, формируя небольшой, но все же заслон, в котором расположились шесть из двенадцати имеющихся «Немезид», я принимал доклады от наших разведчиков. По всем признакам выходило - остатки флота Бессмертных появятся именно у нас. Что ж, мы готовы горячо принять последние силы врага.
        Внезапно пришло понимание - тревога не отпускает! Не та, навязанная вражеским воздействием, а другая, старая, въевшаяся за последние несколько лет в подкорку, превратившаяся в инстинкт выживания. Почему так? Ведь мы практически победили! Те силы, что остались у врага - такими не захватывают галактики. Да они до Земли будут добираться десятилетиями! За это время мы можем уничтожить их десятки, сотни раз, без особого риска. Но, почему-то я уверен - победить нужно сейчас, сегодня! Иначе всё повториться. Не скоро, возможно через несколько тысячелетий, но повториться!
        - Командующий, фиксирую обширное возмущение пространства. Расстояние в несколько миллионов километров - сообщил искин, когда внутреннее напряжение отобразилось на нервном подрагивании пальцев рук. Аптечка уже дважды вколола мне какой-то коктейль препаратов, частично успокаивающий. - Выход вражеского флота произойдет через один час, двадцать восемь минут.
        - Общую видеосвязь с командирами эскадр и специальных групп. - В углу тактического экрана появились цифры отсчёта, а вместе с ними и чувство, что я упустил что-то важное. М'Бата!
        - Лейтенант М'Бата, как самочувствие?
        - Полностью восстановился, командующий! - отозвался сенс. - Готов к бою.
        - Сможешь нанести упреждающий удар по Бессмертным, как только они выйдут из гипера?
        - Так точно. Только он получится рассеянным. На три-четыре секунды противник будет оглушён, потом придет ответный удар.
        - Нам хватит этих трёх секунд с лихвой. - обрадовался я. - Значит так, ударишь сразу, как только вражеские корабли выйдут в обычное пространство.
        - Принял, командующий!
        На совещании ещё раз обсудили порядок действий, если противник выйдет не одной волной, а вновь несколькими. Затем я приказал двум корветам-невидимкам, с «Немезидой» на борту, приземлиться в доках «Ауруса». Объяснить причину такого приказа я не мог даже себе, просто что-то говорило мне - так надо!
        Вражеский флот вывалился столь широким фронтом, что сразу стало ясно - всех не накроем. Расстояние между небольшими группами кораблей было огромным - сотни тысяч километров. Причём в группах были не линкоры и рейдеры, а Разрушители миров, каждый в сопровождении трёх Ульев. Этакое малое звено, с которым едва ли бы справился весь флот Земной федерации. Разумеется, без использования оружия последнего шанса.
        Мы успели атаковать первыми. М'Бата нанёс ментальный удар, на некоторое время дезориентируя противника. Одновременно малые ракетоносцы выпустили «Пандору», благоразумно выбрав целью те вражеские эскадры, что располагались как можно дальше от минного заграждения. И только после этого подорвались мины.
        Мы нанесли удар, израсходовав почти все козыри. Уничтожить удалось едва ли шестьдесят процентов от всех вражеских кораблей, и я уже наблюдал на тактическом экране, как пять Разрушителей миров, вместе со своим сопровождением на полном ходу приближаются к нашему флоту.
        - Маха Атама Фёдор, мы возьмём на себя правый фланг. - доложил Маха Раджа, и флот Скитальцев начал движение на встречу трём группам. Нам оставалось встретить две другие. Вернее одну, потому что вторая замерла на месте, не двигаясь.
        - Шика, почему в замершей группе противника маркер Разрушителя на экране вдвое крупнее других?
        - Это не Разрушитель миров. - ответил ИИ сферы. - этот корабль гораздо крупнее. Предполагаю, мы видим флагман Бессмертных.
        - Почему же он замер тогда? - удивился я. - Не желает участвовать в сражении?
        Ответа искина я не услышал. Раскалённое шило вошло в мой мозг, заставив заорать, забиться в судорогах. Боль была столь сильной, что у меня не было сил вдохнуть. В глазах потемнело, а затем я потерял сознание.
        В себя пришёл резко, в одно мгновение. Рывком вскочил на ноги и с недоумением огляделся. Что это? Бред? Как я очутился на корабле Маха Атама Капур? Он же погиб!
        - Это не мой крейсер. - раздался знакомый голос прямо в моей голове. - это твоё подсознание. Прежде чем задавать вопросы, выслушай меня.
        Нет, Маха не стал мне рассказывать, как я здесь очутился и что вообще происходит. Он просто открыл мне знание произошедшего, до этого намертво запечатанное.
        Ментальная печать, которую взломал мощный удар Бессмертных. Под этой печатью не было ничего, кроме скрытых воспоминаний, информации о вражеском флагмане, и абсолютной защиты от ментального воздействия.
        Миг, и меня выбросило в реальность, которая принесла головную боль, плавное движение куда-то головой вперёд, и монотонный бубнёж Электроника надо мной.
        - Командующий, сейчас положим тебя в регенерационную капсулу, через пару минут ты очнешься и сможешь отдать команду.
        - Электроник, что происходит? - я пошевелился, и тут же почувствовал лёгкий укол в шею - аптечка что-то вколола. Боль отступила, а сознание окончательно прояснилось. - Какого лешего, ты меня куда везёшь? Что с экипажем?
        - Экипаж «Ауруса» находится в бессознательном состоянии, как и экипажи других кораблей. Флотом сейчас управляют искины.
        - Бегом в центр управления! Хотя нет, отставить! Гони в причальные доки, к месту посадки корветов. Шика, - я наконец обратился к ИИ сферы, что-то от меня требующему, - краткий доклад о состоянии земного флота и экипажа!
        - Экипажи погружены в медикаментозный сон, чтобы сохранить их разум от воздействия противника. Флот - я, на правах старшего искина, отдал приказ прекратить движение на встречу противнику. Через две минуты корабли противника выйдут на дистанцию уверенного выстрела.
        - Всему флоту - маневр уклонения! Шика, немедленно уводи все корабли. Набирайте ускорение, необходимое для перехода и уходите в гиперпрыжок. Как обстоят дела с флотом Скитальцев?
        - Успешно, командующий. Союзникам удалось уничтожить одну вражескую эскадру полностью, и на сорок процентов две других. Правда, они и сами потеряли пятьдесят процентов оставшихся кораблей.
        - Справятся! - подумал я в слух, решая для себя - как лучше провернуть свою задумку. - Электроник, побудешь пилотом второго корвета-невидимки. Нужно использовать мою способность игнорировать ментальный удар Бессмертных. Шика, передай мой приказ всему флоту Земной федерации - кораблям начать манёвр уклонения и начинать разгон для гиперпрыжка. Свяжи меня с Маха Раджа.
        - Маха Атама Фёдор, что произошло с флотом землян? Попали под ментальный удар? - пожалуй, искин впервые смог передать эмоции Защитника.
        - Маха Раджа, ни в коем случае не приближайтесь к кораблям Земной федерации! - распорядился я. - Когда закончите со своим противником, сразу уходите в гиперпрыжок к ближайшей системе по вектору три. Флот землян так же уйдет в гиперпрыжок, оставив противнику смертельный сюрприз.
        - Я услышал тебя, Маха Атама Фёдор.
        - Добро! Я отключаюсь, держитесь там. - гравиплатформа плавно влетела в причальный док, направляясь к корветам-невидимкам. Показав андроиду на один из двух малых кораблей, стоящих носами к стартовой шахте, сам двинулся ко второму - Электроник, этот твой. Жди мой приказ на взлет.
        Через пять минут два корвета-невидимки, несущие на борту оружие массового поражения, покинули «Аурус». Флот Земной федерации, совершив манёвр уклонения, медленно набирал ускорение, все дальше отдаляясь от противника. Лишь два малых судна, невидимых для радаров Бессмертных, сопровождали вражеские корабли.
        Двадцать минут непрерывного ускорения, и наш флот ушёл в прыжок. Увы, флагман Бессмертных, вместе с сопровождением не прекратил движение, так же набирая скорость. И это было плохо - корабли Земной федерации выйдут в следующей системе, и могут просто не успеть среагировать, если Бессмертные выскочат из гиперпространства сразу за ними.
        - Электроник, максимальное ускорение, мы тоже уходим в прыжок. Да, сбрось «Немезиду», прямо сейчас. - отдал я андроиду распоряжения. - Искин, рассчёт времени, необходимый для прыжкового ускорения, как нам, так и кораблям Бессмертных.
        - Шесть минут для корветов, и четырнадцать для кораблей Бессмертных. - произнес бортовой ИИ.
        - Командующий, «Немезида» сброшена. - доложил андроид. - С текущим ускорением мы выйдем из зоны поражения через пятнадцать минут. Противник - через двадцать три.
        - Установи таймер на девять минут. И будь готов к гиперпереходу. - вновь распорядился я. Эх, главное, чтобы антиматерия пробила защиту флагмана Бессмертных.
        - До входа в гиперпространства осталось тридцать секунд.
        - Активируй сброс мины. - вновь приказал я, и корвет тут же слегка тряхнуло.
        - До входа в гиперпространство осталось двадцать секунд. - монотонно пробубнил искин. Надеюсь, у нас всё получится. Должно получиться! В любом случае, Маха Раджа сможет подтвердить, удалось нам уничтожить флагман Бессмертных, или нет. - Три. Два. Один.
        Лёгкий толчок, вибрация корпуса, и тишина…
        - Искин, доклад о состоянии судна! - затребовал я, чисто по привычке
        - Корвет полностью исправен. - тут же получил безэмоциональный ответ.
        - Время полёта в гиперпространстве? - никогда не летал один, разве что в симуляциях. Ощущение не из приятных.
        - До выхода из гиперпространства тридцать четыре часа. - всё тот же безжизненный голос. Проклятье, да я с ума сойду с таким собеседником за полтора суток.
        - Искин, разверни экран и запусти тактическую симуляцию. Вводные следующие…
        ГИПЕРПРОСТРАНСТВО. ЦЕНТР УПРАВЛЕНИЯ «АУРУСА».
        Первое, что услышала Лиана, это свой пульс. Открыв глаза, медленно повела ими из стороны в сторону, осматриваясь.
        - Капитан, рад, что вы очнулись. - раздался голос искина в динамиках шлема.
        - Шика, крадкий доклад. - хриплым голосом произнесла марийка. В пересохшее горло словно песка сыпанули. Ухватив губами трубку, подающую питьевую жидкость, сделала несколько глотков, и наконец-то смогла слушать, что говорит ИИ сферы.
        - В текущий момент «Аурус» в составе флота Земной федерации движется в гиперпространстве. До выхода осталось тридцать один час.
        - Где командующий? Что с экипажем? - Лиана сложила громоздкий шлем, осматривая командный центр. Почти все офицеры неподвижно сидели в своих креслах. Космодесантники лежали у входа, скрючившись в позе младенца. То ещё зрелище. Из-за своей консоли, постанывая, приподнялся М'Бата, штурман, рука которого, видимо, затекла, сжимал и разжимал кисть.
        - Экипаж был погружён в искусственный сон и в данный момент находится в фазе пробуждения. Командующий в сопровождении Электроника покинул «Аурус» на малом судне. Он же и отдал приказ покинуть место боя.
        Через десять минут капитан Басова знала все, что произошло после ментального удара Бессмертных, а через час все члены экипажа уже подрствовали. Лиана собрала центре управления весь командный состав, чтобы обсудить текущее положение.
        - Уверен, командующий в настоящий момент так же, как и мы, находится в гиперпространстве, - утвердительно произнес старший бортинженер. - Я хорошо знаю Фёдора. Сбросил мины под носом у врага и ушел в прыжок, вместе с флотом.
        - Значит, мы победили? - спросил старший помощник. - хотя, что гадать, всё равно не узнаем ничего, пока не выйдем в обычное пространство.
        Наверное, это были самые длинные тридцать часов в жизни Лианы. Она трижды перепроверила все записи с обзорных видеокамер, как внутренних, так и внешних. Даже разгадала, что придумал супруг, но так и не получила ответа, что произошло с противником после прыжка.
        Когда сфера вывалилась их гиперпространства, люди, марийцы и ристийцы затаились, ожидая общего оповещения из командного центра. Лиана же, ознакомившись с данными сканирования ближнего и дальнего космоса, закусила губу. Флот вышел из гипера в полном составе, за исключением двух корветов. Ничего, она подождёт.
        Быстрый обмен данными с командирами эскадр и групп не добавил новой информации. Потянулись минуты ожидания, во время которых один из малых кораблей выводил из чрева супердредноута спутник дальнесвязи.
        - Капитан, поступил запрос видеосвязи с «Возмездия» - сообщил искин, отвлекая от тяжёлых мыслей.
        - Соединяй! - отозвалась Лиана.
        - Капитан Басова! - на экране видеосвязи появилось лицо контр-адмирала Бахтерева. - сканеры «Возмездия» зафиксировали слабое возмущение пространства. Выход неизвестных ожидается через две-три минуты.
        - Это командующий! - уверенно произнес Лейтенант М'Бата, до сего момента чувствовавший себя плохо. - И он с хорошими новостями!
        Из гиперпространства вышли два корвета и тут же взяли направление на «Аурус». Через минуту поступил запрос на соединение с командой линией флота, и в центре управления планетоида раздалось:
        - Говорит командующий Басов! Немедленно сформировать конфигурацию номер два. Ожидаем прибытия флота союзников.
        ГИПЕРПРОСТРАНСТВО. КРЕЙСЕР «РАКШАТА».
        Победа далась отступникам большой кровью. Из всего флота уцелело лишь десять кораблей. Маха Раджа в последней атаке протаранил Разрушитель миров своим крейсером, и лишь чудом остался жив, потеряв корабль
        После полного уничтожения флота Бессмертных, пришлось спешно покидать систему, пока энергетические паразиты не нашли способ пробраться на устаревшие корабли отступников.
        Последний Маха некогда великой расы был счастлив. Потому что лично видел через сенсоры крейсера, как чудовищное, пожирающее само пространство оружие поглотило флагман Врага. Они совершили это! Отныне Вселенная свободна.

* * *
        Следующая глава в этой книге последняя. Больше книг бесплатно в телеграм-канале «Цокольный этаж»: Ищущий да обрящет!
        Эпилог
        ОКРАИНА ГАЛАКТИКИ МЛЕЧНЫЙ ПУТЬ. НЕИЗВЕСТНАЯ СИСТЕМА. КРЕЙСЕР-РАЗВЕДЧИК «ВОЛКОВ».
        - Капитан, получаю данные с разведзонда. Вторая планета заражена вирусом Бессмертных. Зафиксированы мутации второго поколения.
        - Проклятье! Уже четвертая планета, которую не удастся восстановить. Лейтенант Широков, сбрасывай спустник для группы зачистки. Софья, покажи координаты двух ближайших систем.
        - Одну минуту, капитан! - раздался приятный женский голос, а в шаге от командира крейсера проявилась аватара искина, выглядевшего как стройная девушка с Земли.
        - Ещё два месяца в рейде, - тяжело вздохнул лейтенант Широков, бросив взгляд на искина. - И ещё месяц до дома добираться.
        - Андрей, да не переживай ты так, дождется тебя твоя марийка! - улыбнулся капитан. - всего-то шесть месяцев в походе, а потом столько же дома. Зато, когда у тебя дети появятся, будешь спать спокойно, не опасаясь за их будущее.
        ГАЛАКТИКА МЛЕЧНЫЙ ПУТЬ. РУКАВ ПЕРСЕЯ. ПЛАНЕТА ДИТРЕЙЯ - ТРЕТЬЯ КОЛОНИЯ ЗЕМНОЙ ФЕДЕРАЦИИ.
        - Каар'руу, я уже говорил твоему помощнику - нет у меня лишних батарей повышенной ёмкости! - грузный, лысеющий мужчина, обладатель пышных усов, из-под лобья уставился на вошедшего в кабинет пирейца. Над головой усатого, на стене висел портрет командующего, строго смотрящего на посетителей своим тяжёлым, пронзительным взглядом. - Через неделю придёт грузовой транспорт, будут вам и батареи, и новое оборудование!
        - Михалыч, ты эти сказки будешь рассказывать кому другому, а мне выпиши десяток батарей, что лежат у тебя на складе, в третьем секторе.
        - Ага, а когда в очередной раз у транспортнрй гравиплатформы на пол пути от шахты заряд кончится, ты же первый начнёшь меня дёргать, чтобы я прислал фрегат за вами! А у меня он один всего, и может быть занят. И топать вам, ребята, километров десять, не меньше. - хозяин кабинета взял со стола бланк, черкнул на нем пару строк и протянул пирейцу. - На, пять штук на складе возьмёшь. Больше не проси, хватит вам на неделю.
        - Вот так бы сразу, Михалыч! - серое лицо Каар'руу расплылось в улыбке. - Да, чуть не забыл. У моей дочери завтра свадьба, приглашаю тебя с супругой.
        - Вот с этого и надо было начинать! - взгляд хозяина кабинета потеплел. - а то все что-то требуют от Михалыча, и хоть бы кто что-то предложил.
        ГАЛАКТИКА МЛЕЧНЫЙ ПУТЬ. РУКАВ ПЕРСЕЯ. ПЛАНЕТА СИБИРЬ - АВТОНОМНАЯ КОЛОНИЯ ПОД ПРОТЕКТОРАТОМ ВОЕННОГО ФЛОТА ЗЕМНОЙ ФЕДЕРАЦИИ. ЧАСТНОЕ ПОМЕСТЬЕ.
        - Мам, мам, смотри, звёздочка падает! - воскликнул ребёнок, указывая своим маленьким пальчиком на сверкающую точку, опускающуюся с неба.
        - Гелана, дочка, это не звёздочка, это папа домой возвращается. - улыбнулась красивая женщина, подхватывая ребёнка на руки.
        - Папа летает на звёздочках? - огромные фиалковые глаза с удивлением уставились на мать. - А можно мне с ним когда-нибудь на звёздочке полетать? Хотя бы один разочек!
        Девочка с такой надеждой смотрела в глаза матери, что та рассмеялась. Она открыла рот, чтобы ответить, но в этот момент у неё в правом ухе раздался мелодичный звон.
        - Подожди минуточку, папа звонит! - Женщина коснулась пальцем наушника и произнесла, - Фёдор, а мы с Геланой наблюдаем, как ты спускается на звёздочке! И дочь уже спрашивала, когда ей можно будет с тобой прокатиться.
        - Через пол часа буду, родная. - в наушнике раздался чуть уставший мужской голос. - Устал, как собака - тяжёлые переговоры выдались. Да, я не один. Володя со своей супругой в гости напросились.
        - Я передам Кузе, чтоб растопил баню, - женщина улыбнулась, - почему не говорил, что адмирал женился?
        - Ты что, не знаешь Бахтерева? Я сам только сегодня узнал. Лиа, Гелана далеко?
        - Я здесь, пап! - звонко произнесла девочка. - это правда, что дядя Вова приедет? Он такой весёлый, и Пуха мне подарил в прошлый раз. Хорошо, что ты дядю Вову с собой взял.
        - Ещё бы я его не взял! - в наушнике послышался смех. - да, родная, я что-то до Палыча дозвониться не могу, попроси племяшку, пусть она съездит к нему. Нечего старому одному дома сидеть, совсем одичал со своим озером. Скажи, чтоб без деда Коли не возвращалась!
        КОНЕЦ КНИГИ.
        16.02.2021.
        СПАСИБО ВСЕМ, КТО ПРОШЁЛ ВМЕСТЕ СО МНОЙ И ФЁДОРОМ БАСОВЫМ ЭТОТ ДЛИННЫЙ ПУТЬ, НАПОЛНЕННЫЙ ПРИКЛЮЧЕНИЯМИ!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к